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La extincin de los dinosaurios

Hace aproximadamente 65 millones de aos algn extrao proceso extingui a


la mitad de la vida sobre la tierra. Es probable que este mismo evento haya
causado la desaparicin de los dinosaurios, hasta entonces la especie ms
dominante del reino animal, y permiti a los mamferos heredar dicho status.
Es difcil establecer los mecanismos de extincin, debido a que con el paso de
millones de aos, la mayor parte de la evidencia ha sido degradada o
destruida.
Se ha intentado establecer el periodo de tiempo en que ocurri la extincin (si
fue repentina, o bien si fue un evento gradual que se prolong por varios
millones de aos).
Debido a que los fsiles de dinosaurios son relativamente escasos, su edad
proporciona muy poca informacin sobre la duracin del proceso de extincin.
Bajo estas circunstancias es posible suponer que la extincin de los dinosaurios
fue gradual.
Sin embargo, cuando los paleontlogos analizan fsiles de polen o de animales
marinos unicelulares llamados foraminferos, encuentran que la extincin fue
muy abrupta.
La duracin de la extincin masiva que marca la frontera Cretcico-Terciario fue
estimada de manera precisa a partir del estudio de una capa delgada de arcilla
(de espesor aproximado de 1cm) que separa los sedimentos Cretcicos de los
Terciarios en la localidad de Gubbio, Italia. Se ha establecido que esta capa de
arcilla se encuentra dentro de un paquete de caliza, con espesor de 6m, aprox.
Que se deposit durante un periodo de 0.5 millones de aos de polaridad
geomagntica reversa, esto significa que la capa de arcilla, y la extincin
masiva que delimita, representa un periodo de no ms de mil aos.
En la dcada de los setenta, Jan Smith, de la universidad de msterdam, realizo
un estudio similar al sur de Espaa, donde el registro estratigrfico es an ms
preciso, y estimo que la etapa de extincin no excedi ms de 50 aos.
Al final de la dcada de los setenta un grupo de investigadores de la
Universidad de California, en Berkeley, dirigido por Luis W. lvarez, intento
desarrollar un mtodo ms preciso para determinar en cuanto tiempo se
deposit la capa de arcilla de la frontera KT encontrada en Gubbio. Sus
esfuerzos fracasaron pero proporcionaron una nueva pista para encontrar las
causas de la extincin.

El mtodo se basaba en la relativa escasez de iridio en la corteza terrestre,


suponan que el iridio presente en los sedimentos marinos, como los de
Gubbio, provena principalmente de una lluvia continua de meteoritos, algunas
veces llamada polvo csmico. Esta constante lluvia poda proporcionar una
especie de reloj, a mayor cantidad de iridio, mayor es su lapso de tiempo de
acumulacin.
Sin embargo la capa de arcilla de la frontera KT contenan ms iridio de lo
esperado. En 1979, el mismo grupo de investigadores, propuso que un gran
cometa o asteroide de aprox. 10Km de dimetro golpe la tierra y liber una
enorme cantidad de iridio.
Desde que fue propuesta la hiptesis del impacto, se han venido acumulando
evidencias que la respaldan. Una segunda clave fue el descubrimiento de
granos de cuarzo impactados en la frontera KT. Bruce Bohor y sus colegas
encontraron por primera vez dicho cuarzo en una localidad de Montana, pero el
cuarzo impactado ha sido encontrado en el afloramiento de la zona KT,
caracterizado por un conjunto de caras laminares de impacto.
Algunos han argumentado que una erupcin volcnica puede generar cuarzo
impactado, pero las presiones volcnicas, son alrededor de 100 veces menores,
y el cuarzo encontrado en las rocas volcnicas no presentan el conjunto de
rasgos de deformacin laminar.
El gelogo Bruce Bohor investig en varios de estos lugares y encontr lo que
en ingls se denomina shocked quartz, granos de cuarzo daados por una onda
de choque. Las ondas de choque que resultan de un impacto se distinguen de
las ssmicas en que dejan la roca comprimida de manera permanente, en tanto
que las segundas slo expanden la roca temporalmente. Jan Smit, un
investigador holands que haba encontrado las anomalas en la concentracin
de iridio en la frontera K-T al mismo tiempo que los lvarez, descubri en 1991
cerca del ro Brazos, en Texas, la prueba fsica de un tsunami enorme:
sedimentos provenientes de las profundidades marinas, mezclados con caliza
(como la encontrada por los ingenieros de Pemex en las perforaciones de
Yucatn) y otros materiales que tambin corresponden a los que pudieron
haber sido expulsados por el impacto de un meteorito.
Alan Hildebrand, un investigador canadiense que haba estudiado los depsitos
en el Ro Brazos, concluy por las caractersticas de la deformacin que el
tsunami debi partir del sur, probablemente del Caribe; analiz los reportes
geolgicos de la zona y se puso en contacto con Antonio Camargo, quien no
estaba enterado de la bsqueda del crter de la muerte. Hildebrand sobrevol
la pennsula de Yucatn y realiz mediciones que confirmaron las anomalas en
la gravedad y el magnetismo encontradas por Camargo y Penfield en los aos
setenta. Adems, las anomalas correspondan a las proyecciones hechas por

Luis y Walter lvarez sobre el posible tamao del crter, unos 200 km de
dimetro, producto del impacto de un objeto que debi haber tenido unos 10
km de dimetro para ser capaz de esparcir las cantidades de iridio
encontradas. En 1992 varios cientficos confirmaron la edad del crter de
Chicxulub, 65 millones de aos, a travs de pruebas de decaimiento radiactivo
del argn. El crter "de los dinosaurios" haba sido localizado.

El crter de Chicxulub conocido como crter de la muerte goza de menos


fama que el de Arizona, pero definitivamente es de otro calibre; tiene un
dimetro aproximado de 200 km, una profundidad estimada de 16 km y se
calcula que fue causado por el impacto de un objeto de unos 10 km de
dimetro. Imagnate el Monte Everest cayendo del cielo a una velocidad de
entre 20 y 40 km por segundo. La colisin con la Tierra fue devastadora: los
cientficos la comparan con el estallido de millones de megatones de TNT o de
cinco mil millones de bombas atmicas. Arras de inmediato con toda la
materia viva circundante, caus temblores y levant nueve tsunamis de un
kilmetro de altura que se dirigieron haca Texas. Con el intenso calor del
impacto se produjo una bola de fuego gigantesca en forma de hongo. "Peor que
la descarga de energa y la onda de choque a nivel continental (la onda sonora
que se produjo antes de que el blido hiciera contacto con la superficie), fueron
los efectos posteriores que repercutieron sobre toda la Tierra", dice Mario
Rebolledo, geofsico de la Universidad Autnoma de Mxico, que estudia el
crter de Chicxulub.
Rebolledo explica que "la caliza que cubra la pennsula sumergida y los
evaporitos como el yeso, se fundieron con el impacto y expulsaron millones de
toneladas de dixido de carbono y dixido de azufre a la atmsfera, dando
origen a un calentamiento global de varios grados. Probablemente muchas
especies, como los dinosaurios, no resistieron el aumento brusco de
temperatura, que produjo todo tipo de cambios en su hbitat y perecieron".

Claro que no todos los cientficos que haban manifestado sus dudas sobre el
impacto quedaron convencidos. La teora que ms competa (y an compite)
con la del impacto es la volcnica: cuando el Pinatubo hizo erupcin, por varias
semanas se pudo observar un atardecer rojo en Londres, lo que demostr que
la actividad volcnica, por el polvo y holln que expulsa, tiene efectos en toda
la Tierra. Segn la teora volcnica, las extinciones K-T no se deben a un
impacto sino a las constantes exhalaciones de un gigantesco volcn en India, el
Deccan Traps, cuya lava cubri gran parte del subcontinente en esa misma
poca.

Los seguidores de la teora del vulcanismo argumentan que a raz de la


explosin del Kilauea, en Hawai, en 1983, se encontraron un par de gramos de
iridio en la lava, lo que pareca invalidar la presencia de iridio como prueba de
un impacto extraterrestre. "Pero en la lava del Deccan Traps no hay una
presencia anormal de iridio", dice Philippe Claeys, gelogo belga que ha
estudiado el crter de Chicxulub. "Adems, se ha demostrado que la actividad
volcnica dur por lo menos un milln de aos, que es un periodo demasiado
largo para explicar las extinciones repentinas de la transicin K-T. El Deccan
Traps queda descartado".
Paradjicamente, ambas teoras ven la causa de las extinciones como un
efecto meterolgico parecido: el bloqueo de los rayos del Sol que obstruy la
fotosntesis. El mismo patrn de extincin en la transicin KT parece confirmar
que se produjo un invierno nuclear, ya que un gran nmero de las especies que
dependan directa o indirectamente de la fotosntesis se extinguieron, y no slo
los dinosaurios. "De hecho, los dinosaurios son el ejemplo ms espectacular de
las extinciones", dice Mario Rebolledo, "pero aportan muy poco
cientficamente, ya que es muy difcil encontrar un esqueleto completo en la
transicin K-T. Por otro lado, son muy claras las extinciones de microorganismos
como los foraminferos (un tipo de plancton) que son muy abundantes en el
Cretcico y estn casi ausentes en la roca Terciaria".