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Si pudiramos observar la Tierra desde su satlite natural, la Luna, lucira como

un planeta apacible, una esfera azul salpicada por masas de nubes sumida en
una aparente e inalterable calma. Las grandes cuencas ocenicas y los mares,
los continentes, las islas y los hielos perpetuos de los polos pareceran
inmutables. Quiz tan slo el movimiento de las nubes nos dara la impresin
de que algo en ella cambia. Mirando desde ah, tal vez muy pocos sabran que
la apariencia actual del planeta es el resultado de la accin acumulada, a lo
largo de varios miles de millones de aos, de fenmenos naturales como los
sismos, las erupciones volcnicas, los huracanes, la erosin causada por el
viento y el agua, as como por la actividad de los seres vivos. Esas fuerzas
siguen modificando nuestro planeta: crean nuevas tierras y desaparecen otras,
modelan las costas, remueven y alteran la vegetacin y permiten la evolucin
de nuevas formas de plantas, animales y microorganismos. Nuestro mundo no
es esttico, est en continuo cambio. Viajando hacia la Tierra y traspasando su
atmsfera, se haran visibles las huellas de nuestra presencia. Si es de noche,
seran perceptibles los entramados de las zonas urbanas a manera de manchas
de luz, as como los caminos y las carreteras que las conectan; de da, los
campos agrcolas y los caminos que cruzan bosques y selvas seran
reconocibles, tanto como los embalses que yacen detrs de las cortinas de las
presas y las minas a cielo abierto, por mencionar tan slo algunas de las
huellas que la civilizacin moderna ha dejado sobre la superficie del globo. El
desarrollo de nuestra civilizacin ha modificado, y en muchos casos de manera
substancial, el paisaje terrestre. Las ciudades y poblados en los que vivimos,
as como los campos de los que obtenemos nuestros alimentos han removido a
los ecosistemas originales, secado lagos y ros -como en el caso de la Ciudad
de Mxico (Figura 1.1)- o incluso ganado tierras al mar -como Tokio, la capital
japonesa-. Tambin hemos llevado a la extincin a numerosas especies y
sobrecargado la atmsfera con gases y contaminantes que causan 3 cambios
en el clima, todo ello para establecernos y permitir que nuestras ciudades y
pequeos poblados sigan creciendo. Nuestro impacto no ha terminado ah. Los
productos que empleamos en nuestra vida diaria provienen de la explotacin
de los recursos naturales de muchos de los ecosistemas del planeta. Los
alimentos que consumimos, la madera que empleamos para la construccin,
los muebles o el papel, los plsticos que envuelven los artculos de la vida
moderna, o los qumicos que se emplean en la industria, agricultura o el hogar,
todos de alguna manera estn relacionados con ligeras perturbaciones o
severos daos al ambiente. No es exagerado decir que nuestro planeta ha
cambiado, y en muchos casos de manera irreversible, con la expansin y el
desarrollo de nuestra civilizacin puedes ver algunas de sus consecuencias en
el cuadro Grandes cambios ambientales en el mundo y en Mxico. Para
muchas personas, sobre todo las que viven en las grandes ciudades, los
efectos ambientales de la produccin de bienes y servicios pueden pasar
desapercibidos, ya que se producen muy lejos de nuestros hogares o trabajos.
Por ejemplo, los efectos ambientales y sociales que la explotacin de la caoba

en la Amazona desencadenan sobre la selva tropical y sus habitantes,


raramente son conocidos por los ciudadanos europeos o norteamericanos que
la importan para fabricar sus muebles, como tampoco lo son entre sus
consumidores los impactos que sufren los ecosistemas marinos de la costa
occidental de Sudamrica por la sobreexplotacin de la anchoveta y otras

tantas especies marinas en la zona la

Corriente de humblu