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La historia es la ciencia que tiene como objeto de estudio el pasado de la humanidad y

como mtodo, el propio de lasciencias sociales.2 Se denomina tambin "historia" al periodo


que transcurre desde la aparicin de la escritura hasta la actualidad.
Ms all de las acepciones propias de la ciencia histrica, "historia", en el lenguaje usual, es
la narracin de cualquiersuceso, incluso de sucesos imaginarios y de mentiras;3 4 sea su
propsito el engao, el placer esttico o cualquier otro (ficcin histrica). Por el contrario, el
propsito de la ciencia histrica es averiguar los hechos y procesos que ocurrieron y se
desarrollaron en el pasado e interpretarlos atenindose a criterios de objetividad; aunque la
posibilidad de cumplimiento de tales propsitos y el grado en que sean posibles son en s
mismos objetos de debate.
En medicina se utiliza el concepto de historia clnica para el registro de datos sanitarios
significativos de un paciente, que se remontan hasta su nacimiento o incluso a su herencia
gentica.
A su vez, llamamos "historia" al pasado mismo, e, incluso, puede hablarse de una "historia
natural" en que la humanidad no estaba presente (trmino clsico ya en desuso, que se
utilizaba para referirse no solo a la geologa y lapaleontologa sino tambin a muchas
otras ciencias naturales las fronteras entre el campo al que se refiere este trmino y el de
la prehistoria y la arqueologa son imprecisas, a travs de la paleoantropologa, y que se
pretende actualizar como "gran historia" o "historia profunda"). 5
Ese uso del trmino "historia" lo hace equivalente a "cambio en el tiempo".6 En ese sentido se
contrapone al concepto de filosofa, equivalente a esencia o permanencia (lo que permite
hablar de una filosofa natural en textos clsicos y en la actualidad, sobre todo en medios
acadmicos anglosajones, como equivalente a la fsica). Para cualquier campo del
conocimiento, se puede tener una perspectiva histrica el cambio o bien filosfica su
esencia. De hecho, puede hacerse eso para la historia misma (vase tiempo histrico) y para
el tiempo mismo (vase Historia del tiempode Stephen Hawking, libro de divulgacin
sobre cosmologa).
Dentro de la popular divisin entre ciencias y letras o humanidades, se tiende a clasificar a la
historia entre las disciplinas humansticas junto con otras ciencias sociales (tambin
denominadas ciencias humanas); o incluso se le llega a considerar como un puente entre
ambos campos, al incorporar la metodologa de estas a aquellas.7 La ambigedad de esa
divisin del conocimiento humano, y el cuestionamiento de su conveniencia, ha llevado al
llamadodebate de las dos culturas.

No todos los historiadores aceptan la identificacin de la historia con una ciencia social, al
considerarla una reduccin en sus mtodos y objetivos, comparables con los del arte si se
basan en la imaginacin (postura adoptada en mayor o menor medida por Hugh TrevorRoper, John Lukacs, Donald Creighton, Gertrude Himmelfarb o Gerhard Ritter). Los partidarios
de su condicin cientfica son la mayor parte de los historiadores de la segunda mitad del siglo
XX y delsiglo XXI (incluyendo, de entre los muchos que han explicitado sus preocupaciones
metodolgicas, a Fernand Braudel, E. H. Carr, Fritz Fischer, Emmanuel Le Roy Ladurie, HansUlrich Wehler, Bruce Trigger, Marc Bloch, Karl Dietrich Bracher, Peter Gay, Robert
Fogel, Lucien Febvre, Lawrence Stone, E. P. Thompson, Eric Hobsbawm, Carlo
Cipolla, Jaume Vicens Vives, Manuel Tun de Lara o Julio Caro Baroja). Buena parte de
ellos, desde una perspectivamultidisciplinar (Braudel combinaba historia con geografa,
Bracher con ciencia poltica, Fogel con economa, Gay conpsicologa, Trigger
con arqueologa), mientras los dems citados lo hacan a su vez con las anteriores y con
otras, como la sociologa y la antropologa. Esto no quiere decir que entre ellos hayan
alcanzado una posicin comn sobre las consecuencias metodolgicas de la aspiracin de la
historia al rigor cientfico, ni mucho menos que propongan undeterminismo que (al menos
desde la revolucin einsteniana de comienzos del siglo XX) no proponen ni las
llamadasciencias duras.8 Por su parte, los historiadores menos proclives a considerar cientfica
su actividad tampoco defienden un relativismo estricto que imposibilitara de forma total el
conocimiento de la historia y su transmisin; y de hecho de un modo general aceptan y se
someten a los mecanismos institucionales, acadmicos y de prctica cientfica existentes en
historia y comparables a los de otras ciencias (tica de la investigacin, publicacin
cientfica, revisin por pares, debate y consenso cientfico, etc.).
La utilizacin que hace la historia de otras disciplinas como instrumentos para obtener,
procesar e interpretar datos del pasado permite hablar de ciencias auxiliares de la historia de
metodologa muy diferente, cuya subordinacin o autonoma depende de los fines a los que
estas mismas se apliquen.