Está en la página 1de 7

FUNCIONES

El necesario
escepticismo sobre
los escneres cerebrales
Las reproducciones en color nos han persuadido de que el cerebro funciona
como una mquina modular. Tal simplicacin es excesiva
MICHAEL SHERMER

Imgenes del
cerebro engaosas

La ciencia recurre a
menudo a metforas

para comprender fenmenos difciles o contrarios a la intuicin.

La metfora que
asimila el cerebro

a una navaja multiusos


(una coleccin de mdulos
especializados diseados
para resolver problemas
concretos) ha resultado
reforzada por las tcnicas
de escner cerebral.

Sin embargo, esos


escneres cerebrales

resultan falaces en cierto


nmero de niveles, y han
inducido a exagerar la
ubicacin de la funcin
cerebral.

Artculo publicado en Mente y cerebro n.o 44

90

esde hace algunos siglos, los cientcos, en


sus empeos por comprender los orgenes
de la increble capacidad de procesamiento que
se aloja en nuestros crneos, han recurrido a
cierto nmero de metforas inspiradas en las
tecnologas habituales en su tiempo. En consecuencia, el cerebro ha sido concebido como
una mquina hidrulica (siglo XVIII), como una
calculadora mecnica (s. XIX), o como una computadora electrnica (s. XX).
Ahora, en los albores del siglo XXI, se dispone
de otra metfora, inspirada en las posibilidades
de la tecnologa actual: se trata, esta vez, de pintorescas imgenes procedentes de escneres del
cerebro. En la psicologa evolutiva, por ejemplo,
el cerebro ha sido conceptualizado como una
navaja multiusos, dotado de una coleccin de
mdulos especializados que han evolucionado
para resolver problemas concretos de nuestra
historia evolutiva; entre ellos, el lenguaje, para
la comunicacin; el reconocimiento facial, para distinguir amigos de enemigos; la deteccin
de tramposos, para poner coto a los pasotas,
la asuncin de riesgos, para elevar la probabilidad de xito individual o grupal, e incluso
Dios para explicar el mundo y hallar felicidad
individual en la esperanza de una vida ultraterrena. Muchos neurocientcos han recurrido

a la metfora modular para describir regiones


determinadas del cerebro correspondientes a
X, siendo X cualquier tarea que se le proponga
a los probandos mientras una mquina le hace
un escner a sus cerebros. Entre tales tareas
podran contarse la seleccin de los emblemas
comerciales que preeran (Coca o Pepsi, sea por
caso) o de los candidatos polticos a quienes votaran (conservadores o progresistas).
Metforas como estas han sido utilizadas a
menudo para facilitar la comprensin o explicacin de procesos complejos, pero tal prctica
entraa necesariamente una simplicacin extrema de las intrincadas y sutiles realidades del
mundo fsico. Pero es que, adems, el papel de
esas manchas de color que vemos en las imgenes del cerebro no es tan claro como se nos
ha inducido a creer. No existen [en el cerebro]
mdulos encapsulados en l, que meramente
enven informacin a un procesador central,
declara Patricia S. Churchland, de la Universidad

TAPIZ DE COLORES
Las imgenes de cerebros salpicadas
con regiones coloreadas resultan engaosas, ya que hacen pensar en bloques
de procesamiento bien denidos

CUADERNOS MyC n.o 1 / 2012

GETTY IMAGES

RESUMEN

EL CEREBRO

91

Excitacin sexual

B. KNUTSON ET AL., EN JOURNAL OF NEUROSCIENCE, VOL. 25, N.o 19; 11 DE MAYO, 2005

M. BEAUREGARD ET AL., EN JOURNAL OF NEUROSCIENCE, VOL. 21, N.o 18; 15 DE SEPT., 2001

Valor esperado

de California en San Diego. Existen, s, reas de


especializacin y, tal vez, redes... pero estas no
siempre estn dedicadas a tareas concretas.
La formacin de imgenes mediante resonancia magntica funcional y otras tcnicas ha facilitado la adquisicin de un conocimiento ms
completo y de una comprensin ms plena, pero
al conar excesivamente en ellas, se ha trazado un esbozo simplista del funcionamiento del
cerebro, que, en ocasiones, conduce a errores.
Incluso esta misma revista, que se centra en la
explicacin del cerebro y de la conducta, recurre
a menudo a esas metforas simplistas.
Permtaseme, pues, explicar lo que toda esta
imaginera puede y lo que no puede mostrarnos en realidad, examinando ms de cerca
las capacidades y el funcionamiento de la imaginologa por resonancia magntica funcional
(IRMf), que es, posiblemente, la ms aclamada
de las tcnicas de formacin de imgenes del
cerebro. Tras la lectura de este artculo se podrn valorar con mayor ecuanimidad y sentido
crtico los futuros titulares que sobre estudios
del cerebro podamos encontrar en los medios de
comunicacin. He aqu cinco puntos dbiles
de los escneres cerebrales:

Las imgenes de cerebros salpicadas con manchas


delimitadas sugieren bloques de procesamiento
bien denidos. En realidad, la actividad neuronal
puede hallarse distribuida en ms de una red difusa

92

Un ambiente
antinatural para
los procesos cognitivos

Visit el laboratorio del neurocientco Russell


Poldrack en la Universidad de California en Los
ngeles, y pude hacerme escanear el cerebro en
su equipo de IRM. Uno de esos escneres tiene
tpicamente una masa de unas 12 toneladas y
cuesta un par de millones de euros, sin contar
la instalacin, mantenimiento y formacin del
personal, lo que normalmente subir la cuenta
en otro milln. Desde el primer momento me
di cuenta de lo muy antinatural del ambiente de
esa especie de sarcfago tubular. De hecho, tuve
que abandonar el experimento antes incluso de
empezar. De repente me sobrevino una aguda
claustrofobia, algo que nunca haba experimentado con anterioridad. Mi caso no es nico. Poldrack me explica que alrededor del 20 por ciento
de los sujetos se ven afectados de forma similar.
Dado que no todo el mundo es capaz de conservar la tranquilidad mientras le estrujan dentro
del tubo, los estudios de IRMf estn aigidos de
sesgos de muestreo: la muestra examinada no
puede ser completamente aleatoria, y no cabe
armar que represente equitativamente a todos
los cerebros.
Antes del experimento, la cabeza del sujeto
ya apretujada en el estrecho tubo del escner es rmemente encajada, mediante cuas
de espuma, en el interior de la jaula nombre
coloquial del alojamiento de la bobina de examen ceflico para impedir que la cabeza se
mueva, pues las imgenes podran salir borrosas. El escner IRM toma una instantnea del

CUADERNOS MyC n.o 1 / 2012

Asuncin de riesgos

B. KNUTSON ET AL., EN NEUROREPORT, VOL. 19, N.o 5; 26 DE MARZO, 2008

Gozo

GALERA DEL PENSAMIENTO


Los investigadores captan con ayuda de la imaginologa por resonancia magntica
funcional (IRMf) cmo varan las concentraciones de oxgeno en sangre en determinadas zonas cerebrales segn el estado mental del sujeto. La coloracin de regiones bien
denidas que muestran muchas imgenes de cerebros escaneados aparece posteriormente en el ordenador.

NO APTO PARA CLAUSTROFBICOS


Muchos sujetos, entre ellos el autor, no logran
soportar durante largo tiempo el claustrofbico
ambiente de una mquina IRM, lo que imposibilita que estos estudios representen equitativa-

CORTESIA DEL AUTOR

mente a todos los cerebros.

EL CEREBRO

93

cerebro cada dos segundos, mientras el sujeto


toma decisiones mediante un teclado auxiliar,
o contempla imgenes que le son proyectadas
en unas antiparras provistas de pequeas pantallas. As que cuando lea usted descripciones
divulgativas de sujetos a quienes se les escane
el cerebro mientras iban de compras, tenga presente que no estaban paseando por un centro
comercial con un artefacto plantado en la cabeza. Ni mucho menos.

Los escneres constituyen


medidas indirectas
de actividad cerebral

Leemos a menudo descripciones populares de


investigaciones IRMf, en las que se explica cmo
se enciende el cerebro cuando piensa en dinero,
o en sexo, o en Dios, o en lo que sea. He aqu
lo que realmente hace la mquina IRM cuando uno piensa. El escner es un gran cilindro
electromagntico que utiliza materiales superconductores, refrigerados por helio, capaces de
generar potentes campos magnticos. La inten-

sidad de estos campos magnticos es de 25.000 a


80.000 veces mayor que la del campo magntico
terrestre. Son tan potentes que los sujetos han
de quitarse todos los objetos metlicos antes de
entrar en la zona apantallada (se han producido accidentes mortales al salir volando objetos
metlicos atrados por una mquina IRM). Los
pacientes con marcapasos o implantes metlicos no pueden ni siquiera entrar en la sala, que
est a su vez pesadamente reforzada con acero
y utiliza tcnicas de insonorizacin para amortiguar el fuerte ruido incluso hace temblar
los huesos que se produce cuando los imanes
obran su magia.
Cuando una persona se encuentra en el interior del tubo, algunos de los tomos de sus
tejidos se alinean con el campo magntico. Esta
alineacin tiene lugar en uno de cada milln de
tomos, aproximadamente, pero tal nmero es
suciente, porque nuestro cuerpo cuenta con
alrededor de 7 1027 tomos; ello supone unos
seis mil trillones (6 1021) de tomos en un ortoedro de 2 2 5 milmetros de tejido, ms

Lo que ve una IRM


Las imgenes en una mquina de imaginologa por resonancia magntica

IRM funcional

(IRM) se obtienen mediante una serie de imanes, un generador de radiofrecuencia (RF) y un detector. La IRM funcional detecta las variaciones de
concentracin de oxgeno, la cual aumenta en las inmediaciones de las neuFlujo
de sangre

reposo (derecha).

Imn

En reposo

ronas activas, ya que estas consumen ms oxgeno que cuando se hallan en

Bobinas de gradiente
Hemoglobina

Bobina de RF

Bobinas de gradiente
Imn

94

En activacin

Bobina de RF

Lecho
del
d l paciente
i t

Pelcula
fotogrca

Oxgeno

Detector de RF
Ordenador

Generador de RF

CUADERNOS MyC n.o 1 / 2012

que sucientes para que el escner pueda leerlos. Los protones de los ncleos de esos tomos
tienen espn, como si rotasen sobre s mismos, y
ese giro tiene precesin (el eje de rotacin va barriendo un cono). La frecuencia de la precesin
del protn (frecuencia de resonancia) depende
de la intensidad del campo magntico, el cual
vara en el sentido longitudinal del tubo. Este
campo es algo ms intenso en el alojamiento
de la cabeza, y por ello, la frecuencia de resonancia de los protones que se encuentren all
vara ligeramente. Para crear una imagen, la
mquina emite un cierto impulso de radiofrecuencia, que excita a los protones a adoptar la
frecuencia de resonancia inducida por el campo magntico. Esta excitacin, de hecho, desva
lateralmente la direccin de su alineamiento.
Con el tiempo (milsimas de segundo) estos
protones retornan a su alineacin con el campo magntico principal, y en el proceso emiten
cierta energa. La mquina mide esta energa
para crear imgenes.

El coloreado exagera
los efectos
en el cerebro

Las guras de cerebros salpicados con regiones


coloreadas, ntidamente denidas, son sumamente engaosas, porque hacen pensar en bloques de procesamiento bien denidos (metfora
modular), cuando en realidad la actividad neuronal puede hallarse distribuida en ms de una
red difusa. He aqu cmo la IRMf genera datos
que pueden conducir a esta articial modularidad. Como principio bsico existe acuerdo en
que las modicaciones de ujo sanguneo y las
concentraciones de oxgeno en determinadas
zonas cerebrales son indicativas de una mayor
actividad neuronal. Cuando las neuronas se encuentran activas consumen ms oxgeno, que
se extrae de la hemoglobina de los hemates de
capilares cercanos; el cerebro responde a la mayor necesidad de oxgeno enviando ms, y por
razones que todava no se conocen plenamente, enva ms del necesario. Existe un retraso
de aproximadamente cinco segundos entre la
actividad neuronal y la modicacin de ujo
sanguneo, lo que ocasiona diferencias en las
concentraciones relativas de hemoglobina oxigenada en dichas reas cerebrales activas. Dado
que el hierro de la molcula de hemoglobina
es sensible al campo magntico, existen diferencias magnticas medibles entre los hemates
portadores de oxgeno y los desprovistos de l, y
el escner IRM mide estas diferencias.

EL CEREBRO

En un escner cerebral, la imagen que se


muestra no representa el cerebro de nadie
concreto. Se trata de una computacin
estadstica de todo un conjunto de probandos

El coloreado es articial, y el proceso de coloreado de las regiones ms engaoso todava,


como explica Churchland: Las diferencias de
actividad son diminutas. Se puede hacer que
tales diferencias parezcan enormes colorendolas de rojo y eliminando todo lo dems, por
lo que la impresin que dan es exagerada. La
eleccin de lo que se ha de resaltar tambin
es engaosa. Tomemos el ncleo cingulado,
una regin implicada en los conictos, aade Churchland. Es posible provocar en l una
respuesta presentando a los probandos una fotografa de, sea por caso, Hilary Clinton. Pero
el ncleo cingulado efecta tambin otras 57
cosas ms.
Finalmente, cuando le pregunto sobre la exposicin de los probandos instalados en el escner a diversos estmulos, Churchland exclama,
un tanto exasperada: Lo que pasa es que la
actividad del cerebro apenas est inducida por
estmulos, sino que es espontnea, y no sabemos la causa de tanta actividad, ni lo que se est
haciendo. Dicho de otro modo, muchas regiones cerebrales se encuentran incesantemente
activas durante diferentes tareas de procesamiento, y su adecuada separacin constituye
un problema que exige un diseo experimental
cuidadoso.

Las imgenes cerebrales


son compilaciones
estadsticas

Durante un experimento dado, el escner toma


instantneas de la actividad cerebral una serie
de rpidos fogonazos cada dos segundos solamente, y ello genera centenares o millares de
imgenes en cada perodo de escner (que puede
durar desde 15 minutos hasta un par de horas).
Concluido el experimento, los investigadores
efectan correcciones para tener en cuenta
movimientos de la cabeza y pequeas diferencias en el tamao cerebral y en la ubicacin de
estructuras en los diferentes cerebros. Las imgenes individuales son alineadas, y los datos,
combinados y promediados para cada sujeto del

95

experimento. Se valen adems de programas


informticos de tratamiento estadstico de datos
para convertir en imgenes los datos en rama as
como para corregir otras posibles variables que
intervengan, tales como tareas cognitivas que
produzcan en el cerebro cambios de actividad
neuronal ms rpidamente que las variaciones
en ujo sanguneo realmente medidas por el
IRM.
Tenga presente todo lo explicado la prxima
vez que vea usted uno de esos vistosos escneres
cerebrales en los que una echa apunta a un
cierto sitio que dice: Su cerebro ocupndose
de X. Normalmente, esa imagen no representa
el cerebro de nadie individual. Se trata de un
clculo estadstico basado en todo el colectivo
de probandos, traducido mediante un coloreado arbitrario para destacar los lugares donde
se produce una respuesta consistente ante una
tarea dada o a una determinada situacin experimental.

BIBLIOGRAFA
COMPLEMENTARIA
HOW THE MIND WORKS.

Steven Pinker. W. W. Norton, 1999.


THE MIND DOESNT WORK
THAT WAY: THE SCOPE AND
LIMITS OF COMPUTATIONAL
PSYCHOLOGY. Jerry Fodor,

MIT Press, 2001.


THE NEW PHRENOLOGY: THE
LIMITS OF LOCALIZING COGNITIVE PROCESSES IN THE
BRAIN. William Uttal. MIT

Press, 2001.
THE QUEST FOR CONSCIOUSNESS: A NEUROBIOLOGICAL
APPROACH. Christof Koch.

Roberts & Company, 2004.


KLUGE: THE HAPHAZARD
CONSTRUCTION OF THE HUMAN MIND. Gary Markus.

Houghton Mifin, 2008.

96

Las reas cerebrales


se activan
por razones varias

La interpretacin de escneres IRMf constituye tanto un arte como una ciencia, admite
Poldrack. Resulta tentador echar una mirada
a uno de esos puntos y armar, Aqu es donde
ocurre X en su cerebro, cuando, de hecho, tal
regin podra encenderse al participar en toda
suerte de tareas, explica. Tomemos la corteza
prefrontal derecha, que se ilumina casi siempre
que se realiza una tarea difcil. Una posibilidad
consiste en pensar en trminos de redes, no de
mdulos. Si estamos pensando en asuntos de
dinero, se crea una red compuesta por varias
reas, que se comunican entre s de un modo
peculiar. As pues, la corteza prefrontal puede
participar en muchas tareas diferentes. Pero en
comunicacin con otras redes cerebrales, se activa cuando interviene en una tarea particular,
como la de pensar en dinero. La individualizacin y separacin de estas dicultades exige la
realizacin de comparaciones relativas en todo
un espectro de tareas. Ciertos experimentos
funcionan especialmente bien con IRMf porque las decisiones proporcionan contrastes entre tareas, y proporcionan a los neurocientcos
elementos de comparacin.
Qu decir de las investigaciones que revelan
diferencias entre las porciones racionales y emotivas del cerebro? Se originan las emociones en
las regiones ms profundas y antiguas del cerebro, y la autopista racional en las regiones cor-

ticales? S, existen formas racionales y formas


emotivas de pensar, nos dice Poldrack. Pero
resulta que interactan muchsimo entre s.
La amgdala, una regin tpicamente asociada
con el procesamiento de las respuestas de temor,
es activada tambin por la excitacin sexual y
por emociones positivas: Si yo le sito en un
estado de temor, su amgdala se ilumina. Pero
eso no signica que cada vez que su amgdala
se ilumine est usted pasando miedo. Cada rea
cerebral se activa en muchsimos estados diferentes. Sencillamente, carecemos de datos que
nos digan cun selectivamente activa es un rea
determinada.

Redes neuronales
Resulta posible localizar y agavillar en unidades
mdulo-morfas un cierto nmero de redes neuronales interconectadas, pero en la mayora de
los casos quedan mejor descritas diciendo que
se encuentran difusas sobre, debajo, o a travs
de los surcos cerebrales. La metfora de inteligencia distribuida, tan manida para aludir a la
potencia de la World Wide Web, se ajusta mejor
a la distribucin reticular de tareas en el cerebro
que la metfora modular.
Existen, desde luego, regiones que se especializan en ciertos tipos de procesamiento, como la
corteza visual de la regin occipital del encfalo,
o el rea de Broca, vinculada al lenguaje, situada
en el lbulo frontal izquierdo. Y hablando sin
precisin, la razn y la racionalidad residen en
las reas corticales, mientras que la emocin y
la irracionalidad se experimentan en el sistema
lmbico.
No obstante as lo creen en la actualidad
muchos neurocientcos la metfora de las
redes neuronales es preferible a la de los mdulos mentales. Esta ltima nos fuerza a considerar al cerebro como un batiburrillo de rganos
encapsulados, especializados para una funcin
y no para otra, mientras que la primera reeja
con mayor precisin lo que la neurociencia moderna cree que en verdad acontece durante la
cognicin. Las tecnologas de escner cerebral,
como la IRMf continuarn generando gran copia de datos para nuestras teoras metafricas,
y mientras nuestras redes de escepticismo se
mantengan extendidas, podremos cartograar
mejor las redes neuronales y las funciones que
las acompaan en el paisaje de nuestros comportamientos.
Michael ShermerGUGFKVQTFGNCTGXKUVCEKGPVECSkeptic
y columnista de Scientic American.
CUADERNOS MyC n.o 1 / 2012