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DURANTE varios aos despus de la publicacin del trabajo de Planck no

se hizo nada con respecto a la hiptesis de la cuantizacin que haba


introducido.
En 1905, Albert Einstein public un trabajo llamado "Sobre un punto
de vista heurstico concerniente a la produccin y transformacin de
luz", ms conocido como el trabajo sobre el efecto fotoelctrico. Fue en
este mismo ao que Einstein public sus otros dos celebrados trabajos:
uno en el que present la teora de la relatividad especial y otro en el
que trat acerca del movimiento browniano.
Planck haba considerado que la energa de las partculas que forman
las paredes de la cavidad que produce la radiacin de cuerpo negro
solamente poda ser emitida o absorbida en mltiplos enteros de un
cuanto o elemento de energa. Es ms, lleg a esta hiptesis como una
argucia matemtica, sin mayor realidad fsica, para poder obtener la
distribucin que ya haba encontrado usando argumentos empricos de
naturaleza puramente termodinmica.
Fue Einstein el primero que, con su trabajo de 1905, dio significado
fsico a la hiptesis de la cuantizacin de la energa.
A Planck nunca se le ocurri la idea de extender la hiptesis de la
cuantizacin a la radiacin, es decir, no se le ocurri suponer que la
radiacin electromagntica tena carcter discreto.
La idea de que la luz (y ms generalmente la radiacin
electromagntica) estuviera compuesta por un conjunto de partculas
haba sido propuesta por Newton, como se vio en el captulo V. Sin
embargo, como tambin se vio, existen en la naturaleza fenmenos
como la interferencia y la difraccin que solamente se pueden explicar
si la radiacin es de naturaleza ondulatoria.
Einstein en su trabajo sugiri que la suposicin de que la luz est
formada de cuantos discretos de energa poda ser aplicada a algunos
fenmenos que la teora ondulatoria de la luz no poda explicar, como
por ejemplo, la fluorescencia y el efecto fotoelctrico.
Con respecto a la fluorescencia, Einstein sugiri la explicacin
siguiente. Cada cuanto de radiacin o fotn al ser absorbido por los
tomos de la sustancia fluorescente (figura 27) estimula la emisin de
uno o ms fotones. La suma de las energas de los fotones emitidos
tiene que ser igual a la energa del fotn absorbido, ya que la energa
se debe conservar. Por tanto, si por ejemplo se reemiten dos fotones,
stos deben compartir sus energas de tal manera que su suma sea
igual a la del fotn absorbido. Lo cual significa que la energa de cada
fotn emitido es menor que la del absorbido. Tomando en cuenta que
la energa de un fotn es proporcional a su frecuencia, lo anterior

significa entonces que la frecuencia de la radiacin emitida ser menor


que la de la radiacin absorbida. ste es justamente el resultado
experimental que ya se haba obtenido anteriormente, en particular
por Stokes, y que no se haba podido explicar con base en la teora de
Maxwell.

Figura 27. As explica Einstein la fluorescencia. Un tomo absorbe un fotn y


luego emite dos o ms fotones. De este modo, la energa que absorbi (la del
fotn incidente) la comparten los dos fotones emitidos.

Este acuerdo apoya el modelo de Einstein en el cual los cuantos de luz,


o fotones, se absorben o emiten en unidades enteras.
Con respecto al efecto fotoelctrico, Einstein escribi en su trabajo:
La concepcin usual, de que la luz est distribuida
continuamente en el espacio en el que se propaga, encuentra
dificultades muy serias cuando uno intenta explicar los
fenmenos fotoelctricos, tal como los apunt Lenard en su
trabajo
pionero.
De acuerdo con el concepto de que la luz incidente consiste de
cuantos de energa de magnitud igual al producto de
la constante de Planck h por la frecuencia de la luz, sin
embargo, uno puede concebir la expulsin de electrones por la
luz de la manera siguiente. Cuantos de luz penetran la capa
superficial del cuerpo (figura 28) y su energa se transforma,
por lo menos en parte, en energa cintica de los electrones.
La manera ms sencilla de imaginar esto es que un cuanto de
luz entrega toda su energa a un solo electrn; supondremos
que esto es lo que sucede[...] Un electrn al que se le ha
impartido energa cintica dentro del cuerpo habr perdido
parte de esta energa al tiempo que llegue a la superficie.
Adems, supondremos que para poder escapar del metal electrn
tiene que hacer una determinada cantidad de trabajo,
caracterstico de la sustancia en cuestin.

Figura 28. Explicacin de Einstein del efecto fotoelctrico. Un fotn de la


radiacin es absorbido por un electrn de un tomo y como consecuencia es
despedido.

Einstein explic este fenmeno como la colisin de dos partculas: el


fotn y el electrn del tomo.
Einstein predijo de esta manera que la energa cintica mxima que
debe tener un electrn emitido por un metal debe aumentar al
aumentar la frecuencia de la radiacin incidente. Este hecho se
muestra en la grfica de la figura 29. La lnea 1 corresponde al metal
1, y as sucesivamente. Consideremos, por ejemplo, el metal 3. Para
frecuencias menores que f no se emite ningn electrn del metal. Al
aumentar la frecuencia de la radiacin incidente, el electrn va
adquiriendo cada vez ms energa cintica ya que habr chocado con
fotones ms energticos y stos le transfieren su energa. Notamos
que la mnima frecuencia f es caracterstica de cada metal, y como lo
sugiri Einstein est relacionada con el trabajo necesario para que el
electrn abandone su superficie. Observamos que en esta descripcin
la intensidad de la radiacin no interviene para nada.
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Figura 29. Prediccin de Einstein del comportamiento de la energa cintica


de los fotones despedidos por varios metales. Las lneas son rectas y todas
tienen la misma inclinacin, que est relacionada con la constante de Planck.

La prediccin adems nos indica que para cada metal la lnea


correspondiente tiene que ser precisamente una lnea recta. Es ms,
las rectas que corresponden a distintos metales deben ser paralelas.
Einstein encontr que la inclinacin de estas rectas es universal, o sea
la misma para todas las sustancias y est relacionada con la constante
de Planck.
Einstein

dice:

De lo que me puedo cerciorar, no hay contradiccin entre estas


concepciones y las propiedades del efecto fotoelctrico
observadas (experimentalmente) por Lenard. Si cada cuanto de
energa de la luz incidente, independientemente de todo lo
dems, entrega toda su energa a un solo electrn, entonces la
distribucin de la energa cintica de los electrones
expulsados ser independiente de la intensidad de la luz
incidente.

Estas predicciones hechas por Einstein son justamente las que se


haban encontrado anteriormente de resultados experimentales (vase
el captulo VII) y sugieren una explicacin de todas las observaciones
que parecan ser paradjicas en el contexto de la teora de Maxwell.
Los datos experimentales disponibles en 1905 solamente sugirieron
que las conclusiones de Einstein eran correctas, pero para 1916 la
validez de la relacin de Einstein entre la mxima energa cintica de
los electrones y la frecuencia de la radiacin absorbida se haba
confirmado plenamente.
E. Ladenburg demostr experimentalmente en 1903 que la energa de
los electrones expulsados es independiente de la intensidad de la luz,

pero proporcional a su frecuencia. Posteriormente, en 1912, A. L.


Hughes midi la mxima energa cintica de los electrones emitidos
por un buen nmero de elementos: potasio, calcio, magnesio, cadmio,
cinc, plomo, bismuto y arsnico. Encontr, en primer lugar que
efectivamente la energa cintica de los electrones daba una lnea recta
al cambiar la frecuencia de la luz. Adems encontr que la inclinacin
de estas rectas, para todas las sustancias con las que trabaj, era
igual, es decir, era una inclinacin universal (ver figura 29). Fue Robert
Millikan quien, en una brillante serie de experimentos muy detallados,
elimin cualquier duda acerca de la validez de las conclusiones
obtenidas por Einstein. Al recibir el premio Nobel de Fsica en 1923 por
su trabajo, Millikan dijo:
Despus de diez aos de probar, cambiar, aprender y a veces
equivocarse, todos los esfuerzos, habiendo estado dirigidos
desde el principio a la medicin experimental precisa de las
energas de emisin de los fotoelectrones, ora como funcin de
la temperatura, ora de la frecuencia, ora del material, este
trabajo result, contradiciendo mis propias esperanzas, en la
primera prueba experimental directa en 1914 de la validez
exacta,
dentro
de
muy
estrechos
lmites
de
errores
experimentales, de la ecuacin de Einstein, y de la primera
determinacin fotoelctrica directa de la constante h de
Planck.

Esta ltima determinacin a la que se refiere Millikan result a partir


de la inclinacin de las rectas, que como vimos arriba, est relacionada
con la constante de Planck.
El efecto fotoelctrico presentaba otra gran dificultad para la teora de
la radiacin de Maxwell. En 1916, lord Rayleigh estim que de acuerdo
con la teora de Maxwell a un electrn dentro de un metal le debera de
llevar un periodo de varias horas absorber la energa suficiente de un
haz de radiacin para poder escapar. Sin embargo, como ya lo haban
notado J. Elster y H. Geitel en 1900, la aparicin de fotoelectrones
ocurre prcticamente en forma simultnea con la iluminacin de la
superficie del metal. En 1928, E. O. Lawrence y J. W. Beams
encontraron que el intervalo entre la incidencia de la radiacin la
aparicin de los electrones era menor que 3 X 10 segundos. En 1955,
A. T. Forrester y colaboradores establecieron, al trabajar con mayor
precisin, que este intervalo debera ser menor que l0 segundos. La
explicacin de este hecho es muy sencilla de acuerdo con las ideas de
Einstein. Si el efecto fotoelctrico se debe a la colisin entre un fotn y
un electrn dentro del metal, entonces la transferencia de la energa es
prcticamente instantnea.
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Es as como el trabajo de Einstein pudo explicar algunos fenmenos


que no se podan explicar con la teora de la radiacin de Maxwell. Sin
embargo, se presentaba una gran contradiccin. Por un lado existan

fenmenos en la naturaleza, como por ejemplo la interferencia y la


difraccin, que se explicaban solamente con una teora ondulatoria,
mientras que por otro lado haba otros fenmenos, como el efecto
fotoelctrico, que solamente se podan explicar suponiendo que la luz
estaba compuesta de corpsculos Entonces qu era la luz, onda o
partcula? Nos adelantaremos un poco en este relato para continuar el
tema del desarrollo conceptual de la naturaleza de la luz.
El mismo Planck se mostr renuente a aceptar la extensin de Einstein
a la radiacin electromagntica. En 1910 Planck escribi: "Si el
concepto de fotn se aceptara, la teora de la luz regresara por siglos
a la poca en la que los seguidores de Newton y Huygens disputaban
sobre la cuestin de partcula contra la teora ondulatoria de la luz.
Todos los frutos del gran trabajo de Maxwell estaran amenazados por
unas cuantas especulaciones ms bien dudosas".
Las ideas de Einstein desafiaban de manera fundamental toda la teora
electromagntica entonces conocida. Se presentaron las siguientes
cuestiones: a) Por medio de qu proceso se absorben y se emiten los
fotones?; b) los fotones no tienen la permanencia que tienen las
partculas materiales. De las ideas de Einstein parecera que los
fotones se pueden destruir y crear, de una manera que no ocurre con
otras partculas; c) cmo se puede asociar una periodicidad a los
fotones, si son partculas?; d) si la luz esta compuesta de fotones,
cmo puede entonces dar lugar a fenmenos como la interferencia y
la difraccin?
En 1909, Einstein public un trabajo con el que se inici la ardua
comprensin profunda de la naturaleza de la luz. Consider la radiacin
contenida en un volumen dado, y calcul las fluctuaciones en los
valores de la energa, con respecto a su valor promedio. Encontr un
resultado muy sorprendente. Estas fluctuaciones son iguales a la suma
de dos trminos: uno de ellos es igual al que se obtendra con base en
la teora ondulatoria de Mawell; el otro trmino es igual al que se
obtendra de acuerdo con la teora corpuscular de la luz. Es decir,
Einstein encontr el resultado de que las fluctuaciones de la radiacin
son la suma de un trmino correspondiente a las fluctuaciones de
ondas y de otro que corresponde a las fluctuaciones de partculas.
Al analizar con cuidado las caractersticas de los trminos obtenidos
por Einstein se encuentra uno con lo siguiente: para frecuencias muy
grandes el trmino que domina es el correspondiente a las partculas,
mientras que para frecuencias muy pequeas, el que domina es el
correspondiente a ondas. Sin embargo, con las frecuencias cuyos
valores no son ni altos ni bajos, los dos trminos son comparables, por
lo que ambos contribuyensimultneamente. Esto significa que la
radiacin se comporta al mismo tiempo como si fuera onda y partcula!
Es decir, que hay una dualidad onda-corpsculo.

Teora ondulatoria o teora corpuscular de la luz? Todos los fsicos de


esa poca, a excepcin de uno, seguan convencidos de la naturaleza
ondulatoria de la luz. Slo Johannes Stark crea en las partculas de
Einstein. Pero para todos, incluido Stark, rega el principio de "o lo uno
o lo otro". Sin embargo, Einstein se haba dado cuenta de que tena
que ser "tanto lo uno como lo otro". Efectivamente era un prejuicio
creer que todo ente fsico tena que ser o bien partcula o bien onda, y
por cierto, un prejuicio firmemente establecido en la mente de todo el
mundo. De hecho la mecnica de Newton se haba desarrollado
tomando en cuenta las partculas, mientras que el electromagnetismo
de Maxwell las ondas. No exista, ni se conceba entonces, una teora
para entes que fueran "tanto lo uno como lo otro". Con ello Einstein se
adelant a sus colegas.
Se encuentra uno ahora ante una situacin aparentemente paradjica
en la cual parece que la naturaleza de la radiacin electromagntica es
tal que dos comportamientos irreconciliables, el ondulatorio y el
corpuscular, se aplican a diferentes dominios. En ciertas condiciones
experimentales la radiacin se comporta como si fuera una onda,
mientras que en otras condiciones experimentales se comporta como
si fuera una partcula. As, para los fenmenos macroscpicos de
reflexin, refraccin, interferencia, difraccin la radiacin se comporta
como si fuera onda, mientras que para otros fenmenos,
microscpicos, en que se ven involucradas interacciones entre la
radiacin y los tomos de sustancias, la radiacin se comporta como si
fuera un corpsculo. La luz es entonces de naturaleza dual.
En el mismo ao de 1909 Einstein present este ltimo trabajo en un
congreso que se llev a cabo en Salzburgo, Austria, el primero al que
asisti. Al terminar Einstein de presentar sus conclusiones Planck,
como director de debates, hizo uso de la palabra. Con valor oficial, por
ser la gran autoridad de la fsica, Planck neg su aprobacin a la
hiptesis de los cuanta de luz. No obstante, qued patente
pblicamente la alta consideracin que Planck tribut al joven Einstein.
La ponencia de Einstein ante el foro de cientficos y la respuesta de
Planck fueron una demostracin de un duelo entre caballeros. Einstein
fue recibido, a la vista de todos, entre los primeros fsicos del
momento.
"Debo confesar deca Fritz Reiche, asistente de Planck, que estuvo
presente en el debateque me qued impresionado cuando en la
frmula de las fluctuaciones que demostr Einstein apareci ese
segundo trmino [el correspondiente a la naturaleza corpuscular]. Pero
naturalmente eso fue slo una prueba muy indirecta de la existencia
de los fotones. Recuerdo que la gente estaba muy en contra, e
intentaron buscar otra fundamentacin."
Einstein ya estaba destacando de una manera muy singular. No se le
poda medir con criterios normales. Haba puesto en marcha haca ya

cuatro aos el derrumbamiento de la imagen que del mundo a


nuestro alrededor se tena en la fsica. Pero en contraste con las
revoluciones polticas que arman mucho ruido, esta subversin
cientfica lleg muy silenciosa. Pocos fsicos que escucharon a Einstein
en Salzburgo se dieron cuenta de que estaban en medio de una
revolucin.