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TECSUP 2008

Simposio Internacional de Mineralurgia


Agosto 13-15, 2008. Lima, Per
_____________________________________________________________________________________

La CUARTA LEY de la
MOLIENDA/CLASIFICACION:
25 Aos Despus
Dr. Jaime E. Seplveda
Moly-Cop Grinding Systems
SCAW Metals Group

PROLOGO
Hace aproximadamente unos 25 aos atrs, mientras me
desempeaba como Jefe de Proyectos de la Divisin Mineralurgia del
Centro de Investigacin Minera y Metalrgica (CIMM), inmerso en
intensas deliberaciones con mis colegas de esa poca respecto de cmo
optimizar la eficiencia operacional de un circuito dado de molienda
convencional, llegu a concebir un nuevo concepto que coloquialmente
denominamos La Cuarta Ley de la Molienda/Clasificacin. Este fue
publicado por primera vez(1) en Noviembre de 1984 en el IV Simposio de
Molienda, organizado por la empresa ARMCO Chile S. A., a cuya
sucesora Moly-Cop Chile S. A. hoy pertenezco. Desde entonces, el criterio
de la Cuarta Ley que, como se detalla ms adelante, contiene
recomendaciones especficas en cuanto a cmo operar los clasificadores
(hidrociclones) en su rol subsidiario a la operacin del molino - ha sido
para m un tpico recurrente en mis reiterados contactos con diversos
operadores de plantas concentradoras en diferentes localidades del
mundo minero, lo que ha ciertamente marcado mi desarrollo profesional
y personal. Por lo mismo, 25 aos despus, tomndome la libertad de
contrariar los cnones habituales, he optado por escribir la presente
publicacin en primera persona con el nico propsito de poder expresar
de mejor forma la trastienda de la gnesis, los fundamentos tericos, los
beneficios esperados y la puesta en prctica del mencionado criterio

optimizante. Sinceramente, espero que el adoptar tal opcin no sea


interpretado como un acto de excesivo personalismo o auto-referencia de
mi parte.
A comienzos de la dcada de los 80, la Divisin El Teniente de
CODELCO encarg a CIMM el desarrollo de un modelo matemtico y un
simulador digital de sus procesos de molienda convencional en su
Concentradora Coln, con el principal propsito de maximizar la
capacidad de tratamiento de cada una de sus 12 secciones de molienda/
clasificacin; configuradas bajo el tradicional esquema DIRECTO
(alimentacin fresca directa al molino) representado en la Figura 1
siguiente.

Rebose
7
5

Alimentacin
Ciclones

Descarga
6
1

Alimentacin
Fresca

4
3

Agua

Figura 1. Representacin esquemtica de un circuito de molienda/


clasificacin convencional bajo la configuracin DIRECTA.

Interesaba adems explorar algunas alternativas de doble


ciclonaje; especficamente, la reclasificacin del flujo de descarga
(underflow) de los hidrociclones a fin de reducir el retorno de partculas
finas a los molinos y su consecuente e innecesaria remolienda. Cuando
el modelo estuvo formulado y el simulador debidamente estructurado,
nos enfrentamos a la disyuntiva de determinar las deseadas condiciones
de operacin y diseo requeridas para la ptima operacin de las

secciones de molienda. Habamos identificado ms de diez variables que


podan afectar la eficiencia del proceso; sin embargo, desconociendo las
complejas interrelaciones entre tan alto nmero de variables, llegamos
pronto a la inesperada conclusin que a pesar de disponer de un
adecuado simulador del proceso - el problema planteado era prcticamente insoluble, dado que carecamos de algn criterio selectivo que nos
guiara en la bsqueda del conjunto de condiciones operacionales
ptimas. La bsqueda a ciegas involucrara miles y miles de
simulaciones. Como recuerdo, esa fue nuestra primera constatacin de
que las llamadas Leyes de la Conminucin(2-5) incluida la de F. C.
Bond(4) no aportaban a la solucin del problema planteado,
simplemente porque stas no abordan el rol global del agua en el
proceso.
EN BUSQUEDA DE LA EVIDENCIA EMPIRICA
Decidimos salir a terreno a preguntar a los molineros sus ideales
y creencias en cuanto a las prcticas operacionales de sus circuitos de
molienda/clasificacin para el cumplimiento de sus respectivas tareas
de molienda; definidas stas como el objetivo de convertir la mayor
cantidad de toneladas de mineral de una cierta fineza de alimentacin
(F80) aportada por la etapa previa del proceso (tpicamente chancado,
molienda SAG o barras) a una determinada fineza de producto (P80)
exigida por la etapa siguiente (tpicamente flotacin). Eran los aos en
que podamos ingresar con cierta facilidad a las faenas para realizar
muestreos, balances y todo tipo de experiencias, particularmente en las
faenas ms antiguas y de menor tamao. Eran los aos en que no se
consideraba necesario gastar una jornada completa o incluso ms en
preparativos de seguridad (incluyendo el observar videos ms bien autopromocionales, de bajo contenido especfico en cuanto a prevencin de
accidentes) antes de poder ponernos manos a la obra. Eran los aos en
que los molinos y sus instalaciones anexas eran todava relativamente
pequeos y los puntos de muestreo eran fsicamente alcanzables, sin
asumir mayores riesgos personales. El gigantismo de hoy ha impuesto
serias limitantes para este tipo de actividades sobre todo porque, al
parecer, los diseadores de nuevas instalaciones no consideraran
importante proveer acceso seguro a los distintos puntos relevantes para
un muestreo detallado del circuito; como por ejemplo el flujo de descarga
del molino o la alimentacin a los ciclones.

En nuestra encuesta, pronto concluimos que, una vez definida la


tarea de molienda, existan tres condiciones principales que podan
limitar al operador en el cumplimiento de su misin:
-

Disponibilidad de Agua de Proceso, recurso generalmente


limitado y particularmente escaso en operaciones de alta montaa.
Densidad de la Pulpa de Descarga de los Hidrociclones, la que
debe ser necesariamente mantenida por debajo de los lmites
impuestos por la condicin de acordonamiento (roping) u
obstruccin de la boquilla de descarga (apex) de los clasificadores.
Capacidad de la Bomba requerida para la alimentacin de pulpa a
los hidrociclones y la consecuente generacin de la Carga
Circulante del circuito; definida sta como la razn entre el flujo
msico (ton secas/hr) de descarga de los hidrociclones y el flujo
msico de rebose de los mismos.

Y para nuestra sorpresa, concluimos tambin que las preferencias


expresadas por distintos operadores respecto de estas condiciones
especficas eran muchas veces discrepantes entre s.
Agregar la mayor cantidad de agua disponible - equivalente a diluir
el flujo de rebose de los hidrociclones (porque por este flujo debe
abandonar toda el agua agregada al proceso) presentaba el mayor
grado de concordancia, excepto para aquellos que tenan bombas de
velocidad fija cercanas al lmite de su mxima capacidad. Para estos
ltimos, contrariamente a sus objetivos, incrementar la dosificacin de
agua les obligara a reducir el tonelaje de alimentacin fresca al circuito,
como resultado del consecuente incremento en la carga circulante del
sistema, ligado a un mayor requerimiento para la ya limitada bomba.
Sin excepciones, todos los operadores encuestados concordaban en
que la recirculacin de finos (partculas de tamao muy inferior al P80
establecido) es causa de ineficiencia (sobremolienda), no slo en el
proceso mismo de molienda sino tambin en las etapas posteriores de la
cadena de procesamiento en que las partculas excesivamente finas
contaminan los concentrados e incluso pueden afectar negativamente la
recuperacin de las especies valiosas. Concordaban en que los
hidrociclones no son clasificadores ideales o perfectos y que se
comportan como si existiera un cortocircuito o by-pass de pulpa entre
el flujo de alimentacin y el flujo de descarga (ver Figura 2). Este
cortocircuito sera el que arrastra a la descarga (y de vuelta al molino)
una proporcin de los finos alimentados (Bpf) en directa proporcin al

cortocircuito de agua que los acompaa (Bpw). Por lo tanto, los


operadores concordaban tambin en que es preciso controlar la densidad
de pulpa (o equivalentemente, el % de slidos) en el flujo de descarga al
mximo posible. No exista consenso, sin embargo, si esta condicin
operacional era suficientemente relevante para justificar el incremento
del contenido de slidos en la descarga de los hidrociclones, arriesgando
as alcanzar la indeseable condicin de acordonamiento. Algunos
manifestaban su preferencia de operar con descargas ms diluidas, no
obstante el mayor cortocircuito de finos retornados. Ms
especficamente, al menos un par de operadores indicaron la
conveniencia de operar los hidrociclones de manera tal que el ngulo
incluido del cono de descarga oscile en el rango de 30 a 35. Cabe
mencionar que, posteriormente, se han desarrollado variados diseos de
sensores(6) para la medicin y control de dicho ngulo.

Eficiencia de Clasificacin

7
% a la Descarga

1.0

5
Bpf
6

0.8

By-Pass de Agua (Bpw)

0.6
0.4
0.2

By-Pass de Pulpa (Bpf)

0.0
10

100

1000

Tamao de Partcula, m

Figura 2. Representacin esquemtica del cortocircuito de pulpa desde


la alimentacin a la descarga de un hidrocicln.

En cuanto a la carga circulante desarrollada por el circuito,


detectamos que curiosamente exista respecto de sta una percepcin
negativa bastante generalizada. Aquellos circuitos donde la carga
circulante era relativamente alta eran considerados menos eficientes que
aquellos donde ocurra lo contrario. Como ancdota, recuerdo el caso de
un operador que me manifest su orgullo porque, en su sistema,
mantenan la carga circulante lo ms baja posible y que sta nunca
sobrepasaba el 250% (!). Recuerdo tambin su cara de consternacin

cuando le propuse que, si l prefera las cargas circulantes bajas, por


qu no eliminaba del todo los hidrociclones y as tendran carga
circulante cero ... Lo cierto es que los clasificadores, cualquiera sea su
principio o diseo, fueron incorporados a los circuitos de molienda hace
muchas dcadas por una buena razn: evitar la salida de partculas
demasiado gruesas hacia la etapa posterior del proceso. Pero ello trajo
consigo un efecto secundario todava ms relevante: incrementar el flujo
circulante a travs del molino para as mantener el molino limpio de
aquellas partculas que ya hayan alcanzado suficiente fineza, las que al
ser presentadas con mayor frecuencia a los clasificadores tienen tambin
mayores oportunidades de abandonar el circuito como producto final de
rebose. Con alta carga circulante, las bolas en el molino actan
preferentemente sobre las partculas ms gruesas que todava necesitan
ser fracturadas, evitndose al mismo tiempo la sobremolienda de las
partculas ms finas, simplemente porque el contenido porcentual de
estas ltimas en el interior del molino es lo ms bajo posible, para una
tarea de molienda dada. Considerando que el patrn de flujo de pulpa a
travs de un molino de determinadas dimensiones se aproxima bastante
al denominado modelo de mezclador perfecto (caracterizado por el hecho
de que la composicin de su contenido es muy similar a la composicin
de su flujo de descarga), operar un molino en circuito abierto (es decir,
sin clasificadores) implicara aplicar toda la energa de molienda
contenida por la carga de bolas sobre un conjunto de partculas cuya
granulometra sera necesariamente muy cercana a la especificacin del
producto final molido. Resulta fcil visualizar que sta sera una
condicin extremadamente ineficiente desde el punto de vista del
consumo de energa.
Sin duda, la condicin operacional que suscitaba mayor polmica
era la referida a la densidad de pulpa (o % de slidos) en el flujo de
alimentacin a los hidrociclones. No tan polmica entre los molineros de
las diversas faenas encuestadas sino ms bien, entre los molineros y los
cicloneros, por as denominar a los fabricantes/proveedores de
hidrociclones. En base a sus propias observaciones empricas, los
molineros reconocan que una alta densidad de alimentacin a ciclones
(tpicamente en el rango de 60-65 % slidos (en peso) en el caso de
minerales de densidad 2.7-2.8 gr/cm3; es decir 35-40% slidos (en
volumen)), generalmente asociada a altos niveles de carga circulante, les
permita mejorar la capacidad de tratamiento de sus secciones de
molienda; y por ende, optimizar la Eficiencia Energtica de sus
procesos. Por otra parte, los cicloneros sostenan (y an sostienen) que,
con el propsito de incrementar la eficiencia de los hidrociclones

(definiendo Eficiencia de Clasificacin como la capacidad del


hidrocicln para discriminar entre partculas finas y gruesas), estos
equipos deben ser alimentados con pulpas diluidas (tpicamente por
debajo del 50 % slidos (en peso) en el caso de minerales de densidad
2.7-2.8 gr/cm3; es decir, 25% slidos (en volumen)). Impedidos de
desechar la contundente evidencia emprica debemos reconocer entonces
que la bsqueda de la Eficiencia de Clasificacin y/o la Eficiencia
Energtica del proceso pueden ser rutas de optimizacin antagnicas.
En resumen, la principal conclusin de nuestra breve encuesta a
los operadores de molienda fue que no exista suficiente consenso
respecto de los criterios operacionales que aseguraran un ptimo
rendimiento econmico de cada instalacin en referencia. Pudimos
adems constatar en terreno que las citadas Leyes de la Conminucin
no aportaban a la solucin del problema planteado, simplemente porque
stas no abordan el rol global del agua en el proceso.
Paralelamente a todo lo anterior, nos enfrentbamos a las cidas
crticas de un descalificador vendedor de hidrociclones que afirmaba que
en el CIMM trabajbamos mal, pero calculbamos bonito ... ello en
represalia a que las conclusiones del estudio que venamos desarrollando
para CODELCO, El Teniente no apoyaban la implementacin de las
alternativas de doble ciclonaje por l propuestas. Dado que el mentado
personaje renegaba de los modelos matemticos y su aplicabilidad a
sistemas reales, asumimos el desafo no menor de fundamentar nuestras
conclusiones sin recurrir a modelo terico alguno y de paso, intentar
resolver de la forma ms categrica posible las incertidumbres que
detectamos en nuestras interacciones con los diversos operadores
encuestados.
As fue como naci el concepto de la Cuarta Ley, como
irnicamente decid llamarle, en alusin a que con las otras tres Leyes
de la Conminucin podamos satisfactoriamente dimensionar nuevos
molinos, pero estas leyes no eran suficientes para determinar bajo qu
condiciones se podra obtener su mximo rendimiento operacional; o sea,
... faltaba ms legislacin.
Resolviendo las Inquietudes del Operador:
LA CUARTA LEY DE LA MOLIENDA/CLASIFICACION

A manera de enunciado, el criterio de la Cuarta Ley simplemente


postula que:
Para una ptima eficiencia energtica del proceso de
molienda, se requiere que el contenido de partculas
finas en el interior del molino sea tan bajo como sea
posible ... para una tarea de molienda dada.
Como intento demostrar en los prrafos siguientes, este objetivo
puede ser siempre alcanzado operando el circuito al mnimo posible %
Slidos en el Rebose (utilizando el mximo de agua y/o capacidad de
bomba disponibles) y el mximo posible % Slidos en la Descarga de
los hidrociclones (reduciendo el dimetro de los pices a su mnima
dimensin, un poco antes de alcanzar la condicin de acordonamiento).
Una vez impuestas estas dos condiciones base, el % Slidos en la
Alimentacin a los Ciclones y la Carga Circulante adoptarn valores
ptimos consistentes con el balance de masas del sistema que, como se
demuestra ms adelante, impone la relacin (ver Figura 2):
(1 + CCopt)
(fs5)opt =
1/(fs7)min + CCopt/(fs6)max

(1)

donde:
fsk = fraccin (en peso) de slidos en el flujo k, %/100
CC = fraccin de carga circulante, definida como la razn
entre el flujo msico de descarga (Flujo 6) de los
hidrociclones y el flujo msico de rebose (Flujo 7) de
los mismos, %/100.
Emprendimos entonces la desafiante tarea de fundamentar la
Cuarta Ley y todas sus implicancias prcticas sin recurrir a complejos
modelos tericos del proceso de molienda/clasificacin; cuya
aplicabilidad a casos reales estaba siendo de momento cuestionada.
Con tal propsito, optamos por apoyarnos en los siguientes tres
supuestos base, todos ellos de amplia aceptacin prctica:

1. Relacin Energa / Tamao de Producto.


La fineza del producto molido es funcin directa de la energa
especfica (kWh/ton) aplicada a las partculas; consistente con lo
establecido por las citadas Leyes de la Conminucin(2-5).
2. Aleatoriedad del Impacto.
Las bolas que constituyen la carga del molino impactan (y
comprimen) aleatoriamente a todas las partculas presentes en el
molino, distribuyendo el total de la energa cintica/potencial por
ellas contenida entre las distintas fracciones granulomtricas, en
directa proporcin a la concentracin relativa de estas ltimas.
3. Proporcionalidad de los Cortocircuitos de Finos y Agua.
El cortocircuito de finos (Bpf) a la descarga de los hidrociclones
(ver Figura 2) es directamente proporcional al correspondiente
cortocircuito de agua (Bpw):
Bpf = Bpw

(2)

donde la constante de proporcionalidad normalmente alcanza


valores cercanos y menores que 1. De hecho, los analistas de
proceso han tradicionalmente asumido = 1, con excepcin de los
que en esos aos trabajbamos en CIMM, quienes sobre la base de
nuestras propias observaciones(5) generalizamos la Ecuacin 2 para
un valor de cualquiera.
Sobre la base de los supuestos 1 y 2 as enunciados, se desprende
necesariamente que, con el propsito de maximizar la velocidad de
molienda de las partculas ms gruesas (que todava requieren ser
fracturadas), stas deben ser predominantes en la carga. Igualmente,
con el propsito de evitar la sobremolienda de las partculas ms
finas (que ya no requieren ser fracturadas), su presencia relativa en la
carga debe ser tan baja como sea posible, tal como indica el criterio de
la Cuarta Ley arriba enunciado ... teniendo siempre en mente que se
debe cumplir con la tarea de molienda preestablecida. Esto ltimo es
muy importante de considerar, porque sera de hecho muy fcil
mantener el molino limpio de finos si la especificacin de tamao del
producto molido no obligara a generarlos para cumplir con dicha tarea.

La conexin entre la aceptacin del enunciado criterio de la Cuarta


Ley y sus implicancias respecto de las condiciones operacionales del
circuito que aseguren su debida implantacin queda ilustrada por la
serie de 3 balances de materiales que presento a continuacin para el
caso particular de un circuito de configuracin DIRECTA como el
representado en la Figura 1 anterior, haciendo notar que las mismas
conclusiones se obtendran si tomara como base cualquier otra
configuracin de circuito. No consideramos que recurrir a estos balances
quebrara nuestro firme propsito de no utilizar modelos matemticos,
puesto que para su formulacin slo requerimos asumir estado
estacionario y nada ms.
1. Balance de Tonelajes Secos (MSk).
A estado estacionario, con referencia a la Figura 1, las siguientes
relaciones de balance deben necesariamente cumplirse:
MS1 + MS6
MS2
MS3
MS5
MS6

=
=
=
=
=

MS2
MS3
MS5
MS6 + MS7
CC MS7

(3)

donde MSk representa el flujo msico (ton secas/hr) de mineral en el


Flujo k y donde la ltima ecuacin es simplemente la definicin de Carga
Circulante. No fue casual que hayamos aislado la carga circulante como
una variable independiente dado que sta fuera reconocida por los
operadores como una condicin relevante del proceso que podra llegar a
limitar su rendimiento y respecto de la cual detectamos que no exista
pleno consenso entre los operadores respecto de su nivel ptimo
operacional.
Las Ecuaciones 3 constituyen un sistema lineal de 5 ecuaciones y
5 incgnitas, tomando MS1 y CC como variables independientes, cuya
solucin est dada por:
MS1
MS2
MS3
MS4
MS5
MS6

=
=
=
=
=
=

MS1
(1 + CC) MS1
(1 + CC) MS1
0
(1 + CC) MS1
(CC) MS1

10

(dado)
(slo agua)

(4)

MS7

= MS1

2. Balance de Pulpas (MPk).


Nuevamente, con referencia a la Figura 1 anterior, las siguientes
relaciones de balance deben necesariamente cumplirse:
MP1 + MP6
MP2
MP3 + MP4
MP5
MP1
MP6
MP7

=
=
=
=
=
=
=

MP2
MP3
MP5
MP6 + MP7
MS1 / fs1
MS6 / fs6
MS7 / fs7

(5)

donde MPk representa el flujo msico (ton/hr) de pulpa mineral en el


Flujo k (ntese que el Flujo 4 es slo agua) y donde las ltimas 3
ecuaciones son simplemente la definicin de la fraccin (porcentaje) de
slidos para los flujos indicados. De esta manera, aislamos
intencionalmente como variables independientes a fs6 (fraccin de Slidos
en la descarga) y fs7 (fraccin de slidos en el rebose) que al igual que la
carga circulante - fueran reconocidas por los operadores como relevantes
para el rendimiento del proceso. La variable fs1 no es relevante y estar
siempre determinada por defecto a partir de la humedad del mineral de
alimentacin fresca.
Las Ecuaciones 5 constituyen un sistema lineal de 7 ecuaciones y
7 incgnitas, tomando MS1, CC, fs1, fs6 y fs7 como variables
independientes, cuya solucin est dada por:
MP1
MP2
MP3
MP4
MP5
MP6
MP7

=
=
=
=
=
=
=

MS1/fs1
(1/fs1 + CC/fs6) MS1
(1/fs1 + CC/fs6) MS1
(1/fs7 - 1/fs1) MS1
(CC/fs6 + 1/fs7) MS1
(CC/fs6) MS1
(1/fs7) MS1

(6)

Combinando adecuadamente las Ecuaciones 4 y 5 se confirma que


la estructura de la Ecuacin 1 se valida en el balance de materiales del
sistema al obtener:

11

(1 + CC)
(fs5) =
1/(fs7) + CC/(fs6)

(7)

aunque todava falta por demostrar que la condicin de optimalidad del


circuito se alcanza cuando fs6 toma valores mximos y fs7 valores
mnimos.
La Figura 3 ilustra los rangos tpicos de valores de las distintas
condiciones operacionales bajo consideracin, segn lo establecido por la
Ecuacin 7. Para un determinado nivel de carga circulante constante,
una disminucin del % Slidos de rebose (agregando ms agua al
circuito) o una disminucin del % Slidos de descarga (modificando el
nmero, tamao o geometra de los hidrociclones en la batera) se
traducira en una disminucin del % Slidos de alimentacin a ciclones;
condicin de inters para los cicloneros aunque en todo caso, muy por
sobre el mximo normalmente recomendado por ellos para este tipo de
clasificadores. Ms an, cabe reconocer que en circuitos reales, CC, fs6 y
fs7 no son variables independientes entre s. De hecho, dos cualesquiera
de ellas determinan el valor de la tercera (algo que ... debo confesar ...
ignorbamos cuando iniciamos nuestros primeros anlisis sobre el tema).
De manera tal que, en la prctica operacional, tanto la dilucin del
rebose como de la descarga de los hidrociclones implica siempre un
aumento de la carga circulante que viene a compensar cualquier dilucin
posible del flujo de alimentacin a los mismos, segn la Ecuacin 7. En
otras palabras, no es posible diluir significativamente la alimentacin a
ciclones. No importa cuanta agua podamos agregar o quitar del sistema,
el contenido de slidos en este flujo tiende a auto-compensarse y se
mantiene relativamente constante. As, ningn molinero debiera
sentirse culpable o avergonzado porque el % de Slidos en la
alimentacin a ciclones oscile siempre en torno a valores relativamente
altos, en el rango de 35 40% (en volumen).

12

% Slidos de Alimentacin

80
% Slidos
Descarga

75

80
76
72
80
76
72

70
CC

65
R
Res
espu
pues
esta
ta de
de un
un Si
Sist
stem
emaa R
Rea
eall

60
55

fs5 =

50

(1 + CC)
1/fs7 + CC/fs6

45
30

32

34

36

38

40

42

44

46

48

% Slidos de Rebose
Figura 3. Relacin de balance entre las diluciones de alimentacin,
rebose y descarga de un hidrocicln y la carga circulante
desarrollada por el circuito, segn la Ecuacin 7.

Por otra parte, resulta paradjico constatar que la vasta mayora


de los sistemas de control automtico de estos procesos tienen como
objetivo de al menos uno de sus lazos bsicos de control ... estabilizar
una variable que se estabiliza sola (!).
Por combinacin de las Ecuaciones 4 y 6 anteriores es posible
adems observar la influencia de las variables CC, fs6 y fs7 sobre el
cortocircuito de agua Bpw, el que queda totalmente determinado por la
expresin:
CC (1/fs6 -1)
Bpw =
(1/fs7 -1) + CC/(1/fs6 - 1)

(8)

El cortocircuito o by-pass de agua (Bpw), considerado por muchos


como indicativo de la Ineficiencia de Clasificacin, podra entonces ser
reducido para complacencia de los cicloneros diluyendo el flujo de
rebose y espesando el flujo de descarga de los hidrociclones, tal como se
ilustra en la Figura 4 ... siempre y cuando la carga circulante

13

permaneciera constante. Sin embargo, como ya se mencionara, la


respuesta natural de los sistemas reales es que aumente la carga
circulante a medida que se diluye el rebose. En consecuencia, Bpw al
igual que fs5 - resulta auto-compensado y se mantiene en un rango de
valores relativamente constante, como se sugiere tambin en la Figura 4.
Nuevamente, ningn molinero debiera sentirse culpable o avergonzado
porque el cortocircuito de sus ciclones oscile siempre en torno a valores
relativamente altos, en el rango de 35 40% ... es simplemente lo que
determina el balance de materiales del sistema.
0.9

By-Pass de Agua, /1

0.8

Bpw =

0.7

CC (1/fs6 - 1)

% Slidos
Descarga

(1/fs7 - 1) + CC (1/fs6 - 1)

72
76
80

0.6
CC

0.5
5

0.4

72
76
80

Reall
ema Rea
Sistema
un Sist
de un
Res
sta de
puesta
Respue

0.3
2

0.2
0.1
30

32

34

36

38

40

42

44

46

48

% Slidos de Rebose
Figura 4. Relacin de balance entre el cortocircuito de agua y las
diluciones de rebose y descarga de un hidrocicln y la carga
circulante desarrollada por el circuito, segn la Ecuacin 8.

3. Balance de Finos (mk).


Los primeros dos grupos de ecuaciones de balance arriba
presentados permitieron descartar las condiciones de dilucin del flujo
de alimentacin a ciclones y el cortocircuito de agua a la descarga de los
mismos como condiciones relevantes para la optimalidad global del
circuito.
Requeramos entonces encontrar otra condicin operacional que
pudiramos relacionar directamente con un mejor rendimiento del
circuito de molienda/clasificacin. En este contexto, el criterio de

14

optimalidad que dio origen a la Cuarta Ley hace directa referencia al


contenido de finos en la carga del molino, al postular:
... con el propsito de evitar la sobremolienda de las
partculas ms finas, su presencia relativa en la carga
debe ser tan baja como sea posible ...
definiendo, para tales efectos, el contenido de finos como el porcentaje
(en peso) de partculas menores que la abertura de la ltima malla de la
serie de tamices utilizados (tpicamente, el % - 325# o el % - 400#). Nos
preguntamos entonces si sera tambin posible establecer ecuaciones de
balance para los finos que nos permitieran relacionar la tarea global de
molienda (caracterizada para estos efectos por la dupla de valores
conocidos F1 = % Finos en la Alimentacin Fresca y F7 = % Finos en el
Rebose) con el correspondiente contenido de finos en el interior del
molino y las dems condiciones operacionales que lo determinan (CC, fs6
y fs7).
Ms an, tomando en consideracin que el flujo de pulpa a travs
de un molino cualquiera es altamente turbulento - aproximndose
claramente ms a un rgimen de mezclador perfecto que a uno de flujo
pistn - concluimos que la nica forma de mantener su contenido
interior libre de finos es asegurando que su flujo de descarga (Flujo 3 en
Figura 1) contenga tambin un mnimo de partculas finas ... teniendo
siempre presente que se debe cumplir con la tarea de molienda
preestablecida.
As logramos establecer las siguientes relaciones de balance, a
estado estacionario, para las partculas ms finas presentes en un
circuito como el representado en la Figura 1:
m1 + m 6
m3
m5
m6

=
=
=
=

m2
m5
m6 + m 7
Bpf m5

(9)

donde mk representa el flujo msico de finos en el Flujo k.


A las Ecuaciones 9 se agrega la Ecuacin 2 del Postulado 3 arriba
enunciado:
Bpf

= Bpw

15

(2)

para conformar as un sistema lineal de 5 ecuaciones y 5 incgnitas


(reconociendo que m1 y m7 son conocidos y definidos por la tarea de
molienda) cuya solucin est dada por:
m1
m2
m3
m4
m5
m6
m7

=
=
=
=
=
=
=

m1
(dado)
m1 + [ Bpw/(1-Bpw)] m7
[ 1/(1-Bpw)] m7
0
(slo agua)
[ 1/(1-Bpw)] m7
[Bpw/(1-Bpw)] m7
m7
(dado)

(10)

En particular, la tercera de estas expresiones - junto con la


Ecuacin 8 que define Bpw y la tercera de las Ecuaciones 4 que define
MS3 - nos permitieron finalmente obtener la deseada relacin para la
fraccin de finos en la descarga del molino (F3):

F3 = m3/MS3

F7 [(1/fs7 - 1) + CC (1/fs6 - 1)]


=
(1+CC) [(1/fs7 - 1) + (1 - )CC (1/fs6 - 1)]

(11)

Finalmente, un anlisis de sensibilidad detallado de esta ecuacin


con el apoyo grfico de la Figura 5 nos vino a demostrar que el
criterio bsico de la Cuarta Ley en cuanto a que el contenido de finos
en el flujo de descarga del molino debe ser tan bajo como sea posible se
satisface plenamente cuando el circuito es operado al mnimo posible %
Slidos en el Rebose (utilizando el mximo de agua y/o capacidad de
bomba disponibles) y el mximo posible % Slidos en la Descarga de
los hidrociclones (reduciendo el dimetro de los pices a su mnima
dimensin, evitando el riesgo de acordonamiento). Una vez impuestas
estas dos condiciones base, el % Slidos en la Alimentacin a los
Ciclones y la Carga Circulante adoptarn valores ptimos consistentes
con el balance de masas del sistema (ver Ecuacin 1).

16

% Finos en Desc. Molino

0.28
0.26
F3 =

0.24

F7

(1/fs7 - 1) + CC (1/fs6 - 1)
(1/fs7 - 1) + (1 - )CC (1/fs6 - 1)

% Slidos
Descarga

(1 + CC)

0.22

72

0.20

76
80

CC

0.18

unn
ddee u
a
t
a
t
s
es
sppuue
R
Rees

0.16
0.14
0.12

all
R
Reea
a
a
m
teem
SSiisst

72
76
80

0.10
30

32

34

36

38

40

42

44

46

48

% Slidos de Rebose
Figura 5. Relacin de balance entre el contenido de finos en el flujo de
descarga del molino y las diluciones de rebose y descarga de
un hidrocicln y la carga circulante desarrollada por el
circuito, segn la Ecuacin 11.

En efecto, en el caso hipottico ilustrado en la Figura 5, sera


posible reducir a la mitad (de 20% a 10%) el contenido de finos en la
descarga del molino incrementando la dosificacin total de agua al
circuito (para reducir el % Slidos de rebose de 46% a 32%) y reduciendo
el nmero de ciclones en la batera o cerrando adecuadamente los pices
(para incrementar el % Slidos de descarga de 72% a 80%). La carga
circulante del sistema naturalmente aumentara como consecuencia del
incremento en el flujo de agua suministrado al circuito, aportando
significativamente al objetivo de reduccin del contenido de finos en la
descarga del molino. El mayor grado de cumplimiento de tal objetivo
segn la Cuarta Ley sera beneficioso en trminos de productividad del
circuito para una determinada tarea de molienda. Como se discute en
detalle ms adelante, la puesta en prctica de estas mejoras estar
siempre supeditada a la capacidad de la bomba - que acta como un
verdadero corazn del circuito - para manejar la mayor carga circulante
desarrollada.
El haber descubierto la forma de ligar el cumplimiento del criterio
optimizante a las condiciones operacionales que lo determinan a travs
de los distintos balances de materiales presentados; particularmente el
ltimo grupo fue ciertamente un gran breakthrough o paso adelante

17

en la bsqueda de condiciones ptimas para la operacin de un circuito


de molienda/clasificacin cualquiera.
VERIFICACION EXPERIMENTAL
Intuitivamente, los postulados que dieron origen al criterio de la
Cuarta Ley parecan entonces correctos y ahora, 25 aos despus, estoy
firmemente convencido de que as lo son. Hoy en da, nadie podra
argumentar con base que en los sistemas de molienda/clasificacin no
exista una directa relacin entre la energa especfica (kWh/ton)
suministrada y la tarea de molienda, que el impacto (contacto) de las
bolas entre s no sea esencialmente aleatorio y que el cortocircuito de
finos no sea proporcional al cortocircuito de agua a la descarga de los
ciclones. No son supuestos realmente restrictivos, a la luz del
entendimiento que hoy existe respecto de estos sistemas, pero s son
supuestos suficientes para sustentar la validez de la postulada Cuarta
Ley. Resulta lgico entonces concluir que el que poco asume, poco se
aleja de la verdad y por tanto, poco tiene que demostrar. No obstante, la
tentacin de verificar experimentalmente la aplicabilidad de nuestra
Cuarta Ley fue del todo irresistible.
Durante 1987, tanto Ca. Minera Carolina de Michilla como
CODELCO, Divisin El Teniente, ambas empresas Chilenas, aceptaron
desarrollar extensos programas experimentales a escala industrial
tendientes a confirmar la aplicabilidad de la Cuarta Ley(9,10).
No fue fcil recopilar todos los antecedentes experimentales
requeridos en una base comparativa, libre de las diversas distorsiones
operacionales enfrentadas durante cada campaa de muestreo;
particularmente en cuanto a asegurar que todas las condiciones
ensayadas entregaban una misma tarea de molienda preestablecida.
Para superar este inconveniente, decidimos apoyarnos en Bond(4),
tomando como indicador representativo del rendimiento operacional del
circuito su Indice de Trabajo Operacional (Wio, kWh/ton), definido como:
Wio = (E/10)/(1/P800.5 1/F800.5)

(12)

donde E representa el consumo especfico de energa suministrada al


circuito, expresado normalmente en kWh/ton molida. Sobre esta base
fue posible homologar el conjunto de resultados obtenidos, bajo el

18

supuesto de que el Wio es relativamente invariante frente a leves


variaciones en la tarea de molienda definida por la dupla de valores
(F80, P80).

Indice de Trabajo Operacional,


kWh/ton

Primeramente, la Figura 6 presenta los resultados obtenidos en


Carolina de Michilla(9) donde los ensayos se llevaron a cabo en un molino
de 10 x 11.5 con motor de 520 kW que operaba en circuito cerrado con
1 cicln de 20, bajo la configuracin DIRECTA, a una tasa de
tratamiento nominal de 30 ton/hr. En ellos se observ una clara
tendencia entre el contenido de finos en el molino y el Indice de Trabajo
Operacional del circuito, revelando un potencial de optimizacin del
orden de un 26% de reduccin en el Wio como consecuencia de una
reduccin del 30% al 15% - 325# en el flujo de descarga del molino.

20

Carga Circulante
18
Baja (<300%)
16

Media
Alta (>400%)

14
12
10
8
6

10

14

18

22

26

30

34

38

% -325 # en Descarga Molino


Figura 6. Efecto del contenido de finos en la descarga del molino sobre
el Indice de Trabajo Operacional, sobre la base de muestreos
realizados en Minera Carolina de Michilla.

Complementariamente, la Figura 7 confirma que incrementos en el


% Slidos de descarga de los ciclones, sumado a incrementos en la carga
circulante, se traducen en un menor contenido de finos en la descarga
del molino. Como cabe esperar, el incremento de carga circulante estuvo
asociado a una mayor dilucin del rebose. De hecho, los valores hacia el
extremo derecho del grfico (menores % - 325# en Descarga Molino)

19

% -325 # en Descarga Molino

corresponden a los muestreos realizados con mayor adicin de agua al


circuito, tal como postula el criterio de la Cuarta Ley.

38

Carga Circulante

34

Baja (<300%)

30

Media
26

Alta (>400%)

22
18
14
10
66

70

74

78

82

86

% Slidos en la Descarga
Figura 7. Efecto del % Slidos en la descarga de los hidrociclones sobre
el contenido de finos en la descarga del molino, sobre la base
de muestreos realizados en Minera Carolina de Michilla.

Anlogamente, la Figura 8 presenta resultados experimentales


correspondientes a los ensayos realizados paralelamente en CODELCO,
Divisin El Teniente(10), especficamente en la Seccin 2 de su
Concentradora Coln, consistente en un molino de 14.5 x 24 que
operaba en circuito cerrado con 5 ciclones de 20 y bomba de velocidad
variable, bajo la configuracin DIRECTA, a una tasa de tratamiento
nominal de 160 ton/hr. Los antecedentes recopilados ratifican las
mismas observaciones desprendidas de la Figura 6 anterior; es decir, que
es posible reducir significativamente el Indice de Trabajo Operacional al
implantar las condiciones sugeridas por el criterio de la Cuarta Ley
tendientes a reducir el contenido de finos en la descarga del molino.

20

Indice de Trabajo Operacional,


kWh/ton

22

20

18

16

14
10

14

18

22

26

30

34

% -325 # en la Descarga Molino


Figura 8. Efecto del contenido de finos en la descarga del molino sobre
el Indice de Trabajo Operacional, sobre la base de muestreos
realizados en CODELCO, Divisin El Teniente.

Igualmente, la Figura 9 ratifica tambin que un alto flujo


circulante permite mantener el contenido de finos en la descarga del
molino en el rango de valores ms bajo que sea posible. Este mayor flujo
circulante es necesaria consecuencia de una mayor dilucin del rebose
de los hidrociclones.
Un interesante corolario que se desprende de los antecedentes
empricos aqu presentados es que contrario a las creencias populares no necesariamente una mayor carga circulante es indicativa de un
mineral ms duro y difcil de moler. En este caso, las mayores cargas
circulantes y dems condiciones operacionales impuestas permitieron
reducir los finos en la descarga del molino y de esta manera reducir
tambin el Indice de Trabajo Operacional. En otras palabras, al imponer
las condiciones operacionales sugeridas por el criterio de la Cuarta Ley
es posible reducir el Wio, hacindole creer al molino que el mineral fuera
ms blando; contrario a lo que se observa cuando los operadores toleran
un mayor contenido de finos en el interior del molino. Dependiendo de
la capacidad de bombeo disponible, los operadores podrn optar por
tomar ventaja del menor Wio observado para alternativamente moler ms
toneladas para una tarea de molienda dada o incrementar la fineza del
producto final para una misma meta de tonelaje procesado.

21

% -325 # en Descarga Molino

34

% Slidos Rebalse

30

Alto
26

Medio
Bajo

22
18
14
10
0

200

400

600

800

1000

% Carga Circulante
Figura 9. Efecto del tonelaje circulante a travs del molino sobre el
contenido de finos en la descarga del molino, sobre la base de
muestreos realizados en CODELCO, Divisin El Teniente.

Se me ha contra-argumentado que una excesiva carencia de finos


en la carga del molino podra llegar a afectar la reologa de la pulpa y por
ende, impactar negativamente en la capacidad intrnseca del molino.
Afortunadamente, la ineficiencia natural de los hidrociclones asegura
que un contenido suficiente de finos de al menos 10% (en peso)
estar siempre presente en el interior del molino.
De la Cuarta Ley a los 10 Mandamientos
OPTIMIZANDO EL PROCESO
Una vez superado el desafo de probar la validez de nuestros
argumentos con un mnimo de supuestos de amplia aceptacin prctica
y sin recurrir a complejas formulaciones matemticas, fue ciertamente
gratificante constatar que los modelos ms modernos y detallados para
procesos de molienda/clasificacin disponibles en la literatura(5,7,8) que
fueran desarrollados con bastante anterioridad al criterio de la Cuarta
Ley - y que han dado origen a diversos simuladores suficientemente
realistas de estos procesos, son totalmente consistentes con los
supuestos, conclusiones y recomendaciones que surgen de la correcta
aplicacin del criterio optimizante de la Cuarta Ley.

22

En trminos prcticos, el verdadero valor del conocimiento terico


queda demostrado por su potencial para guiar a los responsables del
proceso en la adopcin de acciones concretas que apunten a mejorar sus
niveles de rendimiento operacional. En otras palabras, el marco terico
establecido para el anlisis de un problema particular cualquiera debe
aportar respuestas a la pregunta:
- Y ahora .... Qu se puede hacer distinto para mejorar?
Definitivamente, el rol principal del Ingeniero de Procesos de una Planta
Concentradora no es como lamentablemente hoy muchas veces se
observa - preparar decenas y decenas de informes rutinarios que rara vez
alguien pudiera leer con algn grado de detencin. Muy por el contrario,
el rol del Ingeniero de Procesos es fundamentalmente digerir la
informacin operacional disponible y complementar sus bases de datos
segn juzgue necesario para luego concentrarse en idear y preseleccionar
alternativas de optimizacin de su proceso.
En 1994, acogiendo la invitacin de SAMARCO Mineraao de
Brasil, prepar un listado de recomendaciones especficas que
correctamente adoptadas debieran conducir a alcanzar el objetivo
permanente de optimizar la productividad de los circuitos de molienda
fina convencional. Tales recomendaciones abarcan desde lo ms obvio,
como el ajuste del nivel de carga en los molinos, hasta lo ms complejo,
como es la implantacin de avanzados sistemas de control operacional
experto. Con un propsito netamente didctico, denomin este listado
como Diez Mandamientos para Mejorar la Productividad de sus
Molinos(11). En este contexto, la Cuarta Ley aport especficamente tres
de tales Mandamientos:
Mandamiento # 6.
Maximizar el Contenido de Slidos en la Descarga de los Ciclones.
La postulada Cuarta Ley indica la conveniencia de mantener la
densidad de la pulpa de descarga de la batera de hidrociclones lo ms
alta posible, sin llegar a alcanzar la indeseable condicin de
acordonamiento, momento en que la descarga se obstruye y los ciclones
comienzan a desviar la totalidad de la alimentacin al flujo de rebose. En
cada aplicacin particular, los operadores deben determinar por la va
emprica el lmite mximo de operacin segura, el que normalmente cae
en el rango de 56% - 60% Slidos (en volumen) para los ciclones
verticales ms tradicionales y hasta 65% - 67% Slidos (en volumen)

23

para los mismos ciclones pero inclinados (casi horizontales) o los


denominados de fondo plano. De hecho, la principal ventaja de estas
dos variedades de instalacin o diseo de clasificadores es que permiten
operar a mayores densidades de descarga que con ciclones verticales y
lograr as un mayor grado de cumplimiento de lo indicado por la Cuarta
Ley.
Con el apoyo del simulador BallSim_Direct incorporado al paquete
de software Moly-Cop Tools(12), la Tabla 1 presenta los resultados de una
serie de simulaciones del efecto esperado de incrementar la densidad de
la descarga de los hidrociclones en el rango de 72% a 80% Slidos (en
peso), lo que se traducira en un incremento de 3.3% en la capacidad de
tratamiento del circuito, para la misma tarea de molienda (P80 = 180 m,
constante). Tal vez de mayor relevancia, en caso de existir una capacidad
limitada de bombeo, sera la consecuente reduccin en la carga
circulante lo que permitira aumentar la dosificacin de agua al circuito,
en consonancia con el Mandamiento # 7 siguiente.
Tabla 1.

Efecto del % Slidos de Descarga sobre la Capacidad y otras


respuestas del circuito, en base a simulaciones desarrolladas
con BallSim_Direct de Moly-Cop Tools.
Simulacin
0

Simulacin
1

Simulacin
2

Simulacin
3

Simulacin
4

TRATAMIENTO
ton/hr
% CC
P80, micras

458.4
532.9
180.0

463.6
413.8
180.0

467.9
339.9
180.0

471.2
289.5
180.0

473.7
252.9
180.0

ENERGIA
kW (neto)
kWh/ton (bruto)
Wio, kWh/ton

3,885
8.48
14.62

3,885
8.38
14.45

3,885
8.30
14.32

3,885
8.24
14.22

3,885
8.20
14.14

CLASIFICADORES
% Slidos Alimentacin
% Slidos Rebose
% Slidos Descarga
Alim. Ciclones, m3/hr
Presin, psi
By-Pass Finos, %
By-Pass Agua, %

64.7
42.0
72.0
2,619
10.0
0.570
0.600

64.4
42.0
74.0
2,165
10.0
0.487
0.513

64.2
42.0
76.0
1,883
10.0
0.415
0.437

63.9
42.0
78.0
1,691
10.0
0.353
0.372

63.7
42.0
80.0
1,551
10.0
0.298
0.314

% Finos Desc. Molino

17.0

17.2

17.4

17.5

17.7

Mandamiento # 7.
Maximizar la Dosificacin de Agua al Cajn de la Bomba.

24

De mayor impacto efectivo que el Mandamiento #6 anterior, la


postulada Cuarta Ley indica tambin la conveniencia de diluir al
mximo posible el flujo de rebose de los hidrociclones; obviamente sujeto
a la disponibilidad de agua existente en cada aplicacin particular.
La Tabla 2 presenta los resultados de una serie de simulaciones
del efecto esperado de incrementar la dosificacin de agua al circuito,
diluyendo en consecuencia el flujo de rebose de los hidrociclones en el
rango de 42% a 34% Slidos (en peso), lo que se traducira en un
incremento de casi un 8% en la capacidad de tratamiento del circuito,
para la misma tarea de molienda.
Tabla 2.

Efecto del % Slidos de Rebose sobre la Capacidad y otras


respuestas del circuito, en base a simulaciones desarrolladas
con BallSim_Direct de Moly-Cop Tools.
Simulacin
3

Simulacin
5

Simulacin
6

Simulacin
7

Simulacin
8

TRATAMIENTO
ton/hr
% CC
P80, micras

471.2
289.5
180.0

481.2
320.6
180.0

490.7
354.3
180.0

499.8
391.1
180.0

508.5
431.5
180.0

ENERGIA
kW (neto)
kWh/ton (bruto)
Wio, kWh/ton

3,885
8.24
14.22

3,885
8.07
13.92

3,885
7.92
13.65

3,885
7.77
13.40

3,885
7.64
13.17

CLASIFICADORES
% Slidos Alimentacin
% Slidos Rebose
% Slidos Descarga
Alim. Ciclones, m3/hr
Presin, psi
By-Pass Finos, %
By-Pass Agua, %

63.9
42.0
78.0
1,691
10.0
0.353
0.372

63.6
40.0
78.0
1,880
10.0
0.357
0.376

63.3
38.0
78.0
2,087
10.0
0.361
0.380

63.0
36.0
78.0
2,316
10.0
0.364
0.383

62.7
34.0
78.0
2,571
10.0
0.366
0.385

% Finos Desc. Molino

17.5

16.3

15.1

14.0

12.9

Resulta interesante observar que el potencial de optimizacin


implcito en el ejemplo de la Tabla 2 anterior se lograra con slo leves
variaciones del % Slidos de Alimentacin a Ciclones (fs5) y el
Cortocircuito de Finos a la Descarga (Bpf), como se indica en la Figura
10 siguiente, debido al efecto compensatorio del incremento en la carga
circulante originada por la mayor dosificacin de agua al cajn de la
bomba. Ello viene a reiterar que fs5 y Bpf tradicionalmente ligadas a la
mal llamada eficiencia de clasificacin - no son determinantes del
rendimiento global del circuito. No tiene sentido prctico la bsqueda de
la mxima eficiencia de clasificacin, per se. Segn la Cuarta Ley, los

25

66.0

1.20

64.0

1.00

62.0

74% 0.80

78%

82%

60.0

0.60

58.0

74% 0.40

78%

56.0
54.0
200

0.20

82%

250

300

350

400

450

500

550

600

'Cortocircuito' de Finos

% Slidos Alimentacin

hidrociclones cumplen un rol muy importante, pero slo subsidiario a lo


que ocurra en el interior del molino.

0.00
650

% Carga Circulante

Figura 10. Efecto del incremento de la carga circulante asociado a la


dilucin del flujo de rebose de los ciclones de 42% a 33%
Slidos, bajo distintos niveles de densidad en la descarga de
los mismos, segn indican los valores indicados sobre el
grfico.

Mandamiento # 8.
Incrementar la Capacidad de la Bomba.
Estrechamente ligado al Mandamiento #7, este Mandamiento #8
anticipa la posible necesidad de reemplazar la bomba existente por una
de mayor capacidad, idealmente de velocidad variable, producto del
esperado incremento en carga circulante a medida que aumenta la
dosificacin de agua al circuito. En algunos casos, ha sido suficiente un
cambio de poleas del sistema de transmisin del motor a la bomba para
acomodar los mayores flujos circulantes.
En el ejemplo de la Tabla 2 anterior, la carga circulante subira de
290% a 430%, lo que implicara un aumento del flujo de alimentacin a
ciclones de 1690 m3/hr a 2570 m3/hr. Es probable que una misma
bomba, aunque sea de velocidad variable, no sea capaz de absorber tal
variacin de flujo.

26

Al concluir esta seccin, me permito reiterar lo gratificante que me


result constatar que los supuestos, conclusiones y recomendaciones
que surgen de la correcta aplicacin del criterio optimizante de la Cuarta
Ley son plenamente consistentes con lo indicado por los diversos
modelos y simuladores disponibles en la literatura(5,7,8,12); los que fueran
desarrollados con bastante anterioridad a la postulacin de este criterio
de la Cuarta Ley. Sobre la base de las diversas simulaciones aqu
presentadas, la Figura 11 confirma que para lograr una ptima
reduccin efectiva en el Indice de Trabajo Operacional (Wio) y as lograr
el mejor rendimiento global del circuito - es necesario minimizar el
contenido de finos en la descarga del molino y para ello se requiere
diluir el rebose y espesar la descarga de los ciclones; es decir,
precisamente lo que plantea la Cuarta Ley (ver Ecuacin 1).

Wio, kWh/ton

15

74%
78%
82%

14

13

12
10

12

14

16

18

20

% - 400# en Descarga Molino

Figura 11. Efecto de la reduccin del contenido de finos en la descarga


del molino al diluir el flujo de rebose de los ciclones de 42% a
33% Slidos.

Lmites Operacionales a la Carga Circulante:


EL CRITERIO DE ARBITER

27

Nathaniel Arbiter(13) ha publicado diversos estudios tendientes a


predeterminar las condiciones operacionales de un molino de bolas
convencional (con descarga tipo overflow) que podran llevar a ste a
una condicin de sobrecarga (o sobrellenado) caracterizada por una
reduccin significativa de la potencia demandada y la incapacidad del
molino para hidrulicamente transportar la pulpa desde su boca de
alimentacin hasta su boca de descarga. Arbiter postul que para evitar
la condicin de sobrecarga de un determinado molino en operacin, debe
cumplirse que la velocidad axial de la pulpa a travs del molino sea
inferior al 2.2% de la velocidad tangencial de la coraza del mismo molino.
La razn de las velocidades axial y tangencial antes referidas es
expresable como :
Nq

Vel. Axial
Q / fm A
= =
Vel. Tangencial
ND

(13)

donde :
Q
fm
A
N
Nc
D

= Flujo volumtrico de pulpa a travs del molino, ft3/min


= Volumen aparente de mineral en la carga, expresado como
fraccin del volumen total del molino, %/100
= Area de la seccin transversal del molino, D2/4
= Velocidad de giro del molino, rpm = Nc (76.6/D0.5)
= Fraccin de la velocidad crtica del molino, %/100
= Dimetro interior del molino, ft.

y por lo tanto, reemplazando cada trmino y simplificando se obtiene :


Nq = 0.00529 Q / (fm Nc D2.5)

(14)

Por otra parte, fm est relacionado al nivel de llenado aparente total


del molino (Jtot), incluyendo bolas y pulpa, por la expresin :
fm = Jtot - (1-fv) Jb

(15)

donde :
fv

= Fraccin volumtrica de espacios vacos entre las bolas,


%/100

28

Jb

Fraccin aparente de llenado del molino con bolas,


%/100.

De esta forma, el ltimo trmino de la Ecuacin 15 anterior


representa el volumen neto ocupado por las bolas en el molino,
expresado como fraccin del volumen total. Por lo tanto, el volumen
restante para completar el volumen aparente total (Jtot) corresponde al
contenido de mineral, fm.
Arbiter recolect informacin de diversas instalaciones en el
mundo, cuyos molinos se encontraban operando en condiciones crticas
(al lmite de la sobrecarga) y reagrupando la Ecuacin 14, determin la
correlacin emprica :
fm* Nq* = 0.00529 Q* / (Nc D2.5) = 0.0109 0.0144 Jb
= 0.022 (0.5 0.66 Jb)

(16)

donde el smbolo (*) denota condicin crtica. La Figura 12 ilustra la


validez emprica de esta correlacin, segn Arbiter(13).
Estudios complementarios sobre el transporte de masa a travs de
molinos de bolas han indicado que la sobrecarga se produce cuando la
carga total del molino llega a ocupar un 50% de su volumen interior; es
decir, Jtot = 0.5. Si adems aceptamos que, por la compactacin natural
del rin de bolas en movimiento, slo queda un fv = 34% de espacio
libre entre las bolas (en contraste al fv = 40%, tpicamente aceptado para
cargas en reposo), de la Ecuacin 15 se obtiene:
fm* = 0.5 - (1 - 0.34) Jb = 0.5 - (0.66) Jb

(17)

y por directa substitucin en la Ecuacin 16:


Nq* = 0.022

(18)

es decir, recordando la definicin de Nq (Ecuacin 13), se concluye que la


velocidad axial de la pulpa a travs del molino debe ser inferior al 2.2%
de la velocidad tangencial de la coraza del mismo molino, a fin de evitar
la condicin de sobrecarga.

29

0.00529 Q* / (Nc D2.5)

0.008

0.00529 Q* / (Nc D2.5) = 0.022 (0.5 0.66 Jb)


0.007
0.006

Sobrecarga
0.005
0.004

Experimental
Correlacin

0.003
0.25

0.3

0.35

0.4

0.45

0.5

Llenado con Bolas, Jb


Figura 12. Evidencia emprica de sobrecarga de molinos, la que se
producira cada vez que las condiciones operacionales se
posicionen por sobre el lmite de la diagonal. Extractada de
Referencia 13.

Finalmente, retomando la Ecuacin 16 anterior, la condicin


crtica as derivada, permite definir el denominado Arbiters Flow
Number:
Arbiters Flow Number = Q / [Nc D2.5 (0.5 - 0.66 Jb)] < 4.16 (19)
con Q en ft3/min y D en ft.
La Figura 13 adjunta presenta un conjunto de informacin
operacional personalmente recolectada de distintas fuentes que abarca
una amplia variedad de instalaciones, predominantemente Chilenas.
Esta grfica confirma que, en general, la operacin normal de todo
molino se desarrolla bajo condiciones tales que el Arbiters Flow Number
sea menor que 4.16, como sugiere la Ecuacin 19.

30

Flow Number, Nq

6
Salvador

Andina
Chacay

Coln

Pinto Valley
Salvador Tte-SAG

Sierrita

Chino
Andina

Coln

MEL

Bronces
Tte-SAG
MEL

Emablos

Bougainville

Sacatn

MDO

MAA

Cadia

MAA

Chuqui
Copperton

Candelaria

Operacin Normal
Operacin Extrema

0
8

10

12

14

16

18

20

22

24

Dimetro Nominal del Molino, ft


Figura 13. Comparacin de operaciones normales y extremas
(sobrecarga) en trminos del Arbiters Flow Number.

Una segunda implicancia de la aceptacin del criterio propuesto


por Arbiter es que permite definir el mnimo tiempo medio de residencia
() de la pulpa en su paso a travs del molino, que sea compatible con
una operacin normal libre de sobrecarga. De las Ecuaciones 13 y 18
anteriores, se obtiene:
(Vel. Axial)
Nq = < 0.022
ND

(20)

donde el numerador de esta expresin corresponde necesariamente al


largo efectivo del molino (L), de modo que :
> (L/D) / (0.022 N)

(21)

De donde, retomando la relacin N = Nc (76.6/D0.5) (ver Ecuacin


13), se obtiene finalmente:
> 0.189 D0.5 (L/D) / Nc

(22)

la cual sugiere que una menor razn (L/D) y una mayor velocidad de giro
(Nc) facilitan una operacin a mayores tonelajes a travs del molino; es

31

decir, con menores tiempos medios de residencia. Ambos parmetros son


por lo tanto importantes de considerar en la etapa de seleccin de un
nuevo molino, tal como se desprende de la Figura 14 siguiente.

Tiempo Mnimo de
Residencia, min

2.4

min

2.2

L/D

= 0.189 D0.5 (L/D) / Nc

1.6

2
1.8

Nc

1.6

1.3

0.72
0.75
0.78

1.4

1.0

1.2
1
0.8
10

12

14

16

18

20

22

24

26

Dimetro Efectivo del Molino, ft


Figura 14. Definicin de los tiempos mnimos de residencia de la pulpa
en el molino, a fin de evitar la condicin de sobrecarga,
segn el criterio establecido por Arbiter(13).

Desde otro punto de vista, Austin(14) ha hecho referencia a un


posible efecto colchn que se producira cuando el volumen de pulpa
retenida en el molino sobrepasa el espacio intersticial existente entre las
bolas (fm > fvJb). Bajo tal condicin extrema, la eficiencia energtica del
proceso de molienda se vera negativamente afectada contrapesando las
ventajas de una mayor carga circulante. Aunque comparto su base de
argumentacin, slo he conocido una aplicacin industrial, muy
particular, en que este fenmeno podra estar presente; pero no en la
generalidad de las aplicaciones a escala industrial.
En cualquier caso, la Figura 15 indica que, no obstante la
limitacin impuesta por el criterio de Arbiter aqu descrito o la
advertencia planteada por Austin, niveles de carga circulante tan
elevados como 450% son, en general, recomendables segn la Cuarta
Ley y operacionalmente compatibles en la prctica industrial.

32

Nmero de Arbiter

74%
5

78%
Lmite Mximo
82%

2
200

250

300

350

400

450

500

550

600

650

% Carga Circulante

Figura 15. Lmite mximo para la carga circulante impuesto por el


criterio de Arbiter. Los valores indicados sobre el grfico
corresponden al % Slidos de descarga de los hidrociclones
asumido para cada serie de simulaciones en que el flujo de
rebose se diluy de 42% a 33% Slidos.

A modo de corolario, cabe mencionar que podemos distinguir entre


dos tipos de carga circulante, segn sea su causa de origen:
- La Carga Circulante mala que se origina al diluir el flujo de
descarga de los hidrociclones, dado que arrastra mayor
cantidad de finos que no se requiere retornar al molino y ...
- La Carga Circulante buena que se origina al diluir el flujo
de rebose de los hidrociclones, dado que stos afinan su
tamao de corte (d50) y retornan mayor cantidad de
partculas gruesas al molino.
La correcta aplicacin del criterio de la Cuarta Ley sintetizado en
su enunciado de la Ecuacin 1 - promueve el segundo tipo de carga
circulante al recomendar la dilucin del flujo de rebose de los
hidrociclones y evita el primero al recomendar el espesamiento del flujo
de descarga de los mismos.

33

BOMBAS DE VELOCIDAD VARIABLE


Un lujo prescindible?
En la etapa de proyecto de una nueva instalacin surge
recurrentemente la disyuntiva de instalar o no instalar bombas de
velocidad variable en las distintas secciones de molienda. Dado el mayor
costo de inversin de este tipo de bombas, en comparacin con las
tradicionales de velocidad fija, se tiende a pensar que stas son un lujo
prescindible que slo interesa a los ingenieros ms refinados encargados
de la automatizacin del proceso. Muy por el contrario, soy de la opinin
que las bombas de velocidad variable no son en absoluto un lujo
prescindible sino equipos cuya disponibilidad otorga valiosa flexibilidad
operacional y efectividad global al circuito.
Recuerdo que en 1987 visit por primera vez junto a otros
personajes de mayor peso especfico que yo - la Concentradora Cuajone
en el sur de Per, donde un gentil Ingeniero de Procesos me ofreci
acompaarme a recorrer las instalaciones. Dado que era tambin mi
primera visita a Per supuse que estara bien a cubierto por el
anonimato para arriesgarme a hacer ms de alguna pregunta tonta que
pudiera dejarme en vergenza ... total, all nadie me conoca. Tras un par
de horas de interesante recorrido, teniendo muy presente en mi mente
(pero cuidadoso de no mencionarlo) mi tema de la Cuarta Ley, ya haba
hecho todas las preguntas clave respecto al % slidos de rebose, la
densidad de los pices, la carga circulante, etc., etc. Cuando
regresbamos a la sala de control a reunirnos nuevamente con el resto
del grupo de visitas, mi gentil anfitrin me sorprendi con la afirmacin:
pero aqu no funciona tu Cuarta Ley ... Superado el primer momento
de sorpresa en cuanto a que l s saba exactamente quien era yo y que
adems estaba muy al tanto sobre el tema de la Cuarta Ley,
comenzamos a analizar el por qu este Ingeniero haba llegado a tal
conclusin: las bombas de las distintas secciones de molienda eran de
velocidad fija ... y para aplicar la Cuarta Ley a su mximo beneficio se
requiere disponer de bombas de velocidad variable o al menos tener la
opcin de incrementar la capacidad de las bombas fijas existentes.
Estar siempre agradecido a este colega Peruano por haberme ayudado a
mejorar de manera importante mi entendimiento previo sobre la materia.
Nuevamente, recurriendo al simulador BallSim_Direct del paquete
de software Moly-Cop Tools(12), la Figura 16 presenta un ejemplo de la
respuesta de un sistema de molienda/clasificacin frente a la dilucin

34

del flujo de rebose de los ciclones, como resultado del incremento de la


dosificacin de agua al cajn de la bomba, dependiendo si la bomba
disponible es de velocidad fija o variable.

400

Capacidad, ton/hr

500

350

Vel. Variable

450

300

Vel. Fija

400

250

350

200

Vel. Variable

300

150

Vel. Fija

250

Tamao P80, micras

550

100

200

50
30

32

34

36

38

40

42

44

% Slidos en el Rebose

Figura 16. Respuesta simulada de un sistema de molienda/clasificacin


frente a la dilucin del flujo de rebose de los ciclones,
dependiendo si la bomba disponible es de velocidad fija o
variable.

En este ejemplo, a medida que se diluye el rebose desde 42%


Slidos hasta 33% Slidos, la bomba de velocidad variable tendra la
capacidad de absorber el mayor flujo circulante y mejorar as el
cumplimiento de la tarea de molienda a un mayor ritmo de tratamiento
de mineral (de 465 ton/hr a 519 ton/hr). Por el contrario, la nica
opcin con la bomba de velocidad fija para continuar cumpliendo con la
tarea de molienda especificada, incapacitada de absorber la mayor
proporcin de carga circulante, sera lamentablemente reducir el tonelaje
de alimentacin de mineral fresco al circuito (de 465 ton/hr a 368
ton/hr). Como consuelo, la fineza del producto molido se vera
incrementada (de P80 = 180 m a P80 = 112 m), lo que en algunos casos
permitira mejorar marginalmente la eficiencia del proceso siguiente en la
cadena (por ejemplo, la recuperacin en la etapa de flotacin). No
obstante, desde una perspectiva econmica, el beneficio de un mayor

35

tonelaje normalmente predomina sobre el beneficio de una mayor


eficiencia. Pienso que algo similar a este ejemplo es lo que observ el
Ingeniero de Cuajone cuando intent incrementar la dosificacin de agua
con bombas de velocidad fija. Al tener que reducir la alimentacin fresca
concluy que para ellos la Cuarta Ley ... no funciona.
El tema de las bombas de velocidad fija versus las de velocidad
variable fue abordado extensivamente por H. Toro(15) en el Simposio
TECSUP 2002. Siguiendo la misma lnea de argumentacin, la Tabla 3
presenta el caso hipottico comparativo de una seccin de molienda con
una bomba de velocidad fija contra la misma seccin equipada con una
bomba de velocidad variable, cuando la dureza del mineral procesado
vara en 10%.
Tabla 3.

Efecto de variaciones en la Dureza del Mineral en funcin del


tipo de bomba disponible, en base a simulaciones realizadas
con BallSim_Direct de Moly-Cop Tools.
Bomba Velocidad Fija

Dureza del Mineral


Disponibilidad de Agua

- 10%
Std

Std
Std

Bomba Velocidad Variable

+ 10%
Std

- 10%
+ 10%

- 10%
Std

Std
Std

+ 10%
Std

+ 10%
+ 10%

TRATAMIENTO
ton/hr
% Relativo
% CC
F80, micras
P80, micras

509
7.15
303
9,795
180

475
0.00
328
9,795
180

439
-7.59
359
9,795
180

545
10.52
341
9,795
180

534
8.23
327
9,795
180

493
0.00
351
9,795
180

452
-8.45
380
9,795
180

460
-6.70
398
9,795
180

ENERGIA
kW (neto)
kWh/ton (bruto)
Wio, kWh/ton

3,885
7.63
13.2

3,885
8.17
14.1

3,885
8.85
15.3

3,885
7.12
12.3

3,885
7.27
12.5

3,885
7.87
13.6

3,885
8.60
14.8

3,885
8.44
14.5

CLASIFICADORES
% Slidos Alimentacin
% Slidos Rebose
% Slidos Descarga
Alim. Ciclones, m3/hr
Presin, psi
Potencia Bomba, kW
Agua Total, m3/hr
By-Pass Finos, %
By-Pass Agua, %

63.7
42.7
75.9
1,903
8.23
30.0
655
0.397
0.418

63.2
40.4
76.4
1,909
8.20
30.0
677
0.386
0.406

62.7
37.8
76.9
1,915
8.18
30.0
701
0.375
0.395

63.3
37.5
79.2
2,256
10.47
45.3
880
0.332
0.349

63.4
39.2
78.1
2,133
9.67
39.5
800
0.353
0.372

63.0
37.4
78.3
2,102
9.41
37.9
800
0.350
0.368

62.6
35.4
78.4
2,071
9.14
36.3
800
0.346
0.364

62.5
33.7
79.6
2,193
9.93
41.7
880
0.325
0.342

% Finos Desc. Molino

18.3

16.8

15.3

14.8

15.9

14.9

13.8

12.8

(*) Batera de Hidrociclones: 12 unidades de 20", con Vortex de 7.5" y Apex de 3.75".

En condiciones normales, la seccin con bomba de velocidad fija


opera a razn de 475 ton/hr, cumpliendo con la tarea de molienda

36

especificada (F80, P80) = (9795 m, 180 m) y utilizando el 100% de la


potencia de bombeo disponible (30 kW). Frente a un mineral de dureza
10% mayor, el sistema respondera incrementando la dosificacin de
agua al cajn de la bomba de 677 m3/hr a 701 m3/hr, utilizando los
mismos 30 kW de potencia de bombeo disponible. No obstante, como es
de esperar debido al 10% de incremento en dureza, el tonelaje procesado
disminuira en 7.59%, manteniendo la tarea de molienda. Ntese que el
porcentaje de reduccin de capacidad sera menor que 10% gracias al
efecto positivo de diluir levemente el rebose, dentro de las limitaciones
impuestas por la bomba. Por el contrario, si la dureza del mineral de
alimentacin bajara en 10%, el sistema respondera incrementando la
tasa de tratamiento en 7.15%. En este caso, el porcentaje de aumento en
tonelaje sera menor que 10% debido a la capacidad limitada de la
bomba que no podra exceder los 30 kW de potencia mxima disponible,
lo que obligara a reducir la dosificacin total de agua al sistema. En
otras palabras, limitado por la velocidad fija de la bomba, el sistema no
tendra la capacidad para aprovechar a plena magnitud la bonanza de
recibir un mineral de alimentacin de menor dureza.
Por otra parte, siguiendo con el ejemplo de la Tabla 3, si la seccin
fuese equipada con una bomba de velocidad variable, en condiciones
normales, la seccin desarrollara una capacidad de 493 ton/hr,
cumpliendo con la misma tarea de molienda especificada y utilizando el
100% del total de agua de proceso disponible; establecida para estos
efectos en 800 m3/hr. Frente a un mineral de dureza 10% mayor, el
sistema respondera simplemente manteniendo la dosificacin de agua a
su mximo nivel de disponibilidad, sacrificando el tonelaje en 8.45%
(todava proporcionalmente menor que el 10% de incremento en dureza)
y manteniendo la tarea de molienda. Es interesante sealar a este
respecto que, si al menos temporalmente la operacin tuviera acceso, por
ejemplo, a un 10% de mayor disponibilidad de agua, sta podra ser
utilizada con la misma bomba para diluir un poco ms el rebose y
compensar en mejor forma el incremento en dureza del mineral,
limitando la reduccin en capacidad de la seccin a slo 6.7% respecto
de la condicin normal (ver Tabla 3, columna de la extrema derecha). Por
el contrario, si la dureza del mineral de alimentacin bajara en 10%, el
sistema respondera incrementando la tasa de tratamiento en 8.23%. En
este caso, el porcentaje de aumento en tonelaje sera menor que 10%
debido a la mxima disponibilidad de agua de proceso, limitada en este
ejemplo a 800 m3/hr, lo que obligara a un negativo espesamiento del
rebose de 37.4% a 39.2% Slidos. Nuevamente, si al menos
temporalmente la operacin tuviera acceso, por ejemplo, a un 10% de

37

mayor disponibilidad de agua, sta podra ser utilizada con la misma


bomba para casi mantener la dilucin del rebose y tomar mayor ventaja
de la bonanza de menor dureza del mineral, alcanzando un 10.52% de
aumento en tonelaje procesado respecto de la condicin normal (ver
Tabla 3, columna central). Es claro que ninguna de estas provechosas
acciones correctivas seran posibles si la bomba fuese de velocidad fija.
A mayor ahondamiento, la Tabla 4 siguiente presenta un caso
anlogo al anterior en que se simula la ocurrencia de variaciones en la
granulometra del mineral de alimentacin a la seccin, cuando la
seccin es equipada alternativamente con bomba de velocidad fija o
bomba de velocidad variable.
Tabla 4.

Efecto de variaciones en la Granulometra del Mineral de


Alimentacin, en funcin del tipo de bomba disponible, en
base a simulaciones desarrolladas con BallSim_Direct de
Moly-Cop Tools.
Bomba Velocidad Fija

Fineza de Alimentacin
Disponibilidad de Agua

Fina
Std

Std
Std

TRATAMIENTO
ton/hr
% Relativo
% CC
F80, micras
P80, micras

497
4.49
309
6,951
180

ENERGIA
kW (neto)
kWh/ton (bruto)
Wio, kWh/ton

Bomba Velocidad Variable

Gruesa
Std

Fina
+ 10%

Fina
Std

Std
Std

Gruesa
Std

Gruesa
+ 10%

475
0.00
328
9,795
180

443
-6.81
359
13,253
180

529
7.27
347
6,951
180

518
5.02
332
6,951
180

493
0.00
351
9,795
180

457
-7.46
383
13,253
180

465
-5.74
401
13,253
180

3,885
7.82
13.9

3,885
8.17
14.1

3,885
8.77
14.8

3,885
7.34
13.0

3,885
7.50
13.3

3,885
7.87
13.6

3,885
8.51
14.4

3,885
8.35
14.1

CLASIFICADORES
% Slidos Alimentacin
% Slidos Rebose
% Slidos Descarga
Alim. Ciclones, m3/hr
Presin, psi
Potencia Bomba, kW
Agua Total, m3/hr
By-Pass Finos, %
By-Pass Agua, %

63.2
41.7
75.9
1,910
8.20
30.0
669
0.392
0.413

63.2
40.4
76.4
1,909
8.20
30.0
677
0.386
0.406

63.2
38.3
77.2
1,909
8.20
30.0
691
0.377
0.397

62.9
36.8
79.0
2,240
10.30
44.2
880
0.332
0.349

63.0
38.5
77.8
2,117
9.50
38.5
800
0.353
0.372

63.0
37.4
78.3
2,102
9.41
37.9
800
0.350
0.368

63.0
35.7
78.8
2,080
9.27
36.9
800
0.345
0.363

62.9
34.0
80.0
2,202
10.06
42.4
880
0.323
0.340

% Finos Desc. Molino

17.5

16.8

15.7

14.3

15.4

14.9

14.0

13.0

(*) Batera de Hidrociclones: 12 unidades de 20", con Vortex de 7.5" y Apex de 3.75".

Las observaciones que se desprenden de la Tabla 4 apuntan en la


misma lnea que las ya planteadas respecto de la Tabla 3 anterior y por
lo tanto, dejo su anlisis a la iniciativa de aquellos lectores ms

38

interesados. Slo reafirmar que a diferencia de una bomba de velocidad


fija - la disponibilidad de una bomba de velocidad variable permite tomar
ventaja de las oportunidades operacionales (menor dureza del mineral,
mayor fineza de alimentacin), as como tambin tomar acciones
compensatorias para minimizar el perjuicio de las contingencias que la
operacin pueda enfrentar (mayor dureza del mineral, menor fineza de
alimentacin). Como se acostumbra decir en la jerga ingenieril, la
diferencia de costo de inversin de las bombas de velocidad variable
respecto de las de velocidad fija ... se paga sola.
CIRCUITO DIRECTO vs. INVERSO
Una Polmica Recurrente
El postulado bsico de la Cuarta Ley permite tambin construir
opinin respecto de un tema recurrentemente debatido, tanto en
ambientes acadmicos como en la prctica industrial: la configuracin
DIRECTA versus la INVERSA.
Existira una percepcin generalizada que la configuracin
INVERSA, esquematizada en la Figura 17 (donde el flujo de alimentacin
fresca es dirigido al cajn de la bomba) sera intrnsecamente ms
productiva que la configuracin DIRECTA, esquematizada en la Figura 1
anterior (donde el flujo de alimentacin fresca es dirigido directamente
al molino). Al menos a primera vista, parece razonable creer que si una
fraccin del mineral alimentado corresponde a material suficientemente
fino - partculas tamao producto - sera efectivo impedirles que
ingresen al molino alimentndolas directamente a los clasificadores. Pero
... Tiene esto siempre sentido prctico? Bajo qu condiciones
operacionales especficas podra ser una configuracin ventajosa
respecto de la otra?
En el contexto de la Cuarta Ley, me permito afirmar que ser
preferible adoptar aquella configuracin que a estado estacionario mantenga el molino con menor contenido de finos en su interior.

39

Rebose

7
5

Alimentacin
Fresca
1

6
2

Agua

Descarga

Alimentacin
Ciclones
5

Figura 17. Representacin esquemtica de un circuito de molienda/


clasificacin convencional bajo la configuracin INVERSA.

Con referencia a la Figura 1, correspondiente a la configuracin


DIRECTA, la Ecuacin 11 anterior es completamente equivalente a:
F3DIRECTA = F7 /(1-Bpf)/(1+CC)

(22)

la cual expresa claramente que para reducir los finos en la descarga del
molino (F3) es preciso reducir el cortocircuito (Bpf) y aumentar la razn
de carga circulante (CC).
Anlogamente, siguiendo la misma secuencia de balances de
materiales presentados en las Ecuaciones 3 a 11, esta vez para la
configuracin INVERSA de la Figura 17, es posible establecer:
F3INVERSA = F7 /(1-Bpf)/CC - F1 /CC

(23)

donde F1 representa la fraccin de finos que ingresan al circuito con la


alimentacin fresca; un trmino que no aparece en la Ecuacin 22
equivalente. Incidentalmente, esta Ecuacin 23 reconfirma - esta vez
para la configuracin INVERSA - que para reducir los finos en la
descarga del molino (F3) es preciso reducir el cortocircuito (Bpf) y
aumentar la carga circulante (CC).

40

Retomando el criterio de la Cuarta Ley, la configuracin


INVERSA ser preferible cada vez que se cumpla:
F3INVERSA < F3DIRECTA

(24)

Reemplazando a partir de las Ecuaciones 22 y 23 anteriores,


suponiendo que ambas configuraciones operaran a valores similares de
Bpf y CC, nos lleva a la condicin crtica discriminante:
F1 > F7 /(1-Bpf)/(1+CC)

(25)

La Figura 18 fue construida sobre la base de la Ecuacin 25 para


ilustrar bajo qu condiciones la configuracin INVERSA sera preferible
(zona superior derecha de la curva correspondiente) y por defecto, bajo
qu condiciones la configuracin DIRECTA sera preferible (zona inferior
izquierda de la curva correspondiente).

Razn Crtica, F 1/F 7

0.50
0.45
CIRCUITO INVERSO
0.40
0.35

Bpf

0.30

0.40
0.35
0.30

CIRCUITO DIRECTO
0.25
0.20
2.0

3.0

4.0

5.0

Razn de Carga Circulante

Figura 18. Valores crticos de la Razn F1/F7 en funcin del


cortocircuito de pulpa y la carga circulante, segn la
Ecuacin 25.

Considerando valores tpicos de Bpf = 0.4 y CC = 3.5, se concluye


que:
F1 > 0.37 F7

41

(26)

es decir; para que la configuracin INVERSA sea la configuracin


preferida, la fraccin de finos en la alimentacin fresca (F1) debe ser al
menos superior al 37% de la fraccin de finos especificada para el
producto final de rebose (F7).
Como aproximacin, la Ecuacin 25 puede ser expresada tambin
en trminos del tamao P80 del producto final, suponiendo que la razn
(en peso) de los finos en el rebose y la alimentacin fresca (F7/F1) sea de
magnitud similar a la razn (en peso) del material pasante el tamao P80
en ambos flujos de rebose y alimentacin; es decir:
F7/F1 [% bajo P80]Rebose /[% bajo P80]Alim

(27)

y puesto que, por definicin, [% bajo P80]Rebose es igual a 80%, entonces la


Ecuacin 25 se transforma en:
[% bajo P80]Alim > 0.8 /(1-Bpf) / (1+CC)

(28)

la cual, para los mismos valores tpicos Bpf = 0.4 y CC = 3.5 antes
considerados, se reduce a la simple Regla del Pulgar:

La configuracin INVERSA ser preferible a la


DIRECTA cada vez que la alimentacin al circuito
contenga ms de un 30% de partculas menores que el
tamao P80 objetivo:
[% bajo P80]Alim > 30%

(29)

En la prctica industrial, esta condicin crtica a favor de la


configuracin INVERSA slo puede ser alcanzada en algunas pocas
situaciones puntuales, como podra ser el caso de molinos secundarios
alimentados por molinos de barras o verdaderos molinos SAG (es decir,
con menos de 10-12% bolas y sin remocin de pebbles), casos en los
cuales el flujo de alimentacin fresca a la etapa de molienda
convencional bien podra contener una suficiente proporcin de
partculas finas bajo el tamao P80 especificado. De esta manera se
concluye que la configuracin DIRECTA debiera ser el diseo
preferido en la vasta mayora de las aplicaciones, a menos que
prevalezcan otras consideraciones de lay-out.

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EPILOGO
No cabe duda que la plena implantacin de los criterios
optimizantes propuestos por la Cuarta Ley exigen una mayor atencin y
capacidad de respuesta al operador, por cuanto los beneficios se logran
llevando el sistema al lmite de sus restricciones operacionales: agua,
carga circulante, riesgo de acordonamiento, etc. Nunca olvidar una
madrugada de verano en que nos encontrbamos con el Dr. J. Menacho
en las instalaciones de Carolina de Michilla ajustando las condiciones del
molino en lnea con lo que nos predicaba la Cuarta Ley. Cuando ya nos
venca el sueo y nos dimos por satisfechos con la condicin que
habamos logrado alcanzar (algo as como un 10% de aumento en
tonelaje), nos acercamos al operador para brindarle las buenas noches.
Este nos consult: - Terminaron ya? Ante nuestra respuesta afirmativa,
nos dijo con una amplia sonrisa: - OK. Y procedi a retornar el proceso a
la condicin que l acostumbraba ... ??? Ahora - aunque no entonces me parece muy razonable su reaccin. Si queremos obtener el mximo
rendimiento de una instalacin debemos apoyar al operador con un
adecuado sistema de control automtico del proceso, porque sin este
apoyo estaramos exigiendo algo realmente imposible de alcanzar, incluso
para operadores experimentados. En esta lnea - reconociendo que en las
ltimas dcadas se han desarrollado cientos de tales sistemas, en base a
muy diversas estrategias de control - Yianatos et al.(16) implementaron en
CODELCO, Div. El Teniente un interesante desarrollo consistente con el
espritu de la Cuarta Ley; es decir, prestando atencin preferencial a las
densidades de descarga y rebose de los hidrociclones, ms que a la
densidad de alimentacin a los mismos.
Al finalizar este extenso documento, debo reconocer que en su
momento - e incluso ahora - la denominacin Cuarta Ley provoc
molestia en crculos acadmicos especializados en el tema de la molienda
de minerales, por considerarlo ofensivo al trabajo pionero de los
proponentes de las primeras tres leyes originales. Lo cierto es que, en
estricto rigor, ninguna de las clsicas tres Leyes de la Conminucin
que postulan relaciones consumo de energa / tamao de producto son esencialmente leyes como s lo son, por ejemplo, la Ley de Newton y
las Leyes de la Termodinmica. La Cuarta Ley tampoco es una
verdadera ley, pero s que complementa a las citadas tres anteriores. A
diferencia de ellas, la Cuarta Ley no es otra propuesta de relacin
energa/tamao sino un criterio que bsicamente norma el adecuado
uso del agua en el proceso de molienda/clasificacin, tema que hasta
entonces estaba abandonado. A fin de cuentas, como en todo marco legal

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complementario, no todas las leyes deben versar necesariamente sobre el


mismo tema ...
Tambin debo reconocer que la Cuarta Ley quizs por dejacin
personal inexcusable - no ha alcanzado la difusin internacional que
podra haberse esperado. Bsicamente, la Cuarta Ley no es conocida
internacionalmente porque, aunque me ha acompaado por dcadas en
mltiples congresos y seminarios para los ms diversos grupos de
colegas, casi no ha sido publicada en Ingls; lo que no deja de fortalecer
un cierto grado de orgullo nacionalista/regionalista. Es por estas tierras
donde la minera actual crece y se desarrolla mucho ms que en
cualquier otra parte del mundo. De modo que ...
its about time they learn some Spanish!

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REFERENCIAS
1.

Seplveda, J. E., Una Cuarta Ley para la Molienda/Clasificacin,


IV Simposio ARMCO sobre Molienda, Via del Mar, Chile,
Noviembre, 1984.

2.

Von Rittinger, P. R., Leherbuch der Aufbereitungskunde, Berln,


1867.

3.

Kick, F., Das Gesetz der Proportionalen Widerstande und Seine


Anwendung, A. Felix, Leipzig, 1885.

4.

Bond, F. C., The Third Theory of Comminution, AIME Trans., Vol.


193, p. 484, 1952. Tambin en Mining Engineering, Mayo, 1952.

5.

Gutirrez, L. y Seplveda, J.E., Dimensionamiento y Optimizacin


de Plantas Concentradoras Mediante Tcnicas de Modelacin
Matemtica, Publicacin del Centro de Investigacin Minera y
Metalrgica (CIMM), Chile, 1986.

6.

Bouso, J. L. Control Automtico de la Clasificacin en los Circuitos


de Molienda, Moly-Cop 2005: X Simposio sobre Procesamiento de
Minerales, Termas de Chilln, Chile, Noviembre, 2005.

7.

Herbst, J. A., Grandy, G. A. y Mika, T. S., On the Development and


Use of Lumped Parameters Models for Open - and Closed-Circuit
Grinding, Trans. IMM, Section C, Vol. 77, p. 193, 1968.

8.

Herbst, J. A. et al., Population Balance Models for the Design of


Continuous Grinding Mills, 10th IMPC, p. 23, Londres, 1973.

9.

Seplveda, J. E., Informe CIP-8601, ARMCO Chile S. A., 1987.

10. Seplveda, J. E., Informe CIP-8606, ARMCO Chile S. A., 1987.


11. Seplveda, J. E. Optimo! Diez Mandamientos para Mejorar la
Productividad de sus Molinos, IV SISTEM, SAMARCO Mineraao,
Belo Horizonte, Noviembre 25, 1994.
12. Seplveda, J. E., Moly-Cop Tools, Versin 2.0, Software for the
Assessment and Optimization of Grinding Circuit Performance,

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2005.
(disponible sin cargo va solicitud a molycoptools@molycop.cl)
13. Arbiter, N., Dimensionality in Ball Mill Dynamics, Minerals and
Metallurgical Processing, p. 77, Mayo 1991.
14. Austin, L. G., Process Engineering of Size Reduction: Ball Milling,
SME of AIME, 1984.
15. Toro, H., Quebrando Paradigmas en la Molienda /Clasificacin,
TECSUP 2002, Lima, Per.
16. Yianatos, J. B., Lisboa, M. A. y D. R. Baeza, Grinding Capacity
Enhancement by Solid Concentration Control of Hydrocyclone
Overflow, Minerals Engineering 15, p. 317, 2002.

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