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EL HORROR DE LAS SOMBRAS

HOWARD PHILLIPS LOVECRAFT

Muchos hombres han contado cosas espantosas, no referidas en letra impresa, que
sucedieron en los campos de batalla durante la Gran Guerra. Algunas de estas cos
as me han hecho palidecer; otras, me han producido unas nauseas incontenibles, m
ientras que otras me han hecho temblar y volver la mirada hacia atrs en la oscuri
dad; sin embargo, creo que puedo relatar la peor de todas: el espantoso, antinat
ural e increble horror de las sombras.
En 1915 estaba yo como mdico con el grado de teniente en un regimiento canadiense
en Flandes, siendo uno de los numerosos americanos que se adelantaron al gobier
no mismo en la gigante contienda. No haba ingresado en el ejrcito por iniciativa p
ropia, sino ms bien como consecuencia natural de haberse alistado el hombre de qu
ien era yo ayudante indispensable: el celebre cirujano de Bolton, doctor Herbert
West. El doctor West se haba mostrado siempre deseoso de poder prestar servicio
como cirujano en una gran guerra; y cuando dicha posibilidad se present, me arras
tr consigo en contra de mi voluntad. Haba motivos por los que yo me hubiera alegra
do de que la guerra nos separase; motivos por los que encontraba la prctica de la
medicina y la compaa de West cada vez ms irritante; pero cuando se march a Ottawa,
y consigui por medio de la influencia de un colega una plaza de comandante mdico,
no me pude resistir a la autoritaria insistencia de aquel hombre decidido a que
le acompaase en mi calidad habitual.
Cuando digo que el doctor West estuvo siempre ansioso de poder servir en el camp
o de batalla no me refiero a que fuese guerrero por naturaleza ni que anhelase s
alvar la civilizacin. Siempre haba sido una fra mquina intelectual; flaco, rubio, de
ojos azules y con gafas; creo que se rea secretamente de mis ocasionales entusia
smos marciales y de mis crticas a la indolente neutralidad. Sin embargo, haba algo
en la devastada Flandes que l quera; y a fin de conseguirlo, tuvo que adoptar asp
ecto militar. Lo que pretenda no era lo que pretenden muchas personas, sino algo
relacionado con la rama particular de la ciencia mdica que l haba logrado practicar
de forma completamente clandestina y en la cual haba conseguido resultados asomb
rosos y, de vez en cuando, horrendos. Lo que quera no era otra cosa, en realidad,
que abundante provisin de muertos recientes, en todos los estados de desmembrami
ento.
Herbert West necesitaba cadveres frescos porque el trabajo de su vida era la rean
imacin de los muertos. Este trabajo no era conocido por la distinguida clientela
que haba hecho crecer rpidamente su fama, a su llegada a Boston; en cambio yo lo c
onoca demasiado bien, ya que era su ms ntimo amigo y ayudante desde nuestros tiempo
s de la Facultad de Medicina, en la Universidad Miskatonic de Arkham. Fue en aqu
ellos tiempos de la universidad cuando inici sus terribles experimentos, primero
con pequeos animales y luego con cadveres humanos conseguidos de manera horrenda.
Haba obtenido una solucin que inyectaba en las venas de los muertos; y si eran bas
tante frescos, reaccionaban de maneras extraas. Haba tenido muchos problemas para
descubrir la frmula adecuada, pues cada tipo de organismo necesitaba un estmulo es
pecialmente apto para l. El terror le dominaba, cada vez que pensaba en los fraca
sos parciales: seres atroces, resultado de soluciones imperfectas o de cuerpos i
nsuficientemente frescos. Cierto nmero de estos fracasos haban seguido con vida (u
no de ellos se encontraba en un manicomio, mientras que otros haban desaparecido)
; y como l pensaba en las eventualidades imaginables, aunque prcticamente imposibl
es, se estremeca a menudo, debajo de su aparente impasibilidad habitual. West se
haba dado cuenta muy pronto de que el requisito fundamental para que los ejemplar
es sirviesen era su frescura, as que haba recurrido al procedimiento espantoso y a
bominable de robar cadveres. En la universidad, y cuando empezamos a ejercer en e
l pueblo industrial de Bolton, mi actitud respecto a l haba sido de fascinada admi

racin; pero a medida que sus procedimientos se hacan mas osados, un solapado terro
r se fue apoderando de m. No me gustaba la forma en que miraba a las personas viv
as de aspecto saludable; luego, ocurri aquella escena de pesadilla en el laborato
rio del stano, cuando me enter de que cierto ejemplar an estaba vivo cuando West se
haba apoderado de l. Fue la primera vez que haba podido revivir la funcin del pensa
miento racional en un cadver; y este xito, conseguido a costa de semejante abomina
cin, le haba endurecido por completo.
No me atrevo a hablar de sus mtodos durante los cinco aos siguientes. Segu a su lad
o por puro miedo, y presenci escenas que la lengua humana no podra repetir. Gradua
lmente, llegu a darme cuenta de que el propio Herbert West era ms horrible que tod
o lo que haca... fue entonces cuando comprend claramente que su celo cientfico por
prolongar la vida en otro tiempo normal haba degenerado sutilmente en una curiosi
dad meramente morbosa y macabra y en una secreta complacencia en la visin de los
cadveres. Su inters se convirti en perversa aficin por lo repugnante y lo diablicamen
te anormal; se recreaba con tranquilidad en monstruosidades artificiales ante la
s que cualquier persona en su sano juicio caera desvanecida de repugnancia y de h
orror; detrs de su plido intelectualismo, se convirti en un exigente Baudelaire del
experimento fsico, en un lnguido Heliogbalo de las tumbas. Afrontaba imperturbable
los peligros y cometa crmenes con impasibilidad. Creo que el momento crtico lleg al
comprobar que poda restituir la vida racional, y busc nuevos mbitos que conquistar
experimentando en la reanimacin de partes seccionadas de los cuerpos. Tena ideas
extravagantes y originales sobre las propiedades vitales independientes de las cl
ulas orgnicas y los tejidos nerviosos separados de sus sistemas psquicos naturales
; y obtuvo ciertos resultados espantosos preliminares en forma de tejidos impere
cederos, alimentados artificialmente a partir de huevos semi-incubados de un rep
til tropical indescriptible. Haba dos cuestiones biolgicas que ansiaba terriblemen
te establecer: primero, si poda darse algn tipo de conciencia o actividad racional
sin cerebro, en la mdula espinal y en los diversos centros nerviosos; y segundo,
si exista alguna clase de relacin etrea, intangible, distinta de las clulas materia
les, que uniese las partes quirrgicamente separadas que previamente haban constitu
ido un solo organismo vivo. Todo este trabajo cientfico requera una prodigiosa pro
visin de carne humana recin muerta... y esa fue la razn por la que Herbert West par
ticip en la Gran Guerra.
El horrendo y abominable suceso ocurri una medianoche, a finales de marzo de 1915
, en un hospital de campaa detrs de las lneas de St. Eloi. An ahora me pregunto si n
o fue meramente la diablica ficcin de un delirio. West se haba montado un laborator
io particular en el lado este del edificio que se le haba asignado provisionalmen
te, alegando que deseaba poner en prctica nuevos y radicales mtodos para el tratam
iento de los casos de mutilacin hasta ahora desesperados. All trabajaba como un ca
rnicero, en medio de su sanguinolenta mercanca. Jams llegu a acostumbrarme a la lig
ereza con que l manejaba y clasificaba determinado material. A veces haca verdader
as maravillas de ciruga en los soldados; pero sus principales satisfacciones eran
de carcter menos pblico y filantrpico, y se vio obligado a dar muchas explicacione
s acerca de ruidos extraos an en medio de aquella babel de condenados, entre los q
ue haba frecuentes disparos de revlver... cosa corriente en un campo de batalla, a
unque completamente inusitada en un hospital. Los ejemplares reanimados por el d
octor West no reunan condiciones para recibir una larga existencia ni ser contemp
lados por un amplio nmero de espectadores. Adems del humano, West utilizaba gran c
antidad de tejido embrionario de reptiles que l cultivaba con resultados singular
es. Era mejor que el material humano para conservar con vida los fragmentos priv
ados de rganos, y esa era ahora la principal actividad de mi amigo. En un oscuro
rincn del laboratorio; sobre un extrao mechero de incubacin, tena una gran cuba tapa
da, llena de esa sustancia celular de reptiles que se multiplicaba y creca de for
ma borboteante y horrenda.
La noche de que hablo tenamos un ejemplar nuevo y esplndido: un hombre fsicamente f
uerte y a la vez de tan elevada inteligencia, que nos garantizaba un sistema ner
vioso sensible. Resultaba irnico; porque se trataba del oficial que haba ayudado a

que se le concediese a West su destino, y que ahora tena que haber sido nuestro
socio. Es ms; en el pasado, haba estudiado secretamente la teora de la reanimacin ba
jo la direccin de West. El comandante Sir Eric Moreland Clapman-Lee, D.S.O., era
el mejor cirujano de nuestra divisin, y haba sido designado precipitadamente al se
ctor de St. Eloi cuando llegaron al cuartel general noticias del recrudecimiento
de la lucha. Efectu el viaje en un avin pilotado por el intrpido teniente Ronald H
ill, slo para ser derribado precisamente en el punto de su destino. La cada fue tr
emenda y espectacular, Hill qued irreconocible; en cuanto al gran cirujano, el ac
cidente le secciono la cabeza casi por entero, aunque el resto del cuerpo estaba
intacto. West se apoder ansiosamente de aquel despojo inerte que haba sido su ami
go y compaero de estudios; me estremec al verle terminar de separar la cabeza, col
ocarla en la diablica cuba de pulposo tejido de reptiles con objeto de conservarl
a para futuros experimentos, y seguir manipulando el cuerpo decapitado sobre la
mesa de operaciones. Inyect sangre nueva, uni determinadas venas, arterias y nervi
os del cuello sin cabeza, y cerr la horrible abertura injertando piel de un ejemp
lar no identificado que haba llevado uniforme de oficial. Yo saba lo que pretenda:
comprobar si este cuerpo sumamente organizado poda dar, sin cabeza, alguna seal de
vida mental que haba distinguido a sir Eric Moreland Clapman-Lee, estudioso en o
tro tiempo de la reanimacin. Este tronco mudo era ahora requerido espantosamente
a servir de ejemplo.
An puedo ver a Herbert West bajo la siniestra luz de la lmpara, inyectando la solu
cin reanimadora en el brazo del cuerpo decapitado. No puedo describir la escena,
me desmayara si lo intentara, ya que era enloquecedora aquella habitacin repleta d
e horribles objetos clasificados, con el suelo resbaladizo a causa de la sangre
y otros desechos menos humanos que formaban un barro cuyo espesor llegaba casi h
asta el tobillo, y aquellas horrendas anormalidades de reptiles salpicando, burb
ujeando y cociendo sobre el espectro azulenco y vacilante de llama, en un rincn d
e negras sombras. El ejemplar, como West coment repetidas veces, posea un sistema
nervioso esplndido. Esperaba mucho de l; y cuando empez a manifestar leves movimien
tos de contraccin, pude ver el inters febril reflejado en el rostro de West. Creo
que estaba preparado para presenciar la prueba de su cada vez ms slida opinin de qu
e la conciencia, la razn y la personalidad pueden subsistir independientemente de
l cerebro... de que el hombre no posee un espritu central conectivo, sino que es
meramente una mquina de materia nerviosa en la que cada seccin se encuentra ms o me
nos completa en s misma. En una triunfal demostracin, West estaba a punto de releg
ar el misterio de la vida a la categora de mito. El cuerpo ahora se contraa ms vigo
rosamente; y bajo nuestros ojos vidos, empez a jadear de forma horrible. Agit los b
razos con desasosiego, alz las piernas, y contrajo varios msculos en una especie d
e contorsin repulsiva. Luego, aquel despojo sin cabeza levant los brazos en un ges
to de inequvoca desesperacin... de una desesperacin inteligente, que bastaba para c
onfirmar todas las teoras de Herbert West. Evidentemente, los nervios recordaban
el ltimo acto en vida del hombre: la lucha por librarse del avin que se iba a estr
ellar.
No s exactamente qu fue lo que sigui. Tal vez se trata slo de una alucinacin provocad
a por la impresin que sufr en aquel instante al iniciarse el bombardeo alemn que de
struy el edificio... quin sabe, ya que West y yo fuimos los nicos supervivientes? We
st prefera pensar que fue eso, antes de su reciente desaparicin; pero haba ocasione
s en que no poda, porque era extrao que sufriramos los dos la misma alucinacin. El h
orrendo incidente fue simple en s mismo, aunque excepcional por lo que implicaba.
El cuerpo de la mesa se levant con un movimiento ciego, vacilante terrible; y omos
un sonido gutural. No me atrevo a decir que se trataba de una voz, porque fue d
emasiado espantoso. Sin embargo, lo ms horrible no fue su cavernosidad. Ni tampoc
o lo que dijo, ya que grit tan solo: "Salta, Ronald, por Dios! Salta!". Lo espantos
o fue su procedencia: porque brot de la gran cuba tapada de aquel rincn macabro de
oscuras sombras.