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Colon está en escena por sus viajes al Nuevo Continente durante doce años: 1492-1504. En ese periodo realiza cuatro travesías y llega a las zonas siguientes: Primer Viaje (1492-1493), con tres nave y 120 hombres: isla de Guanani (hoy Watting, en las Bahamas), llamada por el San Salvador; Cuba y Santo domingo (llamadas, respectivamente, Juana y la Española). Segundo Viaje (1493-1496), con diecisiete naves y mil quinientos tripulantes: Antillas Menores, Puerto Rico, Cuba, Santo Domingo y Jamaica. Tercer Viaje (1498-1500), con seis navíos, de los cuales manda tres directamente a La Española: Sur de Trinidad, entra al Golfo, tiene contacto con los indios en la costa de la Península de Paria (Puerto de Macuro); describe la zona con la admiración de la belleza del paisaje y las características físicas de los indígenas. Sale por la boca de Dragos, pasa a Cubagua, donde descubre los placeres de perlas; pasa al Sur de Margarita y sigue a Santo Domingo. Es la primera vez que Colon llega a tierra firme, aunque no esta seguro, le parece que es así porque, en el Golfo de Paria, tiene la sensación de la desembocadura del Orinoco. Cuarto Viaje (1502-1504), con cuatro naves y ciento cuarenta tripulantes: Cuba, Honduras, Costa Rica, Panamá y Jamaica. 1499: Alonso de Ojeda recorre las costas venezolanas desde Margarita y el golfo de Paria hasta el lago de Maracaibo. Lo acompañan el cartógrafo Juan de la Cosa y el navegante florentino Américo Vespucio. Conocen algunos pueblos costeros. Por tradición se dice que este viaje está relacionado con el nombre de Venezuela: Américo Vespucio llamó “Venezuela” o “Venetiola” a un pueblo de indígenas en las costas del lago de Maracaibo; el nombre está relacionado con Venecia, ciudad italiana construida entre canales. El significado del nombre sería “Venecia pequeña”. En 1502 Ojeda hace un segundo viaje; en él toca los mismos lugares que tocó en el primero. En un tercer viaje, hecho en 1 505, llega al actual territorio de Colombia. 1. GEOGRÁFICAS Ø Se amplió la visión del mundo con un nuevo continente, cuyo tamaño aproximado, la conformación de sus costas y algunas de sus características geográficas generales empezaron a ser conocidas. Ø Se acortaron las distancias en el mundo, ya que hasta ese momento del contacto de los dos continentes, se ignoraba la presencia de América en el océano Atlántico. Ø Es desplazado el mar Mediterráneo por el océano Atlántico como ámbito de interés para el desarrollo de la navegación y el intercambio comercial. Ø Se desarrolla la cartografía con la elaboración de nuevos mapas donde figuran las tierras exploradas. En el año 1500 aparece el primer mapa donde están las costas venezolanas; fue realizado por Juan de la Cosa. 2. ECONÓMICAS Ø El factor económico fue de marcada relevancia en los viajes de Colón. Cálculos contemporáneos hacen ver que, tan sólo en metales preciosos —oro y plata— la Corte española obtuvo la suma de 1.733.000 maravedíes por cada maravedí invertido en financiar los viajes de Colón. El Estado español se hace una gran potencia económica. Ø Pierde importancia la ruta mediterránea para ir a la India, pues hay una nueva vía a través del Océano Atlántico. El bloqueo turco y el monopolio veneciano ya no inciden en forma determinante, pues ahora son los países colonizadores los que tienen el monopolio del comercio. Ø Con la colonización toma auge el sistema eco- nómico mercantilista, y los metales preciosos llevados de América enriquecen a los países europeos. Ø Se intensifica el comercio de nuevos productos: tabaco, palo brasil y añil. Además, comienza un intenso tráfico de esclavos africanos hacia América. 3. POLÍTICAS Ø Se inicia la formación de grandes imperios coloniales, con el portugués y el español a la cabeza, que serán seguidos más tarde por el imperio inglés y el francés. Ø El Papado se hace árbitro mundial al intervenir para señalar líneas que demarcan zonas de exploración permitida. Lo hizo por la Bula Alejandrina en 1493. A la Bula siguieron tratados firmados entre Portugal y España, como el de Tordesillas, en 1494. Ø Surgen luchas entre los países europeos por el reclamo de derechos de rutas, de comercio y de colonización. 4. SOCIALES Ø Surge una polémica de orden filosófico en cuanto a la racionalidad del indígena. Hay opiniones que se contraponen, que son estudiadas y analizadas por los tratadistas españoles. Unos llegaban a dudar de que el indígena fuera un ser racional; a esto contribuyeron relatos de algunos cronistas, que estaban llenos de fantasías sobre su contacto con los aborígenes. Ø Los nuevos conquistadores inician el comercio de esclavos negros traídos de África, con el fin de utilizarlos en América como mano de obra para sustituir así al indígena en las tareas más rudas del campo. Ø Se inicia un acelerado proceso de mestizaje, que más tarde se hará más complejo con la participación del negro. Ø La sociedad mestiza que se forma en América tiene características especiales en cada una de las regiones. Ello se debe a la diferencia entre los niveles culturales encontrados por los españoles. En las regiones de altas culturas la huella indígena quedó muy marcada en la población resultante del mestizaje, en tanto que en otras zonas, como Venezuela, de cultura aborigen más rudimentaria, el mestizaje fue diferente, con mayor influencia española y negra que indígena. 5. CULTURALES Ø La cultura de los conquistadores se impuso sobre la de los indígenas. Sin embargo, muchos de los elementos autóctonos americanos fueron asimilados por los españoles, y su uso trasladado a Europa. Tal es el caso de productos como el tabaco, la papa y el cacao, que fueron renglones de la economía americana cuya utilización tuvo gran relevancia en el mercado mundial, especialmente el europeo. En los altos círculos se impuso la moda de fumar tabaco, a pesar del recelo que inspiró en los primeros momentos. La papa americana fue un elemento de vital significación en las épocas de gran escasez en Europa. Ø En el caso de Venezuela, el aporte indígena a la toponimia (denominación de sitios, regiones, etc.) ha sido muy marcado. Son numerosos los nombres de ciudades, aldeas, ríos, estados, accidentes geográficos, cuya raíz es estrictamente indígena. Véanse los siguientes ejemplos: Caracas, Guárico, Maracaibo, Barquisimeto, La Guaira, Los Teques, Maiquetía, Maracay, Orinoco, El Tocuyo, Guanare, Nirgua, Quíbor, Sanare, Guatopo, Guaviare, Guayana, Yaracuy, Cumaná. Ø En el idioma castellano hay numerosos vocablos que son indígenas, como hamaca, chinchorro, caney, yuca, cazabe, arepa, chicha, chimó, conuco. Ø El folclore tiene elementos españoles, indios y negros tanto en la música como en los bailes, las leyendas, las supersticiones y las tradiciones. La música venezolana, sin embargo, está más influenciada por lo español y lo negro que por lo indio.