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Senectud y muerte

La senectud, o tambin conocida como la adultez tarda, es la ltima de


las etapas del ciclo de vida humano, comienza a partir de los 65 aos
aproximadamente.
Existen dos tipos de envejecimiento: el primario y el secundario. El
envejecimiento primario es un proceso gradual e inevitable de
deterioro corporal que empieza a una edad temprana y continua a lo
largo de los anos, sin que importe lo que la gente haga para aplazarlo. El
envejecimiento secundario es resultado de la enfermedad, el abuso y
la inactividad, factores que a menudo pueden ser controlados por la
persona.
Los cientficos sociales se refieren a tres grupos de adultos mayores: el
"viejo joven", el "viejo viejo" y el "viejo de edad avanzada".
Cronolgicamente, el viejo joven es una persona entre 65 y 74 aos, que
suele ser activa, animada y vigorosa. Los viejos viejos, entre 75 y 84
aos, y el viejo de edad avanzada (de 85 aos en adelante) son ms
propensos a la fragilidad y la enfermedad y a tener dificultades para
organizar las actividades de la vida diaria.
Teoras del envejecimiento biolgico
Teoras de la programacin gentica
Estas teoras sostienen que el cuerpo humano envejece de acuerdo con
un plan de desarrollo normal incorporado en los genes.

Teora de la senectud programada: El envejecimiento es resultado


de la conexin y desconexin en secuencia de ciertos genes. La
senectud es el momento en que se hacen evidentes los dficits
resultantes relacionados con la edad.

Teora endocrina: Los relojes biolgicos actan a travs de las


hormonas para controlar el ritmo del envejecimiento.

Teora inmunolgica: El deterioro programado de las funciones del


sistema inmunolgico da lugar a una mayor vulnerabilidad las
enfermedades infecciosas y por ende al envejecimiento y la
muerte.

Teora evolutiva: El envejecimiento es un rasgo evolucionado que


permite que los miembros de una especie vivan solo en el tiempo
suficiente para reproducirse.

Teoras de tasa variable


Estas teoras, tambin llamadas teoras del error, consideran que el

envejecimiento es resultado de procesos aleatorios que varan de una


persona a otra. En la mayora de estas teoras, el envejecimiento implica
dao debido a errores aleatorios o a ataques ambientales a los sistemas
biolgicos.

Teora del desgaste: Las partes vitales de clulas y tejidos se


desgastan.

Teora de los radicales libres: El dao acumulado por los radicales


del oxgeno hace que dejen de funcionar las clulas y, a la larga,
los rganos.

Teora de la tasa de vida: Entre mayor sea la tasa del metabolismo


del organismo, ms corto es su ciclo de vida.

Teora autoinmune: El sistema inmunolgico se confunde y ataca a


sus propias clulas corporales.

Cambios fsicos
La piel envejecida suele palidecer y a perder elasticidad, y puede
arrugarse a medida que se reducen la grasa y la masa muscular. Pueden
aparecer venas varicosas en las piernas; el cabello de la cabeza se
adelgaza y cambia a gris y despus a blanco, y le vello corporal
comienza a escasear. La estatura se reduce a medida que se atrofian los
discos entre las vrtebras espinales.
En mujeres con osteoporosis el adelgazamiento de los huesos puede
ocasionar cifosis o "joroba de la viuda" que es una curva exagerada de la
columna vertebral. La composicin qumica de los huesos cambia por lo
que se crea un mayor riesgo de fracturas. Otros cambios menos visibles
afectan a los rganos internos y los sistemas corporales, el cerebro y el
funcionamiento sensorial, motor y sexual.
El envejecimiento aunado al estrs crnico, puede deprimir el
funcionamiento inmunolgico, lo que hace que los ancianos sean ms
susceptibles a las infecciones respiratorias; el sistema digestivo
permanece relativamente eficiente; el ritmo cardiaco suele hacerse ms
lento e irregular. Los depsitos de grasa se acumulan alrededor del
corazn y pueden interferir con su funcionamiento, y a menudo se eleva
la funcin sangunea.
Los deterioros en la memoria de largo plazo suelen empezar a los 58 o
59 aos, mientras que la capacidad para entender palabras no familiares
a partir del contexto se mantiene fuerte hasta los 78 o 79 aos. En la
adultez tarda se observan disminuciones graduales del volumen y peso
del cerebro, sobre todo en la corteza frontal.

Tambin aparecen problemas de visin, los ojos viejos necesitan ms luz


para ver, son ms sensibles a la luz y puede resultarles difcil localizar y
leer seales. Los adultos mayores pueden tener dificultades con la
percepcin de profundidad o de color, o con actividades diarias. Pueden
aparecer enfermedades como cataratas o glaucoma. Tambin aparecen
problemas auditivos y que se van incrementando con la edad.
Las disminuciones de la fuerza y poder muscular pueden ser resultado
de una combinacin del envejecimiento natural, la disminucin de la
actividad y la enfermedad. Por lo general, los adultos pierden entre 10 y
20% de su fuerza a los 70 aos y la perdida aumenta despus de esa
edad.
Los adultos mayores suelen dormir y sonar menos que antes. Sus horas
de sueo profundo son ms restringidad y pueden despertarse con
mayor facilidad por problemas fsicos o exposicin a la luz. Pueden llegar
a sufrir de insomnio y ser precursor de la depresin.

Funcionamiento sexual
El factor ms importante para mantener el funcionamiento sexual es la
actividad sexual continua a lo largo de los aos. Un hombre sano que ha
sido sexualmente activo por lo general puede mantener alguna forma de
expresin sexual activa en sus setenta u ochenta aos. Las mujeres
tienen la capacidad fisiolgica de mantener la actividad sexual durante
toda su vida.
En la adultez tarda