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ADAM SMITH

Adam Smith vino al mundo en Kirkcaldy, pequeo pueblo escocs de pescadores,


cercano a Edimburgo, en un da primaveral de fecha desconocida del ao 1723 y fue
bautizado el 5 de junio del mismo ao. Hijo nico del segundo matrimonio de Adam
Smith, inspector de aduanas, y de Margaret Douglas, qued hurfano de padre a los
tres meses bajo la tutela de su madre, hija de un rico propietario de la comarca, a
quien siempre permaneci muy unido.
A los cuatro aos vivi lo que parece haber sido la nica aventura de su vida: fue
raptado por unos gitanos. Tras una desesperada bsqueda por parte de la familia, el
nio fue hallado en un bosque en el que haba sido abandonado por sus raptores.
Luego, sin trauma alguno, continu siendo un nio bueno, aunque dbil y enfermizo, de
carcter dulce, prodigiosa memoria y amor al estudio, excelente alumno de la escuela
elemental de Kirkcaldy.
A los catorce aos abandon su pueblo natal para ingresar en la Universidad de
Glasgow. En este centro se apasion por las matemticas y recibi la influencia de
Francis Autcheson, afamado profesor de filosofa moral y hombre de fuerte
personalidad, cuyas ideas econmicas y filosficas fueron decisivas en la formacin de
Smith, aunque slo fuese por su posterior y profunda discrepancia respecto de ellas.
Tres aos despus se graduaba, obteniendo una beca para estudiar en el Balliol College
de Oxford. A los veintitrs aos de edad concluy brillantemente los estudios haciendo
gala de un profundo dominio de la filosofa clsica y de la de la poca. A continuacin
regres a Kirkcaldy con su madre para empezar a buscar trabajo.
En 1748, gracias a un amigo de su familia, el filsofo y jurista lord Henry Kames, se le
present la oportunidad de dar una serie de conferencias en Edimburgo. Lejos de
desaprovecharla, durante los dos aos siguientes disert sobre diferentes temas, desde
la retrica a la economa y la historia, y se dio a conocer con xito como escritor con la
publicacin de algn artculo en la Edimburgh Review. En esta poca conoci al filsofo
David Hume, quien se convertira en su amigo ms ntimo.
Con las conferencias cosech un xito tal que en 1751 le ofrecieron un puesto de
profesor de lgica en la Universidad de Glasgow. Tras un ao en este puesto, cambi
las clases de lgica por las de filosofa moral, que adems de resultarle ms
interesantes estaban mejor remuneradas. Para Adam Smith, se trataba de una etapa
de gran creatividad que l definira luego como el perodo ms feliz de su vida; pareca
decidido a seguir la carrera docente e incluso en 1758 fue nombrado decano de la

facultad, se revel como un profesor excelente cuya fama traspasaba las fronteras, y
se deca que Voltaire, desde Francia, le enviaba alumnos deseosos de asistir a sus
clases y embeberse en su sabidura.
En Glasgow formaba parte de un selecto crculo integrado por intelectuales, cientficos
y, sobre todo, por destacados comerciantes dedicados al comercio colonial desde que
en 1707, a raz de su unin con Inglaterra, ste quedara abierto para Escocia. Sus ideas
y opiniones sobre el comercio y los negocios representaron una informacin de primera
mano para el futuro economista y, en contacto con dicho crculo, conform las tesis
que cristalizaran ms adelante en su obra.
La moral y la economa
El primer libro de Adam Smith, The Theory of Moral Sentiment (Teora de los
sentimientos morales), su obra maestra desde el punto de vista filosfico, se public en
1759. En ella expona los principios de la naturaleza humana que guiaban el
comportamiento social del hombre, y hablaba por vez primera de la mano invisible
que sin saberlo y sin proponrselo orientaba el egosmo humano hacia el bien de la
sociedad.
En 1763 recibi una nueva oferta de trabajo que le haba de resultar mucho ms
lucrativa que cualquiera de las tareas que haba realizado hasta el momento: preceptor
del joven duque de Buccleuch. Renunci a la docencia y en 1764 parti hacia Francia
en compaa de su pupilo. En Toulouse pasaron dieciocho meses, en cuyo transcurso
Smith combati el aburrimiento provinciano con la redaccin de una nueva obra.
Los viajeros se dirigieron despus a Ginebra, ciudad en la que pasaron dos meses;
Smith aprovech dicha estancia para conocer personalmente a Voltaire, por quien
siempre sinti una gran admiracin. Sigui luego una breve pero provechosa estancia
en Pars; su amigo Hume, secretario de la embajada britnica, le introdujo en los ms
selectos salones de la capital; entre otros, conoci a Franois Quesnay, mdico y
economista, fundador de la escuela fisiocrtica, que fue la primera que atribuy de
forma coherente a la naturaleza el origen de la riqueza. Los fisicratas eran acrrimos
seguidores de la mxima de Le Mercier de la Rivire, Laissez faire, laissez passer, le
monde va de lui mme, que hicieron suya. Parece que influyeron en Adam Smith lo
suficiente como para que pensara dedicar a Quesnay el libro que estaba escribiendo,
pero la muerte del francs antes de que fuera publicado le hizo cambiar de idea. En

1767 el repentino fallecimiento del hermano menor del duque de Buccleuch, que se
haba reunido con ellos en Toulouse, les oblig a un precipitado regreso a Londres.
Busto de Adam Smith
En la primavera de ese mismo ao, Smith se instal en Kirkcaldy, donde, sin perder
contacto con sus amigos de Glasgow, se entreg en cuerpo y alma a la redaccin de la
obra

comenzada en Toulouse, An Inquiry into the

Nature

of the

Wealth

of

Nations(Ensayo sobre la riqueza de las naciones), que lo ocupara an seis aos y


public finalmente en Londres en 1776.
La obra, sntesis original de gran nmero de elementos preexistentes en el
pensamiento econmico anterior, fue pionera en muchos campos y pronto se convirti
en su trabajo ms difundido. Representaba el primer gran trabajo de economa poltica
clsica y liberal. En ella se aplicaban a la economa, por vez primera, los principios de
investigacin cientfica, en un intento de construir una ciencia independiente.
Continuacin del tema iniciado en su obra filosfica y en base a la misma, mostraba
cmo el juego espontneo del egosmo humano bastara para aumentar la riqueza de
las naciones, si los gobiernos dejasen hacer y no interviniesen con medidas reflexivas.
El libro alcanz de inmediato un xito extraordinario, y a partir de entonces, como si
hubiera puesto punto final a una obra casi perfecta, en 1778 se retir a Edimburgo, de
donde apenas sala, salvo para algn viaje ocasional a Londres o a Glasgow, sus nicos
contactos con el mundo. Llevaba una vida plcida y tranquila mientras revisaba y
correga sus dos obras capitales. En 1784 la prdida de su madre, de noventa aos de
edad, le result un golpe tan duro que su propia salud comenz a declinar, de tal
manera que cuando tres aos ms tarde fue nombrado rector de la Universidad de
Glasgow, ni siquiera pudo pronunciar el discurso de apertura.
En lo sucesivo su vida transcurri en una soledad asistida por la enfermedad y, pese a
ser objeto de honores y del reconocimiento general, no fue ms que una larga espera
del fin inexorable. El 17 de julio de 1790, a los setenta y siete aos de edad, falleca en
Edimburgo, en cuyo cementerio de Canongate fue enterrado.
INTRODUCCION

En el siguiente trabajo se muestran temas interesantes relacionados con la economa,


acerca del impacto que tuvo durante el siglo XVIII haciendo referencia a la riqueza de

las naciones, como es la divisin del trabajo, la teora del valor y lo relacionado con el
capital, renta y distribucin.
Estos temas ayudan adentrarnos ms al mundo de grandes pensadores de la
economa, como son Adam Smith, Ricardo y Malthus. Los cuales aportan diversas
teoras desde puntos de vista diferentes para entenderla mejor.
1. LA ECONOMIA COMO CIENCIA: ADAMS SMITH

La obra de Adam Smith (17231790) fue decisiva en el desarrollo de las ideas


econmicas.
Aunque Smith es el primero del grupo de autores que se conocen con el nombre de
economistas clsicos, el fin del mercantilismo ingls y el comienzo del clasicismo se
produjeron en un dilatado periodo de tiempo. Las ltimas fases de una era intelectual
siempre producen pensadores que se alejan de la doctrina aceptada. Hubo, pues,
anticipos del liberalismo clsico en la literatura econmica cien aos antes de la
publicacin de la obra Wealth of Nations de Smith.
Adam Smith es un ejemplo clsico de los primeros autores econmicos, en el sentido
de que no fue exclusivamente un economista. Fue un acadmico y eso le permiti
tener un cierto grado de imparcialidad y objetividad del que carecan los autores
mercantilistas, que generalmente eran hombres de negocios. Siendo profesor en la
Universidad de Glasgow, donde imparti diversos cursos que abarcaban lo que hoy
llamamos ciencias sociales y humanidades, se interes esencialmente por la filosofa
moral, que influy en una buena parte de su economa. Haba ledo mucha de la
literatura anterior de las ciencias sociales y las humanidades y fue capaz de sintetizarla
en una sola obra.
Smith no fue un terico estrictamente tcnico sino un concienzudo estudioso que tena
una gran visin de la interdependencia de la sociedad. Aunque prestamos especial
atencin a su visin de la interdependencia de la economa, Smith se ocup de las
importantes conexiones que existen entre muchas reas de la sociedad, cosas que hoy
estudian los economistas, los politlogos, los socilogos y los filsofos, especialmente
las cuestiones de tica. Observ, por ejemplo, la existencia de importantes conexiones
entre la libertad econmica y la libertad poltica, entre los derechos de propiedad
privada y un Estado justo y entre los individuos que actan movidos, en parte, por el
inters personal y, en parte, por la preocupacin por las consecuencias de sus actos
para los dems.

Smith recibi la influencia de su maestro, Francis Hutcheson (16941746) y de David


Hume (17111776). Comparta con Hutcheson su firme rechazo de las ideas de Bernard
Mandeville (c. 16701733), cuya presentacin de la postura mercantilista haba tenido
una gran aceptacin gracias a su estilo satrico. Mandeville y Smith partieron del
mismo supuesto sobre la naturaleza egosta de los seres humanos, pero llegaron a
conclusiones opuestas. Para Mandeville, la bsqueda del inters personal tena muchas
consecuencias sociales y econmicas negativas, por lo que estaba justificada la
intervencin del Estado en la economa.
Muchas de las actitudes de la poca de Smith hacia el conocimiento y la formacin son
muy diferentes de las actuales. En primer lugar, no exista una clara lnea divisoria
entre

1.1 TEORIA DE LOS SENTIMIENTOS MORALES Y LA CONDUCTA DEL


HOMBRE

1.1.1

La naturaleza humana

A partir de las observaciones de Adam Smith, podemos notar un carcter cientfico en


todo cuanto haca. Entenda la economa como el resultado de las acciones y relaciones
entre los agentes econmicos; por lo tanto, todos los temas que de ella provienen
estn condicionados por la naturaleza humana.
Smith saba que para comprender los procesos econmicos era necesario conocer ms
de la conducta humana y sus motivaciones. A este respecto observ que existen dos
caractersticas principales en el ser humano, que al mismo tiempo dictan sus
motivaciones.
La primera es que el humano valora su entorno en funcin de la cercana espacial y
temporal que tengan las cosas, as que para cada individuo la cosa ms valiosa e
importante es l mismo.
La siguiente caracterstica, que en realidad describe una motivacin, es que todos los
seres humanos tienen un deseo irrefrenable de mejorar su condicin.
De la combinacin de estos dos conceptos prefigur una serie de implicaciones en
torno al sistema econmico que l deseaba.
El egosmo sin lmites (como se describe en economa a la actitud de procurar el propio
bienestar) es a todas luces malo, pues en un caso extremo supondra el bienestar de
una sola persona; entonces cul es el instrumento que puede amainar la naturaleza

egosta de los humanos? Desde luego ese elemento es la competencia, que describe
la necesaria interrelacin de los humanos en una economa moderna.
Si el egosmo de una voluntad humana no se limita, traer consigo una situacin de
monopolio (un mercado con un solo abastecedor o proveedor) que le significara estar
en un lugar en el que slo perseguir saciar sus necesidades particulares.
Las necesidades humanas son incontables hasta el momento de su muerte.
La competencia nos proporciona la herramienta para mediar el egosmo de todos los
agentes de una economa y propicia una actitud de encontrar un camino, entre una
serie de ellos, que pueda significar el mayor beneficio o bienestar.
Smith vincula la naturaleza humana con la ciencia econmica.

1.1.2

El orden natural, la armona y el laissez faire

La economa de Adam Smith y los mercantilistas tienen en comn algunos elementos


bsicos. Los mercantilistas y Smith, influidos por los avances de las ciencias fsicas,
crean que era posible descubrir las leyes de la economa por medio de un anlisis
riguroso.
Crean que era posible descubrir las relaciones empricas de causa-efecto por medio de
la investigacin cientfica. Smith tambin supona lo mismo que los mercantilistas
sobre la naturaleza humana: los seres humanos son racionales y calculadores y actan
movidos principalmente por sus intereses econmicos personales.
Una diferencia entre el sistema de Smith y el de la mayora de los mercantilistas es su
supuesto de que los mercados son en gran medida competitivos y de que dentro de
estos mercados los factores de produccin actan libremente para promover sus
intereses econmicos. La segunda diferencia es el supuesto de que un proceso natural
en funcionamiento en la economa puede resolver los conflictos ms eficazmente que
cualquier mecanismo ideado por los seres humanos. Smith expuso este benefactor
funcionamiento de las fuerzas del mercado en el siguiente pasaje:
En la medida en que todo individuo intenta por todos los medios emplear su capital en
apoyo de la industria nacional y orientar as esa industria de manera que su produccin
sea del mximo valor, todo individuo trabaja necesariamente para conseguir que el
ingreso anual de la sociedad sea el mximo posible. Ciertamente, en general ni
pretende promover el inters pblico ni sabe cunto lo promueve. Al preferir apoyar la
industria nacional a la extranjera, no busca ms que su propia seguridad; y al dirigir
esa industria de manera que su producto sea del mximo valor, slo busca su propio
beneficio, y en este caso como en otros muchos es llevado por una mano invisible a
promover un fin que no estaba en sus intenciones. Tampoco es siempre malo para la

sociedad que no estuviera en sus intenciones. Buscando su propio inters a menudo


promueve el de la sociedad ms eficazmente que cuando pretende realmente
promoverlo. Nunca he sabido que hayan hecho muchas cosas buenas los que
pretendan comerciar en aras del bien pblico. Es una pretensin, ciertamente, no muy
frecuente entre los comerciantes, y hacen falta muy pocas palabras para disuadirlos de
ello.
El silogismo del que extrajo Smith su principal conclusin sobre la poltica econmica
es muy sencillo. Los seres humanos son racionales y calculadores y actan movidos por
el inters personal. Si no se interfiere en sus comportamientos, buscan su propio
inters y al promoverlo, promueven el inters de la sociedad. El gobierno no debe
interferir en este proceso, por lo que debe seguir una poltica de laissez faire. En toda
su obra, Smith seala que en una economa de mercado no regulada el inters privado
conduce al inters pblico. La clave para comprender cmo del conflicto y del inters
personal emana un cierto grado de armona y de bondad se halla en las actividades del
capitalista. Smith muestra que los capitalistas no actan movidos por motivos
altruistas sino por el deseo de obtener beneficios: no es la benevolencia del panadero
la que nos procura el pan. El capitalista ve el mercado desde el punto de vista de los
bienes finales y, para aumentar sus ingresos, produce las mercancas que desean los
individuos. La competencia entre los capitalistas lleva a producir estos bienes con un
coste de produccin que genera al productor justo la cantidad suficiente para pagar los
costes de oportunidad de los distintos factores. Si los beneficios son superiores a una
tasa normal de rendimiento en algn sector de la economa, otras empresas entran en
ese sector y presionan a la baja sobre los precios hasta que son iguales a un coste de
produccin con el que no hay exceso de beneficios. Los capitalistas pujan por los
distintos factores de produccin, ofreciendo unos precios ms altos por los ms
productivos y canalizando as el trabajo y la tierra hacia los sectores de la economa en
los que mayor es su eficiencia. Los consumidores dirigen la economa emitiendo sus
votos monetarios en el mercado; los cambios de sus deseos se traducen en subidas y
bajadas de los precios y, por consiguiente, en aumentos y reducciones de los
beneficios. Smith lleg a la conclusin de que es maravilloso que el mercado, sin
planificacin

direccin

gubernamental

alguna,

satisfaga

los

deseos

de

los

consumidores con el menor coste social posible. En la terminologa de la economa


moderna, lleg a la conclusin de que los mercados competitivos asignan ptimamente
los recursos sin intervencin del Estado

1.2 LA RIQUEZA DE LAS NACIONES

1.2.1

La naturaleza y las causas de la riqueza de las naciones

En la primera frase de Wealth of Nations, Smith explic su concepcin de la naturaleza


de la riqueza de las naciones, distancindose de las ideas de los mercantilistas y los
fisicratas.
El trabajo anual de toda nacin es el fondo que lo surte originalmente de todas las
necesidades y comodidades de la vida que consume anualmente y que siempre
consiste en el producto inmediato de ese trabajo o en lo que se compra con ese
producto a otras naciones.
En una serie de pasajes de Wealth of Nations, Smith reproch a los mercantilistas su
preocupacin por la acumulacin de metales preciosos y la identificacin de los
metales preciosos con la riqueza de una nacin. Smith crea, de hecho, que la mayora
de los mercantilistas estaban en un error a este respecto. Para l, la riqueza era un
flujo anual de bienes y servicios, no un fondo acumulado de metales preciosos.
Tambin demostr comprender la relacin entre las exportaciones y las importaciones
y darse cuenta de que el papel fundamental de las exportaciones era financiar las
importaciones.
Su frase introductoria implica, adems, que el fin ltimo de la actividad econmica es
el consumo, postura que desarroll con mayor profundidad ms adelante en el libro.
Eso distingue tambin su economa de la de los mercantilistas, que vean en la
produccin un fin en s mismo. Por ltimo, al poner el nfasis en el trabajo como fuente
de la riqueza de una nacin, se alej de los fisicratas, que ponan el acento en la
tierra.
Smith sugiri, adems, que la riqueza de las naciones se midiera en unidades per
cpita. Hoy cuando se dice, por ejemplo, que Inglaterra es un pas ms rico que China,
se entiende que la comparacin no se basa en la produccin o en la renta total de los
dos pases sino en la renta per cpita de la poblacin. La idea de Smith ha llegado
hasta la actualidad. En el mismo prrafo en el que Smith afirm que el consumo es el
nico fin y motivo de toda la produccin, reprendi a los mercantilistas porque en su
sistema el inters del consumidor se sacrifica casi constantemente por el del
productor y porque hacan de la produccin y no del consumo... el fin y el objeto
ltimos de toda la actividad y el comercio.
Esto por lo que se refiere a la naturaleza de la riqueza de las naciones. El resto del libro
de Smith se ocupa de las causas de la riqueza de las naciones, directa o
indirectamente, a veces muy indirectamente.

1.2.2

Causas de la riqueza de las naciones

Smith sostena que la riqueza de una nacin, lo que hoy llamamos la renta de un pas,
depende (1) de la productividad del trabajo y (2) de la proporcin de trabajadores que
tienen un empleo til o productivo. Como supona que la economa lograba utilizar
automticamente a pleno rendimiento sus recursos, slo examin las fuerzas que
determinan la capacidad de una nacin para producir bienes y servicios.

1.2.3

Resumen de las causas de la riqueza de las naciones

Hemos comenzado este anlisis preguntndonos qu determina la riqueza de una


nacin. Aunque la frase con la que empieza Smith su libro sugiere que el trabajo anual
de toda nacin podra ser la causa de su riqueza, si se analiza ms detenidamente su
razonamiento, se observa que es la acumulacin de capital. Examinemos la Figura 4.1,
que resume esquemticamente el anlisis de Smith de lo que genera riqueza.
Los determinantes inmediatos de la riqueza de una nacin son la productividad del
trabajo y la proporcin de trabajo que es productiva. En la Figura 4.1 se muestra que
estas dos causas inmediatas de la riqueza dependen en ltima instancia de la
acumulacin de capital, que aparece en la ltima fila de la figura. El resultado de esta
cadena de razonamiento es evidente. El capital es el principal determinante de la
riqueza de las naciones. Segn Smith, la tasa de crecimiento econmico depende en
gran medida de la divisin de la produccin total de la economa entre bienes de
consumo y acumulacin de capital. Cuanto mayor es la proporcin de acumulacin de
capital con respecto a la produccin total, mayor es la tasa de crecimiento econmico.
Esta conclusin ha ejercido una gran influencia en la poltica econmica de economas
que tienen estructuras muy diferentes, por ejemplo, Estados Unidos, la antigua Unin
Sovitica, China, Japn y todos los pases subdesarrollados.
He aqu el resumen que hace el propio Smith de este razonamiento:
El valor del producto anual de la tierra y el trabajo de una nacin no puede
incrementarse mediante ningn otro medio que no sea aumentando el nmero de
trabajadores productivos o la capacidad productiva de los trabajadores que ya estaban
empleados. Es evidente que el nmero de trabajadores productivos nunca puede
incrementarse mucho si no es como consecuencia de un aumento del capital o de los
fondos destinados a mantenerlos. No es posible incrementar la capacidad productiva
del mismo nmero de trabajadores si no es como consecuencia de un aumento y de

una mejora de las mquinas y los instrumentos que facilitan y abrevian el trabajo; o de
una divisin y distribucin mejores del empleo. En cualquiera de los dos casos, casi
siempre es necesario ms capital.
Para Adam Smith no caba ninguna duda de que la acumulacin de capital requera un
marco institucional de libres mercados y propiedad privada. En un sistema de libres
mercados sin intervencin del Estado, un nivel dado de gasto de inversin se
distribuira de tal forma que garantizara las mximas tasas posibles de crecimiento
econmico.
En un sistema de propiedad privada, otro requisito para lograr una elevada tasa de
acumulacin de capital es una distribucin desigual de la renta.

Figura 4.1 Determinantes de la riqueza de una nacin

1.3 LA DIVISION DEL TRABAJO

La divisin de trabajo es para Smith la causa principal de la productividad creciente del


mismo. Despus de hacer la conocida descripcin de su calidad y consecuencias. Para
investigar las causas que la producen. Aqu es donde hace a la divisin del trabajo
depender de la propensin al cambio o trueque, que considera uno de los principales
mviles de la conducta humana.
No cabe duda en que, en este punto, Smith confunde causa y efecto. Aunque sea muy
cierto que el cambio no puede existir sin la divisin del trabajo, no es verdad, por lo
menos en teora, que la divisin del trabajo requiera la existencia del cambio privado.

Es lgicamente demostrable que una organizacin determinada puede poseer una


tecnologa que use la divisin del trabajo y no practicar el cambio. Y puede
demostrarse que han existido comunidades de ese tipo. Adam Smith es culpable de
haber otorgado validez para todos los tiempos a las caractersticas de la sociedad de
su poca; consider como un mvil natural humano y convirti en un principio
universal de explicacin, un rasgo de orden social de su tiempo que estaba
histricamente condicionado. Pero la finalidad que persegua era propagandstica.
Acentu la influencia del mercado sobre la productividad para demostrar que el libre
comercio es un requisito previo del desarrollo de la capacidad productiva, y no slo
para el pleno uso de la capacidad de produccin existente.
Para despus analizar los elementos que determinan el grado de divisin de trabajo, y
concluye que ese grado est limitado por la extensin del mercado. Desarrolla algunos
puntos tratados ya por Jenofonte y ms tarde por Petty, y ofrece una descripcin de la
relacin existente entre el circuito del cambio y la divisin del trabajo que desde
entonces se considera como la descripcin clsica del asunto. Pone de manifiesto que
cuando ambos han alcanzado cierto grado de desarrollo, la dependencia de cada
individuo respecto de la comunidad es muy grande. Entonces, todo hombre se
convierte en cierta medida en comerciante, y la sociedad misma se transforma en lo
que propiamente puede llamarse sociedad comercial. La eficiencia con que esta
sociedad realiza sus cambios ahora habituales ser muy escasa mientras el cambio se
haga en especie. Las conocidas desventajas del trueque llevaron a la adopcin de un
medio de cambio generalmente aceptado; el dinero.
Smith describe la forma en que los metales preciosos fueron elegidos como la
mercanca con que haba hacerse el dinero, y traza con brevedad su progreso a travs
de la historia. Pero esto es slo incidental. El punto importante a donde conduce el
breve estudio del dinero es el problema de las reglas que los hombres observan de un
modo natural en el cambio ya por dinero o uno por otro esas reglas determinan lo
que puede llamarse el valor relativo o de cambio de bienes. Por ese camino desviado
llega Smith al problema central de su investigacin econmica. Pero el problema ya
est implcito en el hecho mismo de haber comenzado por abandonar el inters
mercantilista y fisocratico por las formas particulares de la riqueza para considerar la
riqueza en general como fenmeno social.
La divisin del trabajo es uno de los temas que con mayor brillantez captur la mente
de Adam Smith.
Consideraba la divisin del trabajo como uno de los factores ms importantes para que
el crecimiento econmico pudiera darse.

Como mencionamos anteriormente, el hecho de que la actividad principal del pueblo


natal de Smith hubiera sido una pequea manufactura de alfileres, marc de manera
especial su mente:
Tomemos como ejemplo una manufactura de poca importancia, pero a cuya divisin de
trabajo se ha hecho muchas veces referencia: la de fabricar alfileres. Un obrero que no
haya sido adiestrado en esa clase de tarea (convertida por virtud de la divisin del
trabajo en un oficio nuevo) y que no est acostumbrado a manejar la maquinaria que
en l se utiliza (cuya invencin ha derivado, probablemente, de la divisin del trabajo),
por ms que trabaje apenas podra hacer un alfiler al da y, desde luego, no podra
confeccionar ms de veinte. Pero dada la manera como se practica hoy en da la
fabricacin de alfileres, no slo la fabricacin misma constituye un oficio aparte, sino
que est dividida en varios ramos, la mayor parte de los cuales tambin constituyen
otros tantos oficios. Un obrero estira el alambre, otro lo endereza, un tercero lo va
cortando en trozos iguales, un cuarto hace la punta, un quinto est ocupado en limar el
extremo donde se va a colocar la cabeza: a su vez la confeccin de la cabeza requiere
de dos o tres operaciones distintas: fijarla es un trabajo especial, esmaltar los alfileres
otro, y todava es un oficio distinto colocarlos en el papel. En fin, el importante trabajo
de hacer un alfiler queda dividido de esta manera en unas dieciocho operaciones
distintas, las cuales son desempeadas en algunas fbricas por otros tantos obreros,
aunque en otras un solo hombre desempee dos o tres operaciones.
He visto una pequea fbrica de esta especie que no empleaba ms que diez obreros,
donde, por consiguiente, algunos de ellos tenan a su cargo dos o tres operaciones.
Pero a pesar de que eran pobres y, por lo tanto, no estaban bien provistos de la
maquinaria debida, podran cuando se esforzaban, hacer entre todos diariamente, unas
doce libras de alfileres. En cada libra haba ms de cuatro mil alfileres de tamao
mediano. Por consiguiente, estas diez personas podan hacer cada da, en conjunto,
ms de cuarenta y ocho mil alfileres, cuya cantidad dividida entre diez, correspondera
a cuatro mil ochocientas por persona.
En cambio, si cada uno hubiera trabajado separada e independientemente, y ninguno
hubiera sido adiestrado en esa clase de tarea, es seguro que no hubiera podido hacer
veinte, o, tal vez ni un solo alfiler al da; es decir, seguramente no hubiera podido hacer
la doscientos cuarentava parte, tal vez ni la cuatro mil ochocientosava parte de lo que
son capaces de confeccionar en la actualidad gracias a la divisin y combinacin de las
diferentes operaciones en forma conveniente.
Aqu observamos que para l, la divisin del trabajo no es slo importante, sino
necesaria para satisfacer eficientemente y a buenos costos la demanda de bienes.

Resulta ms productivo repartir el trabajo y que un agente, en particular, se encargue


de tareas especficas, dando como resultado que los trabaja trabajadores se hagan
muy hbiles y eficientes al producir ms rpido y ahorrar tiempo, y que finalmente
generen constantemente ideas de cmo mejorar lo que hacen, incluyendo la
fabricacin de maquinaria y sugiriendo sus propios inventos.
Lo ms notable de esto y quizs adelantado a su poca es este ltimo punto, pues
habla ya no slo de la condicin humana de volverse mejor en una tarea, sino de
inventar herramientas y mquinas que eventualmente automaticen los procesos.

1.3.1

Productividad del trabajo

La productividad del trabajo. De qu depende la productividad de la poblacin


trabajadora? En el libro I, Smith seal que la productividad del trabajo depende de la
divisin del trabajo. Es un hecho observado que la especializacin y la divisin del
trabajo aumentan la productividad del trabajo. Esta constatacin se reconoci mucho
antes de que se publicara Wealth of Nations, pero ningn autor hizo hincapi en el
principio como Smith. En nuestra economa moderna e incluso en el mundo acadmico
la divisin del trabajo es una prctica habitual e influye notablemente en la
productividad.
Smith ilustr las ventajas de la especializacin y la divisin del trabajo tomando de la
literatura anterior un ejemplo que meda la produccin por trabajador en una fbrica de
alfileres. Cuando cada trabajador realiza todas las operaciones necesarias para
producir un alfiler, la produccin por trabajador es muy baja; pero si el proceso de
produccin se divide en operaciones independientes y cada trabajador se especializa
en una de ellas, la produccin por trabajador experimenta un gran aumento.
En el ejemplo de Smith, cuando se divide el proceso en dieciocho operaciones distintas,
la produccin por trabajador aumenta de veinte alfileres al da a cuarenta y ocho.
Es interesante el hecho de que aunque Smith reconoci los beneficios econmicos de la
especializacin y la divisin del trabajo, tambin observ que tenan graves costes
sociales. Uno de los inconvenientes sociales de la divisin del trabajo es que los
trabajadores deben realizar tareas repetitivas que pronto se vuelven montonas. Los
seres humanos se convierten en mquinas atadas a un proceso de produccin y
deshumanizadas por las simples, repetitivas y aburridas tareas que realizan. Pero Smith

no tena duda alguna de que la divisin del trabajo aumentaba en general el bienestar
humano.
La divisin del trabajo depende, a su vez, de lo que Smith llam extensin del mercado
y de la acumulacin de capital. Cuanto mayor es el mercado, mayor es el volumen que
puede vender y mayores las oportunidades de introducir la divisin del trabajo.
En cambio, un pequeo mercado slo permite una pequea divisin del trabajo. La
acumulacin de capital limita la divisin del trabajo, porque el proceso de produccin
lleva tiempo: transcurre un tiempo desde que comienza la produccin hasta que se
vende el producto final acabado.
En una sencilla economa en la que cada hogar produce todo lo que necesita para su
propio consumo y la divisin del trabajo es escasa, se necesita muy poco capital para
mantener (alimentar, vestir, albergar) a los trabajadores durante el proceso de
produccin.
A medida que se incrementa la divisin del trabajo, los trabajadores ya no producen
bienes para su propio consumo y tiene que haber unas existencias de bienes de
consumo para mantener a los trabajadores durante el tiempo que dura el proceso de
produccin. Estas existencias de bienes proceden del ahorro y son, en este contexto, lo
que Smith llam capital. Una importante funcin del capitalista es poner los medios
necesarios para cubrir el hueco entre el momento en el que comienza la produccin y
el momento en el que se vende el producto final. Por tanto, la cantidad de acumulacin
de capital limita el grado en que pueden utilizarse procesos de produccin que
requieren una divisin del trabajo. Smith llega, pues, a la siguiente conclusin: Como
la acumulacin de capital debe ser, por la propia naturaleza de las cosas, anterior a la
divisin del trabajo, el trabajo slo puede subdividirse cada vez ms en proporcin a la
cantidad de capital acumulada.
Trabajo productivo e improductivo. Segn Smith, la acumulacin de capital
tambin determina el cociente entre el nmero de trabajadores que tienen un empleo
productivo y el de trabajadores que no lo tienen. El intento de Smith de distinguir entre
trabajo productivo e improductivo es confuso y refleja afirmaciones normativas y juicios
de valor personales. Sin embargo, pone de manifiesto que es consciente del problema
del crecimiento econmico. El trabajo empleado en la produccin de un bien vendible
es trabajo productivo, segn Smith, mientras que el trabajo empleado en la produccin
de un servicio es improductivo. Como defensor del cambio del orden social y
econmico, presupone que las actividades de los capitalistas, que aumentan la
produccin de bienes reales, son beneficiosas para el crecimiento y el desarrollo

econmicos, mientras que los gastos de los terratenientes en sirvientes y bienes


intangibles son despilfarradores.
Un hombre se hace rico contratando una multitud de trabajadores; se hace pobre
manteniendo una multitud de sirvientes. Segn Smith, lo que es cierto del individuo
es cierto para la nacin, por lo que en la economa en su conjunto, cuanto mayor es la
proporcin de la poblacin trabajadora que se dedica a la produccin de bienes reales
tangibles, mayor es la riqueza de la nacin. Se necesita capital para mantener a la
poblacin trabajadora productiva, por lo que cuanto mayor es la acumulacin de
capital, mayor es la proporcin de la poblacin trabajadora total que se dedica al
trabajo productivo. Los capitales aumentan con la frugalidad y disminuyen con el
despilfarro y la mala conducta.
Esta distincin entre trabajo productivo e improductivo tambin afect a la visin que
tena Smith del papel del Estado en la economa. De la misma forma que los gastos de
la clase terrateniente en sirvientes y en otros tipos de trabajo improductivo son
perjudiciales para el desarrollo econmico, tambin lo es una parte del gasto pblico.
El soberano, por ejemplo, con todos sus cargos, tanto judiciales como militares, que lo
sirven, todo el ejrcito y la marina, son trabajadores improductivos. Smith insiste en
que se lograran las mximas tasas posibles de crecimiento econmico distribuyendo
grandes rentas entre los capitalistas, que ahorran e invierten, y bajas rentas entre los
terratenientes, que gastan en sirvientes y que no dejan nada tras de s a cambio de su
consumo. Adems, como el gasto pblico en trabajo improductivo impide el
crecimiento econmico, es mejor que el Estado sea ms pequeo y, por consiguiente,
que los impuestos que pagan los capitalistas sean ms bajos para que puedan
acumular ms capital.

1.4 TEORIA DEL VALOR

Los primeros economistas confundieron algunas cuestiones relacionadas con el valor o


el precio que deban mantenerse separadas. (1) Qu determina el precio de un bien?
En el lenguaje de la economa moderna, qu determina los precios relativos? (2) Qu
determina el nivel general de precios? (3) Cul es la mejor medida del bienestar? La
primera pregunta y la tercera forman parte de la microeconoma moderna; la segunda,
aunque desafa a la dicotoma entre microeconoma y macroeconoma, normalmente
simple, generalmente se incluye en la categora general de macroeconoma. Smith no
dio una respuesta inequvoca a ninguna de estas cuestiones. Su anlisis es en ocasione
confuso en este sentido, ya que mezcl su anlisis de los determinantes de los precios

relativos con su intento de descubrir una medida de los cambios que experimenta el
bienestar con el paso del tiempo.
No es sorprendente que los historiadores de las ideas econmicas hayan discutido
sobre la verdadera opinin de Smith. Segn un grupo de autores, Smith tena tres
teoras de los precios relativos (el coste del trabajo, la cantidad de trabajo que se
puede comprar y el coste de produccin) y una teora que explicaba el nivel general de
precios.
Segn otro grupo, Smith se decidi por una teora de los precios relativos basada en el
coste de produccin, una teora que meda los cambios del bienestar con el paso del
tiempo y una teora del nivel general de precios. Este ltimo grupo niega que Smith
tuviera una teora de los precios relativos basada en el trabajo. Creemos que Smith
realiz pruebas con todas estas teoras: una teora de los precios relativos que consista
en el coste del trabajo y la cantidad de trabajo que se puede comprar en el caso de una
sociedad primitiva y el coste de produccin en el caso de una economa avanzada; la
formulacin de un ndice que meda los cambios que experimentaba el bienestar con el
paso del tiempo; y una teora que explicaba el nivel general de precios. Examinaremos
primero su teora de los precios relativos.

1.4.1

Los precios relativos

El anlisis que hace Smith de la formacin de los precios relativos en la economa de su


tiempo distingue dos periodos: el corto plazo y el largo plazo, y dos grandes sectores
de la economa, la agricultura y el sector manufacturero. Durante el periodo a corto
plazo o de mercado, Smith observ curvas de demanda de pendiente negativa y curvas
de oferta de pendiente positiva tanto en el sector manufacturero como en la
agricultura; por tanto, los precios de mercado dependen de la demanda y la oferta. El
anlisis que hace Smith del precio natural, que es ms complicado y que es el precio
de equilibrio a largo plazo, contiene algunas contradicciones. En el caso del sector
agrcola, el precio natural depende de la oferta y de la demanda, ya que la curva de
oferta a largo plazo tiene pendiente positiva, lo cual indica que los costes son
crecientes.
Pero en el caso del sector manufacturero, a veces se supone que la curva de oferta a
largo plazo es perfectamente elstica (horizontal), lo que indica que los costes son
constantes, y en otras partes del anlisis tiene pendiente negativa, lo que indica que
los costes son decrecientes. En el sector manufacturero, cuando la curva de oferta a
largo plazo es perfectamente elstica, el precio depende totalmente del coste de

produccin; pero cuando tiene pendiente negativa, el precio natural depende tanto de
la demanda como de la oferta.
Las afirmaciones de Smith sobre las fuerzas que determinan los precios naturales de
los bienes manufacturados tienen varias interpretaciones posibles. Se puede suponer
que Smith fue simplemente incoherente, debido posiblemente a lo mucho que tard en
escribir Wealth of Nations o pensaba que estas cuestiones eran de poca importancia.
Otro enfoque es buscar sus afirmaciones sobre los costes manufactureros y seleccionar
una representativa del verdadero Adam Smith. No importa mucho el enfoque que se
utilice, ya que Smith seal sistemticamente el papel de la demanda en la formacin
de los precios naturales y en la asignacin de los recursos a los distintos sectores de la
economa. No obstante, cualquiera que sea la forma de la curva de oferta a largo plazo
del sector manufacturero, en la determinacin de los precios naturales se pone el
nfasis principalmente en el coste de produccin, nfasis que es caracterstico de
Smith y de los economistas clsicos posteriores.
Los estudiosos se interesaron por la cuestin de los precios relativos porque les
preocupaban los aspectos ticos del comercio y los mercantilistas la examinaron
porque pensaban que en el proceso de intercambio se creaba riqueza. Aunque Smith
analiz en alguna ocasin los precios en trminos ticos, tena un motivo ms
importante para interesarse por los factores que determinan los precios relativos. Una
vez que la economa practica la especializacin y la divisin del trabajo, el intercambio
se hace necesario.
Si ste se realiza en un mercado como el que exista en la poca en la que escribi
Smith, surgen algunos problemas evidentes. El primero es la cuestin del medio de
cambio, si el intercambio se realiza en un nivel superior al trueque.

1.4.2

El significado del valor

Smith crea que la palabra valor tiene dos significados distintos y unas veces expresa la
utilidad de un objeto y otras el poder de compra de otros bienes que confiere la
propiedad de ese objeto. Uno puede denominarse
valor de uso; el otro, valor de cambio. Las cosas que tienen el mximo valor de uso
a menudo tienen un escaso o nulo valor de cambio; y las que tienen el mximo valor
de cambio a menudo tienen, por el contrario, un escaso o nulo valor de uso. Nada es
ms til que el agua, pero con ella no se puede comprar casi nada; no se puede
obtener casi nada a cambio. Un diamante, por el contrario, apenas tiene valor de uso,
pero a menudo se puede cambiar por l una gran cantidad de bienes15.

Segn Smith, el valor de cambio es el poder de una mercanca para comprar otros
bienes, es decir, su precio. sta es una medida objetiva expresada en el mercado. Su
concepto de valor de uso es ambiguo y a ello se deben en buena medida sus
dificultades para explicar los precios relativos. Por una parte, tiene connotaciones
ticas y es, por tanto, una vuelta al escolasticismo. Los propios criterios puritanos de
Smith son especialmente evidentes en su afirmacin de que los diamantes apenas
tienen valor de uso. Por otra parte, el valor de uso es el poder de una mercanca para
satisfacer deseos, la utilidad que se obtiene por poseer o consumir un bien. Cuando se
consume una mercanca, se obtienen varios tipos de utilidad: su utilidad total, su
utilidad media y su utilidad marginal. Smith centra la atencin en la utilidad total, los
economistas no comprendieron la relacin entre la utilidad marginal y el valor hasta
cien aos despus de que escribiera Smith y eso le impidi entender el papel que
desempea la demanda en la determinacin de los precios. Es evidente que la utilidad
total del agua es mayor que la de los diamantes; eso es a lo que se refera Smith
cuando seal el elevado valor de uso del agua en comparacin con el de los
diamantes. Sin embargo, como la utilidad marginal de una mercanca a menudo
disminuye cuanto mayor es la cantidad que se consume de ella, es muy posible que
otra unidad de agua generara menos utilidad marginal que otra de diamantes. El precio
que estamos dispuestos a pagar por una mercanca el valor que concedemos a la
adquisicin de otra unidad no depende de su utilidad total sino de su utilidad marginal.
Como Smith no lo reconoci (como tampoco ningn otro economista hasta la dcada
de 1870), no pudo encontrar una solucin satisfactoria a la paradoja de los diamantes
y el agua ni ver la relacin entre el valor de uso y el valor de cambio.

1.4.3

La teora del valor basada en el coste del trabajo en una sociedad primitiva

En el estado primitivo de la sociedad que precede tanto a la acumulacin de capital


como a la apropiacin de la tierra, la relacin entre las cantidades de trabajo necesario
para adquirir los diferentes objetos parece que es la nica circunstancia que puede
servir de regla para intercambiarlos.
Por ejemplo, si en una nacin de cazadores normalmente cuesta el doble de trabajo
cazar un castor que cazar un ciervo, un castor debera intercambiarse naturalmente
por, o valer, dos ciervos.
Segn la teora del coste del trabajo de Smith, el valor de cambio o precio de un bien
en una economa en la que casi no hay tierra y capital o en la que estos bienes son
libres, depende de la cantidad de trabajo necesario para producirlo. Eso nos lleva a la
primera dificultad que plantea la teora del valor basada en el coste del trabajo. Cmo

medimos la cantidad de trabajo necesaria para producir una mercanca? Supongamos


que dos trabajadores estn trabajando sin capital, que la tierra es libre y que en una
hora el trabajador Jones produce una unidad de producto final y el trabajador Brown
produce dos. Supongamos que todo lo dems se mantiene constante o utilizando la
expresin abreviada de la teora, ceteris paribus por lo que la nica causa de las
diferencias de productividad es la diferencia de cualificaciones de los trabajadores. Se
necesita una hora de trabajo para obtener una unidad de produccin o dos horas?
Smith reconoci que la cantidad de trabajo necesaria para producir un bien no puede
medirse simplemente en horas de reloj, ya que tambin hay que tener en cuenta,
adems del tiempo, el ingenio o la cualificacin y las dificultades o los aspectos
desagradables de la tarea.
Llegado a este punto, Smith se encontr con una dificultad con la que se han
encontrado todas las teoras del valor basadas en el coste del trabajo y que no han
conseguido resolver los autores posteriores. Si la cantidad de trabajo es una funcin de
ms de una variable, debemos encontrar la manera de determinar la importancia
relativa de todas las variables. Supongamos que tenemos la siguiente informacin
sobre la produccin de los bienes A y B:

Cmo se compara la cantidad de trabajo necesaria para producir el bien A con la


cantidad de trabajo necesaria para producir el bien B? Las unidades para medir el
tiempo son las horas de reloj, pero no se dan las unidades para medir el ingenio y la
dificultad.
Aunque no es fundamental conocer estas unidades para el problema que nos ocupa, es
esencial ser capaz de medir el grado de dificultad y de ingenio necesario para producir
cada uno de los dos bienes. Smith trat de resolver este problema de reducir el tiempo,
la dificultad y el ingenio a un denominador comn manteniendo que las diferencias de
tiempo, dificultad e ingenio se reflejan en los salarios que se pagan al trabajo. Si el
trabajador Brown recibe un salario de 2 dlares por hora y el trabajador Jones recibe un
salario de 1 dlar por hora, estos salarios reflejan las diferencias de cualificacin o de
ingenio. Si trabajan en sectores distintos, sus salarios tambin reflejarn (en parte) los
aspectos desagradables o difciles de su trabajo.
La sugerencia de Smith replantea meramente el problema en lugar de dar una
solucin.

El fin de su teora del valor es explicar las fuerzas que determinan los precios relativos,
pero los propios salarios son uno de los numerosos precios de la economa que su
teora debe explicar. Cuando lleg a la conclusin de que el salario pagado al trabajo es
una medida de las cantidades relativas de tiempo, dificultad e ingenio necesarias para
producir una mercanca, estaba eludiendo la cuestin. Estaba diciendo que un bien
tiene un valor acorde con los salarios pagados al trabajo, no acorde con la cantidad de
trabajo que contiene el bien. Este razonamiento es circular. Smith utiliz un conjunto de
precios, a saber, los salarios, para explicar otro conjunto de precios.
La cantidad de trabajo que se puede comprar en una sociedad primitiva. Una
vez analizada la teora de los precios relativos basada en el coste del trabajo en el caso
de una sociedad primitiva, la teora basada en la cantidad de trabajo que se puede
comprar resultar muy sencilla. Segn Smith, en la teora de la cantidad de trabajo que
se puede comprar, el valor de un bien para los que lo poseen y que quieren
intercambiarlo por algunos nuevos productos es exactamente igual a la cantidad de
trabajo que pueden comprar o de la que pueden disponer17. Smith lleg a la
conclusin de que si se necesitan dos horas para cazar un castor o dos ciervos, dos
ciervos sern iguales a un castor en el mercado, es decir, el precio de un castor ser el
doble del precio del ciervo, 1Ca = 2Ci.
La teora del trabajo en una economa avanzada. El modelo de Smith para una
sociedad avanzada se diferencia de su modelo para una economa primitiva en dos
importantes aspectos: se ha acumulado capital y ha habido apropiacin de la tierra. Ya
no hay bienes libres y el precio final de un bien tambin debe incluir los rendimientos
del capitalista en forma de beneficios y los del terrateniente en forma de rentas. Los
precios finales generan unos ingresos formados por los pagos de salarios, beneficios y
rentas a los factores.
La teora de los precios relativos basada en el coste de produccin. Smith se
esforz en desarrollar una teora del valor trabajo para una economa que incluyera en
los precios de los bienes finales no slo los costes del trabajo, pero al final abandon la
idea de que pudiera aplicarse cualquier teora del valor trabajo a una economa tan
avanzada como la de su poca. Una vez que se ha acumulado capital y ha habido
apropiacin de la tierra y una vez que deben pagarse beneficios y rentas, adems de
salarios, parece que la nica explicacin correcta de los precios que encontr fue una
teora basada

1.5 LA TEORIA DEL CAPITAL Y LA DISTRIBUCION


Las dificultades que Adam Smith encontr desde el principio le hicieron limitar la
validez de la teora del valor-trabajo a las sociedades primitivas.
Cuando los productos A y B se cambian con base en su valor, se establece una doble
equivalencia. En primer lugar, se cambian dos cantidades iguales de trabajo
incorporado en las mercancas.
En otras palabras, Smith ve con claridad que en las condiciones que han enunciado no
se confunden inevitablemente las dos determinaciones del valor de cambio que
emplea. El valor del trabajo puede considerarse la medida del valor exactamente lo
mismo que la cantidad de trabajo incorporado en una mercanca.
El trabajador tiene que compartir su producto no solo con el dueo del acervo, sino
tambin con el terrateniente que obtiene la renta. El valor real de todas las mercancas
se resuelve, por lo tanto, en tres partes componentes: salarios, utilidades y renta. Pero
esto significa que ya no se puede aplicar la primitiva teora del valor, pues aunque
Smith empieza por decir que el valor de toda mercanca se resuelve en esos
componentes, no tarda en adoptar una terminologa que en realidad equivale a
anunciar una nueva teora del valor.
El precio de mercado tender constantemente a ser igual al precio natural. Este ltimo
vara con los tipos naturales de salarios, utilidades y renta y stos dedica Adam Smith
los captulos siguientes.
Antes de acompaarle ms lejos en su anlisis, es necesario, aun a riesgo de incurrir
en repeticiones, mostrar por qu abandon manifiestamente la teora del valor-trabajo.
Lo que Smith encontr difcil fue explicar el origen de ingresos que no fueran los del
trabajo. Vio que cuando existen el capital y la propiedad privada de la tierra, el cambio
de un producto procura a su propietario (es decir, al capitalista) algo ms de lo que ha
puesto en la produccin de la mercanca Cmo surgi este excedente? A diferencia de
los mercantilistas y de Steuart, Smith no lo considera como una garanta resultante de
la venta: no crea que surgiera un excedente por el hecho de que una mercanca se
vendiera por encima de su valor. Este valor se resuelve meramente en dos partes, una
de las cuales va al propietario del acervo. Crea, como los fisicratas, en la existencia
de un produit net; pero a diferencia de ellos, lo consideraba como el valor aadido por
el trabajador a los materiales, es decir, como producto del trabajo y no como un don o
regalo de la naturaleza pero la existencia del capitalista y de su ganancia le hacan
difcil sostener que el trabajo era la nica fuente de valor y su medida intrnseca. En las
condiciones de la produccin capitalista la cantidad de trabajo incorporado en una

mercanca y el valor del trabajo ya no eran cosas idnticas. Para escapar de estas
dificultades Marx se refugi en el concepto adicional de la teora de la plusvala.
Smith nunca abandon por completo la teora del trabajo; realmente, en su estudio del
origen del excedente hace uso constante de ella. Por otra parte, se siente incapaz de
aplicarla a su teora de la distribucin y tiene que recurrir a otros mtodos de
explicacin.
Una parte de su teora de los ingresos de las diferentes clases sociales est de acuerdo
con su propia teora originaria del valor. Aqu distingue con claridad slo dos clases de
ingresos: una, las subsistencias del trabajador; otra, la deduccin, como l la llama,
"del valor producido por el trabajador que se apropian el terrateniente o el propietario
del acervo, o ambos. Esta deduccin se convirti despus en el punto central del
anlisis de Marx con el nombre de plusvala. Es importante subrayar esta relacin, ya
que suele olvidarse la influencia de Adam Smith sobre Marx en favor de la de Ricardo.
En efecto, Smith fue el primero en exponer el concepto de plusvala y en subrayar el
hecho de que estaba ligada a la produccin capitalista. Ricardo, por otra parte, evit la
inconsecuencia de Smith en lo que respecta a la determinacin del valor mismo. Pero
aunque este aspecto de la teora Smithiana de la distribucin puede considerarse ms
definitiva y rigurosamente como descendiente en lnea lgica directa de sus premisas,
no es al que ms atencin dedica. Empieza con la afirmacin de que los salarios, las
utilidades y la renta son las tres fuentes originarias del valor en cambio, y despus
examina la forma en que se determinan. Respecto de los salarios, enuncia en parte una
teora de las subsistencias o del trabajo, y en parte una teora del costo de produccin.
En la primera considera el valor natural del trabajo determinado por lo que es
necesario para mantener al trabajador ms lo preciso para criar una familia y sostener
la oferta de trabajo. Esta teora no difiere mucho de la de Petty y Cantillon, a quienes
cita Smith. Aade un estudio de la influencia sobre los salarios de la oferta y la
demanda (que no es incompatible con la teora de las subsistencias), y analiza las
causas que las hacen cambiar; pero no logra escapar del todo al crculo vicioso de la
teora del costo de produccin
El abandono de la teora del valor-trabajo es an ms claro en el estudio de las
utilidades del acervo. Aunque ha definido la ganancia como la parte del valor que el
capitalista. Se apropia despus de haber pagado los salarios de sus obreros, Smith
hace depender la cuanta de las ganancias del acervo total que emplea el capitalista.
Reconoce la dificultad de hablar de ganancias como tales (es decir, de una tasa de
media de utilidades) porque estn sujetas a grandes variaciones de tiempo, lugar y tipo
de negocio, y dice que el inters del dinero puede proporcionar una clave para la tasa

de utilidades. Smith supone que las utilidades determinan el tipo de inters; la mxima
era que siempre que se puede obtener mucho del uso del dinero, se dar mucho mas
por su uso, y viceversa'. Despus de examinar diferentes pocas y pases, concluye
que por lo general los salarios y las utilidades estn en razn inversa. El aumento del
acervo tender a deprimir las ganancias al aumentar la competencia entre sus
propietarios; y, al contrario, aumentara la demanda de trabajo y tender, en
consecuencia, a hacer subir los salarios. Las u utilidades deben ser siempre por lo
menos algo ms de lo suficiente para compensar las ocasionales "prdidas a que se
expone todo empleo del acervo. No pueden nunca ser "mayores que lo que la renta de
la tierra y slo deje bastante para pagar el trabajo de preparar y llevar [las mercancas]
al mercado, segn el salario ms bajo a que pueda pagarse en cualquier lado el
trabajo: la mera subsistencia del trabajador. Aunque las utilidades pueden fluctuar
entre los lmites, tendern a bajar con el progreso de la sociedad.
La acumulacin d acervo producir un aumento de la competencia, y (punto que
Ricardo desarrollara despus) a medida que se vayan poblando ms los pases nuevos,
habrn de cultivarse tierras menos frtiles y bajarn las utilidades del acerco empleado
en ellas. Smith desarrolla otra teora de la renta. Primero haba hecho de la renta una
deduccin del valor. Despus, se haba convertido en un elemento constitutivo del
precio anlogo a los salarios y las utilidades.