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Arte africano

1 INTRODUCCIN
Arte africano, conjunto de manifestaciones artsticas producidas por los
pueblos del frica subsahariana a lo largo de la historia. El continente africano
acoge una gran variedad de culturas, caracterizadas cada una de ellas por un
idioma propio, unas tradiciones y unas formas artsticas caractersticas. Aunque
la gran extensin del desierto del Sahara acta como barrera divisoria natural
entre el norte de frica y el resto del continente, hay considerables evidencias
que confirman toda una serie de influencias entre ambas zonas a travs de las
rutas comerciales que atravesaron frica desde tiempos remotos. Hoy, por
ejemplo, aparecen entre las culturas del sur del Sahara muchas muestras de
arte islmico, as como tambin formas arquitectnicas de inspiracin
norteafricana. Adems, las investigaciones apuntan a una influencia recproca
entre estas zonas del sur con las tradiciones artsticas y culturales de aquellas
regiones del norte de frica ms cerradas al Mediterrneo. El arte de Egipto,
uno de los ms brillantes de frica, tiene importantes conexiones artsticas y
culturales
con
las
civilizaciones
africanas
al
sur
del
Sahara.
Las artes africanas son fiel reflejo de las ricas historias, filosofas, religiones y
sociedades de los habitantes de este vasto continente. El arte africano,
adems de su importancia inherente a las gentes que lo produjeron, ha servido
de inspiracin a algunos de los ms importantes artistas y movimientos del
arte contemporneo tanto de Europa como de Amrica. Los artistas
occidentales del siglo XX han admirado la importancia que se concede a la
abstraccin en el arte africano, estimulando con ello su falta de preocupacin
por el naturalismo.
La historia del arte africano se remonta a los tiempos prehistricos. Entre las
formas artsticas ms antiguas estn las pinturas y grabados en piedra de
Tassili nAjjer y Ennedi, en el Sahara (6000 a.C. y siglo I d.C.). Otros ejemplos
de arte primitivo los tenemos en las esculturas modeladas en arcilla de los
artistas de la cultura Nok, al norte de Nigeria, fechadas entre el 500 y el 300
a.C.; tambin en los decorativos trabajos en bronce de Igbo-Ukwu (siglos IX y X
d.C.), y en las magnficas esculturas en bronce y terracota de If (del siglo XII al
XV d.C.). Estas ltimas muestran tal habilidad tcnica y estn representadas de
forma tan naturalista que en un principio, aunque errneamente, se consider
que estaban inspiradas en la Grecia clsica. Las ricas tradiciones artsticas
africanas continan hoy da, tanto en su lnea ms tradicional como a travs de
nuevos y renovadores modos de expresin.
2 HERENCIA ARTSTICA AFRICANA

La tradicin artstica africana abarca la escultura (en forma de figuras y


mscaras), la arquitectura (principalmente estructuras de tipo domstico), el
mobiliario, la cermica, los tejidos y las joyas. La decoracin corporal (que
comprende pinturas, peinados, tocados y tatuajes, o incisiones) y las pinturas
(en edificios y ropas) forman tambin una parte destacada del patrimonio
artstico
africano.
2.1 Materiales
Los materiales ms comnmente empleados son la madera, las fibras textiles,
el metal (especialmente bronce, hierro y oro), el marfil, la arcilla, la tierra y la
piedra. Las formas de representacin dentro de cada elemento varan desde un
relativo naturalismo a la abstraccin absoluta, con unos estilos artsticos en
consonancia con la tradicin esttica establecida en cada rea cultural. En el
arte africano se presta una considerable atencin tanto al mantenimiento de
las formas artsticas tradicionales dentro de una cultura, como a la
estimulacin de la creatividad y la innovacin dentro de los parmetros de
cada tradicin artstica.
2.2 Artistas
Los artistas africanos trabajan generalmente como especialistas, recibiendo su
instruccin y enseanzas de otros artistas ya consolidados que viven en sus
mismas comunidades o reas culturales. En ciertos reinos antiguos, como el de
Benn en Nigeria, la formacin de los jvenes artistas era controlada por
importantes y activos gremios. Entre los cercanos yoruba se fueron
desarrollando escuelas de artistas a partir de grupos familiares locales. A
menudo la profesin artstica se vio como algo hereditario, pasando el talento
de generacin en generacin, y relacionando muchas veces la creatividad y el
xito a cualidades divinas heredadas de los ancestros. Entre los pueblos
dogones y bambara de Mal, por este motivo, todos los escultores fueron
seleccionados de entre un antiguo grupo de herreros con costumbres
endogmicas (matrimonios entre los distintos miembros de la familia). El lugar
de trabajo y los materiales empleados fueron tambin elementos importantes
para el artista durante el proceso creador. A menudo stos fueron controlados
por
severas
medidas
y
prohibiciones
de
carcter
religioso.
2.3 Estticas
La crtica social fue parte esencial de la tradicin artstica de muchas culturas
africanas. Estudios estticos llevados a cabo por artistas y crticos de frica
sealan una deliberada preocupacin por la abstraccin. As, por ejemplo, entre
los yoruba de Nigeria los cnones de belleza de una escultura descansan sobre

diversos elementos expresamente no figurativos. Entre stos estn: la


expresividad, aun cuando para ello haya que recurrir a la distorsin de las
proporciones; la pureza, que implica juventud y buena salud; la simetra, con
exclusin de actitudes o posturas ms naturales; el aspecto efbico, que es la
representacin idealizada de cada personaje en su edad juvenil; la tersura,
sugiriendo de nuevo la idea de lo joven y sano, carente de imperfecciones
fsicas; y la hipermimesis, enfatizando los caracteres generales ms que las
representaciones fidedignas y exactas de la realidad.
En
algunas
culturas
africanas
se
aceptaron
modelos
estticos
intencionadamente distorsionados para retratar personajes de conducta
antisocial. Los ibo e ibibio de Nigeria, por ejemplo, hicieron mscaras imitando
horrendos y morbosos monstruos de facciones asimtricas para representar
con ellas a los individuos revoltosos, malos o peligrosos. Estas mscaras solan
compararse frecuentemente con otras de mayor belleza y factura esttica, en
las que se retrataba a los personajes disciplinados, buenos o pacficos de la
tribu.
2.4 Mecenazgo
El mecenazgo, como los condicionamientos estticos, desempea un
destacado papel en la creacin de arte africano. Los reyes y cortesanos tienen
particular importancia a este respecto por sus continuos encargos artsticos
para el montaje de representaciones pblicas, ceremonias religiosas y
exposiciones. En arquitectura, los palacios de los reyes que habitaron en
Nigeria (yoruba, Benn), Ghana (akan), Camern (bamileke, bamum) y Zaire
(quba, mangbetu) se encuentran entre los ms bellos y ricamente decorados
de toda frica. Los costosos materiales puestos a disposicin de los
gobernantes (marfil, bronce, oro, abalorios y terciopelo) tienen una amplia
difusin en las artes promocionadas por estas cortes reales. Entre los objetos
artsticos encargados por la realeza se encuentran los cetros, bculos, tronos,
espadas, coronas, esculturas conmemorativas y vajillas.
Otra fuente importante de mecenazgo para el arte africano fueron las
numerosas asociaciones de hombres y mujeres creadas dentro de las
respectivas comunidades para controlar los asuntos sociales y polticos, as
como tambin los religiosos. Las an vigentes asociaciones de hombres poro
de la etnia dan y sus vecinos de Liberia y Costa de Marfil son ejemplos
caractersticos de este tipo de mecenazgo artstico. Los poro fueron quienes
encargaron muchas de las mscaras y esculturas figurativas halladas en esta
regin.
Dentro de cada comunidad hubo adems asociaciones de carcter ms
gremial, integradas por distintos miembros segn sus edades y oficios,

convirtindose tambin en importantes patrocinadores de arte africano.


Ejemplos de obras artsticas encargadas por estas asociaciones los podemos
encontrar entre los bambara (Mal) y entre los ibo y los ejagham (Nigeria). A
veces cada grupo o gremio posea su propio distintivo. Entre los ejagham, las
mscaras de las sociedades cazadoras venan caracterizadas por formas
animales, y los temas de deformidad humana han aparecido asociados con
bastante frecuencia a mscaras guerreras; las imgenes de mujeres se
utilizaron por regla general para las asociaciones femeninas.
La religin y sus distintas organizaciones de culto fueron tambin importantes
patronos para el arte africano. Los objetos artsticos no fueron solamente un
componente importante de los altares y capillas, sino que tambin
desempearon un destacado papel en las diversas procesiones de carcter
religioso que se haca en las diferentes tribus. Entre los yoruba de Nigeria, los
cultos vinculados a las principales divinidades: Shango (trueno), Obatala
(creatividad), Oshum (agua), Ifa (conocimiento), Yemoja (brujera), Eshu
(sabidura) y Odudua (tierra), tuvieron un extenso repertorio de formas
artsticas asociadas a ellos, como figuras, mscaras, cermica, tejidos y joyas.
Aqu, como en otras partes de frica, las piezas artsticas utilizadas en relacin
con el culto al que representan, se han identificado, por regla general, a travs
de su iconografa, materiales, estilos y modos de fabricacin.
3 EL PAPEL DEL ARTE EN LA SOCIEDAD AFRICANA
Los mltiples papeles desempeados por el arte en las comunidades africanas
son tan variados como sus formas de mecenazgo. Entre ellos se incluyen el
social,
poltico,
econmico,
histrico
y
teraputico.
3.1 Papel social
Una de las funciones ms importantes del arte africano radica en la
diferenciacin social. De acuerdo con ello, las mujeres suelen representarse
como madres, generalmente amamantando o acunando a su hijo. Los hombres,
en cambio, suelen aparecer bien como ancianos, los jefes tradicionales de la
comunidad, bien como guerreros montando a caballo o pertrechados para la
lucha. Los temas sociales destacan, asimismo, en muchas representaciones de
mscaras. En estas representaciones las caractersticas humanas y animales,
personificadas por seres humanos debidamente vestidos y enmascarados,
adoptan una gran variedad de papeles para ejemplificar con ellos las formar
correctas e incorrectas de la conducta social. En las representaciones de los ijo
y de los ibo, al sur de Nigeria, se han encontrado diversos modelos de
conducta antisocial, como, por ejemplo, el avaro, el codicioso, la prostituta, el
mdico incompetente y el abogado sin escrpulos. En las representaciones
egungun de la vecina tribu yoruba, el chismoso, el glotn y el extrao

amaneramiento de los extranjeros forman parte destacada dentro de los


modelos
sociales
negativos.
3.2 Papel poltico
El arte africano desempea tambin un importante papel dentro del poder
poltico. Entre los dam (Liberia), kota (Gabn), pende (Zaire) y otros pueblos, la
gente lleva mscaras imitando a jueces y policas. Las mscaras de los kwele
gon de Gabn son ejemplos particularmente buenos de este tipo de
representaciones de la comunidad oficial. Gracias a su anonimato y sus
poderes especiales, estas figuras enmascaradas de los gon tienen poder para
romper los cdigos y prohibiciones sociales establecidas como medio para
redistribuir la comida y los animales en pocas de gran escasez dentro de la
comunidad tribal. Un modo diferente de control social es el realizado por
ciertas figuras y motivos arquitectnicos en determinadas zonas de frica. Las
figuras relicario de los kota, sogo y fang de Gabn, por ejemplo, se utilizan
como imgenes protectoras para custodiar las ancestrales reliquias sagradas
de la tribu de posibles robos o daos. En el mismo sentido, los dogones de Mal
y los senufo de Costa de Marfil tienen puertas minuciosamente talladas que,
segn la creencia popular, protegan los objetos sagrados y los suministros de
comida
de
la
comunidad.

3.3 Papel econmico


El arte cumpli tambin un importante papel en la economa africana. Los
bambara de Mal llevan a las ceremonias y ritos de cultivo y cosecha de los
campos elegantes tocados de antlope de madera representando a Chi Wara.
Chi Wara, mtico inventor de la agricultura para los bambara, aseguran que se
sepult l mismo bajo tierra como un acto de autosacrificio. La danza de las
mscaras Chi Wara sobre los campos agrcolas (la tumba de Chi Wara) sirve a
la vez para honrarle y para recordar a los jvenes granjeros bambara el duro
sacrificio que ellos deben hacer cada ao. Entre los senufo de Costa de Marfil
se utilizan figuras delicadamente talladas con el mismo fin de alentar a los
agricultores en su difcil tarea. En este caso, estacas daleu con imgenes de
pjaros o figuras femeninas se afianzan en la tierra al final de cada hilera de
plantas cultivadas. Estos postes actan a modo de metas, marcadores y trofeos
en
las
competiciones
agrcolas.
3.4 Papel histrico
En otra dimensin, el arte africano acta como referencia o registro visual de
importantes personajes o acontecimientos del pasado. As, los dogones de Mal
han grabado numerosas imgenes de sus legendarios antepasados, los

nommo, que descendieron del cielo al comienzo de los tiempos. Estas figuras
nommo (algunas de las cuales alzan sus manos hacia el cielo sealando su
lugar de origen) han aparecido sobre puertas de graneros, en pinturas en el
interior de las cuevas y en edificios sagrados.
En el poderoso reino de Benn, en Nigeria, se hicieron igualmente laboriosas
planchas en relieve vaciadas en bronce (sistema de la cera perdida)
representando a personajes y acontecimientos del pasado, con escenas de
batallas, encuentros con dignatarios extranjeros, procesiones cortesanas,
nobles con sus ropas de gala, ceremonias religiosas y msicos.
3.5 Papel teraputico
Las terapias tradicionales africanas han tenido tambin formas especiales de
representacin artstica. La adivinacin, modo de determinar los problemas y
su posible resolucin, fue particularmente importante a la hora de elaborar
objetos artsticos. Los adivinos o brujos yoruba (Nigeria) e ifa, por ejemplo,
usaron mesas de adivinacin laboriosamente esculpidas, cuencos y otros tiles
como parte esencial de sus rituales. De igual modo, los baul de Costa de
Marfil emplearon tambin para sus orculos recipientes y cacharros
cuidadosamente labrados. Entre los kongo de Zaire, los fetiches de madera
(atravesados por agujas y clavos de hierro) se consideraban imbuidos de poder
para ahuyentar los peligros.
4 DIFERENCIACIONES REGIONALES
Aunque las diferencias son muy amplias, las culturas africanas subsaharianas
pueden agruparse geogrficamente atendiendo a su clima, topografa y
organizacin social. Algunas de estas culturas han desaparecido, quedando
slo sus manifestaciones artsticas; otras han sobrevivido, con lo que su
tradicin artstica contina.
4.1 Artes de la sabana occidental
Entre las tradiciones artsticas ms conocidas de la sabana occidental estn las
de los dogones, bambara, mossi, bobo y tamberma que habitan las llanuras
secas y herbceas de Mal, Burkina Faso y Togo. Las artes plsticas de los
dogones, una de las tribus ms aisladas, han sido especialmente bien
estudiadas. Los dogones tienen una rica y compleja base filosfica sobre la que
apoyaron sus producciones artsticas. Sus poblados, por ejemplo, semejan una
forma humana, representando a los nommo, primeros seres humanos creados
por el dios Sol y creador de los dogones. Partes importantes de la fisonoma en
que se estructuran estos poblados son: la cabeza (herrera y casas para
hombres), el trax (casas de los jefes de los distintos clanes o linajes), las

manos (casas de las mujeres), los genitales (mortero y altar) y los pies
(capillas). Las mscaras dogones, realizadas por la asociacin de hombres awa,
representan la imagen que los dogones tienen del mundo en su totalidad, con
los animales y gentes que lo habitan. El antlope, el pjaro, la liebre, las
mujeres fulani y los hombres samana son algunas de las formas y modelos que
aparecen en las representaciones de tipo funerario de esta asociacin. Otras
mscaras, a su vez, se inclinan ms hacia la representacin de conceptos
filosficos ms abstractos. Una de ellas, la serpenteante mscara Gran Madre
de 9 metros de largo, rememora a la muerte. Otra, la cruciforme mscara
Kanaga, recrea, junto con los motivos de danza representados, el origen del
mundo.
Ms al este, entre el grupo lingstico de los tamberma de Togo, la arquitectura
domstica ha alcanzado la cima de belleza y complejidad simblica. Los
castillos de barro de 2 pisos utilizados por este pueblo sirven no slo de
viviendas, sino tambin como fortalezas, catedrales, teatros y diagramas
cosmolgicos. Al igual que el pueblo dogon, cada casa tamberma adopta las
distintas formas humanas. De acuerdo con ello, las fachadas aparecen
esgrafiadas con los mismos diseos utilizados por las mujeres en sus adornos.
Algunas partes del cuerpo se relacionan con determinados elementos de la
vivienda, y as, por ejemplo, la puerta con la boca, la ventana con los ojos, la
piedra de moler con los dientes, y as sucesivamente.
4.2 Los bosques occidentales
La gran masa forestal de la costa oeste, baada por el Atlntico, a menudo
llamada costa de Guinea, engloba las distintas culturas y artes de Guinea,
Sierra Leona, Liberia y Costa de Marfil en el oeste, y Ghana, Togo, Benn y
Nigeria en el este. En los bosques de la costa occidental, el arte est
controlado y patrocinado por asociaciones de hombres y mujeres del tipo de los
sand y los poro. En la sociedad de mujeres sand de los mende (Sierra Leona),
tienen particular importancia sus mscaras, bruidas en negro, que reflejan la
belleza y riqueza del mar. Tales mscaras son llevadas por los lderes
femeninos de la asociacin en las ceremonias de iniciacin de las jvenes
mujeres que ingresan en la comunidad. La ms bella de estas mscaras refleja,
a su modo, las caractersticas que los mende admiran de s mismos: una frente
elevada, despejada, un tocado ricamente elaborado, y un cuello de marcada
elegancia.
Los poro, asociacin paralela de hombres, tambin tienen una importante
tradicin de mscaras. De Liberia y Costa de Marfil son los dan, kran y guere
poro, que representan en sus mscaras a diversos personajes relacionados con
su asociacin, como el juez, el cantante y el corredor. Formas elegantes,
superficies negras y brillantes, y complicados tocados son sus principales

caractersticas. Cuando las mscaras no se usaban se guardaban en una casa


sagrada especial para ellas bajo la proteccin del amo o maestro. La esposa de
este importante personaje tiene su propio objeto especial: una cuchara
decorada
que
ensea
en
las
fiestas
de
la
comunidad.
En Ghana, Togo, Benn y Nigeria, en las regiones de la costa atlntica, se han
encontrado algunas de las mejores piezas artsticas de carcter aristocrtico de
todo frica. Quiz el ms famoso de los reinos es el de la dinasta Benn en
Nigeria. La ciudad regia de Benn (no debe confundirse con el reciente y vecino
pas del mismo nombre) tuvo su momento de esplendor en los siglos XVII y
XVIII, siendo comparada por los viajeros que la visitaban con las grandes
ciudades contemporneas de los Pases Bajos. El palacio del rey era
especialmente impresionante. Todos sus muros estaban recubiertos con
magnficas y bellas planchas de bronce fundido, de las que se deca que
brillaban como el oro. Cada uno de los tres edificios principales del palacio
estaba rematado por grandes torretas que soportaban gigantescos pjaros y
pitones de bronce. En los altares del palacio real se desplegaban cabezas
conmemorativas de bronce, tanto para las fiestas privadas como para las
oficiales.
4.3 Centro, sur y este de frica
En los espesos bosques ecuatoriales y en las ridas regiones de la sabana que
se extienden por todo Gabn, Zaire y pases limtrofes al este y al sur, destacan
an otras manifestaciones artsticas. En las culturas matriarcales del sur de la
Repblica Democrtica del Congo, tienen particular importancia la figuras
femeninas. La casa del jefe de los pende, por ejemplo, presenta a menudo
sobre su tejado una imagen de mujer a escala natural. Dicha figura sostiene, a
veces, a un nio (smbolo de la lnea familiar y futuros herederos) y a veces, un
hacha
(smbolo
del
poder).
Entre los primitivos gato, bongo y konso de Sudn y Etiopa, hubo la costumbre
de instalar en lugares destacados del poblado figuras conmemorativas de
madera que delimitaban el acceso al mismo y los sepulcros de sus antecesores
ms relevantes. En muchas otras culturas de frica oriental, la escultura de
tipo monumental fue menos frecuente. En cambio, la decoracin corporal se
convirti en una importante fuente de manifestaciones artsticas. Los masai de
Kenia y los zul de Sudfrica destacan sobre todo por sus joyas. Las formas
circulares utilizadas por los masai para sus adornos personales aparecen
tambin entre la tribu bant, en esta misma zona. El gran edificio elptico de
piedra (c. 1200) de la antigua cultura Monomotapa, en Zimbabue, forma parte,
conceptualmente, de estos diseos circulares.
5 ARTE CONTEMPORNEO AFRICANO

Muchas de las denominadas artes tradicionales de frica estn todava en


pleno uso y vigencia. Como en todos los periodos artsticos, coexisten
actualmente en frica importantes innovaciones junto con significativos
conservadurismos estilsticos. En aos recientes, los avances en los medios de
comunicacin experimentados en el continente africano han facilitado la
dispersin y difusin a gran escala de las diversas formas artsticas entre sus
distintas culturas. Hoy, por ejemplo, algunas mscaras de estilo nigeriano se
estn usando con asiduidad entre las poblaciones de Ghana y otras tribus de la
costa de Guinea.
El arte africano ha estado tambin sujeto a influencias exteriores. Por ejemplo,
la arquitectura y los motivos decorativos islmicos pueden verse en muchas de
las manifestaciones artsticas de la zona norte, especialmente en Nigeria, Mal,
Burkina Faso y Nger. Motivos estampados similares a los utilizados en la India,
se han encontrado en las esculturas y mscaras de los ibibio y efik, a lo largo
de la costa sur de Nigeria. Algunos artistas contemporneos han adoptado
temas cristianos para los diseos de puertas, artesonados y pilas bautismales
de las iglesias y catedrales del frica cristiana. En fechas recientes, los artistas
han encontrado sus principales fuentes de mecenazgo en los bancos,
establecimientos comerciales, oficinas gubernamentales y cortes de los nuevos
pases. El turismo tambin ha contribuido a favorecer la demanda de arte
africano, especialmente mscaras decorativas y esculturas ornamentales de
bano o marfil, dentro de los lmites oficialmente permitidos.
El desarrollo de las escuelas de arte y arquitectura en las ciudades del frica
subsahariana ha alentado a los artistas a trabajar en nuevos materiales, como
el cemento, el leo y otras pinturas, tinta, piedra, aluminio y una gran variedad
de medios grficos. Las imgenes y diseos as creados reflejan una vibrante
fusin entre la tradicin africana y el Occidente contemporneo. Artistas como
Twins Seven Seven y Ashira Olatunde, ambos de Nigeria, o Nicholas
Mukomberanwa, de Zimbabue, se cuentan entre los ms brillantes seguidores
de estas nuevas formas de creacin artstica.