Está en la página 1de 5

INVISIBI

a lavista
Las insólitas propiedades
ópticas de los
metamateriales permitirán
fabricar objetos que no absorben
ni reflejan la luz. Tales objetos, y
su contenido, serían invisibles
para todo fin práctico.
10 ¿cómoves?
ILIDAD
Daniel Martín Reina

Hasta hace bien poco, los llo de que “es de sabios cambiar de opi-
científicos habían descarta- nión”.
do esta posibilidad, princi- Con el paso de los siglos hemos apren-
palmente porque no se había dido que la luz proviene del Sol y otros
observado nada parecido en la na- cuerpos luminosos, y que al entrar en el
turaleza. Pero puede que la realidad vuel- ojo produce la visión. La mayoría de los
va a superar a la ficción. Recientemente, objetos cotidianos no emiten luz. Los ve-
Los seguidores de Harry Potter un grupo de investigadores desarrolló un mos porque la luz se refleja en ellos y llega
la conocen muy bien: la capa de material que esquiva la luz. Este descubri- a nuestros ojos. La reflexión permite que
invisibilidad fue un regalo de Navidad miento podría ser el primer paso para veamos las cosas sin que éstas desprendan
que recibió el joven aprendiz de mago en conseguir la invisibilidad. luz por sí mismas.
su primera aventura y que había pertene- Pero no toda la luz que llega a un ob-
cido a su padre. A muchos nos gustaría Luz y visión jeto se refleja. Una parte puede penetrar
tener una capa como la de Harry Potter o Empédocles, filósofo griego que vivió en en él, y al hacerlo se desvía: es lo que se
conocer la fórmula secreta que descubrió el siglo V a. C., consideraba que la luz era llama refracción. Este fenómeno es más
el protagonista de El hombre invisible. El algo que emitía el ojo, aunque no sabía difícil de apreciar en la mayoría de los
problema es que la invisibilidad todavía es muy bien qué. Luego se dio cuenta de que sólidos, pues el enorme número de átomos
un don que pertenece a la fantasía y a la ese “algo” permitiría ver de noche tan bien de su interior forma una rígida estructura
ciencia-ficción. ¿Todavía? ¿Acaso podría- como de día. Al final tuvo que desechar que hace de muro, impidiendo que la luz
mos acceder a ella en el mundo real? su hipótesis, con lo que hizo bueno aque- penetre en el objeto. Decimos que éste es

¿cómoves? 11
Superlentes
Cuando una onda encuentra un obstáculo En el año 2000, el físico inglés John
del tamaño de su longitud de onda se Pendry propuso un tipo de lente que
produce un fenómeno de interferencia sería capaz de superar la barrera de
llamado difracción. En el caso de la luz, la difracción. Para ello sólo tenía que
la difracción provoca una mancha difusa cumplir una condición: que su índice de
que limita la calidad de las imágenes de refracción fuese negativo. Una lente de
los microscopios y otros instrumentos óp- este tipo sí podría atrapar las ondas
ticos. Por muy potente que sea el micros- evanescentes, obteniendo así
copio que utilices, llegará un momento hasta el más mínimo detalle
en el que no podrás examinar con mayor de un objeto. El resultado
detalle los objetos, pues sus imágenes se sería una imagen con
superpondrán unas con otras. Ése es el una resolución jamás
llamado límite de difracción: la distancia conseguida hasta
más pequeña a la que se puede observar ahora.
dos puntos en una imagen. Este límite Hoy sabemos
depende de la longitud de onda de la luz que el plantea-
que utilicemos; en el caso de la luz visible, miento de Pendry
sería insuficiente para ver, por ejemplo, se puede llevar
un virus o una molécula de ADN. a cabo mediante
Los físicos saben que para superar metamateriales.
el límite de difracción habría que atrapar De hecho, ya se
las llamadas ondas evanescentes que se han fabricado las
crean en la superficie de los objetos. Estas primeras superlentes
ondas transportan los detalles del objeto con una resolución de
para escalas muy pequeñas, menores 40 nanómetros, mejo-
incluso que su longitud de onda. El proble- rando notablemente
ma es que decaen rápidamente en cuanto las prestaciones de
se alejan de la superficie —se desvanecen, las lentes convencio-
de ahí su nombre— y las lentes normales nales. Y esto es sólo
no pueden captarlas. el principio.

opaco. En cambio, en muchos líquidos y aunque no consigan de-


gases los átomos están más espaciados y tenerla, sí la frenan. Sin
se mueven con mayor libertad, de forma embargo, en el vacío puro
que la luz sí puede pasar entre ellos. Estas no existe ni un solo átomo que
sustancias son transparentes, como el agua dificulte su viaje. Por eso la velocidad de normal por el que
y el aire. (También hay algunos sólidos la luz en cualquier otro medio siempre será llegó. Esta dife-
transparentes, como los cristales). menor que en el vacío, y el índice de re- rencia puede parecer
En un medio transparente se puede fracción de ese medio será positivo y insignificante, pero afec-
comprobar claramente el fenómeno de la mayor que la unidad. Por ejemplo, el índi- taría considerablemente nuestra
refracción. Por ejemplo, cuando introdu- ce de refracción del aire es 1.0003; el del visión de las cosas. Si el agua tuviese un
cimos lentamente un popote en un vaso de agua, 1.3 y el del diamante, 2.4 (en el va- índice de refracción negativo, el popote
agua y observamos que el trozo sumergido cío, como se deduce de la definición, el parecería doblarse hacia el exterior, no
parece doblarse. En realidad al popote no índice de refracción es igual a 1). En ge- hacia el fondo del vaso. Y de la misma
le ha pasado nada, son los rayos de luz los neral, cuanto más denso es un medio, más manera, un pez que estuviese en el fondo
que se desvían al pasar del agua al aire se frena la luz y mayor es el índice de re- de un lago parecería estar flotando ¡por
—se refractan— y nos hacen creer que el fracción. encima de su superficie! La refracción
popote está torcido. ¿Qué ocurriría si el índice de refrac- negativa chocaría de lleno con nuestro
ción de un material fuese negativo? En sentido común.
La refracción negativa condiciones normales, cuando la luz pasa El físico ruso Victor Veselago vislum-
Para describir cómo se desvía la luz al de un medio a otro con distinto índice de bró la posibilidad de hacer materiales con
atravesar un material existe una magnitud refracción, se desvía hacia el lado opuesto índice de refracción negativo hace más de
física llamada índice de refracción, que se de la normal (la línea imaginaria perpen- tres décadas, pero en aquel momento era
define como el cociente entre la velocidad dicular a la superficie que separa ambos algo tan extraño y sorprendente que su
de la luz en el vacío y la velocidad de la medios). En cambio, si la luz viajase de un propuesta cayó en el olvido. Sin embargo,
luz en ese material. Cuando la luz atravie- medio con índice de refracción positivo a los avances científicos de la última década
sa cualquier material transparente choca otro que lo tuviese negativo (o viceversa), han resucitado la idea de Veselago, en
con millones y millones de átomos que, se desviaría hacia el mismo lado de la especial gracias a los llamados metama-

12 ¿cómoves?
Espejismos a partir de su estructura. Es decir, según
la forma exacta y la distribución concreta
Una de las con- po. Y cuando finalmente logramos alcan-
de sus elementos, se puede conseguir que
secuencias más zarla, desaparece.
sorprendentes de Este efecto se debe a que en días muy la luz tenga un comportamiento anómalo
la refracción de calurosos, el aire está más caliente cerca al atravesar estos materiales. Por ejemplo,
la luz es lo que del suelo y se vuelve gradualmente más esos mismos átomos de cobre colocados
coloquialmente frío con la altura. (Si hace muchísimo calor de la manera apropiada, son capaces de
llamamos espe- incluso se puede apreciar a simple vista guiar a la luz por caminos que no seguiría
jismos. Quizá cómo sube el aire caliente desde el suelo espontáneamente. Así se consigue que el
hayas notado, debido a la diferencia de temperatura).
índice de refracción del metamaterial sea
al ir por una Como la densidad de una sustancia de-
carretera en pende de su temperatura, resulta que el negativo.
pleno verano, aire cercano al asfalto es menos denso que El desarrollo de los metamateriales ha
que en el as- el que está por encima, porque se halla supuesto un punto de inflexión en la histo-
falto aparecen más caliente. Al variar la densidad del aire, ria de la óptica. Los científicos disponen
a lo lejos zonas también lo hace su índice de refracción. ahora de una herramienta para manejar
en las que la luz En esta situación, la luz que proviene de a su antojo el comportamiento de la luz.
se refleja igual los objetos lejanos se refracta de forma
Por ejemplo, podrían intentar modificar
que si hubiese una continua al atravesar las distintas capas de
superficie líquida, aire y se curva: un rayo que se aproxime el índice de refracción en el interior de un
como agua. Pero al suelo con poca inclinación no llega a metamaterial de tal manera que la luz lo
cuanto más se tocarlo nunca, sino que se dobla hacia rodease, en vez de atravesarlo o reflejarse.
avanza hacia la zona arriba. Estos rayos llegan al observador, La idea es similar a lo que hace el agua
“mojada”, ésta parece quien ve en el suelo una imagen borrosa de un río cuando se encuentra una roca: la
alejarse al del objeto. Pero al mismo tiempo hay otros rodea y luego se vuelve a juntar, sin que
mismo rayos que también proceden del propio
quede ninguna huella de la presencia del
tiem- objeto y que llegan directamente al ojo
del observador. Éste tiene la impresión de obstáculo.
ver a la vez el objeto y, al pie del mismo, Imagínate ahora que envuelves con
una segunda imagen invertida, como si este metamaterial un objeto cualquiera.
ésta fuese el reflejo de aquélla. Imagínate Como el metamaterial impediría que la luz
por un momento que estás en medio del llegase a iluminarlo, entonces no podrías
desierto y ves a lo lejos una palmera y verlo, ni siquiera el más mínimo reflejo o
su imagen reflejada en el suelo. ¿Quién
sombra. Y lo que es mejor, podrías ver los
podría pensar entonces que no es de-
bido a una capa de agua? Claro que al objetos que se encuentran a su espalda, ya
acercarte descubrirías que la refracción que la luz lo rodearía. Si no puedes ver un
de la luz te ha jugado una mala pasada. objeto y sí lo que hay detrás, ¡entonces es
Lo mismo ocurre en el caso del charco que el objeto se ha vuelto invisible! El me-
en la carretera: lo que parece agua tamaterial en cuestión funcionaría como
no es otra cosa que un trozo de cielo una auténtica capa de invisibilidad.
“reflejado” hacia el observador.
Primeros resultados
un átomo es del orden del nanómetro, la En 2006 se anunció que un equipo de in-
milmillonésima parte de un metro). La vestigadores estadounidenses e ingleses,
nanotecnología es una de las ramas de la encabezado por John Pendry, del Imperial
ciencia que más ha progresado en los úl- College en Londres, había conseguido que
teriales, unos materiales con propiedades timos años. un pequeño anillo de cobre se hiciera in-
extrañas, nunca vistas en la naturaleza. Existe una diferencia esencial entre visible a las microondas usando metama-
los materiales ordinarios y los metama- teriales. El objetivo de la invisibilidad se
Esquivar la luz teriales. Las propiedades ópticas de casi había conseguido, aunque sólo en parte.
Los metamateriales son estructuras crea- todos los materiales que se encuentran en Las microondas son un tipo de ondas
das de forma artificial a partir de sustan- la naturaleza derivan de las características electromagnéticas que nuestros ojos no
cias naturales como metales (cobre, plata, de los átomos y moléculas que los forman. ven. También son ondas electromagnéticas
etc.) o semiconductores, como el silicio. El comportamiento de un trozo de cobre los rayos gamma, los rayos X, la radiación
Los científicos disponen estos elementos ante la luz proviene, en última instancia, ultravioleta, la luz visible, la radiación
de manera minuciosa a escalas minúscu- de la respuesta de cada átomo individual infrarroja y las ondas de radio. Todas ellas
las, cientos de veces más pequeñas que el de cobre. Por eso se dice que dichas pro- viajan a la velocidad de la luz, pero tienen
grosor de un pelo. Esta habilidad para piedades dependen de la composición. El longitudes de onda distintas. La luz visi-
manipular estructuras atómicas se conoce caso de los metamateriales es distinto, ble, que es la que captan nuestros ojos, se
como nanotecnología (el tamaño típico de porque las propiedades ópticas se definen limita a la estrecha franja de longitudes de

¿cómoves? 13
Más información serán extremadamente delicados: un
• www.universia. pequeño golpe y la capa de invisibilidad
es/portada/actualidad/ podría hacerse añicos. En vez de suave
noticia_actualidad. y ligera como la de Harry Potter, la capa
jsp?noticia=87480
sería más bien “rígida como una barra de

• www.divulgauned. hierro, frágil como el cristal”. Confiemos
es/spip.php?article51 en que las versiones más avanzadas pue-
dan incorporar metamateriales flexibles.
Si no, quien esté dentro de la capa tendría
Stefan Linden y Martin una mínima capacidad de movimiento.
Wegener de la Univer- También es de esperar que los científicos
sidad de Karlsruhe, en sean capaces de encontrar metamateriales
Alemania. Las pruebas más resistentes. En caso contrario, sería
demostraron que este comprometido hasta estornudar con la
nuevo metamaterial, for- capa puesta.
mado por capas alternas Otro problema de la capa de invisi-
de plata y f luoruro de bilidad es que si hace invisible al que
magnesio separadas ape- está dentro, el efecto también se aplica
nas 100 nanómetros, tenía en el sentido contrario: todo lo de fuera
un índice de refracción de se vuelve invisible para el que está en su
-0.6. Esto no significa que ya interior. Es decir, si te cubre una capa de
Mehran Moghtadai

se haya logrado la invisibili- invisibilidad no podrías ver nada de lo que


onda comprendi- dad para la luz visible, pero un pasa en el exterior. ¡El hombre invisible
da entre los 380 requisito previo para hacerlo sería también ciego! Por suerte, un gru-
y los 780 nanó- es que el material tenga un po de científicos chinos propuso el año
metros. El ojo índice de refracción nega- pasado una solución para este problema.
percibe cada una tivo. Ya lo tenemos y en un tiempo Según las investigaciones de Huanyang
de estas longitu- récord. Chen y sus colegas de la Universidad de
des de onda como Jiao Tong de Shangai, ciertos materiales
un color diferente, Los retos puestos en contacto con la capa invisible
desde violeta hasta Cuando se alcance la invisibilidad permitirían que entrara en ella la luz. Si
rojo. para cualquier longitud de onda, el se acoplasen dos pequeños trozos de uno
Podríamos pensar que si se ha conse- siguiente paso sería crear un metamaterial de estos materiales a la altura de los ojos,
guido la invisibilidad para las microondas, que sea invisible no sólo a una longitud de sería suficiente para poder ver desde den-
debería ser igual de sencillo hacerlo para onda, sino a muchas. Todos los objetos que tro sin llamar la atención.
otra longitud de onda cualquiera. Pero no nos rodean están constantemente reflejan- A pesar de estos detalles que quedan
es así. Para que un metamaterial tenga do parte de la luz que les llega, de forma por pulir, debemos ser optimistas. Puede
refracción negativa, los detalles de su que nuestro ojo recibe un amplio abanico que pasen años o incluso décadas antes de
estructura deben ser de tamaños menores de longitudes de onda, tantas como colores alcanzar la invisibilidad completa, pero
que la longitud de onda de la luz utilizada. distintos somos capaces de percibir. Hacer vamos por el buen camino. La frenética
En el caso de las microondas, la longitud que desaparezcan todas ellas es probable- actividad investigadora de los últimos
de onda es de unos tres centímetros, por lo mente el mayor reto al que se tengan que tiempos y los continuos avances y descu-
que el metamaterial debe tener estructuras enfrentar los científicos. Pero no es el brimientos así lo confirman. Lo que ayer
que sean menores que esos tres centíme- único. parecía imposible puede que mañana deje
tros. Eso es relativamente sencillo para la La capa de Harry Potter era “más sua- de serlo.
tecnología actual. La cosa se complica si ve que la seda, ligera como el aire”. Ahora
queremos hacer lo mismo con la luz visi- bien, para que una capa así funcione, el
ble, por ejemplo, luz azul, pues su longitud índice de refracción dentro del metama-
de onda es de sólo 450 nanómetros. terial debería ajustarse constantemente a
En apenas un año se consiguió supe- los movimientos de la capa. Hoy por hoy,
rar este obstáculo. A principios de 2007 eso es inviable. Más realista es pensar que Para nuestros suscriptores
La presente edición va acompañada por una guía
se dio a conocer el primer metamaterial la primera capa de invisibilidad sea una didáctica, en forma de separata, para abordar en el
que operaba en el rango visible de la luz. estructura sólida —un cilindro, por ejem- salón de clases el tema de este artículo.
El metamaterial fue creado por el grupo plo— hecha de metamateriales. De esa
de investigación de Costas Soukolis, del manera, podría darse un valor fijo al índice
Laboratorio Ames del Departamento de de refracción en su interior. Además, los
Daniel Martín Reina, frecuente colaborador de ¿Cómo
ves?, es físico, egresado de Ciencias Físicas de la Uni-
Energía de Estados Unidos y sus colegas metamateriales con los que se construya versidad de Sevilla.

14 ¿cómoves?