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El experimento de Miller y el inicio de la química prebiótica

El 15 de mayo de 1953 la revista Science publicó un breve artículo de un estudiante de doctorado de la
Universidad de Chicago. En este texto Stanley L. Miller presentó los primeros resultados de su trabajo con
Harold C. Urey sobre la simulación de los procesos químicos que pudieron tener lugar en la Tierra primitiva,
antes de la existencia de la vida. La síntesis prebiótica de aminoácidos, y diversos compuestos orgánicos a partir
de los gases atmosféricos, se consideraba un paso previo para la aparición de las primeras células. El
experimento de Miller, ahora considerado un clásico de la ciencia, contribuyó en forma decisiva a transformar el
estudio del origen de la vida en una disciplina científica.
Juli Peretó es profesor de bioquímica y biología molecular de la Universitat de València
Antonio Lazcano es catedrático de origen de la vida de la Universidad Nacional Autónoma de México
Explicación de Miller y Urey
El experimento de Miller-Urey representa la primera demostración de que se pueden formar espontáneamente
moléculas orgánicas a partir de sustancias inorgánicas simples en condiciones ambientales adecuadas.
En 1953 Stanley L. Miller (1930-2007), un estudiante de doctorado de la Universidad de Chicago propuso a su
director Harold Urey, realizar un experimento para contrastar la hipótesis de Aleksandr Oparin y J. B. S.
Haldane según la cual en las condiciones de la Tierra primitiva se habían producido reacciones químicas que
condujeron a la formación de compuestos orgánicos a partir de inorgánicos, que posteriormente originaron las
primeras formas de vida. Urey pensaba que los resultados no serían concluyentes pero finalmente aceptó la
propuesta de Miller. Diseñaron un aparato en el que simularon algunas condiciones de la atmósfera de la Tierra
primitiva. El experimento consistió, básicamente, en someter una mezcla de metano, amoníaco, hidrógeno y
agua a descargas eléctricas de 60.000 voltios. Este experimento dio como resultado la formación de una serie de
moléculas orgánicas, entre la que destacan ácido acético, ADP-Glucosa, y los aminoácidos glicina, alanina,
ácido glutámico y ácido aspártico, usados por las células como los pilares básicos para sintetizar sus
proteínas. Este experimento fue clave para comprobar la Teoría del caldo primordial para el origen de la vida.

Esquema del experimento

como se ha mencionado. que gotea hacia abajo a la trampa (4). como los aminoácidos.han producido algunos componentes simples de los ácidos nucleicos y hasta ATP. Un estrechamiento del aparato de vidrio genera un efecto de espita (circulo aumentado). Después que la mezcla había circulado a través del aparato. han renovado la cuestión del origen de la vida El clásico experimento que demostró que se generan aminoácidos cuando moléculas inorgánicas son expuestas a descargas eléctricas no es toda la historia. un carbohidrato y algunos otros compuestos orgánicos. por medio de una llave se extraían muestras para analizarlas. los nuevos conocimientos sobre el ADN y el ARN. la exobiología. La síntesis de Miller-Urey de 1953 tenía dos estudios paralelos adicionales. Otros investigadores –siguiendo este procedimiento y variando el tipo y las cantidades de las sustancias que reaccionan. El agua hirviendo (1) genera una corriente de aire que conduce el vapor de agua y los gases a través del matraz de descarga de chispas (2). acaba de dar un giro. Esta experiencia abrió una nueva rama de la biología. Los frascos que contenían los productos de aquellos experimentos.En el aparato se introdujo la mezcla gaseosa. fueron recuperados recientemente y reanalizados mediante técnicas modernas. Los resultados han sido publicados en la revista Science de esta semana. el agua se mantenía en ebullición y posteriormente se realizaba la condensación. El experimento realizado por Miller y Urey indicó que la síntesis de compuestos orgánicos. . ninguno de ellos fue publicado. el descubrimiento de condiciones prebióticas en otros planetas y el anuncio de posibles fósiles bacterianos encontrados en meteoritos provenientes de Marte. varios aminoácidos. Aparato empleado la segunda vez por Miller en el experimento no publicado. fue fácil en la Tierra primitiva. donde los productos químicos también decantan. las sustancias se mantenían a través del aparato mientras dos electrodos producían descargas eléctricas continuas en otro recipiente. En éstas se encontraron. que incrementa el flujo de aire. Desde entonces. Un condensador (3) devuelve parcialmente el vapor al matraz con agua líquida.

Peretó y Lazcano TEORIA El estudio científico del origen de la vida. como demostró Pasteur. En 1951 el grupo de Melvin Calvin en Berkeley publicó los resultados de experimentos de reducción de CO2 usando radiación ionizante5. Por primera vez se podía plantear un intento riguroso de simulación de condiciones y procesos relevantes para nuestra comprensión del origen de la vida. Si los organismos debían aparecer por causas naturales. El bioquímico ruso Aleksandr I. S. Las ideas de Oparin fueron bien recibidas entre algunos biólogos. Este enfoque experimental fue posible tanto por la disponibilidad de carbono marcado (14C). Haldane propuso en 19292 unas ideas similares e introdujo la idea de una sopa prebiótica formada por los compuestos orgánicos disueltos en los mares como materia prima para la formación de los primeros seres vivos. Sin embargo. Entretanto. en Oparin (1894-1980) la década de 1950. como de buenas fuentes de energía en ciclotrones. De forma independiente el bioquímico británico John B. ¿cómo surgieron las primeras células en la Tierra primitiva? Oparin propuso que la evolución biológica habría sido precedida de una etapa de evolución química. según Charles Darwin. pero lo más importante es que generaron un marco intelectual muy fértil no sólo para la elaboración de hipótesis sino también para diseñar experimentos. y que en el planeta primitivo habrían existido las condiciones físicas y los ingredientes químicos necesarios para iniciar la vida. Calvin y sus . es relativamente reciente. y la generación espontánea de microorganismos no es posible. dentro del pensamiento evolucionista. El trabajo de Oparin de 1924 no se publicó en inglés hasta 19673. que permitía el seguimiento de los productos. Oparin había elaborado sus ideas en un texto más documentado y desarrollado de 1936 que apareció publicado en Estados Unidos dos años después4. Aleksandr Ivanovitch Dichos intentos experimentales empezaron después de la segunda guerra mundial. Oparin publicó en 1924 un pequeño libro1 que resolvía la tensión que habían generado los experimentos de Louis Pasteur sobre la imposibilidad de la generación espontánea dentro de la teoría darwinista.Los autores del artículo.

Al mismo tiempo Harold C. pero también nos dejan perplejos. según los estándares de hoy. Miller solo identificó cinco aminoácidos: ácido aspartico. Miller identificó otros compuestos tales como ácidos carboxílicos e hidroxicarboxílicos. profesora de Ciencias Geológicas y directora del Indian-Princeton-Tenessee Astrobiology Institute de la NASA. Otra razón puede ser que la presencia de más cantidad de agua en la reacción permita . 14 aminoácidos y 5 aminas. el chorro de vapor impulsase a las moléculas recién formadas fuera del matraz de descargas de chispas antes de que se produjeran reacciones adicionales en su seno. con la posibilidad de generar moléculas totalmente nuevas con tiempo suficiente”. y los astrobiólogos Jason Dworkin y Daniel Glavin del Centro de Vuelos Espaciales Goddard de la NASA. Urey. Johnson químico de la Scripps Institution of Oceanography Marine. produjeron no obstante 22 aminoácidos y las mismas 5 aminas que los obtenidas en el experimento original. muchos de estos otros aminoácidos poseen grupos hidroxilo. Stanley L. ha manifestado Adam Jonson. examinaron los frascos procedentes del experimento de Miller a principios de los 50. afirmó Jonson.colaboradores obtuvieron muy pocos compuestos y de escaso interés biológico. por lo que se han perdido muchos de ellos”. “Creímos que teníamos más que aprender del experimento original de Miller” dijo Bada. pero el no habría podido ser capaz de identificar nada que estuviera presente a concentraciones muy bajas. “Producción de aminoácidos bajo las posibles condiciones primigenias de la Tierra”. parece menos importante la posibilidad de que. y Jonson añadió. y “retirar las moléculas recién formadas del matraz de chispas mediante el incremento del flujo parece crucial. Jeffrey Bada (principal investigador de este artículo de la revista Science). ¿Qué es lo que está impulsando a la diversidad molecular del segundo experimento. “Pensamos que en parte fuera debido a que entonces no disponían de los medios analíticos de que disponemos hoy. “Encontramos que. James Cleaves químico de la Carnegie Institution of Washington. llegó a la Universidad de Chicago a realizar la tesis doctoral en septiembre de 1951. Johnson es un candidato a doctor en el IU Blooming Biochemistry Program. y porqué no publicó Miller los resultados del mismo? Una posible respuesta a la primera pregunta puede ser el incremento de flujo del mismo. Poco después asistió a un seminario en el que Urey exponía su idea de que la atmósfera de la Tierra primitiva debía parecerse a la de los El aparato de Stanley Miller atrajo menos atención aunque proporcionó los resultados más emocionantes. en comparación con el diseño con el que todo el mundo está familiarizado a través de los libros de texto. la glicina y la alanina. en su estudio del origen de los planetas. glicina (aminoacético). autor del informe de la revista Science. el aparato volcánico produce una mayor variedad de compuestos”. Los 11 frascos recuperados del experimento inédito provistos del aspirador. después de sus estudios de licenciatura en la Universidad de California en Berkeley. Estos frascos asociados a los originales. contenían muchas más moléculas orgánicas de las que Stanley Miller observó. Su asesor es la biogeoquímica Lisa Pratt. Miller dependía de una técnica mediocre para identificar las moléculas orgánicas que había creado en el laboratorio bajo las condiciones primitivas. En el diario de la American Chemical Society. lo que indica que han sido más reactivos. ácido alfa-amino butírico y dos variedades de alanina. Deleitan los resultados de la revisión del experimento. el artículo de la revista Science decía. El 15 de Mayo de 1953. Miller. Antonio Lazcano biólogo de la National Autonomous University of Mexico. El ácido aspartico. consideraba que la atmósfera de la Tierra primitiva debía ser reductora y que dichas condiciones serían relevantes para el origen de la vida. como el mismo Oparin había supuesto. son constituyentes de las proteínas naturales.

ha mostrado un gran interés en la revisión de la síntesis de Miller-Urey. ha manifestado Carl Pilcher. Una respuesta a la segunda cuestión se relega a la especulación. también Miller no dio a conocer un experimento con un equipo que poseía un aspirador. pero utilizó una descarga “silenciosa”. pero existen otros candidatos como Europa (luna de Júpiter) y Encelado (luna de Saturno). El Instituto de Astrobiología de la NASA que apoya estas investigaciones. Conforme los seres humanos exploran el Sistema Solar. “Esta investigación es el resultado de un labor conjunta de las Fundaciones Experimentales de Astrobiología. Este tercer dispositivo parece que producía una menor diversidad de moléculas orgánicas. cuyas regiones polares se sabe que contienen hielo de agua. director del Instituto de Astrobiología de la NASA .que se den una mayor variedad de reacciones”. él y Bada sospecharon que Miller no estaban impresionados con los resultados del segundo experimento y optó por comunicar a los editores de Science los resultados de un experimento más simple. ambas cubiertas de agua helada. Jonson manifestó que. Miller. Las recientes especulaciones se han centrado en Marte. En un tercer intento. un héroe aún para muchos científicos falleció por un corazón débil en 2007. las investigaciones del pasado o el presente de la vida extraterrestre son inevitables. La investigación acerca de la geoquímica planetaria primigenia y los orígenes de la vida no está limitada a los estudios en la Tierra. y los apasionantes resultados nos llevan hacia una mayor comprensión acerca de cómo pudo aparecer la vida en la Tierra”.