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La Luna es el nico satlite natural de la Tierra.

Con un dimetro ecuatorial de 3474 km1 es


el quinto satlite ms grande del Sistema Solar, mientras que en cuanto al tamao
proporcional respecto de su planeta es el satlite ms grande: un cuarto del dimetro de la
Tierra y 1/81 de su masa. Despus de o, es adems el segundo satlite ms denso. Se
encuentra en relacin sncrona con la Tierra, siempre mostrando la misma cara hacia el
planeta. El hemisferio visible est marcado con oscuros mares lunares de origen volcnico
entre las brillantes montaas antiguas y los destacados astroblemas. A pesar de ser en
apariencia el objeto ms brillante en el cielo despus del Sol, su superficie es en realidad
muy oscura, con una reflexin similar a la del carbn. Su prominencia en el cielo y su ciclo
regular de fases han hecho de la Luna un objeto con importante influencia cultural desde la
antigedad tanto en el lenguaje, como en el calendario, el arte o la mitologa. La influencia
gravitatoria de la Luna produce las mareas y el aumento de la duracin del da. La distancia
orbital de la Luna, cerca de treinta veces el dimetro de la Tierra, hace que se vea en el
cielo con el mismo tamao que el Sol y permite que la Luna cubra exactamente al Sol en
los eclipses solares totales.
La Luna es el nico cuerpo celeste en el que el ser humano ha realizado un descenso
tripulado. Aunque el programa Luna de la Unin Sovitica fue el primero en alcanzar la
Luna con una nave espacial no tripulada, el programa Apolo de Estados Unidos consigui
las nicas misiones tripuladas hasta la fecha, comenzando con la primera rbita lunar
tripulada por el Apolo 8 en 1968, y seis alunizajes tripulados entre 1969 y 1972, siendo el
primero el Apolo 11 en 1969. Estas misiones regresaron con ms de 380 kg de roca lunar,
que han permitido alcanzar una detallada comprensin geolgica de los orgenes de la Luna
(se cree que se form hace 4500 millones de aos despus de un gran impacto), la
formacin de su estructura interna y su posterior historia.
Desde la misin del Apolo 17 en 1972, ha sido visitada nicamente por sondas espaciales
no tripuladas, en particular por los astromviles soviticos Lunojod. Desde 2004, Japn,
China, India, Estados Unidos, y la Agencia Espacial Europea han enviado orbitadores.
Estas naves espaciales han confirmado el descubrimiento de agua helada fijada al regolito
lunar en crteres que se encuentran en la zona de sombra permanente y estn ubicados en
los polos. Se han planeado futuras misiones tripuladas a la Luna, pero no se han puesto en
marcha an. La Luna se mantiene, bajo el tratado del espacio exterior, libre para la
exploracin de cualquier nacin con fines pacficos.

ndice

1 Etimologa

2 Caractersticas fsicas
o 2.1 Formacin

3 Distancia a la Luna

4 Revoluciones de la Luna

5 Movimiento de traslacin lunar

6 Movimiento de rotacin

7 Traslacin de la Luna alrededor del Sol

8 Libraciones
o 8.1 Libracin en longitud
o 8.2 Libracin en latitud
o 8.3 Libracin diurna

9 Sistema binario

10 Planeta doble

11 rbita de la Luna

12 Los eclipses solares y lunares

13 Las mareas

14 Agua en la Luna
o 14.1 Descubrimiento de agua en la Luna

15 Atmsfera de la Luna

16 Origen de la Luna

17 Relieve lunar

18 La observacin lunar

19 La exploracin lunar

20 Datos adicionales
o 20.1 Idiomticos y terminolgicos

o 20.2 Filatelia
o 20.3 Derecho y negocios
o 20.4 Incidentes astronmicos

21 Influencia sobre los ritmos fisiolgicos durante el sueo

22 Vase tambin

23 Referencias

24 Bibliografa
o 24.1 En ingls

25 Enlaces externos

Etimologa
La palabra que designa al satlite de la Tierra, luna, procede del latn. En esta lengua era
originalmente el femenino de un adjetivo en -no- *leuk-s-no, 'luminoso'. La palabra luna,
por lo tanto significa 'luminosa', 'la que ilumina'. Este adjetivo latino deriva de la raz
*lc-/lc- ('brillar', 'ser luminoso'), de donde proceden igualmente lux ('luz'), luceo ('lucir'),
lumen ('luz'), etc. A su vez, esta raz procede de una raz indoeuropea *leuk- que se
encuentra en otras lenguas, en trminos relacionados con la luz, como el griego ,
"lkhnos" (ljnos), 'lmpara'. Probablemente, el epteto *leuksno-/ *louksno-, 'la luminosa',
ya era utilizado para designar a la luna en protoindoeuropeo.
En indoeuropeo, existi otro nombre masculino para la Luna, formado sobre la raz *mns-,
del que se conservan formas en varias lenguas, como el griego , "mens", 'luna', e
incluso con el sentido primitivo en lenguas itlicas, como el umbro (ablativo singular)
"menzne", 'Luna'. En latn esta forma *mns- ha evolucionado semnticamente para
designar el 'mes'. De luna procede el trmino lunes, que ya en latn designaba el 'da de la
luna' (dies lunae).2

Caractersticas fsicas
La Luna es excepcionalmente grande en comparacin con su planeta la Tierra: un cuarto del
dimetro del planeta y 1/81 de su masa.3 Es el satlite ms grande del Sistema Solar en
relacin al tamao de su planeta (aunque Caronte es ms grande en relacin al planeta
enano Plutn).4 La superficie de la Luna es menos de una dcima parte de la de la Tierra, lo
que representa cerca de un cuarto del rea continental de la Tierra. Sin embargo, la Tierra y
la Luna siguen siendo consideradas un sistema planeta-satlite, en lugar de un sistema

doble planetario, ya que su baricentro, est ubicado cerca de 1700 km (aproximadamente


un cuarto del radio de la Tierra) bajo la superficie de la Tierra.5

Formacin

Estructura y caractersticas de la Luna


Artculo principal: Teora del gran impacto
Varios mecanismos han sido propuestos para explicar la formacin de la Luna hace
452710 millones de aos. Esta edad est calculada, segn la datacin del istopo de las
rocas lunares, entre 30 y 50 millones de aos luego del origen del sistema solar.6 Estos
incluyen la fisin de la Luna desde la corteza terrestre a travs de fuerzas centrfugas,7 que
deberan haber requerido tambin un giro inicial de la Tierra;8 la atraccin gravitacional de
la Luna en estado de formacin,9 que hubiera requerido una extensin inviable de la
atmsfera para disipar la energa de la Luna, que se encontraba pasando;8 y la co-formacin
de la Luna y la Tierra juntas en el disco de acrecin primordial, que no explica la deplecin
de hierro en estado metlico.8 Estas hiptesis tampoco pueden explicar el fuerte momento
angular en el sistema Tierra-Luna.10

Representacin grfica de la teora del gran impacto.


La hiptesis general hoy en da es que el sistema Tierra-Luna se form como resultado de
un gran impacto: un cuerpo celeste del tamao de Marte colision con la joven Tierra,
volando material en rbita alrededor de esta, que se fusion para formar la Luna.11 Se cree

que impactos gigantescos eran comunes en el Sistema Solar primitivo. Los modelados de
un gran impacto a travs de simulaciones computacionales concuerdan con las mediciones
del momento angular del sistema Tierra-Luna, y el pequeo tamao del ncleo lunar; a su
vez demuestran que la mayor parte de la Luna proviene del impacto, no de la joven Tierra.12
Sin embargo, meteoritos demuestran que las composiciones isotpicas del oxgeno y el
tungsteno de otros cuerpos del Sistema Solar interior tales como Marte y (4) Vesta son muy
distintas a las de la Tierra, mientras que la Tierra y la Luna poseen composiciones
isotpicas prcticamente idnticas. El mezclado de material evaporado posterior al impacto
entre la Tierra y la Luna pudo haber equiparado las composiciones,13 aunque esto es
debatido.14
La importante cantidad de energa liberada en el gran impacto y la subsecuente fusin del
material en la rbita de la Tierra pudo haber derretido la capa superficial de la Tierra,
formando un ocano de magma.15 16 La recin formada Luna pudo tambin haber tenido su
propio ocano de magma lunar; las estimaciones de su profundidad varan entre 500 km y
el radio entero de la Luna.

Distancia a la Luna

Comparacin de tamao aparente de la Luna entre el perigeoapogeo


En astronoma, una distancia lunar (LD) es la medida de la distancia desde la Tierra a la
Luna. La distancia media entre la Tierra y la Luna es 384 400 kilmetros.17 La distancia real
vara a lo largo de la rbita de la Luna.
Se realizan mediciones de alta precisin de la distancia a la Luna midiendo el tiempo que
tarda la luz en viajar entre las estaciones LIDAR en la Tierra y los retrorreflectores
colocados en la Luna.
La Luna se aleja de la Tierra a una tasa promedio de 3,8 cm por ao, como lo detect el
experimento de medicin lunar lser.18 19 20 La tasa de la recesin se considera
anormalmente alta.21 Por coincidencia, la diagonal de los cubos de los retrorreflectores en la
Luna tambin es de 3,8 cm.22 23

La primera persona que midi la distancia a la Luna fue el astrnomo y gegrafo Hiparco
en el ao 150 a. C. Se bas en el dato del dimetro de la Tierra, calculado por Eratstenes
100 aos antes. Obtuvo una distancia de 348 000 km. Para este clculo utiliz la curvatura
de la sombra que proyecta la Tierra sobre la Luna en un eclipse lunar, un mtodo ideado por
Aristarco de Samos.24 Es notable el pequeo error, dada las limitaciones de la poca, siendo
de solamente de unos 36 000 km, lo que representa menos de 10 %
El catlogo de objetos cercanos de la NASA incluye las distancias a la Tierra de asteroides
y cometas medidas en distancias lunares.25

La Luna orbitando la Tierra, tamao y distancia a escala.

Revoluciones de la Luna
La Luna tarda en dar una vuelta alrededor de la Tierra 27 d 7 h 43 min si se considera el
giro respecto al fondo estelar (revolucin sideral), pero 29 d 12 h 44 min si se la considera
respecto al Sol (revolucin sindica) y esto es porque en este lapso la Tierra ha girado
alrededor del Sol (ver mes). Esta ltima revolucin rige las fases de la Luna, eclipses y
mareas lunisolares. Como la Luna tarda el mismo tiempo en dar una vuelta sobre s misma
que en torno a la Tierra, presenta siempre la misma cara. Esto se debe a que la Tierra, por
un efecto llamado gradiente gravitatorio, ha frenado completamente a la Luna. La mayora
de los satlites regulares presentan este fenmeno respecto a sus planetas. As pues, hasta la
poca de la investigacin espacial (Luna 3) no fue posible ver la cara lunar oculta, que
presenta una disimetra respecto a la cara visible. El Sol ilumina siempre la mitad de la
Luna (exceptuando en los eclipses de luna), que no tiene por qu coincidir con la cara
visible, produciendo las fases de la Luna. La inmovilizacin aparente de la Luna respecto a
la Tierra se ha producido porque la gravedad terrestre acta sobre las irregularidades del
globo lunar de forma que en el transcurso del tiempo la parte visible tiene 4 km ms de
radio que la parte no visible, estando el centro de gravedad lunar desplazado del centro
lunar 1,8 km hacia la Tierra.

Revolucin sindica: es el intervalo de tiempo necesario para que la Luna vuelva a


tener una posicin anloga con respecto al Sol y a la Tierra. Su duracin es de 29 d
12 h 44 min 2,78 s. Tambin se le denomina lunacin o mes lunar.

Revolucin sideral: es el intervalo de tiempo que le toma a la Luna volver a tener


una posicin anloga con respecto a las estrellas. Su duracin es de 27 d 7 h 43 min
11,5 s.

Revolucin trpica: es el lapso necesario para que la Luna vuelva a tener igual
longitud celeste. Su duracin es de 27 d 7 h 43 min 4,7 s.

Revolucin dracontica: es el tiempo que tarda la Luna en pasar dos veces


consecutivas por el nodo ascendente. Su duracin es de 27 d 5 h 5 min 36 s.

Revolucin anomalstica: es el intervalo de tiempo que transcurre entre 2 pasos


consecutivos de la Luna por el perigeo. Su duracin es de 27 d 13 h 18 min 33 s.

Movimiento de traslacin lunar


El hecho de que la Luna salga aproximadamente una hora ms tarde cada da se explica
conociendo la rbita de la Luna alrededor de la Tierra. La Luna completa una vuelta
alrededor de la Tierra aproximadamente en unos 28 das. Si la Tierra no rotase sobre su
propio eje, sera muy fcil detectar el movimiento de la Luna en su rbita. Este movimiento
hace que la Luna avance alrededor de 12 en el cielo cada da. Si la Tierra no rotara, lo que
se vera sera la Luna cruzando la bveda celeste de oeste a este durante dos semanas, y
luego estara dos semanas ausente (durante las cuales la Luna sera visible en el lado
opuesto del Globo).
Sin embargo, la Tierra completa un giro cada da (la direccin de giro es tambin hacia el
este). As, cada da le lleva a la Tierra alrededor de 50 minutos ms para estar de frente con
la Luna nuevamente (lo cual significa que se puede ver la Luna en el cielo). El giro de la
Tierra y el movimiento orbital de la Luna se combinan, de tal forma que la salida de la
Luna se retrasa del orden de 50 minutos cada da.
Teniendo en cuenta que la Luna tarda aproximadamente 28 das en completar su rbita
alrededor de la Tierra, y sta tarda 24 horas en completar una revolucin alrededor de su
eje, es sencillo calcular el "retraso" diario de la Luna:
Mientras que en 24 horas la Tierra habr realizado una revolucin completa, la Luna slo
habr recorrido un 1/28 de su rbita alrededor de la Tierra, lo cual expresado en grados de
arco da:

Si ahora se calcula el tiempo que la Tierra en su rotacin tarda en recorrer este arco,

da los aproximadamente 51 minutos que la Luna retrasa su salida cada da.


Para notar el movimiento de la Luna en su rbita, hay que tener en cuenta su ubicacin en
el momento de la puesta de Sol durante algunos das. Su movimiento orbital la llevar a un
punto ms hacia el este en el cielo en el crepsculo cada da.

Caras de la luna


90 Oeste

Cara visible

Cara oculta

90 Este

Movimiento de rotacin

Fases de la Luna vistas desde el hemisferio norte (desde el hemisferio sur su orden es
inverso)
La Luna gira sobre un eje de rotacin que tiene una inclinacin de 88,3 con respecto al
plano de la elptica de traslacin alrededor de la Tierra. Dado que la duracin de los dos
movimientos es la misma, la Luna presenta a la Tierra constantemente el mismo hemisferio.
La Luna tarda 27,32 das en dar una vuelta sobre si misma.

Traslacin de la Luna alrededor del Sol


Al desplazarse en torno del Sol, la Tierra arrastra a su satlite y la forma de la trayectoria
que sta describe es una curva de tal naturaleza que dirige siempre su concavidad hacia el
Sol. La velocidad con que la Luna se desplaza en su rbita alrededor de la Tierra es de
1 km/s.

Libraciones
Artculo principal: Libracin

Libracin
Debido a la excentricidad de la rbita lunar, la inclinacin del eje de rotacin de la Luna
con respecto al plano de la eclptica y al movimiento de rotacin de la Tierra en el curso de
una revolucin sideral, se logra ver, desde la Tierra, un 59% de la superficie de la Luna -en
vez del 50%-, como si estuviese animado de ligeros balanceos de este a oeste y de norte a
sur. Estos movimientos aparentes se conocen con el nombre de libraciones.

Libracin en longitud
Se debe a que el movimiento de rotacin de la Luna es uniforme mientras que su velocidad
angular no lo es. Es mxima en el perigeo y mnima en el apogeo. Debido a esa Libracin
el satlite tiene un balanceo de oriente a poniente, gracias al cual se logra ver la superficie
convexa correspondiente a la de un huso de 7.

Libracin en latitud

Luna menguante (vista desde el hemisferio norte).


Es debido a la inclinacin del eje de rotacin de la Luna con respecto al plano de su rbita y
a la eclptica. Dicho eje forma un ngulo de 88 30 con el plano de la eclptica y como el
de la rbita lunar es de 5 con respecto a la eclptica, entonces el ngulo formado con el eje
de rotacin de la Luna con el plano de su rbita es de 6 30. Por lo tanto, no solo pueden
verse el polo norte y el polo sur de la Luna sino que se logra ver 6 30 ms all del polo
sur. Esta libracin es una especie de cabeceo de norte a sur en un tiempo que no es igual a
una revolucin sideral pues es de 27,2 das.

Libracin diurna

Se debe al hecho de que el radio terrestre no tiene una cantidad despreciable con respecto a
la distancia a la Luna. El valor de esta libracin es de casi un grado, valor aproximado a su
grado de paralaje.

Sistema binario
La Luna por su tamao es el quinto satlite del Sistema Solar. No obstante si se adopta
como criterio de comparacin el cociente de masas con su planeta resulta que Ganmedes es
1/12500 la masa de Jpiter, Titn es 1/4700 la masa de Saturno y la Luna es 1/81,3 la masa
de la Tierra. De esta manera se podra considerar el sistema Tierra-Luna como un sistema
binario.

Planeta doble

Comparacin en escala de la Luna y la Tierra.


Es la denominacin que algunos cientficos dan al sistema Tierra-Luna debido al
desmesurado tamao que presenta el satlite con relacin al planeta, de slo 81 veces
menor masa, es decir slo 3,6 veces menor que la Tierra en dimetro (si el planeta fuese del
tamao de una pelota de baloncesto, la Luna sera como una pelota de tenis).
Esta afirmacin se apoya en las relaciones existentes entre los distintos planetas del Sistema
Solar y sus satlites, variando stas entre las 3,6/1 veces menor de la Luna y las 8924/1 del
satlite XIII Leda con relacin a Jpiter.
Otras relaciones son: V Miranda 105/1 con relacin a Urano, II Deimos 566/1 con relacin
a Marte I o de 39/1 con relacin a Jpiter.
Tambin se apoya esta denominacin en la inexistencia de ms satlites naturales que
orbiten a la Tierra, pues lo habitual es que no exista ninguno (caso de Mercurio o Venus) o
que existan multitud de ellos como sucede en los planetas del tipo joviano.
As, cuando se dice que la Tierra describe una elipse en torno al Sol, en realidad se debe
decir que la rbita la describe el centro del sistema Tierra-Luna. Ambos astros, unidos por
un eje invisible, forman algo as como una haltera disimtrica que gira en torno a su centro
de gravedad.

Debido a que la masa de la Tierra es muy superior a la de la Luna, ese centro, denominado
baricentro, que divide a la masa comn en dos partes iguales, est situado en el interior del
globo terrestre, a unos 4683 km de su centro. As, 26 veces al ao, la Luna pasa
alternativamente de uno al otro lado de la rbita terrestre.
De esas consideraciones, se desprende que los movimientos de la Luna son mucho ms
complejos de lo que se supone, siendo necesario para determinar con exactitud los
movimientos reales de la Luna tener en cuenta nada menos que 1.475 irregularidades en los
movimientos lunares diferentes y que incluyen las perturbaciones de su rbita debidas a la
atraccin ejercida por los dems astros del sistema solar, especialmente Venus (el ms
cercano) y Jpiter (el de mayor masa), as como entre otros la aceleracin secular del
movimiento de la Luna.

rbita de la Luna
Artculo principal: rbita de la Luna

La Luna describe alrededor de la Tierra una trayectoria elptica de baja excentricidad, a una
distancia media de 384 400 kilmetros y en un sentido antihorario. La distancia entre la
Tierra y su satlite natural vara, as como tambin la velocidad en la rbita. Dado que la
rotacin lunar es uniforme y su traslacin no, pues sigue las leyes de Kepler, se produce
una Libracin en longitud que permite ver un poco de la superficie lunar al Este y al Oeste,
que de no ser as no se vera. El plano de la rbita lunar est inclinado respecto a la
Eclptica unos 5 por lo que se produce una Libracin en latitud que permite ver
alternativamente un poco ms all del polo Norte o del Sur. Por ambos movimientos el total
de superficie lunar vista desde la Tierra alcanza un 59% del total. Cada vez que la Luna
cruza la eclptica, si la Tierra y el Sol estn sensiblemente alineados (Luna llena o Luna
nueva) se producir un eclipse lunar o un eclipse solar.
La rbita de la Luna es especialmente compleja. La razn es que la Luna esta
suficientemente lejos de la Tierra y la fuerza de gravedad ejercida por el Sol es
significativa. Dada la complejidad del movimiento, los nodos de la Luna, no estn fijos,
sino que dan una vuelta en 18,6 aos. El eje de la elipse lunar no est fijo y el apogeo y
perigeo dan una vuelta completa en 8,85 aos. La inclinacin de la rbita vara entre 5 y
5 18. De hecho, para calcular la posicin de la Luna con exactitud hace falta tener en
cuenta por lo menos varios cientos de trminos. Adems, la rbita Luna-Tierra se encuentra
inclinada respecto del plano de la rbita Tierra-Sol, de modo que nicamente en dos puntos
de su trayectoria, llamados nodos, pueden producirse eclipses solares o lunares.
Asimismo, la Luna se aleja unos cuatro centmetros al ao de la Tierra,26 a la vez que va
frenando la rotacin terrestre -lo que har que en un futuro lejano los eclipses totales de Sol
dejen de producirse al no tener la Luna suficiente tamao como para tapar el disco solar-.
En teora, dicha separacin debera prolongarse hasta que la Luna tardara 47 das en
completar una rbita alrededor de nuestro planeta, momento en el cual nuestro planeta
tardara 47 das en completar una rotacin alrededor de su eje, de modo similar a lo que
ocurre en el sistema Plutn-Caronte. Sin embargo, la evolucin futura de nuestro Sol puede

trastocar esta evolucin. Es posible que al convertirse nuestra estrella en una gigante roja
dentro de varios miles de millones de aos, la proximidad de su superficie al sistema TierraLuna haga que la rbita lunar se vaya cerrando hasta que la Luna est a alrededor de 18.000
kilmetros de la Tierra -el lmite de Roche-, momento en el cual la gravedad terrestre
destruir la Luna convirtindola en unos anillos similares a los de Saturno. De todas
formas, el fin del sistema Tierra-Luna es incierto y depende de la masa que pierda el Sol en
esos estadios finales de su evolucin.27

Tiempo requerido para que la luz viaje desde la Tierra hasta la Luna. El tamao y la
distancia estn a escala.

Los eclipses solares y lunares

Luna baja en el cielo; el color rojo es causado por la atmsfera terrestre. En los eclipses de
Luna, sta toma un color parecido
Se deben a una extraordinaria casualidad. El dimetro del Sol es 400 veces ms grande que
el de la Luna, pero tambin est 400 veces ms lejos, de modo que ambos abarcan
aproximadamente el mismo ngulo slido para un observador situado en la Tierra.
La Luna en un eclipse lunar puede contener hasta tres veces su dimetro dentro del cono de
sombra causado por la Tierra. Por el contrario en un eclipse solar la Luna apenas tapa al Sol
(eclipse total) y en determinada parte de su rbita, cuando est ms distante, no llega a
ocultarlo del todo, dejando una franja anular (eclipse anular).
La complejidad del movimiento lunar dificulta el clculo de los eclipses y se debe tener
presente la periodicidad con que stos se producen (Periodo Saros).

Las mareas
Artculo principal: Marea

En realidad, la Luna no gira en torno a la Tierra, sino que la Tierra y la Luna giran en torno
al centro de masas de ambos. Sin embargo, al ser la Tierra un cuerpo grande, la gravedad
que sobre ella ejerce la Luna es distinta en cada punto.
En el punto ms prximo es mucho mayor que en el centro de masas de la Tierra, y mayor
en ste que en el punto ms alejado de la Luna.
As, mientras la Tierra gira en torno al centro de gravedad del sistema Tierra-Luna, aparece
a la vez una fuerza que intenta deformarla, dndole el aspecto de un huevo.
Este fenmeno se llama gradiente gravitatorio, el cual produce las mareas.
Al ser la Tierra slida la deformacin afecta ms a las aguas y a la atmsfera y es lo que da
el efecto de que suban y bajen dos veces al da (sube en los puntos ms cercano y ms
alejado de la Luna).

Un efecto asociado es que las mareas frenan a la Tierra en su rotacin (pierde energa
debido a la friccin de los ocanos con el fondo del mar), y dado que el sistema Tierra-Luna
tiene que conservar el momento angular, la Luna lo compensa alejndose, actualmente, 38
mm cada ao, como han demostrado las mediciones lser de la distancia, posibles gracias a
los retro-reflectores que los astronautas dejaron en la Luna.

Agua en la Luna
Hasta el ao 2009 se debati en la comunidad cientfica la posible existencia de agua en la
Luna. El ambiente selenita hace casi imposible la presencia de agua: a no ser en forma
cristalizada microscpica en las rocas, la existencia de agua lquida es prcticamente
imposible, ya que en la mayor parte de la superficie lunar, por momentos la temperatura
asciende mucho.
Esto y la falta de una atmsfera implican que toda agua expuesta al ambiente lunar tpico se
sublime y que sus molculas se fuguen al espacio. Sin embargo dos descubrimientos, uno
en 1996 por parte de la sonda Clementine,28 y otro en 1998 debido al Lunar Prospector
detectaron imprevistas presencias de hidrgeno en los polos lunares.29 30
Una hiptesis para explicar tal fenmeno es que ese hidrgeno est en forma de agua y que
algunos cometas, al impactar en las zonas polares, puedan haber creado crteres donde no
llega la luz solar. En tales crteres quizs pudiera encontrarse agua congelada de origen
cometario (es decir: agua exgena). En el interior de los crteres polares nunca llega la luz
solar, permanecen en una eterna oscuridad y jams suben de los 240 C. En estas glidas
oquedades hay agua congelada o un compuesto con hidrgeno como el metano (CH4). El 24

de septiembre de 2009, la India report que su primera nave de exploracin lunar la


Chandrayaan-1 utilizando el Moon Mineralogy Mapper (Trazador Mineralgico Lunar) de
la NASA, ha encontrado evidencias de una importante cantidad de agua endgena (no
procedente de otros astros) por debajo de la superficie de la Luna, tal agua sera en gran
parte producto de las reacciones qumicas desencadenadas por las fuertes radiaciones que el
mencionado satlite recibe, ms concretamente: el viento solar durante el da lunar hara
que los iones de hidrgeno presentes en los materiales superficiales selenitas originen
hidrxilo (OH) y agua (H2O),31 en cuanto al posible hielo lunar algunos cientficos sugieren
que pudiera haber hasta 300 millones de toneladas en los crteres polares que nunca reciben
luz ni calor solar.32 33 34

Descubrimiento de agua en la Luna


El 13 de noviembre de 2009, la Agencia espacial de Estados Unidos NASA anunci el
hallazgo de agua en la Luna. Cuando, el 9 de octubre la NASA estrell la sonda LCROSS y
su impulsor Centauro en el fondo del crter Cabeus en el polo sur de la Luna, en una
operacin que buscaba confirmar la presencia de agua en el satlite natural de la Tierra. La
colisin levant una columna de material desde el fondo de un crter que no ha recibido la
luz del Sol en miles de millones de aos.
El agua que se levant por el impacto de la sonda podra llenar una docena de baldes de
ocho litros, dijo el cientfico Anthony Colaprete. Los datos preliminares obtenidos del
anlisis de esos materiales indican que la misin descubri, exitosamente, agua () y este
descubrimiento abre un nuevo captulo en nuestro conocimiento de la Luna, afirm la
NASA.
La concentracin y distribucin de agua y de otras sustancias requieren ms anlisis, pero
podemos decir con seguridad que (el crter) Cabeus contiene agua, afirm Colaprete.35

Atmsfera de la Luna
La Luna tiene una atmsfera insignificante debido a su baja gravedad, incapaz de retener
molculas de gas en su superficie. La totalidad de su composicin an se desconoce. El
programa Apolo identific tomos de helio y argn, y ms tarde (en 1988), observaciones
desde la Tierra aadieron iones de sodio y potasio. La mayor parte de los gases en su
superficie provienen de su interior.
La agitacin trmica de las molculas de gas viene inducida por la radiacin solar y por las
colisiones aleatorias entre las propias partculas atmosfricas. En la atmsfera terrestre las
molculas suelen tener velocidades de cientos de metros por segundo, pero
excepcionalmente algunas logran alcanzar velocidades de 2.000 a 3.000 m/s. Dado que la
velocidad de escape es de, aproximadamente, 11.200 m/s stas nunca logran escapar al
espacio. En la Luna, por el contrario, al ser la gravedad seis veces menor que en nuestro
planeta, la velocidad de escape es asimismo menor, del orden de 2.400 m/s. Podemos
deducir entonces que si la Luna tuvo antao una atmsfera, las molculas ms rpidas
pudieron escapar de ella para, segn una ley de la teora cintica de los gases, inducir a las

restantes a aumentar su velocidad, acelerando as el proceso de prdida atmosfrica. Se


calcula que la desaparicin completa de la hipottica atmsfera lunar debi realizarse a lo
largo de varios centenares de millones de aos.
La prcticamente ausencia de atmsfera en nuestro satlite obliga a los astronautas a
disponer de equipos autnomos de suministro de gases, conocidos como P.L.S.S. en sus
paseos por la superficie. Asimismo, al no existir un manto protector, las radiaciones
ultravioleta y los rayos gamma emitidos por el Sol bombardean la superficie lunar, siendo
necesario contar con trajes protectores especiales que eviten sus efectos nocivos.
Para la tenue atmsfera lunar cualquier pequeo cambio puede ser importante. La sola
presencia de los astronautas altera localmente su presin y su composicin al enriquecerla
con los gases espirados por ellos y por los que se escapan del mdulo lunar cada vez que se
efecta una EVA. Existe el temor de que los gases emitidos por las naves que en la dcada
del setenta alunizaron en la Luna hayan creado una polucin o contaminacin de igual masa
a la de su atmsfera nativa. Aunque estos gases ya deben haber desaparecido en su mayora,
an hay una preocupacin de que queden restos que impidan investigar sobre la atmsfera
real de la Luna.
La atmsfera lunar recibe tambin aportaciones de partculas solares durante el da, que
cesa al llegar la noche. Durante la noche lunar, la presin puede bajar hasta no ser ms que
de dos billonsimas partes de la atmsfera terrestre, subiendo durante el da hasta las ocho
billonsimas partes, demostrando as que la atmsfera lunar no es una atmsfera
permanente, sino una concentracin de partculas dependiente del medio exolunar.
La ionosfera que rodea a nuestro satlite se diferencia de la terrestre en el escaso nmero de
partculas ionizadas, as como de la presencia de electrones poco energticos que,
arrancados del suelo de la Luna, son emitidos al espacio por el impacto de los rayos solares.
Actualmente, se ha podido determinar la existencia de una cola de sodio compuesta por
vapores que se desprenden de nuestro satlite de forma similar a como lo hacen los gases de
los cometas.
La ausencia de aire, y en consecuencia de vientos, impide que se erosione la superficie y
que transporte tierra y arena, alisando y cubriendo sus irregularidades. Debido a la ausencia
de aire no se transmite el sonido. La falta de atmsfera tambin significa que la superficie
de la Luna no tenga ninguna proteccin con respecto al bombardeo espordico de cometas
y asteroides. Adems, una vez que se producen los impactos de stos, los crteres que
resultan prcticamente no se degradan a travs del tiempo por la falta de erosin.

Origen de la Luna

Escultura "Alegora de la Luna", parque principal de la poblacin de schica, Boyac,


Colombia.
Artculos principales: Hiptesis del gran impacto y Geologa de la Luna.
Al descubrir que la composicin de la Luna era la misma que la de la superficie terrestre se
supuso que su origen tena que venir de la propia Tierra. Un cuerpo tan grande en relacin a
nuestro planeta difcilmente poda haber sido capturado ni tampoco era probable que se
hubiese formado junto a la Tierra. As, la mejor explicacin de la formacin de la Luna es
que sta se origin a partir de los pedazos que quedaron tras una cataclsmica colisin con
un protoplaneta del tamao de Marte en los albores del Sistema Solar (hiptesis del gran
impacto). Esta teora tambin explica la gran inclinacin axial del eje de rotacin terrestre
que habra sido provocada por el impacto.
La enorme energa suministrada por el choque fundi la corteza terrestre al completo y
arroj gran cantidad de restos incandescentes al espacio. Con el tiempo, se form un anillo
de roca alrededor de nuestro planeta hasta que, por acrecin, se form la Luna. Su rbita
inicial era mucho ms cercana que la actual y el da terrestre era mucho ms corto ya que la
Tierra rotaba ms deprisa. Durante cientos de millones de aos, la Luna ha estado
alejndose lentamente de la Tierra, a la vez que ha disminuido la velocidad de rotacin
terrestre debido a la transferencia de momento angular que se da entre los dos astros. Este
proceso de alejamiento contina actualmente a razn de 38 mm por ao.
Tras su formacin, la Luna experiment un periodo cataclsmico, datado en torno a hace
3800-4000 millones de aos, en el que la Luna y los otros cuerpos del Sistema Solar
interior sufrieron violentos impactos de grandes asteroides. Este perodo, conocido como
bombardeo intenso tardo, form la mayor parte de los crteres observados en la Luna, as
como en Mercurio. El anlisis de la superficie de la Luna arroja importantes datos sobre
este periodo final en la formacin del Sistema solar. Posteriormente se produjo una poca
de vulcanismo consistente en la emisin de grandes cantidades de lava, que llenaron las
mayores cuencas de impacto formando los mares lunares y que acab hace 3.000 millones
de aos. Desde entonces, poco ms ha acaecido en la superficie lunar que la formacin de
nuevos crteres debido al impacto de asteroides.
Recientemente, sin embargo, los datos enviados por la sonda japonesa SELENE han
mostrado que dicho vulcanismo ha durado ms de lo que se pensaba, habiendo acabado en
la cara oculta hace 2500 millones de aos.36

Relieve lunar

Ilustracin de Galileo (1616) sobre las fases lunares.


Artculo principal: Geologa de la Luna
Cuando Galileo Galilei apunt su telescopio hacia la Luna en 1610 pudo distinguir dos
regiones superficiales distintas. A las regiones oscuras las denomin mares, los cuales
por supuesto no tienen agua y llevan nombres tales como Mar de la Serenidad y Mar de la
Fecundidad; son planicies con pocos crteres. El resto de la superficie lunar es ms
brillante, y representa regiones ms elevadas con una alta densidad de crteres, tales como
Tycho y Clavius. En la superficie lunar tambin existen cadenas de montaas que llevan
nombres como Alpes y Apeninos, igual que en la Tierra.
Como curiosidad, cuando la Luna est muy prxima a la fase de cuarto creciente, el juego
de luces y sombras en la zona del terminador hacen que se vea una X en la Luna.

La X lunar a travs de un telescopio refractor de 60mm

Principales accidentes de la luna sobre proyeccin cilndrica de las fotografas de la misin


Clementine ((Clementine Lunar Map 2.0))

Crter Tycho en la superficie lunar

Crter Tsiolkovski fotografiado desde el Apolo 15


Mar de la Tranquilidad fotografiado desde el Apolo 8

Mar Imbrium y el crter Coprnico, la cordillera en la parte superior son los montes
Crpatos

La observacin lunar
Artculos principales: Historia de la observacin lunar y Mitologa Lunar.

Luna llena vista desde el hemisferio norte el 13 de julio de 2014, fecha en que la fase llena
coincidi con el perigeo

Luna llena vista desde el hemisferio sur, donde es posible apreciar que se ve invertida, en
comparacin con la imagen desde el hemisferio norte.

La primera foto de la Tierra vista desde la Luna se transmiti el 23 de agosto de 1966 desde
el Lunar Orbiter I hasta la estacin espacial de Robledo de Chavela.
Desde tiempos inmemoriales la Luna sorprendi a la humanidad con su gran tamao, sus
ciclos orbitales y sus fases. Fue uno de los dos cuerpos ms importantes junto con el Sol y
su periodicidad sirvi como calendario en muchas culturas. En Irlanda se ha encontrado una
roca de hace 5.000 aos que parece ser la representacin ms temprana de la Luna
descubierta hasta la fecha.
En muchas culturas prehistricas y antiguas, la Luna era una deidad u otro fenmeno
sobrenatural. Una de las primeras veces que se intent ofrecer una visin racional y
cientfica de lo que era la luna fue en la Antigua Grecia. La propuso el filsofo Anaxgoras
quien razon que tanto el Sol como la Luna eran dos cuerpos gigantes, rocosos y esfricos
y que la luz emitida por la Luna no era ms que luz reflejada del Sol. Su idea atesta del
cielo fue una de las causas de su encarcelamiento y posterior exilio.
En la Edad Media, antes de la invencin del telescopio, cada vez ms gente fue
reconociendo que la Luna era una esfera ya que se crea que tena que ser "perfectamente
lisa".
En 1609, Galileo Galilei observ por primera vez la Luna con telescopio y afirm, en su
libro Sidereus Nuncius (El mensajero celeste), que no era lisa ya que tena crteres. Ms
tarde, tambin en el siglo XVII, Giovanni Battista Riccioli y Francesco Maria Grimaldi
trazaron un mapa de la Luna y dieron nombre a muchos de esos crteres, nombres que se
mantienen hoy da.

La exploracin lunar
Artculo principal: Exploracin de la Luna

Aldrin pone la bandera de Estados Unidos en la superficie lunar


El Programa Luna de la antigua Unin Sovitica tuvo por objetivo llegar con naves no
tripuladas a la Luna. El Luna 3 logr fotografiar la cara oculta, Luna 9 logr posarse
suavemente, Luna 10 orbit por primera vez la Luna. Dos vehculos Lunojod lograron
pasearse por su superficie y tras el alunizaje del Apolo 11 tripulado, las naves Luna 16,
Luna 20 y Luna 24 trajeron unos 300 gramos de polvo lunar a la Tierra.
El programa Ranger estadounidense estrellaba sus naves contra la Luna para lograr con sus
cmaras fotos detalladas. Slo Ranger 7, 8 y 9 lograron su objetivo. El programa Lunar
Orbiter puso cinco naves no tripuladas en rbita lunar entre los aos 1966-1967 para
cartografiarla y ayudar al Programa Apolo para poner una persona en la Luna, hito histrico
que se logr con la llegada del Apolo 11 el 20 de julio de 1969 y que se retransmiti a todo
el planeta desde las diferentes instalaciones de la Red del Espacio Profundo. El MDSCC en
Robledo de Chavela (Madrid, Espaa) perteneciente a ella, sirvi de apoyo durante todo el
viaje de ida y vuelta.37 38 Al programa Ranger le sucedi el programa Surveyor que tras el
Luna 9 logr alunizajes suaves de naves no tripuladas.

Misin del Apolo 17.


Las naves estadounidenses Clementine y Lunar Prospector, las japonesas Hiten y Selene, la
europea Smart 1, la china Chang'e 1 y la hind Chandrayaan-1 representaron una vuelta a la
Luna, abandonada desde 1973. Su misin fue detectar la presencia de vapor de agua

mezclado con polvo lunar y procedente de cometas que se han estrellado cerca de los polos
lunares en crteres donde nunca son iluminados por el Sol.
En septiembre de 2005, la NASA anunci el proyecto de un nuevo viaje tripulado a nuestro
satlite, programado para el ao 2018.
En septiembre de 2009, se anunci que la sonda india Chandrayaan-1, que orbitaba la Luna,
detect finas pelculas de agua en la superficie.34