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Cactus contra las radiaciones

10 noviembre, 2010J.M.

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Me pasaron el otro da un artculo de la


revista Bit, editada por el Colegio Oficial de Ingenieros de Telecomunicacin, que hablaba
sobre el Cactus candelabro (Cereus peruvianus Engelm. & Bigelow, 1856). Mi primera
impresin fue de sorpresa, preguntndome que pintaban los telecos hablando de cactus. Sin
embargo, andaba el autor inmerso en sus competencias profesionales, pues el breve artculo
era una crtica sobre el uso de tal especie de suculenta en la neutralizacin de malignas
radiaciones electromagnticas.
Quiz el lector est tan sorprendido como yo, pero le aseguro que esta cactcea se vende en
algunos supermercados y tiendas de jardinera con el nombre de Cactus del ordenador,
publicitando con total desfachatez que evita los problemas de salud que provocan las
radiaciones emitidas por ordenadores, televisores, electrodomsticos y telfonos mviles;
restaurando las alteraciones provocadas en el ambiente por la contaminacin
electromagntica. As, sin despeinarse.
Son dainas las radiaciones electromagnticas?
Lo primero que cabra preguntarse es si la radiacin electromagntica es peligrosa para la
salud humana. La respuesta, depende de a que tipo y cantidad de radiacin nos refiramos. El
espectro electromagntico abarca desde las ondas de radio hasta los rayos gamma, y no
todos ellos inciden igualmente en nuestro organismo.

Espectro de radiacin electromagntica


La vida terrestre se ha adaptado para sobrevivir a los niveles y tipos de radiacin que baan
la superficie del planeta, y as podemos soportar las ondas de radio o la luz visible que
inciden continuamente sobre nosotros. Sin embargo, espectros y niveles anormales pueden
producir graves efectos para la salud. El ejemplo ms caracterstico es el ultravioleta, del
cual y afortunadamente, nicamente nos alcanza la porcin menos energtica (la absorcin
del resto se la debemos a nuestra querida capa de ozono). La mayor parte de las
microondas, as como la radiacin de onda ms corta (ultravioleta ms energtico, rayos X y
rayos Gamma) son filtrados por la atmsfera terrestre. En las ltimas dcadas, el ser
humano ha creado otras fuentes de radiacin electromagntica que, no obstante, no son
nuevas para nosotros: ondas de radio, infrarrojos, radar, etc.
Esta radiacin sea de origen natural o generada por un aparato construido por el hombre,
son de la misma naturaleza, y se diferencian en un aspecto fundamenta: algunas de ellas
(como los rayos X y los rayos gamma) son capaces de romper molculas; se denominan
radiaciones ionizantes. A las que no pueden hacerlo se las denomina no ionizantes (luz
visible, infrarrojo, ultravioleta, microondas, radio); algunas de estas ltimas, a pesar de no
llegar a romper las molculas, pueden aumentar su movimiento, lo que produce el
calentamiento de los cuerpos expuestos. Los hornos de microondas funcionan con esta base.
El efecto sobre la salud de cualquiera de estos tipos de radiacin depende de la cantidad que
se reciba. Existe un umbral por debajo del cual la exposicin no acarrea consecuencias
dainas. Este umbral es bien conocido y explica la utilizacin de radiaciones ionizantes
incluso para aplicaciones mdicas, como es el caso de las radiografas por rayos X; los
operadores se protegen de las radiaciones dado que al estar toda la jornada realizando
radiografas, la dosis de radiacin puede superar el umbral de seguridad. Sin embargo, el
enfermo puede exponerse a una pequea dosis de radiacin sin riesgo.

Ondas de radio, telefona mvil, televisin y


dems emisiones de electrodomsticos (exceptuando los hornos microondas) son de tipo no
ionizante y atrmicas. Pero, son inocuas o pueden producir daos a la salud? En un hogar
penetran radiaciones electromagnticas que provienen de las emisiones de radio, televisin y
telefona, adems de las generadas en la propia vivienda por los cables elctricos y
electrodomsticos, todas ellas muy por debajo del umbral que puede ser considerado como
daino. No existe ninguna evidencia, en los miles de estudios realizados, de consecuencias
relacionadas con la exposicin a estos niveles que podramos llamar habituales. De igual
forma, en otras fuentes ms energticas como los cables de alta tensin o las antenas de
telefona mvil, no ha podido demostrarse ninguna asociacin con problemas de salud, ni
siquiera en los trabajadores que se encuentran en un contacto ms directo con ellas. Algunos
estudios que muestran posibles efectos negativos de la exposicin a este tipo de radiaciones
no han podido ser contrastados, por lo que no son concluyentes.
No obstante, los organismos de salud pblica, y especialmente la OMS, suelen utilizar el
denominado Principio Precautorio, que se trata de una poltica aplicada a casos con cierto
grado de incertidumbre cientfica. Mediante este protocolo, se adoptan algunas medidas ante
posibles riesgos para la salud, sin esperar a los resultados definitivos de las investigaciones
cientficas. Esto es lo que justifica las legislaciones que intentan evitar la exposicin
innecesaria a las radiaciones electromagnticas, en cuanto a ubicacin y diseo de
instalaciones.
Y, a todo esto, que pintan los cactus candelabro?
Se han descrito determinados organismos, fundamentalmente bacterias, que son
especialmente resistentes a la radiacin (entre los que no se encuentra Cereus peruvianus).
Sin embargo, esto no significa ni que absorban las radiaciones ni que las repelan. Muy al
contrario, estos microorganismos se ven afectados como el que ms, y su ADN sufre los
mismos daos que pueda padecer un humano. Lo que permite a estos seres sobrevivir a
dosis letales para nosotros es su capacidad de reparacin de este ADN.

La bacteria Deinococcus radiodurans es el organismo ms resistente a la radiacin que


conocemos
Uno de los ejemplos tpicos o, mejor dicho, tpicos de resistencia a la radiacin son las
cucarachas. Sin embargo, esta resistencia cucarachil tiene mucho de leyenda urbana, y si
bien es cierto que presentan una tasa de afectacin menor que los vertebrados, existen otros
insectos mucho ms tolerantes, como la conocida mosca de la fruta Drosophila
melanogaster. En este caso, adems de los mecanismos de reparacin del material gentico,
la resistencia se explica en trminos de divisin celular: las clulas son ms sensibles a la
radiacin cuando estn en divisin (momento en que se duplica el ADN). La cucaracha
presenta una tasa de mitosis relativamente baja, aproximadamente una semana en los
individuos juveniles. Esto hace que un episodio radioactivo afecte fundamentalmente a los
individuos que estn dividiendo sus clulas, mientras que los que se encuentran en periodo
de reposo no se veran prcticamente afectados.

En el supuesto caso de que el Cactus


Candelabro presentara una especial resistencia a la radiacin electromagntica, hecho que
no est comprobado en absoluto, estaramos ante algo parecido a una bacteria o un insecto
resistente: una menor alteracin del organismo y mayor supervivencia ante la exposicin a la
REM. Ahora bien, decir que poniendo una maceta al lado de nuestro ordenador evitamos la
radiacin electromagntica generada por este significa algo muy distinto: estaramos
afirmando que el cactus es capaz de atraer la radiacin hacia l, absorberla y neutralizarla.
No existe organismo ni material conocido capaz de tal hazaa.
Podemos constatar la barbaridad del planteamiento con un caso muy real: las plantas, y
entre ellas los cactus, absorben la luz (radiacin electromagntica) mediante sus pigmentos
fotosintticos, para utilizar su energa a travs de las reacciones de fosforilacin y producir ATP
que ser luego utilizado para la sntesis orgnica del vegetal. Si los cactus fueran capaces de
atraer, absorber y limpiar el medio de la radiacin electromagntica, situando una maceta

en una habitacin soleada, la planta hara disminuir la luminosidad de la habitacin, al atraer


la radiacin electromagntica visible (es decir, la luz) hacia s misma y neutralizarla.
Sin embargo, la nica manera de reducir la luminosidad consiste en situarnos a su sombra.
En el hipottico caso de que el bienamado cactus candelabro absorbiera la REM de la pantalla
de nuestro ordenador, deberamos situarlo entre ste y nuestro cuerpo, ocultando totalmente
la pantalla y -obviamente- impidindonos ver un solo pxel.

Cactus absorbiendo radiacin electromagntica como un jabato


De absurdo a absurdo y tiro por que me toca
La publicidad que otorga enormes beneficios a la jardinera antirradiacin adolece de dos
falacias fundamentales, a saber:
I) Mientras que no existe evidencia cientfica de que la radiacin que alcanza nuestros
hogares o es emitida por nuestros electrodomsticos afecten a la salud, estos
pseudojardineros electrnicos se permiten el lujo de afirmar que escuchar la radio o leer un
peridico en Internet produce desde cefaleas hasta abortos y malformaciones prenatales,
pasando por leucemia, aberraciones cromosmicas, alteraciones del ciclo menstrual o
impotencia, entre otras muchas desgracias. Eso s, sin un solo estudio que lo apoye,
simplemente porque las radiaciones son muy chungas.
II) Poniendo un cactus al lado del ordenador, no slo limpiamos la habitacin de radiaciones
nefastas (una capacidad desconocida por la fsica), sino que adems la inteligente plantita
es capaz de discriminar las radiaciones malas de las radiaciones buenas, evitndonos el
riesgo de aborto pero permitiendo que la luz siga llegando hasta nosotros para que podamos
seguir leyendo. Vamos, toda una panacea. Claro que resulta extremadamente fcil inventar
una enfermedad inexistente para vender cualquier cosa que se nos ocurra como remedio a la
misma.
Y no resulta difcil, podemos hacer una prueba: los rayos csmicos son nefastos para la
salud, y el deterioro de la capa de ozono produce una mayor incidencia de stos sobre la

superficie terrestre. No obstante, si salimos a la calle con un botijo colgado de la cintura, la


cermica es capaz de absorber esta radiacin, que queda neutralizada por el oxgeno de las
molculas de agua (el ozono es oxgeno triatmico) evitndonos las dainas consecuencias
de la exposicin. A que ha quedado medianamente convincente? Pues nada: a vender
botijos como churros

Botijos antirradiacin para distintas longitudes de onda


.

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