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Fuentes orales e historia obrera

Mauricio Archila Neira


p. 281-296

TEXTO NOTAS AUTOR

TEXTO COMPLETO
La historia no ha dejado de ser una ciencia
social sui generis, irremediablemente
vinculada con lo concreto. Si bien el
historiador no puede referirse, ni explcita ni
implcitamente, a series de fenmenos
comparables, su estrategia cognoscitiva, as
como sus cdigos expresivos, permanecen
intrnsecamente individualizantes (aunque el
individuo sea, dado el caso, un grupo social o
toda una sociedad).
Carlo Ginzburg, Mitos, emblemas, indicios,
Barcelona, Gedisa, 1989, p. 148
1El oficio del historiador, nunca bien comprendido, ha sido
sometido recientemente a severo escrutinio en nuestro medio. La
aparicin de obras histricas de amplia circulacin y la cercana
de la conmemoracin de los 500 aos de presencia europea en
Amrica, lo coloca en la mira crtica de la sociedad y de sus
intelectuales. De alguna forma es la discusin a la que en buena
hora nos convoca este seminario sobre Historias de Vida. Lo que
aqu presentar es un camino investigativo en el cual se han
usado metodologas orales; es una prctica particular de ese
oficio de historiador.
2La ponencia se divide en cuatro partes: la primera versa sobre
mi propsito investigativo. En un segundo conjunto de temas
tratar la utilizacin de las fuentes orales; en tercera instancia

desarrollar las dificultades de esas fuentes. Por ltimo explicar


mi experiencia concreta de investigacin.

La construccin del tema de


investigacin

1 Las estadsticas huelgusticas en lvaro Delgado, Doce aos de


luchas obreras. Separata deEstud (...)

3Yo, como muchos miembros de mi generacin, la de los sesenta


y setenta, parta del imaginario de una revolucin dirigida por
la clase obrera, a pesar de las evidencias contrarias. En el
contexto colombiano, aunque se perciba un renacer de la lucha
obrera, eran los campesinos, estudiantes y luchadores cvicos los
que bsicamente adelantaban la protesta social.1Estas evidencias
nos importaban poco pues nuestro imaginario segua firmemente
anclado en un futuro socialista dirigido por el proletariado. De
esta forma participbamos en los Primero de Mayo, acudamos a
las carpas de huelguistas y hasta hacamos pintas nocturnas
reproduciendo eslogans revolucionarios. En ese ambiente, mis
inquietudes acadmicas giraban en torno al supuesto papel de
vanguardia de la clase obrera. Para ello estudiaba su pasado
buscando las claves revolucionarias que, a mis ojos, se haban
perdido. Por distintas vas, desde el desencanto con la izquierda
poltica hasta la lectura de textos crticos del paradigma leninista,
ese imaginario dej de apelarme. Al alejarme de esa motivacin
original, me encontr que detrs de eso que llambamos el
proletariado existan seres humanos de carne y hueso que vivan
y sentan diferente de otros colombianos como yo. Su historia me
fascin y comenc a reconstruirla pero no con la intencin de
descubrir si eran revolucionarios o no, sino con el deseo de

entender cmo haban enfrentado las circunstancias que les haba


tocado vivir.
4Inici un acercamiento a una comunidad especial: los obreros y
obreras, a quienes vea como seres humanos y no como una
abstracta categora social. Se trataba de una comunidad sin
identidad tnica, como es el caso de los indgenas, no estaba
ubicada en un territorio particular ni se concentraba en ningn
oficio concreto, y tampoco tena una sola expresin cultural. Al
mismo tiempo no los poda confundir con el pueblo en general o
con los pobres, sino que formaban parte de una clase social
especfica determinada por la relacin salarial.

2 Vase los textos de Ignacio Torres G., Los inconfornes (5 vols.),


Bogot, Ed. Margen Izquierdo, 19 (...)

3 Esta nueva temtica se refleja en el reciente trabajo de Charles


Bergquist, Los trabajadores en la (...)

4 Me refiero al libro de Agnes Heller, Historia y vida cotidiana,


Barcelona, Crtica, 1985.

5Mi inters se desplaz de la historia pica de la clase obrera


lderes, sindicatos, huelgas y partidos polticos a otras
dimensiones

que

haban

sido

poco

trabajadas

por

la

historiografa laboral.2 Centr la investigacin en los valores,


tradiciones, actitudes, lenguaje, diversiones y, en fin, en la vida
cotidiana de obreros y obreras.3 Sin que an hubiera ledo textos
como los de Agnes Heller, intua que la vida cotidiana era el centro
de la sociedad y escenario de mltiples contradicciones.4
6Trat, por tanto, realizar una reconstruccin de la historia de los
trabajadores que no les exigiera como deber ser un proyecto
revolucionario. Pretenda un acercamiento, lo ms desprevenido

posible, a su transcurrir cotidiano. En sntesis, intent estudiarlos


como ellos fueron.

El recurso a las fuentes orales

5 Sigo las pautas trazadas por quienes han incursionado con rigor
histrico en estos problemas. Me r (...)

7Resulta lgico, desde la aproximacin propuesta, que hubiera


recurrido a las fuentes orales y, por esa va, a las historias de vida.
Sin embargo, es conveniente hacer algunas precisiones antes de
explicar este paso metodolgico. Digo metodolgico porque creo
que la llamada historia oral no es ms que un conjunto de
metodologas para acercarnos al pasado.5 Pertenezco al reducido
grupo de historiadores que, sin compartir el triunfalismo de
quienes

proponen

la

historia

oral

como

la

ruptura

epistemolgica en las ciencias sociales, s creemos en sus aportes


al conocimiento del pasado. Es cierto que en el gremio de
historiadores esta metodologa no es muy aceptada, pero en gran
parte, ello se debe a su desconocimiento y en parte a prejuicios
positivistas que van siendo cada vez ms superados. Ms
adelante volveremos sobre este punto.
8Prefiero no hablar de historia oral porque implica, de alguna
manera, aceptar la oposicin entre una supuesta reconstruccin
oral del pasado y otra escrita. Hay tradiciones orales pero en
sentido preciso, desde los tiempos de Herodoto y Tucdides, no
existe una historia exclusivamente oral, como tampoco la hay
enteramente escrita. Adems contraponer lo oral a lo escrito
puede dejar de lado otro tipo de huellas del pasado que no son
estrictamente ni lo uno ni lo otro. Pinsese, por ejemplo, en los
monumentos, la arquitectura, las expresiones artsticas, la

fotografa o el cine. El debate es alrededor de la utilizacin de


fuentes y no sobre la constitucin de la disciplina histrica en el
campo de las ciencias sociales, ni sobre sus distintos objetivos
investigativos. El tipo de fuente usada no determina que haya una
rama especial de la historia.
9Las fuentes orales terminologa ms apropiada para la
disciplina histrica estn emparentadas con las tradiciones
orales, pero no son exactamente lo mismo. Las fuentes orales
forman parte de los mtodos construidos por los historiadores y
por los cientficos sociales, para recoger las tradiciones orales y
aquellas dimensiones del pasado que no se reflejan en otras
huellas. Una de esas fuentes son las historias de vida, que ms
que indagar segmentos o perodos de una historia colectiva,
enfatizan el transcurrir individual del entrevistado. A su vez, ellas
se diferencian de gneros histricos cercanos como la biografa y
autobiografa en que son fruto de entrevistas y no se traducen
necesariamente en una narrativa escrita.

6 Para esta parte nos fueron tiles las reflexiones de Vctor


Acua, Historia oral e historia de vid (...)

10Aunque fuentes y tradiciones orales parten del elemento comn


de la memoria, se diferencian en que unas son constracciones
para entender el pasado y las otras existen independientemente
de ese inters. Como se evidencia en las historias de vida, las
fuentes orales son fruto de un acuerdo entre entrevistado y
entrevistador, y eso restringe el flujo natural de la memoria que
yace en las tradiciones orales.6

7 Emilia Vioti Da Acosta ha contrastado estos paradigmas para la


historia laboral latinoamericana en (...)

8 Vase Vctor Acua, La historia oral, las historias de vida y las


ciencias sociales, en Elizabet (...)

11Parece importante, antes de sealar por qu utilic las fuentes


orales, hacer unas ltimas precisiones historiogrficas. Las
fuentes orales, y en particular las historias de vida, por destacar
la experiencia cotidiana, foman parte de unos mtodos que
fueron despreciados por las corrientes tericas que se centraron
en el estudio de lo estructural.7 Pero en la actualidad hay un
relativo agotamiento de los mtodos emparentados con el
estructuralismo. Quienes explicaban la historia en trminos de
meras estructuras, nos ilustraron sobre tendencias y hasta sobre
leyes del devenir, pero no nos mostraron a los seres de carne y
hueso que hacan la historia. Por ello, junto con las historias de
vida, reviven gneros subjetivos o personales como la biografa,
la autobiografa, las memorias, los diarios, los anecdotarios, es
decir todo lo que algunos historiadores designan como
lamicrohistoria aquella que da cuenta de lo particular, lo
subjetivo y la experiencia.8

9 En este sentido justo es reconocer el impacto que han tenido


historiadores europeos que han incurs (...)

12Ntese que este revivir reciente de la microhistoria se hace, por


lo menos en Amrica Latina, en un sentido bien diferente a como
lo haca la historiografa tradicional. Antes se recurra, por
ejemplo, a las biografas de los prceres (varones, blancos, ricos,
polticos, religiosos o militares). Ahora estamos haciendo
biografas

de

seres

annimos,

de

gentes

excluidas

pertenecientes a las minoras.9 Adems, y no menos importante,


aunque se privilegie un acercamiento micro, no se desconoce el
contexto estructural en el que lo pequeo se desenvuelve. La

pretensin de sntesis histrica no se ha abandonado; se


construye desde otro ngulo.
13Es ste el momento de responder a la pregunta de por qu
recurri a las fuentes orales. Yo dara tres razones bsicas:
primero, porque son unas metodologas que nos permiten
acercarnos

seres

humanos

tradicionalmente

excluidos;

segundo, porque ayudan a or las diferentes voces del pasado; y,


finalmente, porque ayudan a reconstruir historias de lo diferente
y no exclusivamente de lo homogneo.

10 En esta ltima direccin vale la pena mencionar dos trabajos


pioneros en la reconstruccin de esa (...)

14En el caso de los obreros y las obreras, sus historias no


aparecan en las historias patrias ni aun en las versiones oficiales
de las organizaciones sindicales o polticas. Ello se explica
porque, adems de ser socialmente excluidos, no haban dejado
muchos testimonios escritos pues eran, en su gran mayora,
analfabetos. Si dejaban algn registro escrito se refera sobre
todo a eventos picos huelgas, fundacin de partidos o
formacin de sindicatos, mas no a su vida cotidiana. Estas
circunstancias no eran exclusivas del mundo obrero. Por el
contrario, innumerables hombres y mujeres populares estaban en
similares o peores condiciones.10

11 Este intento se plasm en tres textos sobre historias locales obreras,


en las que las entrevistas (...)

15Hay una segunda razn para utilizar las fuentes orales. Yo tuve
la intencin de reconstruir la historia a partir de muchas voces.
Pretenda or no slo a los de arriba (los vencedores que
normalmente han escrito la historia), ni siquiera a aquellos de

abajo que lograron destacarse como lderes sindicales o polticos.


Trat, con un xito discutible, de recoger las voces de los que no
tenan presencia en ninguna historia.11
16Tambin intentaba, con el uso de las fuentes orales, reconstruir
una historia, no slo de lo homogneo, sino de la diferencia. Los
anlisis estructurales aportaron luces para entender el pasado de
lo comn y de lo normal. Con esa base se construan tendencias
y hasta leyes. Pero era difcil captar lo que se sala de las normas,
lo que era diferente. Las fuentes orales, por tocar el mundo de la
experiencia, hacen posible ese ltimo acercamiento. Hacer
entrevistas a quienes se salieron de la normatividad de una poca
o de los ideales de los grupos sociales, posibilita una
reconstruccin ms compleja del pasado y, por ende, ms
enriquecedora.

12 Aunque escasos, comienzan a conocerse en nuestro medio trabajos


sobre el pasado de estas minoras.(...)

17Finalmente, quisiera sealar una implicacin que tiene el uso de


las fuentes orales, aunque no es exclusiva de ellas: la afirmacin
de identidades, en este caso de obreros y obreras. Para
identificarse necesitan dignidad los seres humanos. Para ello hay
que recuperarlos del olvido recordndoles recordar que ellos
tienen historia. Un problema que el entrevistador se encuentra en
la prctica es que mucha gente tiende a negar su pasado. Esto se
cumple en el caso obrero, campesino y de los pobladores
urbanos, pero tambin en las minoras negras, algunos grupos
indgenas aunque ellos son de los pocos que afirman con
valenta su pasado, y de muchas mujeres.12

18En la interaccin que implica la entrevista, se hace propicia la


afirmacin de que s hay historias que valen la pena recordar.
Desde el inicio del dilogo, el slo pedir la entrevista contribuye
a fortalecer la dignidad del entrevistado. Muchas personas
populares, especialmente los viejos y viejas, sienten que sus
historias nadie las oye, empezando por su familia que los relega
al cuarto del olvido. Al orlos en una entrevista se valora su
pasado y, con ello, se contribuye a reafirmar una dignidad que es
bsica para cualquier identidad personal y colectiva.

Las dificultades del historiador


19A las fuentes orales, y a la llamada historia oral, se les critica
desde las viejas y las nuevas academias. Vale la pena, entonces,
escudriar la validez de esas crticas y su alcance. Resumo en tres,
las dificultades comunmente atribuidas a estas fuentes: primera,
la fragilidad de la memoria; segunda, la subjetividad de las
fuentes orales; y tercera, el nfasis en lo particular.
20Una crtica muy extendida a las fuentes orales y a las historias
de vida, es que se apoyan en un mecanismo humano muy frgil:
la memoria.
21Pero el problema no es slo ste, sino que el pasado se
reconstruye y reinterpreta desde el presente. No es lo mismo
haber vivido los sucesos, que recordarlos desde hoy. En otras
palabras, no slo es difcil recordar, sino que ese recuerdo est
marcado por lo que hoy vivimos. Parecera, en consecuencia, que
lo que se reconstruye a partir de una entrevista es de poca
credibilidad pues no refleja mucho del pasado.

13 Las entrevistas han sido utilizadas en la reconstruccin de la


violencia, desde el trabajo pionero (...)

22Yo a esta doble crtica, respondo que s existe memoria, no de


todo el pasado sino de lo que ha sido significativo en la vida
individual y colectiva. Hay memoria, pero tambin hay silencios y
aun olvidos. Ellos responden a que las experiencias vividas no
fueron significativas, o si lo fueron, hay mecanismos de control o
censura que impiden que se vuelvan recuerdos conscientes. El
arte de la entrevista estara en romper esos mecanismos para que
fluya la memoria. Ahora bien, las tcnicas mismas de las fuentes
orales colocan a veces dificultades adicionales al recuerdo de los
entrevistados. Hay temticas que no son fciles de abordar. Por
ejemplo, en el caso de entrevistar a mujeres, si uno es varn, hay
dimensiones de su vida que no brotan fcilmente en la
conversacin. Sin embargo, con paciencia y construyendo
confianza, la barrera de la incomunicacin en algo se puede
derribar. Otro ejemplo de la limitacin tcnica de las entrevistas
est en las reconstrucciones sobre la violencia. Casi nadie va a
confesar yo mat a tantos. Aqu se puede recurrir al mecanismo
de invocar a un tercero: hubo una persona que mat a tantos.
Como el inters del historiador es conocerlos hechos y no realizar
un juicio penal, nos basta con que la memoria fluya.13

14 Discurso aparecido en el Magazn Dominical de El Espectador, No.


151 (16 de febrero de 1986), p. (...)

23Gabriel Garca Mrquez

sealaba

en un

encuentro de

intelectuales en La Habana: Por fortuna, la reserva determinante


de la Amrica Latina y el Caribe es una energa capaz de mover al
mundo; es la peligrosa memoria de nuestros pueblos.14 Yo
comparto esa afirmacin pero me pregunto qu es lo que la gente
recuerda. Aqu vuelvo a repetir lo que enunciaba antes: se tiene
memoria de lo que ha sido significativo en la vida personal y

colectiva. Este recuerdo constituye una de las huellas del pasado


sobre las que trabajamos los historiadores. El que la memoria est
marcada por el presente no es un problema exclusivo de las
fuentes orales. Al fin y al cabo toda huella del pasado es
interrogada desde hoy y toda reconstruccin histrica se realiza
desde sucesivos presentes.

15 Aqu seguimos las pautas acuadas por generaciones de


historiadores y reproducidas por Ciro F.S. C (...)

24El segundo aspecto con que se critica usualmente a las fuentes


orales es su subjetividad. En realidad la memoria es subjetiva y
doblemente: adems de la subjetividad del entrevistado est la
del entrevistador. Pero si miramos ms detalladamente, toda
fuente histrica oral o escrita, primaria o secundaria tiene
algo de subjetividad.15 Fuentes orales y escritas necesitan de
alguien que las interrogue. En las entrevistas ello se hace ms
evidente, pero no est ausente en otro tipo de pesquisa histrica.
25Ahora bien, el hecho de que haya subjetividad en las fuentes,
no las invalida. Son dos problemas diferentes que se resuelven
indicando

el

grado

de

credibilidad

de

cada

fuente.

La

verosimilitud que le atribuimos a la fuente oral es diferente de la


asignada al testimonio escrito o a las estadsticas. Si lo que
pretendo es reconstruir una serie de salarios o de precios, las
entrevistas van a ser poco tiles. Recurro ms bien a las
estadsticas histricas existentes. Pero si estoy indagando la vida
cotidiana, la percepcin obrera de los salarios, y la cultura
popular, las fuentes orales son un recurso legtimo y rico en
informacin.

26Sobre la subjetividad del entrevistador, que es parte de la


subjetividad del historiador, ms que ocultarla es legtimo hacerla
explcita. Hay que decir desde dnde parto, qu busco, por qu
acudo a las entrevistas y qu pretendo de ellas. Adems las
ciencias sociales tienen mecanismos para procurar que la voz del
entrevistador no silencie la del entrevistado; que la actividad del
historiador no interfiera en la informacin que ofrece la fuente
consultada. En Historia, los mecanismos ms frecuentes son la
reconstruccin fidedigna del documento al transcribir una
entrevista se convierte tambin en documento y el aparataje
crtico de toda reconstruccin del pasado, es decir, la cita textual
y la referencia a las fuentes usadas.
27La tercera dificultad asignada a las fuentes orales es su
particularismo. Pero ste es comn a los gneros que hemos
llamado la microhistoria las historias de vida, la biografa, las
historias locales, etc. Es cierto, las fuentes orales como la
microhistoria se apoyan en la experiencia, en lo particular, en lo
individual, en el caso. El problema radica, entonces, en cmo
generalizar a partir de enfoques limitados. sa es, curiosamente,
una de las grandes preguntas de la ciencia.

16 Vase la denuncia de tales historias en Rodolfo de Roux, Los


Catecismos Patrios, Magazn Domini(...)

28Antes de responder directamente a este interrogante vale la


pena llamar la antencin sobre el peligro de confundir
generalizacin con homogeneizacin. Una cosa es buscar
universalizar al mximo las hiptesis y otra suprimir las
diferencias en aras de un elemento uniforme. Las historias
patrias, por ejemplo, pretendan ofrecer modelos de imitacin
para todos los colombianos, ricos y pobres, hombre y mujeres,

blancos, negros e indgenas.16 La pluralidad de historias se


impone en una sociedad heterognea como la nuestra.

17 A modo de ejemplo, consltese el captulo segundo del citado libro


de Ciro F.S. Cardoso, Introducc(...)

18 Michel Vovelle, De la biographie a ltude de cas, en Actas del


Coloquio Internacional sobre la (...)

29Pero volvamos sobre el problema de lo particular y lo general,


que tanta tinta ha consumido en las ciencias sociales,17 Michel
Vovelle, hablando de la historia de casos, plantea que lo
importante es escoger seres marginales pero representativos de
la crisis de una poca estilo Menoccio, el protagonista del
conocido libro de Cario Ginzburg, El queso y los gusanos.18 La
dificultad que nos surge es cmo determinar la representatividad
de ciertos seres marginales y con relacin a qu crisis.
30Yo prefiero decir que trabajo con seres annimos para ver qu
nos dicen de sus vidas, independientemente de si son o no
representativos de su clase, gnero o etnia. Claro que si despus
de varias entrevistas annimas, se encuentran constantes de la
memoria, hay all elementos generalizables para la comunidad
investigada. Lo que habra que hacer sera contextualizar tanto
esas constantes como las variantes significativas. En algunos
casos la labor de reconstruccin del pasado asumira una va
negativa: cunta normalidad social nos reflejan los anormales;
qu tanto de la sociedad colombiana nos proyectan los excluidos
de ella. Este es un camino que no han transitado muchos de
nuestros historiadores y que vale la pena transitar para
enriquecer la reconstruccin del pasado.

31Trabajos

que

son

historias

de

vida

magistralmente

reconstruidas como los de Ginzburg o de Le Roy Ladurie sobre


Montaillou, o de Natalie Davis sobre Martin Guerre, muestran
cmo a partir de la anormalidad de una poca se aprende tambin
sobre ella. Pero en estos ejemplos hay que resaltar el papel de los
investigadores

al

contextualizar

las

historias

de

vida,

trascendiendo los mitos e imaginarios de la poca trabajada para


enfrentarse a sus objetos (sujetos) de investigacin. De esta
forma logran mostrar que hubo, y hay, seres humanos que al
negar los ideales de su sociedad, nos permiten conocer otras
facetas de la mentalidad de ella.

19 En una reflexin sobre las nuevas tendencias historiogrficas y el uso


de mtodos orales, dice as (...)

32Con lo dicho hasta ahora no hemos desmontado totalmente las


objeciones que se levantan contra las fuentes orales y otros
gneros emparentados con ellas. La subjetividad, la fragilidad de
la memoria y el particularismo de esas fuentes siguen existiendo.
Pero ese hecho no implica que sean invalidadas. Tampoco, en
sentido estricto, que existan fuentes mejores que otras. Todo
depende del objeto de investigacin y, como lo afirma Eric
Hobsbawm, de la trama o la interpretacin con la que
reconstruimos el pasado.19
33La combinacin de fuentes escritas, orales, pictogrficas y de
todo tipo se impone. Cuantas ms huellas del pasado pueda
reunir un historiador, mejor ser su reconstruccin. Pero adems
se requiere de una buena dosis de imaginacin y de teora para
armar la trama, el gran rompecabezas del pasado. De esta forma,
los historiadores vamos entregando reconstrucciones parciales
del pasado que son vlidas por cierto tiempo pero que,

afortunadamente para la disciplina histrica, son refutadas


tiempo despus por nuevas investigaciones. El secreto del oficio
del historiador es la permanente construccin del pasado.

4. Una experiencia investigativa

20 Frutos de esta investigacin son, adems de los libros ya citados, las


ponencias a diversos semina(...)

34Analicemos brevemente la ltima seccin de esta ponencia: mi


experiencia investigativa. Realic cerca de 100 entrevistas a
obreros y obreras en cuatro ciudades del pas: Barrancabermeja
centro petrolero del pas situado en el ro Magdalena,
Barranquilla principal puerto sobre el ro Magdalena y el mar
Caribe, Medelln primera ciudad industrial hastalos aos
cuarenta y Bogot capital poltica y econmica del pas.20
35Buscaba hacer una historia desde abajo hacia arriba
apoyndome en obreros y obreras annimos. Pero tuve
dificultades, especialmente con las ltimas. Ellas difcilmente
accedan a ser entrevistadas porque sentan que no tenan qu
contar o por razones prcticas (al ser yo varn y forastero). En un
caso me pas que al ir a entrevistar a una profesora de quien me
haban hablado otros testigos, ella me dijo: mire hable con mi
esposo que l es quien sabe lo que pas. Cuando comenc a
conversar con l me dijo: Usted debe hablar con tal dirigente
sindical porque l s sabe cmo fue la historia. Pero como no era
esa historia oficial la que me interesaba, logr convencerlos
ms a l que a ella de que me contaran sus historias. Por
dificultades similares, e incluso por imposibilidad fsica de
muchos seres annimos de expresarse, los resultados no son tan
alagadores como esperaba. Termin dialogando con ms

hombres que mujeres y combinando entrevistas a gentes de base


y a dirigentes sindicales o polticos.
36A pesar de estas limitaciones creo que hay un buen porcentaje
de entrevistas desprevenidas, con un resultado bastante cercano
a lo que buscaba. Segu luego los parmetros comunes a la
investigacin

histrica:

transcripcin

de

las

entrevistas,

correccin (por ellos mismos en algunos casos), edicin de las


mismas y confrontacin con otras fuentes. En la construccin de
la trama interpretativa me surgi el problema de la relacin entre
historia y literatura. Las fuentes orales, y en particular las
historias de vida, tienen su narrativa. Periodistas e investigadores
sociales como Germn Castro (El Karina), Alfredo Molano
(Siguiendo el Corte, Selva Adentro, y Aguas Arriba) o Alonso
Salazar (No Nacimos Va Semilla), que basan su trabajo en fuentes
orales, se acercan cada vez ms a la literatura.
37Sin descalificar esos trabajos, creo que el historiador tiene otra
perspectiva metodolgica. La literatura busca producir placer
esttico con imgenes propias. Si es buena la narrativa, se puede
llegar a tener el xito editorial de los autores sealados. La
historia, por

el

contrario, busca,

producir

conocimientos

verdaderos; parciales como decamos, pero conocimientos a fin


de cuentas. Esto la coloca en el campo de las ciencias sociales. La
disciplina histrica requiere, en primera instancia, un cuidadoso
trabajo de crtica interna y externa a las fuentes. Y en segunda
instancia necesita la validacin de dicho conocimiento por las
comunidades interesadas en l. Pero, indudablemente, por ser la
reconstruccin histrica una narrativa con una trama, hay un
punto de contacto con la literatura que le sigue siendo muy
cercano.

38En el oficio del historiador existe la crtica interna al documento


para ver si es fidedigno y cunta credibilidad arroja. En el caso de
la entrevista que puede ser considerada como un documento
oral, se deben explicitar las condiciones en que ella se dio, la
coherencia narrativa del entrevistado y hasta las mentiras
aparentes. Para la historia, en la medida en que no hay una verdad
total, es imposible el mundo de la mentira total. Los entrevistados
al recordar su vida, pueden decir mentiras cosas que a todas
luces no fueron ciertas, pero aun ellas encierran algo de
verdad. Un ejemplo de ello me ocurri cuando hice las
entrevistas en Barrancabermeja. Algunas personas sealaron que
Mara Cano y Jorge E. Gaitn estuvieron en la primera huelga
petrolera de Octubre de 1924. Eso no pudo ser cierto pues Mara
Cano estaba dando sus primeros pasos de acercamiento al
mundo obrero en Medelln y Jorge E. Gaitn estaba terminando su
carrera de abogado en la Universidad Nacional. Sin embargo,
detrs de esa aparente mentira hay una afirmacin interesante: la
gente de Barranca siente que Mara Cano y Gaitn estuvieron
siempre presentes en sus luchas. Es una afirmacin significativa
para la identidad del pueblo barranqueo. Develar la verdad
oculta en la narrativa oral es parte del trabajo que debe hacer el
investigador.
39Junto a la crtica interna, el historiador debe hacer la
confrontacin con las otras fuentes. Es la llamada crtica externa.
Se trata de establecer qu fuente ratifica o niega a otra, y
establecer a cul se le cree ms. Segn el objeto de investigacin,
unas tendrn ms credibilidad que otras. Aqu lo que se impone
es la complementariedad de las fuentes, ms que una
superioridad a priori de las escritas sobre las orales o viceversa.

40El segundo elemento que se constituye como definitivo para la


produccin del conocimiento histrico es la validacin que hacen
las diferentes comunidades de la reconstruccin hecha. Incluyo
dentro de las comunidades a la acadmica, de la cual formo parte,
pero no es la nica ciertamente. Si se est haciendo la historia de
un barrio, o de una comunidad indgena, o de un grupo obrero,
es importante que la gente conozca esa reconstruccin y opine
sobre ella. Es una devolucin del conocimiento y una validacin,
crtica en el mejor de los casos, de dichas reconstrucciones del
pasado. En historia, como en cualquier ciencia, el conocimiento
que no se difunde no cuenta.

21 Cuando estuve en el Primer Taller Latinoamericano de Historia Oral


en Lima (septiembre de 1986), s (...)

41Pero si adems de la mera difusin de los hallazgos cientficos


consideramos la pretensin de reafirmar indentidades populares,
la

devolucin

de

las

historias

recuperadas

se

hace

indispensable. La forma como se hace es muy diversa: desde el


libro y las cartillas hasta los vdeos o conferencias.21 En esto,
como en todo procedimiento cientfico y educativo, no hay
frmulas mgicas; andando se hace el camino.
42En la estrategia narrativa para la entrega o devolucin de la
investigacin encontr de nuevo dificultades. El dilema estaba
entre una narrativa fluida, sin diferenciar testigos e investigador,
o una construccin del texto dentro de los parmetros del oficio
del historiador. Por supuesto escog la segunda, no slo porque
dud de mi fluidez en la escritura, sino porque me parece que es
la mejor estrategia para construir un lector maduro. Si la
entrevista, y en ltimas el dilogo con cualquier fuente, exige un
papel activo del historiador, eso se tiene que reflejar en el texto

final. No se trata de que el investigador desaparezca como sujeto


activo para que slo hablen los testigos o las huellas del pasado.
l tiene que hablar evitando, eso s, que el texto final se convierta
en un monlogo. Es necesario dejar hablar a las fuentes, mxime
si son orales, pero en forma crtica. El lector puede, entonces,
saber hasta dnde estn hablando las fuentes o los testigos, y
hasta dnde el historiador.

22 A este respecto es til el debate adelantado entre el historiador


norteamericano Charles Bergquist (...)

43En la otra opcin narrativa, al borrarse las barreras entre


historiador y fuentes, no se sabe a ciencia cierta cul es el lmite
de la imaginacin del narrador y cul el de los testigos. La
ausencia del aparato crtico de los historiadores citas,
referencias, notas a pie de pgina, bibliografa y fuentes usadas
, no es slo un detalle de forma sino que es una alternativa
diferente en la reconstruccin histrica y en la formacin del
lector.22
44Quisiera concluir apropindome de una frase que encontr al
final del texto de Tzvetan Todorov dedicado a la Conquista de
Amrica:

23 La conquista de Amrica, la cuestin del otro, Mxico, Siglo XXI,


1987, p. 260.

He querido evitar dos extremos en este libro. El primero, es la


tentacin de hacer or la voz de estos personajes, tal como es en s; de
tratar de desaparecer yo para servir mejor al otro. El segundo, es
someter a los otros a m mismo, convirtindolos en marionetas cuyos
hilos estn enteramente bajo mi control. No busqu entre las dos
tentaciones un terreno de compromiso sino la va del dilogo. Interpelo

esos textos, los transpongo, los interpreto, pero tambin los dejo
hablar y defenderse por ellos mismos.23

NOTAS
1 Las estadsticas huelgusticas en lvaro Delgado, Doce aos de
luchas obreras. Separata de Estudios Marxistas (1975) y El decenio
huelgustico, 1971-1980, Estudios Marxistas, No. 13 (1982). Para
las luchas cvicas vase Javier Gualdo, La reivindicacin urbana,
serie Controversia 138-139 (Bogot, Ed. CINEP) (1987), y Marta C.
Garca, Las cifras de las luchas cvicas, Documentos Ocasionales,
No. 62 (1990). Sobre el reciente movimiento campesino el mejor
trabajo de sntesis es el de Leon Zamosc, Los usuarios campesinos y

las luchas por la tierra en los aos setenta, Bogot, Ed. CINEP, 1984.
2 Vase los textos de Ignacio Torres G., Los inconfornes (5 vols.),
Bogot, Ed. Margen Izquierdo, 1973; Miguel Urrutia, Historia del

sindicalismo en Colombia, Bogot, Uniandes, 1969; Edgar


Caicedo, Las luchas sindicales en Colombia, Bogot, CEIS, 1971; y
Daniel Pecaut, Poltica y sindicalismo en Colombia, Medelln, La
Carreta, 1973.
3 Esta nueva temtica se refleja en el reciente trabajo de Charles
Bergquist, Los trabajadores en la historia latinoamericana, Bogot,
Siglo XXI, 1988, captulo 5 y en mi ltimo libro, Cultura a identidad

obrera, Bogot, Ed. CINEP, 1991.


4 Me refiero al libro de Agnes Heller, Historia y vida cotidiana,
Barcelona, Crtica, 1985.
5 Sigo las pautas trazadas por quienes han incursionado con rigor
histrico en estos problemas. Me refiero a Paul Thompson, The Voice

of the Past, Oxford, Oxford University Press, 1978; y Philippe


Joutard, Esas voces qua nos llegan del pasado, Mexico, Fondo de
Cultura Econmica, 1986.

6 Para esta parte nos fueron tiles las reflexiones de Vctor


Acua, Historia oral e historia de vida, San Jos, Flacso, 1988.
7 Emilia Vioti Da Acosta ha contrastado estos paradigmas para la
historia laboral latinoamericana en
Experience versus Structures, I.L.W.C.H., No. 36 (otoo 1989), pp.
3-24.
8 Vase Vctor Acua, La historia oral, las historias de vida y las
ciencias sociales, en Elizabeth Fonseca (comp.), Historia

(teora y mtodos), San Jos, Ceuca, 1989. El trmino de


microhistoria se est usando en la literatura anglosajona. Vase, por
ejemplo, la resea crtica de Thomas Kuehn, Reading Microhistory:
The Example of Giovanni and Lusanna, Journal of Modern History,
No. 61 (septiembre 1989), pp. 512-534.
9 En este sentido justo es reconocer el impacto que han tenido
historiadores europeos que han incursionado en esta nueva
perspectiva. Mencionamos a Emmanuel Le Roy Ladurie (Montaillou,
Nueva York, Vintage Books, 1979. Hay traduccin espaola en
Taurus) y Carlo Ginzburg (The Cheese and the Worms, Nueva York,
Peguin Books, 1982. Hay traduccin espaola en Munchnick Eds.).
10 En esta ltima direccin vale la pena mencionar dos trabajos
pioneros en la reconstruccin de esa memoria popular: Alfredo
Molano (Aos del tropel, Bogot, CINEP-CEREC, 1985) y Orlando Fals
Borda (Histora dable de la costa, 4 vols., Bogot, Carlos Valencia
Eds., 1979).
11 Este intento se plasm en tres textos sobre historias locales
obreras, en las que las entrevistas fueron la fuente principal: Aqu

nadie es forastero; Barranquilla y el ro; y Ni amos ni siervos,


publicados en la serie Controversia del CINEP, nmeros 133-134
(1986); 142 (1987); y 156-157 (1989), respectivamente.

12 Aunque escasos, comienzan a conocerse en nuestro medio


trabajos sobre el pasado de estas minoras. En el caso de las mujeres
merece la pena citar los textos de Luz Gabriela Arango, Mujer,

religin e industria, Medelln, Universidad de Antioquia y Universidad


Externdo, 1991, y Suzy Bermdez, Hijas, esposas y amantes, Bogot,
Uniandes, 1992.
13 Las entrevistas han sido utilizadas en la reconstruccin de la
violencia, desde el trabajo pionero de Germn Guzmn, Orlando Fals
Borda y Eduardo Umaa, La violencia en Colombia, Bogot, Carlos
Valencia Eds., 1980, 9.a edicin. Textos como el citado de Alfredo
Molano (Aos del tropel) y el de Jaime Arocha (La violencia en el

quindio, Bogot, Tercer Mundo, 1979), la colocan como elemento


central en sus estudios. Su uso, sin embargo, est lleno de
problemas, incluso de segundad de los entrevistados, por lo que los
autores recurren a distintos mecanismos como la creacin de
personajes colectivos (Molano) o el uso de seudnimos (Arocha).
14 Discurso aparecido en el Magazn Dominical de El Espectador,
No. 151 (16 de febrero de 1986), p. 17.
15 Aqu seguimos las pautas acuadas por generaciones de
historiadores y reproducidas por Ciro F.S. Cardoso y Hctor
Prez, Los mtodos de la historia, Barcelona, Critica, 1976 y Cardoso
en Introduccin al trabajo de investigacin histrica, Barcelona,
Crtica, 1981, captulo 5.
16 Vase la denuncia de tales historias en Rodolfo de Roux, Los
Catecismos Patrios, Magazn Dominical, El Espectador (4 de junio
de 1989).
17 A modo de ejemplo, consltese el captulo segundo del citado
libro de Ciro F.S. Cardoso, Introduccin...

18 Michel Vovelle, De la biographie a ltude de cas, en Actas del

Coloquio Internacional sobre la Biografa, Pars, 1985. Con ello no se


hara ms que seguir el paradigma indicial inferir hiptesis a
partir de indicios sin responder a una lgica estadstica tan caro a
la disciplina histrica. Cario Ginzburg, en el ya citado Mitos,

emblemas, indicios, concluye que, ...el conocimiento histrico,


como el del medico, es indirecto, indicial y conjetural (p. 148).
19 En una reflexin sobre las nuevas tendencias historiogrficas y el
uso de mtodos orales, dice as el historiador ingls: What we need,
both to make sense of what the inarticulate thought (says), and to
verify or falsify our hypoteses about it, is a coherent picture, or if you
prefer the term, a model. Forour problem is not so much to discover

one good source... What we must normally do is to put together a


wide variety of often fragmentary information: and to do what we
must, if youll excuse the phrase, construct a jig-saw puzzle
ourselves (History from Bellow, some Reflections, en Frederick
Krantz [ed.],History from Bellow, Montreal, Concordia Unversity Press,
1985, p. 69. El subrayado es nuestro).
20 Frutos de esta investigacin son, adems de los libros ya citados,
las ponencias a diversos seminarios sobre investigacin obrera: La
recuperacin de la memoria histrica de la clase obrera, en Daro
Acevedo y otros, La investigacin sobre el movimiento obrero en
Colombia, Medelln, IPC-ENS-CINEP, 1985, y Aspectos
comparativos en la formacin de la clase obrera colombiana (19201948), en Jorge Bernal y otros, Historia y cultura obrera, Medelln,
IPC-ENS-CINEP, 1987. Para el caso de Medelln he contado con la
colaboracin de Jorge Bernal, Ana Mara Jarami-11o y Juan Jos
Caas.
21 Cuando estuve en el Primer Taller Latinoamericano de Historia
Oral en Lima (septiembre de 1986), se mencion el caso de una

comunidad semiurbana cercana a dicha ciudad. Los investigadores


pensaron que la mejor forma de devolver la historia reconstruida
era a travs de un vdeo. A la comunidad le gust, pero luego
exigieron el libro pues queran que su historia quedara escrita.
22 A este respecto es til el debate adelantado entre el historiador
norteamericano Charles Bergquist y el socilogo colombiano Orlando
Fals Borda en tomo al quehacer histrico. Como se desprende de lo
anotado, me inclino por la argumentacin de Bergquist. ( Anuario

Colombiano de Historia Social y de la Cultura, Nos. 16-17 [19881989], pp. 205-240.)


23 La conquista de Amrica, la cuestin del otro, Mxico, Siglo XXI,
1987, p. 260.
AUTOR

Mauricio Archila Neira


Universidad Nacional de Colombia

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