Está en la página 1de 47

5

Deteccin y medida de la radiacin.

1.

l!i Introduccin .1

Los sentidos del ser humano no son directamente sensi-

bles a las radiaciones ionizantes. As, para detectar la presencia de radiacin y para medir las magnitudes que la cuantifican es necesario utilizar
detectores

especialmente

investigador M.G.

construidos

para

cada

aplicacin

particular.

El

McKay afirmaba en 1953: "Cada vez que un fsico nuclear

observa un nuevo efecto causado por una partcula atmica, intenta construir
un detector basado en dicho efecto."

La historia de los detectores de radiacin est estrechamente asociada

los

progresos realizados en el conocimiento del mundo atmico y

subatmico. El descubrimiento de los rayos X por Roentgen, del ncleo atmico por Rutherford o del Radio por Marie Curie alumbraron a su vez la utilizacin de las emulsiones fotogrficas,

de los centelleadores y de los elec-

trmetros en el estudio de las radiaciones emitidas por los tomos. Estos

primeros y primitivos instrumentos daran lugar, con los aos, a los sofisticados sistemas de deteccin actuales.

Todos

los

detectores

de radiaciones

ionizantes se basan en los

diferentes procesos de interaccin de la radiacin con la materia, que ya


han sido descritos en

la

leccin anterior. En los detectores de gas o de

semiconductor, la ionizacin producida por el paso de las partculas directa


o indirectamente ionizantes es recogida por los electrodos y se genera un
impulso elctrico o una corriente. En los detectores de centelleo, la radiacin provoca la excitacin de las molculas o de las estructuras cristalinas
con una emisin de luz que puede ser observada directamente o transformada
en una seal elctrica mediante un fotoctodo y un fotomultiplicador. En las

emulsiones fotogrficas, la radiacin origina la aparicin de granos microscpicos de plata metlica,


directa

de

las

trazas

cuyo revelado qumico permite la visualizacin

dejadas por las partculas ionizan tes.

Cuando una

partcula cargada atraviesa un slido dielctrico, se produce un deterioro


en su estructura,

que puede ponerse de manifiesto tras un ataque qumico

por una solucin corrosiva y ser observado con un microscopio ptico.

125

Lec. 5. Deteccin y medida de Zas radiaciones.

Los

ejemplos

la deteccin y

de

detectores

anteriores

no

agotan

los fenmenos

en que se basa

medida de la radiaciones ionizantes. Dada la gran variedad

existentes,

resulta difcil hacer una clasificacin de los

mismos, por ser muy diversos los posibles criterios para la misma.

En

la Tabla I

se agrupan los detectores en dos tipos:

de seal

elctrica y visuales.

En los primeros, el paso de la radiacin origina un impulso o una

corriente elctrica que cesa al cesar la presencia de partculas ionizantes.


En los segundos, se produce una seal directamente visible por el ojo humano, bien sea de carcter permanente o bien susceptible de ser fotografiada.
Asimismo, se especifica el tipo de efecto en el que se basa cada detector y
el medio que habitualmente constituye su parte sensible.

La lista de la Tabla I no es exhaustiva. En este libro tan slo


haremos referencia a aquellos detectores de inters en Radioproteccin y no
entraremos en la descripcin de los utilizados fundamentalmente en aplicaciones de alta energa, tales como la cmara de burbujas, la cmara de chispas o los contadores de Cerenkov.

Dentro de los detectores de seal elctrica es conveniente, a su


vez,

distinguir dos

clases,

segn su modo

de operacin:

detectores de

impulsos y detectores de corriente.

En los detectores de impulsos, cada partcula registrada da lugar


a un pulso de potencial,
En

los

detectores

de

lo que permite

corriente,

las

11

contar 11 partculas individuales.

seales

sumistradas son integradas,

resultando un valor promedio de los impulsos individuales.

Los factores a considerar en un detector de impulsos

son:

la pro-

porcionalidad entre la amplitud de la seal y la energa de la partcula,


la eficiencia de contaje, la resolucin en energa y la resolucin temporal.

Si la amplitud del impulso es proporcional a la energa depositada


por la radiacin en el detector, la medida de dicha amplitud permitir conocer la energa de las partculas detectadas.

126

#5.1. Introduccin.

TABLA

I.

Clasificacin de los detectores de radiacin.

Los detectores que se

han subrayado son de gran inters en Radioproteccin.

DETECTORES DE SEAL ELECTRICA


Detector

Efecto

Medio

Cmara de ionizacin

Ionizacin

Gas

Detector proporcional

Ionizacin

Gas

Detector Geiger

Ionizacin

Gas

Detector de centelleo

Excitacin con
emisin de luz

gas, lquido
o slido

Detector de Cerenkov

Produccin de luz
por efecto Cerenkov

Gas, lquido
o slido

Detector de semiconductor

Produccin de
electrones y huecos

Slido

DETECTORES VISUALES
Detector

Efecto

Medio

Emulsin fotogrfica

Ionizacin

Slido

Cmara de niebla

Ionizacin

Gas

Cmara de chispas

Ionizacin

Gas

Slidos dielctricos

Ionizacin

Slido

Cmara de burbujas

Ionizacin

Lquido

'

127

Lee. 5. Deteccin y medida de Zas radiaciones.

La eficiencia se puede definir como el cociente entre el nmero

de partculas detectadas y el nmero de partculas incidentes. Algunas veces.,

de

especialmente

en el caso de radiaciones de baja energa,

las seales puede ser inferior al nivel de ruido. Otras,

la amplitud

la radiacin

indirectamente ionizante atraviesa el detector sin interaccionar en su volumen sensible.

La resolucin en energa determina la capacidad del detector para


distinguir entre partculas con energas muy prximas. Esta cualidad depende
de la distribucin de amplitudes de impulso para radiaciones de la misma
energa. Una distribucin idealizada se muestra en la Figura 1.

Fig. 1.-

Distribucin

idealizada

de

amplitudes de impulso para radiaciones


de la misma energa. La posicin del
pico (V) debe ser proporcional a la
energa y la anchura de la distribucin

depende del tipo de detector.


V

Amplitud

La resolucin R se puede definir:

Anchura a la mitad del mximo


Amplitud del impulso en el pico

100

f1::!__ X 100
V

( 1)

La resolucin temporal est estrechamente ligada a la duracin del


impulso. Si sta es larga, los impulsos generados por las sucesivas partculas que alcancen el detector se solaparn, impidiendo un contaje correcto.
Cada impulso de tensin tiene una parte ascendente, determinada por las propiedades del detector, y una parte descendente, configurada por la constante
de tiempo RC de la electrnica asociada al detector. La duracin del impulso
puede reducirse disminuyendo la constante de tiempo RC, pero siempre manteniendo la proporcionalidad entre la amplitud y la energa.

128

#5.1. Introduccin.

Fig. 2.- Representacin


esquemtica
de un pulso de potencial generado por

>
'1::J

.E....

parte
ascenden

parte
descendente

el paso de una partcula a travs del

volumen sensible de un detector. La parte ascendente de la curva depende de las


propiedades del detector y la descendente de la electrnica asociada.

.-;

~
tiempo (s)

Puesto que los detectores de impulsos permiten


tculas detectadas,

11

Contar" las par-

se suele utilizar la palabra "contador 11 como sinnimo

de "detector"; as, hablaremos del contador proporcional, del contador Gei-

ger, del contador de centelleo,


Es interesante considerar las caractersticas del detector ideal;
de acuerdo con el gran fsico experimental R. Hofstadter, stas deberan ser
las siguientes:
a) Eficiencia del 100%, b) buena resolucin temporal,

e) buena resolucin

en energa, d) buena linealidad (proporcionalidad) en la respuesta, e) capacidad para detectar todo tipo de radiaciones, f) amplio intervalo de energas, g) gran ngulo slido de captacin, h) poder de discriminacin entre
radiaciones

de diferente naturaleza,

i)

informacin direccional,

j) bajo

ruido de fondo y k) visualizacin directa del suceso.


A todos estos requerimientos habra que aadir, en opinin de E.
Segr, el de un precio asequible.
Naturalmente, un detector con todas estas cualidades no es de este
mundo y,

en la realidad,

cada detector resulta apropiado para un tipo de

radiacin y unas condiciones experimentales concretas.


No hay que olvidar que muchos detectores,

especialmente los que

hemos denominado de seal elctrica, no pueden ser utilizados sin un equipo


elctronico asociado de amplificadores, discriminadores, escalas

de canta-

129

Lec. 5. Deteccin y medida de Zas radiaciones.

je, circuitos de coincidencia, analizadores mono o multicanal y otros. Modernamente, adems, los sistemas de almacenamiento y tratamiento de los datos registrados han pasado a formar parte del equipo de deteccin y el utilizador debe estar familiarizado con la utilizacin de computadoras, impresoras y unidades de cinta o disco,

entre otros dispositivos que o mi timos

para no ser prolijos.

, DETECTO~ES
Estos

detectores

DP"GAS

operan utilizando

la ionizacin que se produce

cuando una partcula atraviesa un gas. Los primeros prototipos fueron diseados y construdos por Geiger en 1908. La mayora poseen geometra cilndrica,

tal como se esquematiza en la Figura 3, aunque tambin existen con

geometra plana o esfrica. Entre los electrodos se establece una diferencia


de potencial de un centenar a un millar de vol ti os, y , por consiguiente,
un campo elctrico dirigido del electrodo interior positivo o nodo al electrodo exterior negativo o ctodo.
Supongamos que una partcula alfa de 3 MeV de energa penetra en
un detector de este tipo, detenindose en su interior. Teniendo en cuenta
que la energa necesaria para producir un par de iones en un gas es de unos
30 eV,

el nmero total de pares de iones que se liberarn en elinterior del

detector ser:
6
3 x 10 eV
30 eV

,n5
.
~v
pares d e 1ones

( 2)

Bajo la accin del campo elctrico, los electrones se movern hacia


el nodo y los iones positivos hacia el ctodo, generndose as una variacin en el potencial existente, que puede ser medida. Dado que, tpicamente,
la capacidad de un contador de gas es unos 50 pF, la amplitud de la seal
obtenida ser:

V = .'1

10

50

1.6
X

19
10-

10-12 F

"o. 5

lO

-3

0.5 mV

( 3)

es decir, inferior a la milsima de voltio.


Los

130

electrones

se desplazan mucho ms rpidamente que los iones

I. Deteetores de gas.

/~ar~cula
/' 1on1zan te
/

i""!-ll!==!----------t~------l::::::ll-t;3~-ll

R--fAmpl ficaor y Contador.

Fig. 3.- Esquema de un detector de gas. Una cmara cilndrica, llena de


un gas apropiado, rodea al electrodo central, que se encuentra a potencial
positivo respecto del electrodo exterior. los iones liberados en el gas por
el paso de la partcula incidente se desplazan hacia los electrodos bajo la

accin del campo elctrico.

positivos,

cuya masa es muy superior,

alcanzan el electrodo central en


6
un tiempo, llamado tiempo de coleccin, del orden de 10- s. Los iones posiy

tivos tienen tiempos de coleccin mil veces superiores a los de los electrones.
S el detector de gas trabaja en modo de corriente, ser de esperar
una intensidad:

es decir,

(4)

fracciones de diezmillonsima de Amperio.

No es de extraar, a

la vista de las cantidades (3) y (4), que los circuitos asociados a los detectores de gas estn equipados frecuentemente con dispositivos de amplificacin.

Un parmetro esencial para determinar el comportamiento de un de-

tector de gas es la tensin aplicada a sus electrodos. En la Figura 4 se


representa el nmero de iones recogidos por los electrodos en funcin de

dicha diferencia de potencial.

Cuando la tensin aplicada es pequea y el

campo elctrico en el interior del detector es dbil, una parte de los electrones

iones

positivos liberados al paso de la partcula ionizante se

recombinan antes de alcanzar los electrodos.

Tenemos as la llamada zona

131

Lec. 5. Deteccin y medida de las radiaciones.

10

:.

10

por los electrodos en funcin de la

tensin aplicada a un contador de


gas para dos radiaciones de diferente poder de ionizacin.

Ji

t---+---+--+-H-//-t-t--f---j

r:
10

Fig. 4.- Nmero de iones recogidos

: 10

:;

~--+---~---r---t---tT-7--1

1: 2

:;f :

);

ljl'

Zona
Zona
Zona
Zona

de
de
de
de

recombinacin.
saturacin.
proporcionalidad estricta.
proporcionalidad lmitada.

5. Zona Geiger
6. Zona de descarga continua.

r-:[>;,--~~~~~
:..---/1:

i<

l.
2.
3.
4.

'
100 200 300 400 500
tensin aplicada (V)

600

de recombinacin. A medida que crece la tensin aplicada, y con ella el campo elctrico, disminuye la recombinacin, y a partir de un cierto voltaje,

todos los iones que se forman alcanzan los electrodos

Esta es la zona de

saturacin. Para tensiones ms elevadas, los iones adquieren suficiente

ene~

ga para ionizar a su vez el gas en su desplazamiento hacia los electrodos,


producindose el fenmeno denominado multiplicacin, debido principalmente a
los electrones acelerados. Entramos as en la llamada zona de proporcionalidad estricta, en la que el nmero de iones primarios liberados n se multiplica por un factor M,

alcanzando
4
los electrodos nM iones. El factor M vara normalmente entre 1 y lO , cre-

ciendo con
elevado,

conocido como factor de multiplicacin,

la tensin aplicada al contador.

del orden de 10

primaria y,

11

Cuando el producto nM es muy

M deja de ser independiente de la ionizacin

tal como se observa en la Figura 4,

la curva correspondiente

a las partculas ms ionizantes crece ms lentamente que la correspondiente


a las menos ionizantes, definiendo la llamada zona de proporcionalidad limitada.
la

Al final de dicha zona,

se entra en la denominada zona Geiger,

en

que el nmero de iones que alcanzan los electrodos es independiente de

la ionizacin primaria. M crece con la tensin aplicada alcanzando valores

132

5.I. Detectores de gas.


9

de hasta 10 , pero nM no depende de la energa de la radiacin incidente.


Por ltimo, en la zona de descarga continua, la tensin aplicada es tan alta
que

los

iones

positivos,

fuertemente acelerados,

arrancan electrones del

ctodo, originndose una descarga automantenida que inutiliza el contador.


Es interesante destacar que en las zonas de saturacin y de proporcionalidad, el .contador es capaz de distinguir entre partculas ionizan-

tes de distinta energa, mientras que en la zona Geiger tan slo puede

11

con-

tar11 partculas, sin separar las de distinto poder de ionizacin.

Adems de la tensin aplicada, existen otros parmetros que influyen en el comportamiento y prestaciones de un contador de gas. Entre ellos
destacaremos la naturaleza y presin del gas de llenado, as como el tamao
y

geometra del contador. A continuacin, nos referiremos brevemente a los

tipos ms comunes de detector de gas.

2. Gmaras de ionizacin "

Una cmara de ionizacin es un contador de gas

en el que todos los electrones y, en ocasiones, los iones positivos liberados por la radiacin incidente son colectados por los electrodos, bien sea
en forma de pulso o de corriente. En una cmara de ionizacin ideal toda
la carga generada por ionizacin es registrada, sin que haya recombinacin
ni multiplicacin alguna.

La geometra de las cmaras de ionizacin suele

ser plana o cilndrica. El esquema de una cmara plana se muestra enla Figura 5.
seal de
salida

.-~~MM~-----~--_,1----

-;-:---:-;,_JIIIIIIIr.nc>CF~~ig.

5.- Esquema bsico de una cmara


de ionizacin plana. El detector tiene
una capacidad C y la tensin aplicada
es V.

radiacin

gas

En una cmara de ionizacin plana, el campo elctrico entre los


electrodos es uniforme y constante, y viene dado por

E =

( 5)

133

Lec. 5. Deteccin y medida de las radiaciones.

donde V es la tensin aplicada y d la distancia entre los electrodos. E


suele ser del orden de 100 voltios/cm.

Bajo la accin del campo elctrico, los iones positivos y los electrones creados por las interacciones con la radiacin incidente, se despla-

zan hacia los respectivos electrodos. Los electrones se mueven hacia el nodo con una velocidad neta de deriva de unos 10

cm/s y los iones positivos

lo hacen en direccin opuesta, con una velocidad unas mil veces inferior.

A medida que los electrones se aproximan al nodo, provocan una disminucin


del potencial de dicho electrodo, disminucin que alcanza un mximo en el
instante en que todos los electrones liberados han alcanzado el nodo. Los

iones positivos causan un efecto similar, aunque mucho ms lento, en el ctodo.


La carga colectada tiende a circular a travs de la resistencia
de carga R y la fuente de alimentacin. Si estas resistencias son muy pequeas,

la cmara trabaja en modo de corriente, dando lugar a una intensidad

que se puede amplificar y medir. Si R es muy grande, la cmara acumula carga


y el voltaje disminuye de forma continua. Cuando la cmara trabaja a impulsos, cada partcula es registrada mediante una seal a travs del condensador C , que acta como un filtro, bloqueando la tensin continua y dejando
e
pasar tan slo el impulso superpuesto v. La variacin de la tensin aplicada
y el impulso registrado en funcin del tiempo se ilustran en la Figura 6.
Si la constante de tiempo RC es infinita, la carga se acumula en los electrodos.

Para valores finitos de RC,

el impulso decrece exponencialmente,

tras haber alcanzado su mximo.


Para valores de RC muy pequeos,la cmara no es capaz de integrar
toda la carga debida a la coleccin de los electrones. Lo ideal sera un
impulso lo bastante largo para integrar slo la carga debida a los electrones, de forma que se pudiera medir toda la carga de un signo. El tiempo que
debe transcurrir para que la cmara distinga dos partculas sucesivas se denomina tiempo muerto y el tiempo que necesita para recuperar el valor inicial de la tensin aplicada, tiempo de recuperacin.

Si el tiempo muerto es superior a 1 ms, se integra toda la carga


debida tanto a electrones como a iones positivos y la amplitud del impulso
es proporcional a la energa depositada en la cmara. Esta puede actuar como
espectrmetro de energas. Adems, la cmara de ionizacin posee la propie-

134

#5.2. Cmara de ionizacin.

.,
~

Re

~
~

pequea

~r----------;~,_------~--------~~-.------~t~l~.e--m_p_o_____

RC

CX)

RC

CD

e
~'0

~
~

...,
~

~~------~[_+---~~--=:~~--~--------------tiempo
Re pequea
1

~~~,

___________________.
1 ms

l~s

Fig. 6.- Variacin

de la tensin aplicada (arriba) y del


impulso producido por el paso de una partcula ionizante en

funcin del tiempo. El impulso tiene dos partes bien diferenciadas,

debido a la coleccin de los electrones y de

los

iones positivos, respectivamente.

dad de que, al recoger toda la carga liberada por ionizacin, y slo sta,
puede medir directamente y con precisin la exposicin y la dosis. As, el
nmero de pares de iones recolectados ser:
( 6)

siendo E la energa de la partcula y

w la energa necesaria para crear un

par de iones en el gas de llenado, que puede ser, por ejemplo, aire. La carga total recolectada ser, obviamente:

La amplitud

= ne

( 7)

del impulso:
V=.:!.__=~

( 8)

135

Lec. 5. Deteccin y medida de las radiaciones.

es proporcional a la carga total de cada signo recolectada. Tpicamente,


las amplitudes son del orden del milivoltio y requieren amplificaciones del
orden de 10

o superiores.

Hay que sealar que la resolucin en energa de las cmaras de


ionizacin es excelente. As resoluciones del 2 o del 3% pueden considerarse
representativas.

Para mantener

funcionamiento,

una cmara de ionizacin en buenas condiciones de

hay que controlar la intensidad del campo elctrico y la

presin del gas de llenado. Un campo demasiado elevado o una presin demasiado baja puede dar lugar a multiplicacin, con lo que el contador trabajara en la zona de proporcionalidad. Un campo demasiado dbil o una presin
demasiado alta pueden dar lugar a recombinacin.
Un tiempo muerto excesivamente largo tiene el inconveniente de limitar la resolucin temporal del contador. Reduciendo la constante RC se puede integrar nicamente la carga debida a electrones, pero en este caso la

amplitud del impulso depender de la posicin en que se ha producido la ionizacin y empeorar la resolucin en energa. La manera de eliminar la depen-

cia de la posicin consiste en utilizar las llamadas cmaras con reja.


El fundamento de este tipo de cmaras de ilustra en la Figura 7.
Se intercala una reja a un potencial algo inferior al del nodo, quedando
ste apantallado. As, toda la contribucin al pulso viene de la zona comprendida entre la reja y el nodo. La presin del gas y la distancia ctodo
reja son tales que todas las partculas cargadas registradas se detienen
entre el ctodo y la reja.

Cuando las cmaras poseen geometra plana, el campo elctrico pierde su uniformidad en los bordes de los electrodos y en dicha regin la coleccin de los iones es incompleta. Para corregir este inconveniente se utilizan los llamados anillos de guarda. Estos son coplanares y al mismo potencial que el electrodo colector, pero no estn conectados al sistema que
recoge la seal exterior. Se define as un volumen sensible en el que el
campo elctrico es perfectamente uniforme.

136

#5.2. Cmara de ionizacin.

seal de
salida

..

Ce

Fig. 7.-

Esquema

de una cmara de

ionizacin con reja.

reja

radiacin

Ya hemos mencionado que las cmaras en que la constante RC es vir-

tualmente

infinita permiten medir la carga que se va deposi tanda en los

electrodos a travs de la disminucin gradual de la tensin aplicada. Se


denominan cmaras integradoras y destacaremos la llamada cmara de paredes
de aire y la cmara de cavidad.
En la cmara de paredes de aire, cuyo fundamento se puede visualizar en la Figura 8, el gas de llenado es aire y el volumen sensible es pequeo comparado con el tamao total de la cmara.

elect.
guard

elect. colector

ctodo

~-volu~en

sens1ble

- blindaje -

::

nodo

Fig. 8.- Cmara

de

paredes

de

aire. Se supone que la ionizacin


que se pierde a la derecha del vo-

lumen

sensible

es

la liberada en la

compensada por
11 pared11

de aire a

la izquierda del mismo.

Estas cmaras son de gran tamao y de manejo incmodo. Se utilizan para calibracin y medidas absolutas.

En la cmara de cavidad,

cuya geometra se ilustra en la Figura

9, la pared de la cmara tiene una densidad mil veces superior a la del gas
de llenado, pero est constituida por un material de poder de frenado msico

137

Lec. 5. Deteccin y medida de

~as

radiaciones.

para electrones y coeficiente de atenuacin msico para radiacin electromagntica iguales a los del gas de llenado. Las ms utilizadas son las c-

maras equivalentes a aire y las equivalentes a tejido.

aislante
electrodo
colector
Gas
Pared

Fig. 9.- Esquema de una cmara


de cavidad. Estas cmaras son de
pequeo tamao y muy tiles en

osimetra.

Otro tipo de cmaras integradoras muy utilizadas son los

dosme-

tros personales tipo "pluma". Nos referiremos a ellos ms adelante.

El modo operacional denominado de corriente se logra suprimiendo

el condensador de acoplamiento C y disminuyendo el valor de la resistene


ca R que aparecen en la Figura 5. La intensidad debe ser amplificada mediante un amplificador de corriente continua y resulta proporcional a

la

tasa de exposicin. Estas cmaras son muy tiles para medir dosis elevadas
de radiacin.

En las cmaras de ionizacin a impulsos, el gas de llenado suele

ser un gas noble,

habitualmente argon. Otros gases como hidrgeno, metano

o nitrgeno resultan menos adecuados por su mayor facilidad para capturar


electrones, sustrayndolos del pulso a medir. En cuanto a gases con una gran
afinidad electrnica como el Oxgeno o loshaigenos, no son apropiados para
las cmaras a impulsos.
Es corriente aadir al gas noble de llenado un pequeo porcentaje

de metano o anhidrido crbonico con el fin de ''enfriar" la descarga y aumentar la velocidad de deriva de los electrones hacia el nodo.

En cualquier caso, los gases de llenado de las cmaras de ionizacin debeh ser de una elevada pureza.

En las cmaras integradoras o de corriente el gas de llenado no

138

#5.3. Contadores pPoporcionaLes.

es crtico y se puede utilizar aire, dado que todos los iones son recolectados y contribuyen a la seal.

13, 'Contadores, ro orcionales. Los contadores proporcionales son contadores


de gas que

trabajan en la regin de proporcionalidad estricta, es decir,

en la regin 3 de la Figura 4. El campo elctrico es lo suficientemente in-

tenso para crear nuevos electrones secundarios en las colisiones de los electrones primarios con los iones del gas.

Se produce as una avalancha, en

la que por cada par de iones primario, se generan M pares de iones, siendo

el llamado factor de multiplicacin, comprendido habitualmente entre 1


4
y 10 Este proceso se ilustra en la Figura 10.

electrn
primario

campo
elctrico
Fig. 10.- Idealizacin de una 11 avalancha11 en un contador proporcional.

+o

La amplitud del impulso generado es:

v =

n M e

( 9)

claramente proporcional al nmero de pares de iones primarios n, con lo que


el contador proporcional, al igualque la cmara de ionizacin puede trabajar
como espectrmetro de energas.

La resolucin que se alcanza es similar a

las de las cmaras de ionizacin, es decir, del orden del 2 3%.

A diferencia

de las cmaras de ionizacin,

cuya geometra puede

ser plana o cilndrica, los contadores proporcionales siempre tienen geometra cilndrica. El campo elctrico obedece a la expresin:
E = ---,-v'----r:-,---c,r ln (b/a)

(lO)

139

Lec. 5. Deteccin y medida de Las radiaciones.

siendo V la tensin aplicada,

la distancia al electrodo central,

a el

radio del electrodo central y !?_ el del electrodo exterior. El nodo suele
ser un hilo delgado, con lo que b a.

Este tipo de geometra produce un campo elctrico muy intenso en


una zona estrecha alrededor del nodo,
r < r , siendo r
c

las avalanchas se producen para

una distancia crtica muy pequea. De esta manera, se eli-

mina la dependencia de la forma del impulso de la distancia a la que se produce la ionizacin. Dicha independencia se consegua en las cmaras de ionizacin intercalando una reja a potencial intermedio. En los contadores proporcionales,

es

la propia geometra la que

la determina.

La situacin se

ilustra en la Figura 11.

s:al

e
aislante
Fig. 11.- En un contador proporcional, las avalanchas se concentran

en un estrecho cilindro de radio r alrededor del hilo central.


e

La forma del impulso entregado por un contador proporcional presenta una sUbida inicial muy rpida seguida de una sUbida cada vez ms lenta.
Los electrones casi no contribuyen a la formacin del impulso, por haber

sido liberados junto al hilo central y aqul se debe fundamentalmente a los


iones positivos.

Ajustando la constante de tiempo RC se pueden conseguir

impulsos de mayor o menor amplitud, entre unas milsimas y unas dcimas de

voltio. Si se desea proporcionalidad completa entre la energa y la amplitud


del impulso,

la constante de tiempo debe ser,

tiempo de coleccin de los iones positivos,

como mnimo, del orden del

es decir, unos 100

.tS.

Si se

desea sacrificar resolucin en energa para ganar resolucin temporal, se


pueden utilizar constantes de tiempo inferiores, llegndose a tiempos muer-

tos del orden de 1

140

~s.

#5.3. Contadores proporcionales.

Los gases de llenado ms apropiados en los contadores proporcionales son mezclas de gases nobles, principalmente Argon, con una pequea cantidad de un gas orgnico. La mezcla conocida como P-10, consistente en un

90% de Argon y un lO% de Metano, es muy utilizada. Al igual que en las cmaras de
gas

de

ionizacin,
extincin

la presencia del compuesto orgnico ''desactivador'' o

contribuye a

disminuir el recorrido

libre medio de

los

electrones, aumentando su velocidad de deriva hacia el nodo. Pero, adems,


gracias a las molculas de metano o de dixido de carbono mezcladas con las
de Argon, se evita que los fotones X y ultravioleta
sexci tacin de

procedentes de la de-

los tomos de la avalancha extiendan sta a una zona dema-

siado extensa por fotoionizacin de otros tomos&

Para

que

un contador proporcional tenga una buena eficiencia de

deteccin de partculas cargadas, lfa o hata, el espesor de su ventana debe


ser lo ms delgado posible. Incluso, para partculas alfa o beta de muy baja
energa, resulta necesario suprimir la ventana. Se tienen as los llamados
contadores de flujo continuo,

cuya estructura se esquematiza en la Figura

12. La muestra radiactiva a estudiar se coloca en el interior del contador


a travs del cual fluye continuamente el gas de llenado. El electrodo colector es un lazo de alambre muy fino, de unas centsimas de milimetro de espesor
colector

salida
de gas

lmina
corredera

fuente
radiactiva

anillo de
goma

Fig. 12.- Representacin

esquemtica de un contador de
flujo continuo de gas. La muestra que se estudia est en el
interior del contador, con lo que se suprime la absorcin de
la ventana.

En la figura 13 se muestra la grfica de los impulsos por unidad


de tiempo en funcin del vol taje aplicado a un contador de flujo continuo
de gas en cuyo interior se ha colocado una muestra radiactiva de un emisor
mixto alfa-beta.

141

Lec. 5. Deteccin y medida de Las radiaciones.

::: 2000

"";

plateau beta

.-!

-Ul

1000
p1ateau alfa

Ul

,...

"

j'
H

1400

1600

1800

2400

2200

2000

Tensin aplicada (voltios)


Fig. 13.- Curva de contaje en funcin de la tensin aplicada para un contador de flujo continuo en cuyo interior hay
un emisor mixto alfa-beta.

Para un intervalo de valores de la tensin,

las partculas alfa,

tan slo se cuentan

de mayor poder ionizante. A partir de un cierto umbral

comienzan a contarse tambin partculas beta,

de menor poder de ionizacin.

Obsrvese el diferente comportamiento de los dos plateaus


ter monoenergtico de

las partculas alfa

debido al carc-

y al espectro continuo de las

energas de las partculas beta.

4. ContadoreS> Gei er -'v'Miillen.


les,

Al igual que los contadores proporciona-

los contadores Geiger-Mller se construyen con geometra cilndrica,

pero trabajan a una tensin ms elevada.

En consecuencia,

la distancia crtica r ,

la extensin de la ava-

c
lancha y el poder de multiplicacin M aumentan. La gran cantidad de fotones

ultravioletas que se producen dan lugar al desprendimiento de fotoelectrones en las proximidades,

que a su vez generan nuevas avalanchas, hasta que

la descarga se extiende a todo el electrodo central en un tiempo de aproxi7


madamente 10- s. La situacin se ilustra en la Figura 14.
La amplitud de los impulsos es elevada,

del orden del vol ti o, e

independiente de la energa de la radiacin incidente. El contador GeigerMller no puede trabajar como espectrmetro de energas, pero a cambio posee una gran eficiencia para partculas dbilmente ionizantes y no necesita
amplificacin.

142

#5.4. Contadores de Geiger-Mller.

A.T.
R

radiacin
incidente

ventana
delgada

aislante

Fig. 14.- En un detector de Geiger-Mller, la _descaga

se:al

~se

extiende a todo el electrodo central propagada por la gran

cantidad de fotones generados.

En un contador Geiger,

la principal misin del gas de extincin

es impedir el fenmeno de reciclado. Los iones positivos que llegan al c-

todo, debido a su gran nmero y energa, pueden arrancar electrones del mismo, originndose nuevas avalanchas espreas de forma automantenida. La presencia de un pequeo porcentaje de alcohol o de halgeno mezclado con el
gas noble de llenado evita este efecto no deseado. Los potenciales de ioni-

zacin de estos gases de extincin son inferiores a los de los gases nobles
y en las colisiones entre molculas de stos y molculas del gas de extincin,

la ionizacin se transfiere,

con lo que los iones que alcanzan el

ctodo son los del gas de extincin que,

al neutralizarse,

se disocian sin

arrancar electrones que provocaran nuevas avalanchas. Los contadores Geiger


de halgeno tienen superiores prestaciones a los de alcohol, siendo su vida
til

mucho

mayor

y pudiendo trabajar a

tensiones ms moderadas. La vida


10
13
til de un contador Geiger de halgeno est comprendida entre 10
y 10

cuentas.

La nube de iones positivos que se produce en la descarga disminuye


el campo elctrico en el interior del contador Geiger, dejndolo inactivo
hasta que dichos iones positivos estn lo bastante prximos al ctodo. Los

tiempos muerto y de recuperacin de un contador Geiger son tpicamente de


100

~s

200~s,

respectivamente.

Estos elevados valores del tiempo muerto

constituyen una limitacin de este tipo de detectores, y los hace poco apro-

piados para grandes tasas de contaje.

143

Lec. 5. Deteccin y medida de Las radiaciones.

Un

rasgo

interesante

curva caracterstica,

de

los

contadores

Geiger

que refleja la variacin de

es su denominada

la tasa de contaje con

la tensin aplicada para una fuente de actividad constante a una distancia


fija del detector. La forma de dicha curva se representa en la Figura 15.
Para tensiones inferiores a un cierto umbral,

el contador no registra la

radiacin incidente. A partir de un determinado valor del voltaje aplicado,

el contador registra de manera incompleta, por no ser suficiente la amplitud


de todos los impulsos. Por encima del voltaje v , todas las partculas que
1
interaccionan en el volumen del contador son registradas y la tasa de contaj e

se mantiene prcticamente constante, en el

llamado

plateau,

hasta que

se entra en la zona de descarga continua al superarse la tensin v . La an2


chura del plateau v - v suele ser de unos 200 voltios y la pendiente del
2
1
2 3% por cada 100 voltios. El deterioro o el envejecimiento del contador
se traducen en un acortamiento del plateau y en un aumento de la pendiente
de la curva caracterstica. La tensin idnea de trabajo se sita en el centro del plateau.

reciclado y
dese r----
rga contin

1500
o

'-'

g 1000 .,..,
~

500

<JJ
M

"~
H

t'

-~
i compl

e n aJe

13
...._

./
700

_.....

plc tea u

to

---------- --

'

800

V'

900

1000

1
1
1
1
1
1
1

1100

Tensin (voltios)
Fig.

15.- Curva caracterstica de un contador de Geiger-Mller.

Los contadores Geiger son ideales para la deteccin de partculas


beta. A tal fin, deben ir provistos de una ventana muy delgada, generalmente
2
de mica, de unos pocos mg/cm . La absorcin en la ventana disminuye la eficiencia de contaje para partculas beta poco energticas y para partculas
alfa. Los contadores Geiger tambin pueden construirse en forma de flujo con
tinuo y eliminar consiguientemente la ventana.

144

5.II. Detectores de centeLLeo.

Para la deteccin de rayos X y


truyen

con paredes

metlicas

relativamente

los contadores Geiger se consgruesas

de

vidrio,

con el

fin de que los fotones a detectar interaccionen en las mismas produciendo


electrones

por

efecto fotoelctrico.

En cualquier caso,

la eficiencia de

contaje de los detectores Geiger para radiacin electromagntica es muy


baja,

excepto para rayos X inferiores a 20 KeV, en que puede aproximarse

al 50%.

5. Deteccin de rneutrones mediante contadores de

as.

Un contador propor-

cional puede utilizarse para detectar neutrones trmicos. Con este fin, el
gas de llenado es trifluoruro de Boro o una mezcla de ste con el gas de
llenado habitual. La partcula alfa y el ncleo de Litio de retroceso produ7
10B (
..
l sos que son reg1s
. t ra d os por
Cl. d os en l a reaccl.on
n, a ) L.1 generan 1mpu

el contador. La tensin de trabajo y el nivel de discriminacin se pueden


ajustar para que el detector registre nicamente neutrones.

Para detectar neutrones rpidos, el contador se recubre de una sustancia rica en hidrgeno, habitualmente parafina. Los neutrones rpidos se
frenan en la parafina antes de penetrar en el contador. Otro tipo de detector de neutrones rpidos utiliza los protones de retroceso de las reacciones
(n, p) que se producen en una envoltura de polietileno que rodea el contador.
Para flujos elevados de neutrones trmicos se pueden utilizar cmaras de ionizacin recubiertas con una capa de material fsil, tal como
235
u. Los productos de fisin generan impulsos de gran amplitud fciles de
separar de la radiacin de fondo dbilmente ionizante.

11, DETECTORES DE CENTEfrfrEO


Hemos visto como los detectores de gas se basan en la ionizacin
producida por una partcula. Los detectores de centelleo utilizan la propiedad de ciertos materiales de emitir luz visible cuando sus tomos o molculas se desexcitan tras el paso de la radiacin ionizante. As, pues, estos
detectores se basan en el fenmeno de excitacin. La luz emitida debe ser
transformada posteriormente en seal elctrica susceptible de ser medida.

145

Lec. 5. Deteccin y medida de Las radiaciones

Los elementos fundamentales de un detector de centelleo son la sustancia luminiscente, el acoplamiento ptico y el fotomultiplicador. Su disposicin se esquematiza en la Figura 16.

F,r==========~~==~~~cristal

de centelleo

cubierta opaca

capa reflectora
centelleo

~~==~~==~=:~~--acoplamiento

lqu1d.o-~~~~~~~f1

ptico

fuente

radiactiva

tubo
fotomultipli
cador

tubo
fotomultipli
cador

envoltura

opaca

seal

seal

Fig. 16.- (Izquierda).- Detector de centelleo slido para fuentes


externas

al

detector.

(Derecha).- Detector de centelleo lquido para

fuentes incorporadas al lquido luminiscente.

La luz producida en la sustancia luminiscente es transmitida por

el acoplamiento ptico al fotoctodo,


electrones,

donde se producen electrones. Estos

tras amplificacin en el fotomul tiplicador son recogidos en el

nodo dando lugar a la seal elctrica en forma de impulso.

6 ,, Sustancias luminiscentes.

Existe una gran variedad de sustancias lumi-

niscentes, incluyendo cristales inorgnicos y orgnicos, plsticos, vidrios,


lquidos y gases.

Admiten formas y volmenes di versos y pueden incorporar

en su seno muchos aditivos. Todo ello hace de los detectores de centelleo


instrumentos dotados de una gran versatilidad.

Dos cualidades esenciales de una sustancia luminiscente deben ser


una gran eficiencia de deteccin para la radiacin relevante y una buena
transparencia a la luz producida en su interior.

Asimismo, los electrones

excitados deben volver a su estado normal inmediatamente despus del paso


de la radiacin, a travs del fenmeno denominado fluorescencia. Si los es-

146

#5.6. Sustancias luminescentes.

tados

excitados

son metaestables y tardan un cierto tiempo en perder su

energa con emisin de luz, se presenta el fenmeno conocido como fosforescencia, altamente indeseable para un detector de centelleo.
Los compuestos inorgnicos fluorescentes ms utilizados en detectores de centelleo son el Sulfuro de Zinc activado con plata, ZnS (Ag) y
el Ioduro de Sodio activado con Talio,

Na I ( T l ) El primero resulta a pro-

piado para la deteccin de partculas cargadas, tales como partculas alfa


o productos de fisin. Se deposita en forma de fina capa de polvo prensado
sobre una lmina de plstico transparente. Para la deteccin de partculas
2
alfa es suficiente un espesor de unos pocos mg/cm
. Las partculas alfa
son absorbidas perdiendo toda su energa y la luz producida es transmitida
prcticamente en su totalidad.

En cuanto al Na I ( T l )

constituye el centelleador inorgnico por

excelencia. Su alta eficiencia de conversin luminosa, su excelente transparencia y

su elevada seccin eficaz fotoelctrica al estar formado por un

gran porcentaje
grande

(Z

de

tomos

de

Iodo,

cuyo nmero atmico es relativamente

hacen de l el cristal inorgnico ms til y ms usado

53)

en los detectores de centelleo. Los monocristales de Nai

se presentan co-

mercialmente en forma cilndrica y pueden fabricarse en tamaos considerables,

de hasta un litro de volumen. Dado que pierden su transparencia con

la humedad, se montan en cpsulas opacas y hermticas con una pared transparente para su acoplamiento ptico al fotomultiplicador.

En los

centelleadores orgnicos,

la fluorescencia es un proceso

a nivel molecular individual a diferencia de lo que sucede en los cristales


inorgnicos, donde es una propiedad de toda la estructura cristalina. Debido
a ello, los centelleadores orgnicos pueden usarse en forma slida, lquida
en disolucin, o gaseosa.
Los cristales orgnicos ms utilizados son
y

terfenilo.

Este

antraceno, estilbeno

ltimo puede prepararse en disoluciones transparentes,

cuyo volumen puede alcanzar centenares de litros. Asimismo, se puede incorporar a plsticos,

que se manufacturan en bloques a los que se puede dar

la forma ms conveniente.
En cuanto a los lquidos luminiscentes orgnicos son especialmen-

147

Lee. 5. Deteccin y medida de Las radiaciones.

te tiles en las aplicaciones biomdicas y,


de compuestos marcados.

dos

binarios,

en el estudio

Son corrientes los llamados centelleadores lqui-

consistente

en un solvente,

en particular,

en un compuesto luminiscente orgnico disuelto

asimismo orgnico. "Entre

los

so lutoS

destacan

el

PPO

( c15 H NO ) y el PBD ( c
H
N 0 ) , siendo disolventes de gran acep20 22 2
11
tacin el tolueno y el xileno.

Tanto en los centelleadores orgnicos como inorgnicos la emisin


luminosa es mxima inmediatamente tras el paso de la partcula ionizante,

decayendo a continuacin de forma exponencial. La constante de decaimiento


de

la intensidad luminosa en los centelleadores orgnicos es del orden del

nanosegundo, mientras que en los inorgnicos es algo ms larga, de algunos


microsegundos.
Los cristales inorgnicos son detectores ideales para la radiacin
gamma debido a su elevado nmero atmico medio.
Los centelleadores orgnicos resultan ms apropiados para la deteccin de radiacin beta, dado que su bajo nmero atmico medio disminuye la
posibilidad de retrodispersin. Por otra parte, su menor sensibilidad a la
radiacin gamma permite contar partculas beta en presencia de un fondo de
radiacin gamma.

7. Aco

1amiento~

tico.

En el proceso de centelleo, la luz se emite en

todas direcciones y debe ser canalizada hacia el fotoctodo. Con este fin,
las paredes de los cristales centelleadores estn perfectamente pulimentadas
salvo la que encara el fotoctodo.

Adems,

se recubren de un reflectante

tal como Oxido de Magnesio o de Aluminio. Entre el cristal y el fotoctodo


se intercala un aceite de ndice de refraccin intermedio entre el del cristal y la ventana transparente del fotomultiplicador con objeto de eliminar
las reflexiones al mximo.
En el caso de los centelleadores lquidos, no es posible incorporar
todas estas caractersticas y frecuentemente el envase que contiene la muestra est simplemente acoplado al fotomultiplicador con un aceite pticamente
adecuado o incluso,

cuando hay dos detectores en coincidencia, no existe

acopLamiento ptico alguno.

Un tubo fotomultiplicador es un tipo especial de

148

#5.8. FotomuLtipLicadores.
vlvula electrnica que consta de un fotoctodo,

una serie de electrodos

sucesivos denominados dinodos a potenciales positivos crecientes y un electrodo colector o nodo.

Todos estos elementos estn contenidos en una cp-

sula de cristal en la que se ha hecho el vaco.


El fotoctodo es una capa de material fotosensible en la que los
fotones producidos en el centelleador producen electrones. Estos fotoelectrones

son acelerados hacia el primer di nodo a potencial positivo y all

se generan nuevos electrones secundarios,


incidente.

cuatro o cinco por cada electrn

Este proceso se repite en cada dinodo,

amplificacin que oscila entre 10

y 10

con lo que se logra una

, segn el nmero de dinodos, que

suele estar comprendido entre 8 y 14. El impulso recogido en el nodo puede


alcanzar amplitudes entre lO mV y 1 V. El esquema de un tubo fotomultiplicador y de la multiplicacin sucesiva del haz de electrones se muestra en la
Figura 17. La alta tensin aplicada al tubo se reparte entre los di nodos
mediante un divisor de tensin,

alcanzando un valor total comprendido entre

600 y 2000 V. La diferencia de potencial entre dos dinodos sucesivos suele


ser de unos 100 a 150 V.

fotoctodo

de vidrio

_j

Fig. 17.- Representacin esquemtica de un tubo fotomultiplicador.

Al

asociar un fotomul tiplicador a una sustancia luminiscente,

la

sensibilidad espectral del fotoctodo debe ajustarse en la mayor medida posible al intervalo de longitudes de onda emitidas por el centelleador, con
el fin de optimizar la respuesta.
En cuanto a la fuente de alta tensin que alimenta el tubo fotomul-

149

Lec. 5. Deteccin y medida de Las radiaciones.

tiplicador,

debe estar muy bien estabilizada, ya que la ganancia del tubo

depende muy marcadamente de la tensin y pequeas variaciones de la misma

alteraran sensiblemente

la proporcionalidad con

la consiguiente prdida

de resolucin.
Otra caracterstica no deseable es la denominada corriente de oscuridad, causada por los impulsos parsitos que se originan en la emisin trmica de electrones en el fotoctodo o por los fotoelectrones producidos por
la radiacin gamma de las impurezas radioactivas del tubo. Para evitar este
ruido se puede enfriar el tubo y utilizar materiales con un mnimo contenido
de radioactividad. Dado que el enfriamiento del tubo no resulta cmodo, un
circuito discriminador adecuado elimina los impulsos de amplitudes inferiores a un cierto umbral,

aunque sacrificando sensibilidad para radiacin de

baja energa.
La resolucin en energa de un contador de centelleo, fruto de las
fluctuaciones estadsticas en el centelleador y de la imperfecta transformacin de luz en electrones en el fotoctodo, as como a la corriente de
oscuridad, suele ser del orden del 7 o 8%.

La resolucin temporal de los tubos fotomultiplicadores es excelente, estando tpicamente comprendida entre 2 x 10

-9

y 10

-8

s. Esta propiedad

hace de los contadores de centelleo instrumentos muy adecuados para medir


altas tasas de contaje.

9.

Es ectrosco ia de ,radiaci6n

atmna mediante' cristales inor nioos. Ya

hemos indicado que si la tensin aplicada al fotomultiplicador est correctamente

estabilizada,

la amplitud de

la seal resulta proporcional a la

energa del fotn incidente. Los contadores de centelleo pueden actuar, por
consiguiente,
de

Nai (Tl)

como espectrmetros de energa. En particular, los cristales


son ampliamente utilizados en el estudio de espectros de emi-

sores gamma.

La radiacin gamma, segn se ha indicado anteriormente en este libro,

puede interaccionar en el interior del cristal por efecto fotoelc-

trico, efecto Compton o creacin de pares. En todos estos procesos, la absorcin de la energa del rayo gamma

incidente en.". eL:cristal puede.:ser to-

tal oparcial de acuerdo con dicha energa y con el tamao del cristal. El

150

#5.9. Espeetroseopia de radiaein gamma mediante eristales inorgnieos.

espectro que resulta puede ser bastante complejo y su aspecto terico se


esquematiza en la Figura 18. para radiacin monoenergtica de 2 MeV.

Fig. 18.- Espectro ideal correspondiente a radiacin gamma monoenergtica de 2 MeV en un detector

distribucin

de Nal(Tl).

1
1
1
1

1
1
1
1

de escape simple. C: Pico de escape


d ob 1 e.

1 Compton 1

'
0.5

Aquellos

rayos

Fotopico. 8: Pico

'

1.5
Energa, en MeV
1

A:.

gamma que son totalmente absorbidos se si tuan en

el fotopico. Los que experimentan interaccin Compton y a continuacin salen

del cristal determinan la aparicin de un fondo continuo desde cero hasta

un valor mximo. La creacin de pares va seguida de aniquilacin del positrn con escape de uno de los fotones de 0.511 MeV, o de ambos, determinando
la aparicin en el espectro de los llamados picos de escape simple y doble.

En la prctica,

los espectros tienen el aspecto que se indica en

la Figura 19, donde se muestra el resultado de medir la energa de la radia24


cin gamma emitida por el
Na y detectada con dos cristales de diferen24
tes tamaos. El
Na emite dos rayos gamma caractersticos de 1.37 y 2.75
MeV. Los correspondientes fotopicos son ms aparentes en el espectro obtenido con el cristal de mayor tamao. Asimismo, se advierten los picos de esca-

pe simple y doble.

Cuando se realizan medidas de actividades muy bajas se rodea el


detector de un grueso blindaje de plomo con el fin de disminuir los impulsos parsitos procedentes de la radiacin natural.

151

Lee. 5. Deteccin y medida de Las radiaciones.

lOO
e-- ---- - - ---1-1---1-- - ---- --- -

__-__- f---1.75MeV-------------- ------

24

---J'I\~--1--i- (vs.capct dob\ct

11

~~~\.:--t:="_--:--_7_-_-_-~~----

'

i--- /

~~-_' ::-4,~:
10

..,o

'\.
-"'-

~25

=- - - _L - -

)f-----1
"'"-:-;-

~:
1 ----\_\;1 -- --: . : - .::- ]_ - -::_ ---

___;_____
,_- - -

---.- - F.
--- '

Cristal dciTii'f6 L--~~--

""

r----- ----- --- -- "

---.,o

__

- - - ----f--- ----

QJ
!Jl

: 1

- - -- ~-

( 15 h)

~rc~~~'"Pi~:::~

1\

-1---- ------

Na

4.123 MeV

-~~=

--

--- - -

- - - ---

- --

1 . 369 ~1eV

0.

---

,...,

--.-+--/!

(/)

Mg

12

"'

-- -------- -------

.....~

-----~--1----i

1
f--

-- --1 .

f------+--+--1-----+------ --- 1------+---+--i--- --+---+-+-f----t----- ------

----------

-----

---+----------

. --- - - -

Fig. 19.- Espectro de la radiacin gamma del Sodio-24 obtenido con dos cristales de
Nai(Tl) de distinto tamao. Se
pueden apreciar los picos de
escape simple y doble, siendo

de mayor importancia relativa


los

del

cristal

pequeo

que

los del grande.

L__

0.1

20

40

60

80

100

120

Amplitud

I I I " DETECTORES DE! SEMI CONDUCTOR


El fundamento de los detectores de semiconductor es anlogo al de
las cmaras de ionizacin, reemplazando el gas por un slido. Sin embargo,

el mayor poder de frenado y

la menor energa necesaria para crear un par

de iones hacen que la eficiencia de deteccin y la resolucin en energa


sean muy superiores para los detectores de semiconductor.

Por otra parte, el campo elctrico creado en el seno de un slido


al aplicar una determinada diferencia de potencial
correspondiente

152

en un gas,

es

muy

inferior

al

por lo que las condiciones de trabajo de los

#5.12. Fundamento de los detectores de semiconductor.

d~,tectores

de semiconductor no permiten la aparicin de multiplicacin, como

sucede en los contadores proporcionales o Geiger.

>:LO."Estrctuna ener tica de los'slidos.

Tal como se ha explicado en lec-

ciones anteriores, los electrones de un tomo aislado ocupan niveles energticos discretos. Cuando se renen muchos tomos para formar una estructura
cristalina,

de

estos

ni veles

discontinuos

se distorsionan y

energa permitidas separadas por intervalos prohibidos.

ocupan por

orden creciente de energa,

aparecen bandas

Las bandas se

al igual que sucede con las capas

atmicas. Las dos bandas ms externas reciben el nombre de banda de valencia


y banda de conduccin, y es la separacin entre ambas la que determina el

carcter aislador, semiconductor o conductor de un slido. En la Figura 20


se esquematizan las bandas de valencia y de conduccin de un slido siendo
E
E

g
g

la separacin entre ambas.


~

El diamante, aislador caracterstico, tiene

7 e V, el Silicio, semiconductor, tiene Eg

tor, E
g

1.1 e V y el Plomo, conduc-

O. Para que exista conduccin elctrica, la banda ms externa debe

estar parcialmente ocupada y de esta forma, los electrones pueden desplazarse bajo la accin de un campo elctrico externo. La estructura energtica
de un aislador,
21.

un semiconductor y un conductor se idealizan en la Figura

En un aislador,

la banda de valencia est totalmente llena, la banda

de conduccin vaca y existe una gran separacin entre ambas. En un conductor,

la separacin es prcticamente inexistente y la banda de conduccin

est parcialmente ocupada. El semiconductor presenta una situacin intermedia entre las dos anteriores y la pequea separacin entre las bandas de
valencia y de conduccin puede ser salvada por electrones excitados trmicamente,

incluso a temperaturas ordinarias.

La presencia de impurezas puede

ser decisiva en el comportamiento elctrico de un slido y, en consecuencia


en sus propiedades de deteccin de la radiacin.

:Ll. Fundamento de los detectores de semiconductor.

En principio, el paso

de una partcula ionizante por un cristal aislador provoca la aparicin en


la banda de conduccin de los electrones excitados desde la banda de valencia,

donde se producen los correspondientes iones positivos o huecos.

se establece una diferencia de potencial,

Si

se puede registrar un pulso de

corriente al igual que sucede en las cmaras de ionizacin. Este proceso


se representa en la Figura 22. Sin embargo, la presencia de impurezas impide
una utilizacin eficaz de estos

11

detectores de cristal 11 Los tomos de impu-

reza no tienen los mismos niveles energticos que los propios de los tomos

153

Lec. 5. Deteccin y medida de las radiaciones.

Fig. 20.- Estructura

energtica

de

un slido.
E

del cristal y determinan la aparicin de estados discretos de energa intermedios entre las bandas de conduccin y de valencia. Estos niveles se ionizan con facilidad y dan lugar a la aparicin de iones positivos en posiciones fijas dentro del cristal.

Cuando se produce el pulso de corriente al

paso de la partcula ionizante, los electrones que lo constituyen son atrapados por estos iones positivos en su migracin hacia los electrodos y no

se produce seal.

Banda de

(a)

Banda de conduccin
totalmente vaca

Banda de conduccin

(b)

Fig. 21.- Estructura energtica de (a) un conductor, (b) un semiconductor


y (e) un aislador.

Para tener un detector eficaz, el cristal debera ser de un grado


extremo de pureza, lo que lo hace prohibitivo. Si se quisiera compensar el
efecto

154

retardador

de las impurezas aumentando la diferencia de potencial

#5.11. Fundamento de los detectores de semiconductor.

V, numerosos electrones de la banda de valencia pasaran a la de conduccin


dando lugar a una corriente de fondo que enmascarara la seal.

electrodo
V

partcula
R

ionizan te
electrodo

Fig. 22.- Representacin esquemtica de un detector de cristal.

En cuanto a los semiconductores tales como Sicilio y Germanio, se


pueden obtener de gran pureza, pero el pequeo valor de la energa de sepa-

racin Eg determina la presencia de una corriente de fondo,

incluso para

potenciales aplicados muy bajos. Con el fin de eliminar la corriente de fon-

do se recurre a trabajar con materiales semiconductores de un grado superlativo de pureza, a disminuir la temperatura, y a conseguir una zona del cristal desprovista de electrones libres y de huecos,

es decir, dotada de una

gran resistividad.

Hay que hacer notar que bajo la accin de un campo elctrico externo,

tanto los electrones libres de la banda de conduccin como los huecos

positivos de la banda de valencia se desplazan en la direccin del campo y

sentidos opuestos.

En realidad,

los huecos se desplazan por ser ocupados

por electrones que, a su vez, van dejando un hueco tras de s. Este movimiento se puede visualizar en la Figura 23. La energa necesaria para crear
un par electrn-hueco la puede proporcionar la radiacin ionizante, un campo
externo intenso o ser de naturaleza calorfica.
Adems de la creacin de pares electrn-hueco, tambin se produce
excitacin en un semiconductor, bien sea en forma de estados vibracionales
de la estructura cristalina, bien sea en forma de energa cintica de electrones permanentemente asociados a un hueco. Debido a ello, la energa pro-

155

Lec. 5. Deteccin y medida de las radiaciones.

medio

necesaria para crear un par electrn-hueco es superior a E . As,

en Silicio, E , 1.1 eV y o= 3.6 eV. En Germanio, E , 0.7 eV y o= 2.8 eV.


g

Obsrvese que los valores de

ESOn

netamente inferiores a la energa necesa-

ria para crear un par de iones en un gas, w : : : 30 e V.

Campo elctrico externo

Jl

Jl

'

f.-' e-

___.

~
r~

____...

___-/

Fig. 23.- Desplazamiento de un


electrn libre y de un hueco en
un semiconductor bajo la accin
de un campo elctrico externo.

libre

}--

"tomo
del

hueco

crist~

Los

lT

lf

semiconductores

carentes

de

impurezas

reciben

el

nombre

de

intrnsecos y tienen resistividades intermedias entre las caractersticas

de los aisladores y

de los conductores. As, el Silicio debera presentar

una resistividad de 2.3 x 10

xcm y el Germanio, de 47 Qxcm. La resistivi-

-6
.
dad de un conductor es, tpicamente, de 10
Q x cm y la de un aislador, su7
perior a 10 xcm. Sin embargo, en la realidad las resistividades medidas

son, incluso para los mejores materiales semiconductores, un orden de magnitud inferiores a las calculadas. Esto significa que la presencia de impurezas y de defectos determina la aparicin de electrones y huecos en proporcin muy superior a la propia del material puro.

Los tomos de Silicio y de Germanio son tetravalentes y presentan


dos tipos de impurezas, trivalentes y pentavalentes y dos tipos de defectos,
tomos :intersticiales
en defecto.

vacantes en la red,

es decir, tomos en exceso o

De acuerdo con estas dos clases de impurezas,

se tienen dos

clases de semiconductores extrnsecos, los denominados tipo n y los denominados tipo p.

En los semiconductores tipo n, tomos pentavalentes, como Fsforo


o Antimonio, reemplazan a los tomos tetravalentes de Silicio o de Germanio,

156

#5.12. Deteetores de unin.

proporcionando un electrn sobrante por tomo. Estos electrones extra ocupan niveles energticos justo debajo de la banda de conduccin del cristal.
Un efecto similar es producido por la presencia de tomos

intersticia-

les. En ambos casos, los electrones extra de energas prximas al fondo de


la banda de conduccin,
a

temperaturas bajas,

son excitados fcilmente y pasan a sta, incluso

constituyndose en electrones libres que pueden dar

lugar a corriente elctrica bajo la accin de un campo externo. Asimismo,

se genera un nmero igual de iones positivos, que quedan en posiciones fijas


de la red cristalina.
En los semiconductores tipo p, los tomos tetravalentes son reemplazados por tomos trivalentes, como Boro o Galio, con lo que quedan enlaces disponibles que pueden ser ocupados por electrones de valencia, dando
lugar a iones negativos con niveles de energa discretos justo encima de
la banda de valencia. Un efecto similar es producido por la presencia de
vacantes en la red cristalina. El resultado neto es la formacin de un cierto nmero de iones negativos, fijos en la red, y un nmero igual de huecos
positivos, que se pueden desplazar bajo la accin de un campo externo.
Los materiales naturales tienen igual nmero de impurezas y de defectos de ambos tipos, pero se pueden conseguir de manera artificial semiconductores p o n introduciendo un exceso de impurezas tri o pentavalentes.
il2. Detectores de, unin'.

Un detector semiconductor de unin consiste en

un monocristal contaminado por un extremo con impurezas tipo p y por el


otro extremo con impurezas tipo n. Las distribuciones de carga que resultan,
as como la estructura energtica de las bandas se ilustran en la Figura
24. Los electrones en exceso que existen en la regin tipo

n pasan a la re-

gin tipo p y los huecos de esta ltima siguen el camino inverso hasta conseguir una situacin de equilibrio. De esta forma, en la zona de unin no
hay electrones libres ni huecos y a ambos lados la regin tipo n queda cargada positivamente y la regin tipo p negativamente, existiendo una diferencia de potencial interna. El dispositivo que resulta recibe el nombre de
diodo de unin. Si se aplica una diferencia de potencial externa del mismo
sentido que la interna, se aumenta la altura de la barrera de potencial y
se ensancha

la regin intermedia carente de electrones libres y huecos,

incrementndose, por consiguiente la resistividad de la unin. Se dice que


el diodo est inversamente polarizado. En cambio, se se aplica una diferen-

157

Lec. 5. Deteccin y medida de Las radiaciones.

cia de potencial externa en sentido opuesto a la interna, disminuye la altura de la barrera de potencial, se reduce la regin intermedia y aumenta la

conductividad de la unin. Se dice que el diodo est directamente polarizado.


Bajo polaridad inversa,

la regin intermedia se comporta como un

aislador y las regiones n y p como conductores, haciendo las veces de electrodos. Prcticamente toda la diferencia de potencial aplicada se concentra
en la zona intermedia libre de portadores,

que constituye as el volumen

sensible del detector. El grosor de la zona sensible va desde unos centenares de micras a unos pocos milmetros y la tensin aplicada desde un centenar de voltios a unos pocos miles de voltios. E esquema de un detector de
unin se muestra en la Figura 25. Cuando la radiacin ionizante interacciona
en la zona intermedia libre de portadores, crea pares electrn-hueco exci-

tando electrones de la banda de valencia a la de conduccin. Estos pares


son recogidos por los correspondientes electrodos, generndose un pulso de

carga que, integrado, da lugar a un pulso de potencial. El tiempo de coleccin est, tpicamente, entre 10 y 100 ns, y la altura del pulso es de unos
pocos milivoltios. Vemos, pues, que los tiempos de coleccin son mucho ms

cortos que los propios de un detector de gas, mientras que la altura de los
pulsos es similar a la de una cmara de ionizacin. Al ser el nmero de pares

electrn-hueco muy superior al nmero de pares de iones producidos en

un gas por radiacin de la misma energa, la resolucin en energa de los

detectores de semiconductor es netamente mejor que la de los contadores de


gas.
13. Ti oe de detectores de unin.
tectores de unin:

difusa y

Bsicamente, existen tres tipos de de-

detectores de barrera de superficie, detectores de unin

detectores de implantacin inica. Todos ellos tienen geometra

plana y volmenes delgados. La entrada de la radiacin tiene lugar a travs


de las regiones n o p, por lo que una de ellas deber ser lo ms delgada posible.

Los detectores de barrera de superficie se fabrican mediante oxidacin de una superficie lisa de un cristal semiconductor de Silicio tipo

n. La capa oxidada constituye una regin tipo p muy delgada, que se protege
con un fino recubrimiento de oro, resultando as una ventana de entrada de
espesor inferior a 1

158

~m.

#5.13. Tipos de detectores de unin.

~
~
~
~

""
""
""
~

~
~

~
~

~
~
~

~
~

....u ""
~

~
~

~
~

~
~

""
~

"'

""

"""'
""
~

~
~

~
~

""

"" ....
~
~

"" e
"" "'
e
~

.~

~
u

....oo

.,-~

conduccin

"'

valencia

e
w

Fig. 24.- Distribucin de carga y de enega poten-

cial en un diodo de unin.

Los

detectores

de unin difusa se obtienen mediante difusin de

fsforo en un cristal de Silicio tipo p.

En los detectores de implantacin inica, el proceso de fabricacin


consiste en bombardear con iones de Boro un cristal de Silicio tipo n.

159

Lec. 5. Deteccin y medida de Las radiaciones.

radiacin
ionizante
p

zona

Fig. 25.- Diagrama esquemtico de


un detector de unin. El cristal
semiconductor est colocado entre dos

sensible

electrodos que estn conectados a una

fuente de tensin a travs de una resistencia.

14~,

Detectores eom eneadoe con' 1Litio.

Con el fin de utilizar los detecto-

res de semiconductor en espectroscopia gamma, se ha ideado un mtodo de obtener volmenes sensibles mucho mayores que los propios de los detectores

de unin. Este mtodo consiste en introducir iones de Litio en la red cristalina de un semiconductor tipo p de Silicio o de Germanio, habitualmente

a partir de una atmsfera gaseosa o de un recubrimiento superficial.


Los iones de Litio, de dimetro muy inferior a los tomos del semiconductor, ocupan posiciones intersticiales en la red y se asocian con las
impurezas tipo p,
dores

de

es decir, con los iones negativos de los tomos acepta-

electrones,

neutralizndolos y

determinando la formacin de una

amplia regin uniformemente compensada y de alta resistividad. Estos dispositivos se denominan detectores de Si (Li) o de Ge (Li).

Los detectores de Si (Li) tienen geometra plana y volmenes sensi3


bles superiores a los 15 cm . Resultan apropiados para espectroscopia alfa,
beta o de rayos X.

Los
gamma,

detectores

de

Ge

( Li)

son adecuados

para la espectroscopia

debido al mayor nmero atmico del Germanio y

su superior seccin

eficaz de interaccin con la radiacin electromagntica. Suelen tener geome3


tra cilndrica y volmenes sensibles de hasta 150 cm . Estos detectores

160

#5.16. Deteccin de particulas cargadas.


se

deben mantener permanentemente a

la temperatura del nitrgeno lquido

para compensar la pequea separacin de las bandas de valencia y de conduccin, y para evitar la difusin de los iones de Litio, con la consiguiente
desaparicin de la capacidad de deteccin.

Si se dispone de un cristal de
13
del orden de un tomo de impureza por cada 10

15\ Detectores intrnsecos de Germanio

Germanio de gran pureza,

tomos de Germanio, se puede utilizar directamente como detector aplicando


entre

sus

extremos

una

diferencia

de

potencial

adecuada y mantenindolo

mientras est en operacin a temperatura muy baja para compensar el pequeo


valor de E .
g

cado y

Estos cristales tan puros se encuentran actualmente en el mer-

presentan la gran ventaja,

frente

a los detectores de Ge

(Li), de

que no deben estar permanentemente a la temperatura del nitrgeno lquido.

Una configuracin

tpica para un sistema detector de Germanio,

bien sea

Ge (Li) o intrnseco, se muestra en la Figura 26.

Fig. 26.- Sistema detector de


semiconductor de Germanio refrigerado por Nitrgeno lquido.

Detector
de Ge

Berilio

16; Deteccin de

artc~las'

car adas.

Nitrogeno- 1-qaide----Preampl.

Brazo de
Cobre

ls:s:s:s:s:s:s:s:s:s:s:;;:s:s:s:s:s:!;l

Cualquier tipo de detector de semi-

conductor, de unin difusa, de barrera de superficie o compensado con Litio,


se puede utilizar par.a la deteccin de partculas cargadas. Los cristales
de Silicio resultan ms adecuados,
elemento,
eficiencia

debido al bajo nmero atmico de este

que hace menos pronunciada la retrodispersin de electrones. La


de

estos

detectores

para partculas cargadas es prcticamente

del 100%, excepto para energas muy bajas. Aunque la resolucin en energa

161

Lec. 5. Deteccin y medida de Las radiaciones.

aumenta

trabajando

baja

temperatura,

los

detectores

de Silicio pueden

operar en buenas condiciones a temperatura ambiente.

5.477 Mav

~~

""1

Fig. 27.- Espectro

de

emisin

alfa

del Americio-241 obtenido con un detec-

5.435

u,

..

tor de Silicio de barrera de superficie

.....

o><
o.

5.378

""ctl

+'

5.500

<::
Q)

::

:;

;:l

koV

- - - FWHM

....
200

5.~~34

:.: : .';

300

400

..... ....
500

nmero del canal (energa)

Los detectores de semiconductor resultan muy apropiados para espec-

troscopia Alfa,

mostrando mejor resolucin,

menos ruido de fondo y mayor

tolerancia a las altas tasas de con taje que las cmaras de ionizacin con
reja. En la Figura 27 se muestra el espectro de emisin Alfa del Americio241 obtenido con un detector de Silicio de barrera de superficie, donde se
aprecia la notable resolucin en energa. En la Figura 28 se puede ver el
espectro de electrones de conversin del Cobalto-57, obtenido con un detector de Si

(Li) a baja temperatura, con resoluciones superiores al 1% para

electrones de energas del orden del centenar de KeV. No es de extraar la


gran

aceptacin

de estos detectores para la espectroscopa de partculas

cargadas.

17 "Deteccin de ra os X

Gamma.

Los detectores de Si (Li) son excelentes

para rayos X y los de Ge (Li) o Germanio intrnseco, para rayos Gamma, obtenindose resoluciones en energa muy superiores a las propias de los de-

tectores

de Nai

a los 30 Kev,

( Tl).

Para radiacin electromagntica de energa inferior

los detectores de Si (Li) a baja temperatura, ofrecen resolu-

ciones del 2 3%. En cuanto a los de Ge (Li), una resolucin de 1.9 KeV
para el pico de 1.33 MeV del Cobalto-60, es caracterstica de estos detectores.

Aunque la eficiencia de los detectores de semiconductor viene a ser

un orden de magnitud inferior a la de los detectores de Nai(Tl), su excelente

162

#5.17. Deteccin de rayos X y gamma.

resolucin compensa ampliamente esta desventaja. En la Figura 29 se muestra


el espectro de emisin gamma del Sodio-24 obtenido con un

detector

de

Ge (Li) y en ella se puede comparar con el resultan te de u"cilizar un detector de centelleo de

Nai

(Tl).

Obsrvese la nitidez con que destacan los

picos sobre el fondo

Compton para el detector de semiconductor. Cocientes

pico/fondo del orden de 40 o superiores son caractersticos de los detecto-

res de semiconductor, lo que los hace muy apropiados, junto con su espectacular resolucin, para el estudio de muestras de muy baja actividad en Radiactividad Ambiental.

57c 0 electron speclrum

1500

1000

500

Fig. 28.- E5pectro de los electrones de conversin del Cobalto-57

obtenido mediante un detector de Si(Li) a baja temperatura.

IV.~DETeCTORES'DE

TERMOUUMINISCENOIA.

Ciertos slidos se pueden utilizar como detectores de dosis acumuladas de radiacin.


dades

fsicas

general,

del

La radiacin induce determinados cambios en las propieslido y

estos cambios reflejan la dosis recibida.

la radiacin excita electrones a

En

la banda de conduccin que son

subsiguientemente atrapados en niveles energticos situados en la banda de


energas

prohibidas y

asociadas a

impurezas del cristal. La posterior ex-

traccin de estos electrones de sus ''trampas 11 y su combinacin con huecos


de la banda de valencia da lugar a la emisin de luz, que se puede correlacionar con la dosis de radiacin recibida.

163

Lec. 5. Deteccin y medida de Las radiaciones.

ro

h
1.368 Mev

(a)

....
()

....+''ro

Fig. 29.-Espectro gamma del Sodio-24 obtenido con un detector de

A
2.75 M u

H B
l/.3G8
J

"'o

..-!

Ge(Si) (arriba) y con un detector


de
centelleo
Nal(Tl)
(abajo).

ro
ro
()

2.7~

..-!

Obsrvese la mejor resolucin del


detector de semiconductor y su
inferior eficiencia.

(b)

""'

-"-"1......___.-, 1

....ro

'-l... "-~,L''\,

()

""
"'LL

';'-.
-~

()

Nmero del canal (energa)

En el proceso conocido como radiotermoluminiscencia, o ms abrevia-

damente,

termoluminiscencia,

la extraccin de los electrones de las tram-

pas energticas se realiza calentando el cristal. Posteriormente, el dosme-

tro de termoluminiscencia (TLD) puede volver a ser utilizado. Muchos slidos


presentan esta propiedad, y los ms apropiados para dosimetria de termoluminiscencia son el Fluoruro de Litio

(LiF),

el

Fluoruro

de

Calcio

( Ca F

) , el sulfato de Calcio (Ca S O ) y el aluminio fosfato, todos ellos


4
2
es el ms popular
activados con Magnesio. De todos los ci tactos, el LiF
debido a su respuesta prcticamente independiente de la energa de los foto-

nes incidentes por encima de 10 KeV.

Adems,

este material es sensible a

los neutrones trmicos a causa del Litio presente en su composicin y puede


registrar dosis tan pequeas como 20 mrad.

Existen

di versos

dispositivos

TLD

con capacidad

de

adaptarse

distintas condiciones ambientales y de irradiacin. Algunos, como el citado


LiF

, son sensibles a los neutrones mientras que otros, como el Ca F2

no

4
lo son. El intervalo de dosis para el LiF va desde 20 mrad a 5 x 10 rad,
4
mientras que
para el Ca F
es de 50 rad a 10 rad. Todos ellos tienen una
2
imprecisin del 3% para dosis elevadas y del 15% para dosis bajas.

164

5.1 Formacin de La imagen.

La emulsin fotogrfica es uno de los detectores de radiacin ms


utilizados, con numerosas aplicaciones en radiografa,
metra, autoradiografa
clear. De hecho,

microscopa electrnica,

cristalografa~

dosi-

as como en Fsica Nu-

es el detector de radiacin ms antiguo,

ya que fu el

ennegrecimiento de una pelcula fotogrfica lo que motiv el descubrimiento


de la radioactividad por Becquerel en 1896.
Una pelcula fotogrfica consiste en una capa de emulsin, de grosor entre 10 y 25

~m,

recubriendo ambos lados de una base de plstico trans-

parente. Los ingredientes activos son granos cristalinos de Bromuro de Plata,

en suspensin coloidal en una matriz de gelatina. El tamao del grano

determina la sensibilidad de la emulsin, representando el AgBr un 40% en


peso

de

la

emulsin fotogrfica

emulsin nuclear,

ordinaria. En la emulsin conocida como

que se utiliza en Fsica de Altas Energas, el AgBr re-

presenta hasta el 80% en peso, pero los granos son de menor tamao y se encuentran ms dispersos, con lo que se consigue una mejor resolucin espacial
y se registran las trazas de las partculas individuales.

El objetivo principal de la emulsin fotogrfica ordinaria es la


representacin bidimensional de la radiacin incidente, siendo, a diferencia
de

la emulsin nuclear,

muy sensible a la luz visible,

especialmente al

espectro de menor longitud de onda. Por este motivo, la emulsin fotogrfica


se suministra protegida por sobres de papel o cartn o contenida en recipientes de material transparente a la radiacin ionizante, pero opaco a la
luz.
El AgBr es un cristal inico, en el que cada
tomo de Plata cede un electrn a un tomo de Bromo para completar as las
respectivas capas

externas.

El

cristal

en su conjul!to es elctricamente

neutro y la separacin entre la banda de valencia y la banda de conduccin


es de 2.6 eV. La radiacin incidente ioniza el cristal, excitando electrones
a la banda de conduccin y determinando la aparicin de pares electrn-hueco. Los electrones son capturados por defectos del cristal o por impurezas
de Oro Azufre y los huecos por tomos intersticiales de Plata, formndose
iones positivos, que constituyen la llamada imagen latente. Si un grano de
Bromuro de

Plata adquiere un rmero de iones positivos de Plata superior

165

Lee. 5. Deteccin y medida de las radiaciones.


a cuatro, todo el grano en su conjunto es susceptible de ser revelado. Dado
10
que en cada grano hay del orden de 10 tomos, esto representa una ampli9
ficacin, en trminos visuales, de 10 , acompaada de una resolucin espacial del orden del tamao de un grano, es decir, alrededor de
parte,

l~m.

Por otra

existe un umbral de energa por debajo del cual no se forma imagen,

que viene determinado por la energa necesara para formar un par elec-

trn-hueco. As, la emulsin fotogrfica se puede exponer a luz roja o anaranjada en un cuarto oscuro, sin que se produzcan efectos no deseados.

Si existe radiacin de

rayos csmicos,

fondo como,

por ejemplo,

la debida a los

la emulsin fotogrfica puede ennegrecerse progresivamente

con el tiempo.

El revelado de la emulsin consiste en tratarla con un agente qumico reductor que transforma los iones de Plata en Plata metlica, formndo-

se depsitos localizados de color negro que constituyen en su conjunto la


imagen visible buscada.

El

tiempo de revelado depende de la naturaleza y

pureza del agente qumico revelador y de su temperatura, siendo habitualmente de unos pocos minutos. Adems, la disolucin de revelado contiene sustan-

cias alcalinas

(para mantener constante el pH),

sulfitos (para impedir la

oxidacin) y otros aditivos.

Despues del revelado,

la emulsin se somete a un bao dbilmente

cido para detener el ataque qumico, a un proceso de fijado, para eliminar

el AgBr no revelado y para endurecerla, y finalmente a un lavado. Se obtiene de esta forma una imagen negativa en la que las zonas ms oscuras corres-

ponden a la mayor intensidad de radiacin recibida. Este tipo de imagen es


perfectamente
ionizante,

satisfactoria si la emulsin acta como detector de radiacin

pero si

se utiliza en fotografa ordinaria,

debe ser sometida

a un posterior positivado.

18. Caractersticas,ae,la emulsin foto rfica como detector.

La principal

ventaja de la emulsin fotogrfica como detector es su excelente resolucin


espacial. La posicin de una partcula incidente queda fijada con una impre-6
cisin de 10
m. Otra ventaja es la simplicidad y bajo coste del detector,
que proporciona una seal directamente visible sin necesidad de electrnica

asociada. Ambas propiedades han hecho de la emulsin fotogrfica una magnfica herramienta para la dosimetra personal.

166

5. VI

Electrnica asociada .

Entre las desventajas, cabe citar su saturacin despus de recibir


una cierta dosis, su escasa eficiencia y su falta de linealidad en la respuesta.

Tampoco suministra informacin sobre la energa de las partculas

incidentes ni sobre el instante de la interaccin. Todas estas deficiencias


pueden ser corregidas, en cierta medida, con instrumentacin auxiliar. As,

pantallas sensibles a la radiacin Gamma o a los neutrones pueden aumentar


la eficiencia para estas radiaciones, filtros adecuados pueden dar indica-

ciones sobre la energa y fotmetros transformar la densidad ptica en seal


elctrica. A pesar de estos arreglos, la emulsin fotogrfica es muy inferior a otros detectores en los aspectos negativos citados.

VL

ELECTRNICA ASOCIADA A UN "DETECiTOR DE iSEAl.YEL~CTRIC~.

Ya hemos mencionado que los detectores de seal elctrica pueden


ser de corriente o de impulsos. La electrnica asociada a un sistema detector de corriente es la ms simple y su misin es, en esencia, amplificar
la intensidad hasta un valor medible con un ampermetro convencional.

En

las cmaras de ionizacin,


cmara es del orden de

por ejemplo, la corriente suministrada por la


12
3
l0- A, y debe ser amplificada hasta unos l0- A,

con lo que la ganancia del correspondiente amplificador de corriente con9


tinua debe ser 10 . Estos amplificadores de ganancia tan elevada suelen
ser muy inestables y se recurre a la llamada realimentacin negativa. As,
si

se

incrementa la corriente

de

entrada,

resulta una seal de sentido

opuesto que vuelve a ser introducida en aqulla, corrigiendo la inestabilidad.


y

Otro aspectQ a tener en cuenta es la posible presencia de corrientes

fugas espreas, que pueden afectar a la seal de entrada. Con el fin de

evitarlas, debe existir una excelente descontaminacin de toda clase de suciedad, as como un aislamiento perfecto entre la salida del detector y la
entrada del amplificador.

En cuanto a un sistema detector de impulsos, la cadena de medida


con los diferentes componentes electrnicos que habitualmente la integran
se puede ver en la Figura 30.

La

fuente

de alta tensin suministra la diferencia de potencial

positiva o negativa necesaria para la operacin del detector.

La mayora

de detectores trabajan a tensin positiva con fuentes altamente estabilizadas.

167

Lee. 5. Deteccin y medida de Zas radiaciones.

r._
1

Analizador
multicanal

..

Detector

1
1

Preamplificador

r-

Amplificador --.!...,

Analizador
monocanal

r---

Escala

t
Base de
tiempos

Alta
tensin

Fig. 30.- Esquema de la cadena de instrumentos de un sistema detector de impulsos.

El preamplificador tiene por misin optimizar el acoplamiento entre


el detector y el resto de la cadena de medida. Antes de alcanzar el amplificador,

la seal es trasmitida a

travs de un cable desde el detector y,

si es muy dbil, puede atenuarse excesivamente. Por este motivo, el preamplificador se coloca tan prximo a la salida del detector como sea posible.
Aunque algunos preamplificadores amplifican ligeramente la seal, su principal cometido es acoplar la impedancia del

detector a

la del amplificador

y lograr as una buena transmisin al amplificador, que puede estar a consi-

derable distancia.

El
ganancia.

amplificador

La funcin del

incrementa

amplificador es

mayor amplitud y de la forma

los

detectores

de

la seal

en un

factor conocido como

transformar la seal en otra de

adecuada para los circuitos subsiguientes. En

semiconductor

la

seal es,

tpicamente,

de unos pocos

mV, en los contadores de centelleo o proporcionales, de unos pocos mV y en


los detectores Geiger,

de unos pocos vol ti os.

Dado que la mayora de los

circuitos de contaje requieren seales del orden del voltio, un amplificador


6
para un detector de semiconductor deber tener una ganancia de 10 y para
3
un contador proporcional, de 10 .

168

5.VII. ELectrnica asociada.


El
analizador.

analizador monocanal

puede

operar

como

discriminador o

como

Su misin es rechazar los impulsos no deseados, entre ellos el

ruido electrnico. Si se desea contar solamente los impulsos cuya amplitud

sea superior a un cierto nivel umbral, el aparato funcionar como

discrimin~

dor. Si se desea contar tan slo aquellos impulsos cuyas amplitudes estn
comprendidas entre dos valores prefijados (inferior y superior), i.e., establecer una ventana,

el instrumento funcionar como analizador. La funcin

del analizador monocanal se ilustra en la Fig. 31.

La escala es un registrador de impulsos. Para cada impulso se aade


una unidad a

los

contados previamente.

Al final del tiempo preestablecido

de contaje, elnmero total de impulsos recibidos se indica en una pantalla.


La base de tiempos est conectada a la escala y tiene por objeto
activarla y

detenerla en instantes prefijados, obteniendo as el intervalo

de contaje deseado.
El analizador multicanal registra y almacena los impulsos recibidos
de acuerdo con su amplitud. Cada unidad de almacenamiento recibe el nombre

Impulsos de entrada
al discriminador

"'o
"'

Impulsos de entrada
al monocanal.

Nivel de

ventana

...;

"~

.-l

"'o

...; ~----------------~~--_,.

"

'O

Impulsos de salida
del discriminador

'O

.B,,.
r-1

Impulsos de salida
del monocanal

------

amplitud
constante

tiempo

tiempo

Fig. 31.- Funcionamiento de un analizador monocanal como discriminador {izquierda) y como analizador (derecha).

169

Lec. 5. Deteccin y medida de las radiaciones.


de canal. La distribucin de impulsos en los distintos canales es una representacin del espectro de energa de la radiacin incidente y al terminar

el con taje el espectro aparece en la pantalla fluorescente de un monitor,


siendo el eje de ordenadas el de frecuencia o nmero de impulsos por canal
y el eje de abcisas el de amplitud del impulso o energas. Los modernos ana-

lizadores mul ti canal son autnticos microordenadores y llevan incorporados

programas de tratamiento de los datos registrados. Tambin pueden acoplarse


en lnea con un gran ordenador aumentando as extraordinariamente las posibilidades de manipular la informacin acumulada.

170

Lee. 5. Deteccin y medida de las radiaciones.

PROBLEMAS

1.- En un detector de gas, el paso de una partcula ionizante crea 10

de

iones.

pares

Calcular la amplitud del impulso de tensin e' correspondiente a la

coleccin de

los 10

electrones en el nodo del detector si la capacidad

asociada es de 100 pF. Expresar el resultado en mV.


2.- Una fuente radiactiva puntual emite en el 80% de sus desintegraciones
rayos gamma de 1 Me V. La actividad de la fuente es de 20 KBq. Por razones
de geometra, un detector recibe solamente el 5% de los rayos gamma emitidos

y su eficiencia de deteccin para esa radiacin es del 12%. Cuntas cuentas

registrar durante un tiempo de 100 segundos?


3.- Un

contador

Geiger - Mller de halgeno, de ventana muy delgada, tiene


12
una vida til estimada de 10
cuentas. Cunto tiempo podr funcionar registrando ininterrumpidamente las partculas beta procedente de una fuente
de Carbono-14 de 5

~Ci

si por razones de geometra slo recibe el 8% de las

partculas emitidas?

4.- Hallar el tiempo de trnsito de un electrn entre los dnodo sucesivos


de un fotomultiplicador separados por una distancias de 12 mm, sabiendo que
la diferencia de potencial entre los mismos es de 150 V.

171