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Humectantes y retardantes.

Mecanismo
de actuacion en el incendio.
Esta entrada comprende la recopilacion de varios articulos publicados originalmente en
FuegoLab http://fuegolab.blogspot.com.es/ Bitcora de divulgacin cientfica sobre incendios forestales
y experimentos de combustin en laboratorio.
Por su especial interes y claridad de explicaciones me ha parecido relevante incluirlo aqui para mayor
conocimiento de todos aquellos que trabajamos en los fuegos forestales.

Hace unos das se divulg en redes sociales un interesante vdeo del U.S. Forest Service donde se
muestra el efecto de los denominados productos qumicos retardantes de llama. El verano pasado escrib
un post al hilo de un estudio divulgado en medios generalistas sobre los efectos ecolgicos de estos
productos al ser lanzados por los medios areos durante los incendios forestales. Comienzo una serie de
secuelas de Retardando que no es poco y nos vamos a poner un poco ms tcnicos para saber cmo
actan dichos productos y por qu suponen una gran ayuda para los medios de extincin si se emplean con
sentido comn, teniendo en cuenta sus ventajas, inconvenientes y tambin sus limitaciones.

Fuente

En el mercado hay una abundante gama de productos qumicos retardantes de llama y, sin querer perjudicar
a ningn fabricante, me limitar a comentar los que tradicionalmente el MAGRAMA y las Comunidades
Autnomas en Espaa han venido usando en sus bases sin perjuicio de nuevos productos.
La divisin clsica de los tipos de productos qumicos empleados en la lucha contra incendios ha sido
atendiendo a su diferente efecto durante la combustin y su uso en los incendios:

Retardantes de corto plazo (generalmente los encontramos formando espumas o geles) debido a
que su efecto dura poco tiempo y su eficacia desaparece al evaporarse el agua. Por tanto suelen
usarse en ataque directo a las llamas.

Retardantes de largo plazo, su efecto es ms duradero porque afecta al proceso qumico de


combustin y no depende de la presencia de agua para mantener su eficacia, Por tanto suelen
usarse en ataque indirecto como apoyo a lineas de control en incendios.

En este post hablaremos de los retardantes de corto plazo y en siguientes entregas describiremos los
retardantes de largo plazo
En primer lugar debemos explicar por qu el agua es un buen extintor de incendios. Es bien conocido el
poder del agua para disminuir la inflamabilidad de los combustibles, dificulta su capacidad de arder pero
tambin disminuye la emisin de energa producida en fase de llama en caso de un frente activo. Cuanto
ms pequea sea la gota de agua en contacto con el slido, aumenta la cantidad de superficie de agua
expuesta al calor y por tanto mayor es su capacidad de robar energa y enfriar el frente de llama. Este
vdeo, que ya he puesto en una entrada anterior, muestra la eficacia del agua (rbol regado a la derecha,
frente a no regado a la izquierda) en un fuego domstico de un rbol de Navidad:
Sin embargo, el agua sin aditivos tiene importantes limitaciones cuando se enfrenta a un fuego forestal. En
primer lugar porque debido a su elevada tensin superficial y baja viscosidad, drena rpidamente al suelo al
contactar con el combustible, que adems suele presentar sustancias impermeables que evitan la
penetracin de lquidos; en segundo lugar porque la energa desprendida por el frente de llama en muchas
ocasiones es ms que suficiente para evaporar el agua antes incluso de que entre en contacto con el
combustible, llevando a cero su capacidad de humectar la vegetacin y afectar a la propagacin del fuego; y
en tercer lugar por el efecto erosivo del aire sobre la partcula de agua, que hace que se disgregue en
pequeas gotas, a su vez fcilmente arrastradas por la propia conveccin del incendio. Adems, en el medio
forestal, la dosis de aplicacin de agua es limitada ya que no se dispone de bocas de presin para incendios
(hidrantes) como en el medio urbano. Es evidente que, aun con dificultades, si dispusiramos de cantidad
de agua ilimitada se termina sofocando un incendio Pero esto es casi imposible en el medio forestal! Se
calcula que las dosis aplicables para ser eficaces oscilan entre 1 y 2 litros por metro cuadrado (lo que le
echas a tus plantas cuando las riegas!) ya que, al tener cantidades de agua disponibles limitadas, aplicar
mayores dosis sera en detrimento de la superficie tratada. En estas circunstancias el agua necesita ayuda,
su efecto humectante no es suficiente.

Pero que ventajas tiene una espuma con respecto al agua si prcticamente son agua? Los retardantes de
corto plazo son las denominadas espumas que se consiguen mediante la aplicacin al agua de productos
qumicos que pueden denominarse espumgenos o humectantes (ambos son el mismo producto ya que slo
se diferencian en la dosis de concentrado aadido al agua) . Son productos tensoactivos cuyo objetivo es
disminuir la tensin superficial del agua, esto es, adherirse lo mejor posible al combustible para que el
agua impregne bien por capilaridad y se mantenga en contacto con el mismo Cmo lo consigue? Existen
sustancias qumicas denominadas anfillicas, esto es, tienen doble afinidad, polar-no polar. Esto les permite
adherirse a las molculas de agua por su enlace polar y orientarse hacia las zonas de interfase con aire en su
zona apolar, formando burbujas.

Molculas anfillicas que en contacto con el aire se orientan formando burbujas

Formacin de una pompa de jabn, base qumica de una espuma humectante


empleada en la lucha contra incendios Fuente

Por tanto el poder humectante de la espuma se debe al anclaje de las cadenas apolares sobre la superficie
que se desea mojar, as se impide que el agua que se aplica sobre la vegetacin forme gotas que resbalen
sin adherirse, lo que anulara la eficacia del tratamiento. La formacin de la pelcula de espuma sobre la
superficie es tambin una ventaja porque disminuye la disponibilidad de oxgeno superficial para producir
llama. Pongamos un ejemplo sencillo. Si tras una dura jornada de trabajo (por ejemplo apagando un fuego)
nos lavamos las manos sin jabn, necesitaremos gran cantidad de agua para desprender la suciedad. El
jabn forma espuma y permite que penetre el agua en los poros de la piel, facilitando la limpieza de la
suciedad con menor cantidad de agua (tambin es el principio activo de los detergentes para la ropa) . El
efecto en la vegetacin es similar, obligando adems al fuego a consumir ms energa para evaporar el agua
disponible y permitiendo por tanto reducir el volumen necesario de agua para humectar la misma superficie.

Ejemplos de cmo la disminucin de la tensin superficial le permite

a la espuma adherirse mejor al combustible (fotos @J_Enfedaque)

De entre la gran variedad de espumas usadas en la lucha contra incendios, las usadas en extincin de
incendios forestales son del grupo denominado espumas mecnicas o de aire ya que es una solucin de
agua, espomgeno concentrado (tensoactivo) y aire. La forma de introducir el aire en la disolucin se hace
de manera mecnica, esto es, necesitamos algn tipo de dispositivo que introduzca aire en la mezcla creis
que esto es complicado?

Si este tipo puede generar espuma y adems hacerse un selfie, t tambin


puedes. Fuente

Es algo parecido a la espuma del bao generada por el jabn lquido. Cuando aadimos, sin ms, el jabn al
agua de la baera, slo se genera espuma si agitamos la superficie del agua, introduciendo con ello aire del
exterior. En este caso el medio mecnico adquiere la forma de brazo humano mezclador. Otra opcin, que
yo usaba siempre con los baos mi hija, es aadir el jabn directamente al grifo de agua conforme est
saliendo, lo cual arrastra el aire hacia la baera generando espuma con mucha ms facilidad. Como ahora
casi todos los grifos tienen en la boquilla una rejilla expansora, la entrada de aire es mucho ms eficaz ya
que el chorro de agua procedente del grifo lleva ya aire mezclado. Este sencillo sistema mecnico es lo que
se usa cuando se aplica la espuma desde medios terrestres, ya sea un camin autobomba o una mochila
manual: rejillas expansoras a la salida de la manguera o la lanza de la mochila fcil no? Una buena
expansin con estas lanzas profesionales puede ampliar el volumen del agua entre 20 y 200 veces!

Expansor domstico similar a los utilizados por los bomberos forestales Fuente

Aplicacin de espumas por medios terrestres Fuente

Esquema (Fuente) y foto (@J_Enfedaque) de dispositivo profesional para


aplicacin de espumas

Fuente

En el caso de los medios areos la expansin mecnica de la espuma es algo diferente y ms parecido al
grifo del bao. Los helicpteros de extincin disponen de un dosificador de espumgeno concentrado para la

descarga del llamado helibalde o bambi, esa bolsa llena de agua que cuelga de la aeronave y que
vemos con frecuencia en los reportajes de televisin. Cuando se realiza una descarga, el espomgeno se
aplica automticamente con la dosis programada, con lo cual lo que se lanza es ya una mezcla preparada
para convertirse en espuma cmo? un expansor XXXL? Mucho ms sencillo. La espuma se expande
simplemente por gravedad: la mezcla de agua y espumgeno entran en contacto con el aire a la alta
velocidad generada por el peso del agua del helibalde y el avance de la aeronave, convirtindose en el
expansor mecnico perfecto.
La espuma tiene un tiempo corto antes de empezar a romperse (o tiempo de drenaje de la espuma, de
ah su clasificacin como de corto plazo). Siguiendo con el smil de la baera, todos hemos comprobado
alguna vez que si echamos mucho jabn, al principio la capa superficial de espuma es muy densa y
abundante (como en el bao del amigo Cesc), incluso podemos colocar objetos poco pesados (algn juguete
de beb por ejemplo) que no entra en contacto con el agua de la baera (disminucin de la tensin
superficial). Pero si dejamos unos minutos sin remover, deja de entrar aire externo y aumenta su tensin
superficial, ya no se mantienen encima los juguetes ms pesados de los nios porque la espuma se empieza
a romper (a drenar) y empezamos a ver el fondo de la baera. Algo parecido tambin ocurre con la
espuma de cerveza, y es lo que diferencia una cerveza bien tirada, que mantiene su espuma la duracin de
la caa o la pinta, de otra que se rompe (drena) con facilidad y terminamos sin rastro de espuma en el vaso.

Cerveza con espuma que empieza a romperse frente a una buena caa Fuente

Este efecto es mucho ms evidente cuanta menos concentracin de espumgeno tengamos (menos cantidad
de jabn) o menor cantidad de aire hayamos conseguido introducir en la mezcla (cerveza mal tirada). Los
espumgenos forestales son productos muy perfeccionados y las concentraciones eficaces son bajsimas,
oscilando entre el 0,1% y el 1% en peso, esto es, menos de 1 gramo de producto por litro de agua es
suficiente para generar una buena fiesta de la espuma forestal, cuando se expande correctamente claro.
No obstante debido a las altas temperaturas en verano que se incrementan por la meteorologa propia del
incendio, la mezcla agua-concentrado drena con mayor facilidad, el agua se evapora y por tanto la espuma
se rompe en un corto plazo. Aun as, un buen espumgeno con la dosis adecuada debera soportar sin
drenar unos 30 minutos. Su aplicacin se realiza por eso en ataque directo con presencia de medios
terrestres ya que por s sola slo es capaz de extinguir fuegos de baja intensidad, por ejemplo en conatos,
fuegos incipientes o flancos del incendio. En cambio suponen una gran ayuda a los medios terrestres al
disminuir la intensidad del fuego, refrescar el ambiente y poder sofocar el fuego con otras herramientas
como el batefuegos o haciendo una lnea de defensa con mayor seguridad.

La brigada helitransportada es apoyada por descargas de espumas. Fuente

La expansin y eficacia de las espumas en la lucha contra incendios se contrasta mediante sencillas pruebas
de laboratorio al compararlas con el agua. En el protocolo desarrollado en el INIA se aplican espumas a
diferente concentracin y dosis a una muestra de accula de pino situada sobre una mesa de quemas. Para
forzar un poco los productos y simular condiciones de verano alguno de los ensayos se realizan tras el paso
de la muestra tratada por una estufa a 42C durante 30 minutos y comprobar con ello la facilidad o dificultad
para drenar en condiciones similares a las que se aplican en campo comparando su eficacia para detener el
fuego respecto al agua.

Ensayos INIA de coeficiente de expansin y drenaje de espumas (arriba) y de


eficacia de espumas (abajo).
La grfica muestra la eficacia de la espuma con respecto al agua (lnea azul)
Los productos qumicos empleados en la lucha contra incendios es uno de esos casos poco frecuentes en el
mundo forestal donde existe una verdadera cadena investigacin-desarrollo-innovacin, se utilizan equipos
multidisciplinares para el desarrollo de productos y aplicaciones (qumicos, fsicos, forestales, industriales,
etc.) y entran en contacto aspectos de la ciencia y de la tcnica para solucionar un problema real en los que
participan empresas y administracin con un objetivo comn: mejorar la seguridad de los bomberos
forestales y la eficacia en la extincin de incendios.

Retardantes.
Por qu arden las plantas? A estas alturas ya deberais saberlo, pero como hay nuevos seguidores que no
se han ledo todas mis entradas os refresco la memoria que en este tema se la debemos claramente
a Prometeo. La tpica reaccin qumica que se produce cuando arde la vegetacin es la siguiente:

Celulosa (CHO)n + Oxigeno (O2) + calor > Agua (H2O)+Dixido de carbono (CO2)+Energa

Por tanto hacen falta estos tres elementos para que exista combustin con llama: el conocido tringulo del
fuego: celulosa (vegetacin), oxgeno y calor Podemos interrumpir esta reaccin en cadena? Al hablar de
los retardantes de corto plazo, ya explicamos que la estrategia de las espumas es humectar y enfriar,
esto es, actuar sobre el calor y en menor medida dificultar la llegada de oxgeno al entorno del
combustible mediante la generacin de una capa de espuma con baja tensin superficial. Pero los
retardantes de largo plazo son mucho ms sutiles, no en vano llevan mucha ciencia y tecnologa detrs,
basados en la qumica de esta reaccin de combustin.

Los retardantes de largo plazo ms utilizados en la lucha contra incendios son los denominados Polifosfatos.
Son sales muy similares a los fertilizantes usados en agricultura y se preparan generalmente con
concentraciones de 1:5 en agua, esto es, 200 ml de producto por cada litro de agua. El rojo contrasta muy
bien con el verde o el amarillo de la vegetacin, por eso se tien de colores rojizos para poder ser
visualizados por el piloto, el coordinador de medios areos, el director de extincin y los propios bomberos
forestales. De esta manera se puede planificar y dar instrucciones precisas de las sucesivas descargas de la
aeronaves durante la extincin de incendios. Todos los colorantes, viscosantes, anticorrosivos que
presenten deben ser biodegradables e inocuos para el medio ambiente y la salud de los combatientes, para
lo cual las empresas tienen especial cuidado en la elaboracin de sus productos que deben pasar unas
exigentes pruebas de verificacin antes de su salida al mercado o para optar a concursos pblicos.

Su eficacia es independiente de la presencia de agua porque su accin es directa sobre el componente


combustible forestal de la reaccin de combustin vegetal. Por tanto se suele usar en ataque indirecto,
esto es, para crear lineas de control antes de que llegue el frente de llamas, disminuir la intensidad del fuego
y de esta forma poder ser controlado por los bomberos forestales. Pero cmo lo hace? Creo que en el
esquema de la Figura 1 lo vais a entender bien.

Figura 1. Esquema del funcionamiento de un polifosfato amnico durante un


incendio forestal
Adaptado de Vicente Mans (2015) Apuntes Mster Fuego: Ciencia y Gestin
Integral

Siguiendo los elementos generados en las diferentes reacciones, podis comprobar cmo la magia de la
qumica hace que la reaccin en cadena habitual de oxidacin de la celulosa (a la derecha del esquema) se
interrumpa sin ms que secuestrar los grupos -OH que la componen. Efectivamente, la sal amnica se
descompone en amoniaco gaseoso y cido polifosfrico, que tiene una gran avidez por apoderarse de los
grupos -OH de las cadenas de celulosa del material vegetal. La celulosa no puede oxidarse en presencia de
calor con lo que no puede producirse llama porque no hay tringulo del fuego! El resultado es la formacin
de otro cido, el ortofosfrico, y un residuo de carbn que aparece de color negruzco en contraste con el
color grisceo de la ceniza. De esta manera la celulosa se consume pero sin generar llama! y no emite

energa significativa en su combustin, con lo que poco a poco se va extinguiendo el frente. Pero el
retardante sigue teniendo escondido un as en la manga. En el caso de que siga existiendo emisin de
energa procedente de vegetacin que arde, el cido ortofosfrico se vuelve a transformar en cido
polifosfrico repitindose el proceso, con lo que tenemos una reaccin en cadena a la inversa, esto es, en
presencia de ms calor el producto sigue siendo eficaz y termina por extinguir la llama, o al menos reducir
mucho su intensidad.

El ensayo presentado es muy exigente ya que despus de la aplicacin del tratamiento con producto
retardante a la accula de pino, se introduce en estufa a 42C durante 90 minutos simulando condiciones de
verano y es en ese momento cuando se procede al ensayo, eliminando por completo la accin humectante
del agua (recordemos que la mezcla es un 80% agua). Pero si el producto es tan eficaz incluso sin agua por
qu no se detiene inmediatamente la combustin con llama y avanza unos centmetros, aunque con mucha
menor intensidad? Por qu a pesar de realizar descargas de retardantes con la aeronaves es necesaria la
actuacin de medios terrestres para sofocar definitivamente el fuego? La respuesta la podemos ver aqu:

Accula de pino tratada con retardante de largo plazo y secada en estufa a


42C durante 90 minutos
Fotografa: Laboratorio de incendios forestales del INIA

En la fotografa se muestra la zona inferior de la capa de acculas tratadas, la que estara ms cercana al
suelo en condiciones de campo. Podis apreciar que el color rojizo del retardante no est perfectamente
repartido, hay parte de las acculas poco impregnadas. Este es el punto dbil de los retardantes de la largo
plazo: que siga la reaccin en cadena de combustin con llama en aquellas zonas no recubiertas de
polifosfato amnico (parte derecha del esquema de la figura 1) y que por tanto la eficacia del retardante se
vea limitada por la presencia de material no tratado que contina ardiendo. En este reportaje del USDA
Forest Service se compara el comportamiento de una capa de acculas sin tratar respecto a una tratada: el

retardante disminuye mucho la velocidad de propagacin y la altura de llama media aunque no es infalible,
puesto que la parte inferior de la hojarasca sin tratar termina por arder.
La accula tratada con polifosfato amnico en esta demostracin llevaba una semana secndose, con lo que
el retraso de la propagacin se debe exclusivamente a la presencia del retardante de largo plazo y su eficacia
ha estado condicionada por su capacidad de impregnar la mayor cantidad de combustible posible. Se puede
comprobar al final del ensayo la cantidad de combustible consumido en sendas bandejas, lo que indica la
menor intensidad generada por el tratamiento y por tanto la mayor capacidad de los medios de extincin
para realizar un ataque directo que termine extinguiendo el frente de llama.