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EL HOMBRE ES UN ESCLAVO DEL AGUA

NIGUESELE A un hombre su alimento y podra vivir durante das. Pero, qutesele el agua y
la muerte sobrevendrn en trmino de horas. Solo la falta de are lo aniquilara ms pronto.
No es de sorprenderse, pues, que mucho antes de que el primer caverncola descubriera que
l poda dejar huella de su presencia mediante toscos grabados en la pared de su cueva, el
agua haya sido el impulso vital de todas las civilizaciones.
Ciertamente, las cantidades de agua que nuestro cuerpo necesita para subsistir, son
relativamente pequeas si se la comprar con su peso; algo as como 2.50 litros por da en una
persona moderadamente activa y que habite en un clima templado. Pero cada proceso
fisiolgico se halla tan ligado a la presencia de esta cantidad de agua, que no hay verdad ms
grande que la expresin de que toda la vida depende del agua. El agua constituye una gran
parte de la proteccin del embrin antes de su nacimiento, de la regulacin de la temperatura
del cuerpo, de la respiracin, del funcionamiento de las glndulas, la digestin, y de lubricacin
de las articulaciones.
Cuando falta el agua para realizar los procesos fisiolgicos, el hombre pierde su apetito,
desnutrindose e incapacitndose hasta que la muerte sobreviene.
A ms de las demandas del cuerpo, existen otras imperiosas necesidades que exigen
adecuado abastecimiento de agua. Los alimentos que la tierra produce dependen del agua
tanto para su crecimiento como para alcanzar su condicin nutritiva, ya que los minerales del
suelo deben primero ser disueltos antes de que las plantas los puedan utilizar.
Una buena parte de las protenas y de los carbohidratos que el ser humano necesita, proviene
de la vida animal, ictiolgica y vegetal que se desarrolla nicamente cerca de o en los ocanos,
lagos y ros. Se encuentran, adems, los animales cubiertos de piel que el hombre primitivo
utiliz para confeccionarse sus rudimentarios abrigos que utilizaba para protegerse contra las
inclemencias del tiempo y que la mujer de hoy mira como indumentaria representativa de una
cierta condicin social.
Y tambin ha sido a lo largo de las rutas fluviales naturales que el hombre se ha desplazado
desde tiempos remotos tras el afn se extender su cultura y obtener ms y ms del primitivismo
bajo su dominacin.
Basta con observar las ciudades ms grandes de Amrica y relacionar cada una de ellas con el
ocano, con un lago o con algn ro, para tener que aceptar que, a pesar de nuestra habilidad
para conquistar el tiempo, la distancia y el espacio, somos an vasallos de una sustancia
superior, el agua.
Nuestro asombro ante el ms esencial de los minerales de la tierra, que el hombre ha
aprendido a utilizar en sus estados lquidos, de vapor y slido, nos lleva hasta el corazn
mismo de nuestro culto religioso. La biblia abunda en testimonios que destacan la importancia
del agua y su participacin en el modo de vida establecido por el Ser Supremo.
En las civilizaciones paganas que antecedieron ante la era Cristiana, el agua fue tambin la
suprema fuerza. Las excavaciones de ruinas en la India, que datan de 5,000 aos atrs, han
revelado la existencia de sistemas de abastecimiento de agua y de avenamiento tan completos,
que incluan piscinas y baos de uso pblico.

Casi al mismo tiempo en Egipto se haba construido la primera represa conocida en el mundo
para el almacenamiento de agua, destinada a usos domstico y de riego: una estructura de
enrocamineto de 12 metros de altura y 108 metros de largo. Los granjeros de Arabia utilizaron
los crteres de volcanes extinguidos para que se constituyeran en el depsito de
almacenamiento de agua de riego y excavaron pozos profundos para obtener su agua potable.
El sabio Rey Salomn gan fama imperecedera con sus decisiones como magistrado, pero su
sabidura tambin se concentr en la construccin de acueductos.
Hipcrates, el vetusto griego que a travs de los siglos ha sido reconocido como el padre del
movimiento de salud pblica y creador del juramento que an hoy hacen los mdicos que
empiezan a ejercer su carrera, advirti los peligros del agua contaminada y previno las
necesidades de filtrar y hervir la que se utilizara para beber.
En los lugares que se han satisfecho la de manda de agua pura para beber, el desarrollo
nacional y el nivel de vida han aumentado. En los que esa meta no se ha logrado, el desarrollo
se ha retrasado y el nivel de vida permanecido bajo.
Hoy da, el agua inadecuada o peligrosa representa uno de los ms formidables obstculos al
desarrollo de la nacin y a la mejora del nivel y de vida en cualquier parte del mundo.

Fuentes de Agua de Utilizacin Humana

Solo hay dos fuentes de agua a disposicin del hombre, a saber: las de la superficie, que
comprenden los lagos, ros, reas de drenaje que envan el agua hacia los embalses y los
procedimientos que permiten captar y retener el agua de lluvia: y las subterrneas, que
incluyen los pozos, manantiales y a galeras horizontales.
En realidad, como veremos, las fuentes superficiales y las subterrneas no siempre estn
separadas. Lo que en cierto lugar es agua de superficie, puede convertirse en agua
subterrnea en otro, pudiendo a su vez emerger de nuevo como agua superficial en un tercer
sitio. Esto es posible por las interconexiones hidrulicas que existen.
Siempre ha sido ms fcil comprender las fuentes de superficie, puesto que se las puede ver y
observar. Es alrededor del agua subterrnea que se ha creado una aureola de misterio, de
supersticin y teoras infundadas, que todava persiste, ms que nada, porque no se ha
dispuesto de maneras rpidas de disiparla.
Digna de mencin es la persistencia an hoy da del uso de la ms antigua y poco confiable
prctica de exploracin de agua, la hechicera del agua . Remontndose a los tiempos
bblicos, aparecen muchas veces en la biblia la idea an muy arraigada en la mente popular, de
que mediante a una varita mgica bifurcada, se puede utilizar agua subterrnea. La creencia en
este mtodo de localizar agua, se ha mantenido a travs de los aos, no obstante que no tiene
ni la ms ligera base cientfica. Diversas publicaciones contienen mucho material referente a la
hechicera del agua, por lo que no la comentamos ms.

Agua Subterrnea

El agua contenida en la zona de saturacin, es la nica parte de toda el agua del subsuelo de
la cual se puede hablar con propiedad como agua subterrnea. La zona de saturacin, puede
asimilarse a un gran embalse natural o sistema de embalses cuya capacidad total es
equivalente al volumen conjunto de los poros o aberturas de las partculas rocosas que se
hallan llenas de agua.

El agua subterrnea se encuentra en forma de un solo cuerpo continuo o tambin en extractos


separados.
El espesor de la zona de saturacin vara desde unos pocos metros hasta varios cientos. Los
factores que determinan su espesor son tales como: la geologa local, la presencia de poros o
intersticios en las formaciones, la recarga y el movimiento o desplazamiento del agua desde las
reas de recarga hasta las de descarga.

Factores de la infiltracin

Tal como se deduce de la explicacin del ciclo hidrolgico, la generacin de agua subterrnea
viene a ser el resultado de la infiltracin producida a travs del suelo y por ros y lagos, los que
a su vez reciben el agua mediante la precipitacin de lluvia, nieve, granizo, roco y escarcha.
En algunos lugares, los depsitos de agua subterrnea se recargan rpidamente por la lluvia
que cae en terrenos que yacen por encima de aquellos. En otros sitios en que el nivel del agua
de ros y lagos de halla ms alto que la superficie fretica y su lechos son permeables, el
deposito es recargado por esos cuerpos lquidos. Cuando una corriente o un tramo de esta
brinda su contribucin de agua a la zona de saturacin, se dice que es una corriente afluente
respeto del agua subterrnea. Si por el contrario el agua subterrnea se halla a una elevacin
superior a la de un ro y percola hacia este, se dice que la corriente es efluente de aquella.
La razn de recarga de un depsito de agua subterrnea depende del rgimen de precipitacin,
de la escorrenta superficial y del caudal de los ros. Depende entonces tambin de la
permeabilidad del suelo y de los materiales a travs de los cuales debe percolar para al casar
la zona de saturacin.
La oportunidad de infiltrar depende en gran parte de la condicin del suelo, de su contenido de
humedad, de la duracin de la lluvia y del patrn de drenaje de la hoya. As mismo la pendiente
de la superficie constituye un factor importante, puesto que las muy inclinadas, favorecen la
escorrenta superficial y si son menos fuertes retienen por ms tiempo el agua, favoreciendo la
infiltracin.
Una lluvia moderada de larga duracin favorece la infiltracin. Las lluvias intensas, en general,
saturan muy rpidamente el suelo y gran parte de ellas se convierten en escorrenta superficial

POROSIDAD

La porosidad de un acufero es aquella parte de su volumen que consiste de aberturas o poros,


o sea, la proporcin de su volumen no ocupada por material slido. La porosidad es un ndice
que indica cunta agua puede ser almacenada en el material saturado. La porosidad se
expresa generalmente como un porcentaje del volumen bruto de material. Por ejemplo, si un
metro cbico de arena contiene 0.30 metros cbicos de espacios abiertos o poros, se dice que
su porosidad es de 30 por ciento.
Aunque la porosidad representa la cantidad de agua que un acufero puede almacenar, no nos
ndica cunta de aqulla agua puede ceder.

Cuando un material saturado drena agua mediante la fuerza de la gravedad, nicamente cede
una parte del volumen total almacenado en l. La cantidad de agua que un volumen unitario del
material deja escapar cuando se le drena por gravedad, se denomina rendimiento especfico.
Aquella parte del agua que no se pude remover por drenaje gravitacional, es retenida, contra la
fuerza de la gravedad, por capilaridad y atraccin molecular. La cantidad de agua que un
volumen unitario de material retiene cuando se somete a drenaje por gravedad, se denomina
retencin especfica. Tanto el rendimiento especfico como la retencin especfica se
expresan como fracciones decimales o porcentajes. El rendimiento especfico sumado a la
retencin especfica, es igual a la porosidad.
Si se drena 0.10 metros cbicos de agua de un metro cbico de arena saturada, el rendimiento
especfico de sta es de 0.10 o 10 por ciento. Si asumimos que la porosidad de la arena es de
30 porciento, entonces su retencin especfica es de 0.20 o sea 20 porciento.
Un acufero fretico que se extienda sobre un rea de 20 millas cuadradas, con un espesor
promedio de 40 pies ocupa un volumen de 22.3 millones de pies cbicos.
Si su porosidad es de 25 por ciento, este depsito de agua subterrnea, contendr en sus
poros 5.6 millones de pies cbicos de agua subterrnea. Si el rendimiento especfico del
material fuera de un 10 por ciento y se drenaran los 5 pies superiores del acufero, al abatir
ste es una cantidad igual, el rendimiento total que este depsito dara sera de unos 280
millones de pies cbicos de agua.

Esta cantidad de agua sera suficiente para alimentar a 4 pozos que se estuvieran bombeando
a 700 galones por minuto continuamente, durante 12 horas al da y a travs de 1042 das, lo
que equivale a casi tres aos. Esta extraccin por bombeo estara garantizada por la cantidad
de agua subterrnea almacenada en los 5 pies superiores del acufero con ausencia total de
recarga durante ese perodo de 3 aos.
Este ejemplo tan sencillo nos muestra cmo la funcin de almacenamiento que desarrolla un
acufero hace posible la utilizacin del agua subterrnea a razn constante aunque la recarga
de aqul sea intermitente e irregular. En este aspecto, los depsitos subterrneos pueden
resultar ms eficientes que los embalses superficiales dados su enorme capacidad.

Permeabilidad

La propiedad de una formacin acufera en lo referente a su funcin transmisora o de conducto,


se denomina permeabilidad. La permeabilidad se define como la capacidad de un medio
poroso para transmitir agua. El movimiento del agua de un punto a otro del material tiene lugar
cuando se establece una diferencia de presin o carga entre dos puntos. La permeabilidad se
puede medir en el laboratorio anotando la cantidad de agua que fluye a travs de una muestra
de arena en un tiempo dado y bajo una diferencia determinada de presin.
Henri Darcy fue el ingeniero francs que investig el flujo de agua a travs de lechos filtrantes
de arena y public sus hallazgos en 1856. Sus experimentos demostraron que el flujo de agua
a travs de una columna saturada de arena, es proporcional a la diferencia de las cargas

hidrostticas en los extremos de la columna e inversamente proporcional a la longitud de la


misma. Esto es lo que se conoce como la ley de Darcy.
An hoy en da contina en uso como el principio bsico que gobierna el flujo de agua
subterrnea.
Su expresin matemtica es la siguiente:

h1h
I
V =P
2

En la cual V es la velocidad de flujo, ( h1-h2 ) es la diferencia de cargo hidrulica. I es la


distancia a lo largo de la trayectoria de flujo entre los puntos en donde se mide h1 y h2 y P es
una constante que depende de las caractersticas del material poroso a travs de cual tiene
lugar el flujo de agua.
Por definicin, la diferencia de carga hidrulica ( h 1-h2 ) dividida por la distancia, I, a lo largo de
la trayectoria del flujo, es el gradiente hidrulico, I, de tal modo que

V =P I .

Generalmente, la cantidad de flujo o caudal es de mayor inters para nosotros que la velocidad,
por lo que la ley de Darcy se puede escribir en forma ms conveniente mediante la expresin:

Q= AV =P I A

En la cual A es el rea de la seccin transversal a travs de la cual se desplaza el agua y

es el volumen de agua por unidad de tiempo, o caudal, en por ejemplo, metros cbicos

por da.
En las ecuaciones anteriores, P se denomina el coeficiente de permeabilidad del material
poroso. Su magnitud depende, en el caso de una formacin no consolidad, del tamao y
acomodo de las partculas, y del tamao y carcter de la superficie de hendeduras, fracturas o
aberturas por disolucin, en una formacin consolidada.
Asimismo, pueden cambiar segn varen las anteriores caractersticas. El coeficiente de
permeabilidad viene hacer la cantidad de agua que puede fluir a travs de una seccin
transversal de rea unitaria dentro de un material poroso, por unidad de tiempo y bajo un
gradiente hidrulico de 1.00 ( 100 por ciento ) a una temperatura dada.
Por ser de uso ms prctico en problemas de pozos, P se expresa como el flujo en galones
por das a travs de una seccin transversal de un pie cuadrado de material acufero y bajo un
gradiente hidrulico de 1.00 a la temperatura de 60F. La unidad de permeabilidad expresada
con estas dimensiones se denomina una unidad Meinzer, en memoria del Dr. O. E. Meinzer,
del servicio Geolgico de los Estados Unidos.
El coeficiente de permeabilidad tambin puede expresarse en el sistema mtrico utilizando
unidades tales como litro por da por metro cuadrado bajo un gradiente hidrulico de 1.00 y a la
temperatura de 15.5C.
El trmino permeabilidad es utilizado por muchas personas en lugar del coeficiente de
permeabilidad.
Ya hemos dicho que el flujo de un punto haca otro est siempre relacionado con la diferencia
de presin que exista entre ambos puntos. Esta diferencia de presin es el resultado de la
resistencia por friccin que se desarrolla entre los poros del material cuanto tiene lugar el flujo.
El gradiente hidrulico es la perdida de carga expresada en metros de agua por cada metro de
longitud de trayectoria a travs del material.
La ley Darcy nos expresa que en flujo dentro de una arena saturada vara directamente con el
gradiente hidrulico. Si el gradiente hidrulico ( perdida de carga por metro de longitud de la
trayectoria ) se duplicara, el flujo a travs de una arena dada tambin se duplicara. Ello
significa que para duplicar la razn de flujo en una arena dada, se hace necesario duplicar la
magnitud del gradiente hidrulico.
El tipo de flujo lquido descrito mediante la ley de Darcy, se conoce como flujo laminar. El agua
que fluye a travs de tubera puede tener rgimen laminar a velocidades bajas, pero por lo
general circula bajo condiciones conocidas como turbulentas. En el rgimen del flujo turbulento
el caudal no vara en proporcin directa con el gradiente hidrulico, pues al publicar la magnitud
de ste, solamente aumenta el caudal una y media veces.
La pendiente de la superficie fretica o la de la superficie piezomtrica constituye el gradiente
hidrulico bajo el cual se manifiesta el flujo subterrneo. El caudal total que pasa a travs de un
seccin transversal vertical de acufero se puede calcular si se conocen su espesor, su ancho,
su coeficiente promedio de permeabilidad y magnitud del gradiente hidrulico en la seccin. El
flujo, q, a travs de cada metro de ancho de la seccin viene dado por:

q=P m I

Expresin en la cual P es el coeficiente promedio de permeabilidad del material desde el lmite


superior hasta el fondo del acufero, m es el espesor de ste y I es el gradiente hidrulico.
En 1935, C. V. Theis puntualizo la conveniencia de utilizar el producto de P por m para
representar as en un solo trmino la capacidad transmisora de agua de todo el espesor del
acufero. As se introdujo el trmino coeficiente de transmisividad, que se define como la
razn de flujo en metros cbicos por da a travs de una seccin transversal vertical de
acufero, cuya altura es igual a su espesor y cuyo ancho es de un metro. La temperatura
involucrada en esta definicin es igual a la temperatura prevaleciente del agua en el acufero.
Cuando el coeficiente T de transmisividad se introduce en la ecuacin de Darcy, el flujo a travs
de cualquier seccin transvasar vertical de acufero viene expresa por:

Q=T I W
En la cual T es el coeficiente de transmisividad, I es el gradiente hidrulico y W es el ancho de
la seccin vertical a travs de la cual tiene lugar el flujo.