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Procesos naturales de biodegradacin del petrleo en los

reservatorios
03.04.13 // El petrleo, formado a partir del craqueamiento trmico del quergeno, es una mezcla
compleja de hidrocarburos alifticos, aromticos y naftnicos, adems de otros compuestos
conteniendo azufre, oxgeno, nitrgeno y constituyentes organometlicos complejados con nquel y
vanadio. (1) De entre estos compuestos se destacan los biomarcadores fsiles geoqumicos
originados de organismos vivos, (2-4) que son clasificados como alcanos lineares, alcanos
ramificados, isoprenoides, cicloalcanos, terpenos, esteranos y aromticos. Los terpenos pueden ser
bi-, tri-, tetra- y pentacclicos (hopanos y no hopanoides). El estudio de estos compuestos es de gran
relevancia para la industria del petrleo porque proveen informaciones sobre el origen, (2, 5, 6)
ambiente deposicional, (3, 7, 8) evolucin trmica (8-10) e ndice de biodegradacin. (2)
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Durante el proceso de migracin, el petrleo puede sufrir alteraciones en su composicin debido a la


geocromatografa, a la solubilizacin en el agua (water washing), a cambios de la fase, a la
extraccin de materia orgnica presente en las rocas por donde pasa y/o a la biodegradacin. (11) La
biodegradacin es un proceso de alteracin del leo crudo por diferentes microorganismos. (12, 13) La
ocurrencia de petrleo biodegradado est vinculada a determinadas condiciones geolgicas y
geoqumicas que permiten mejorar la vida microbiana, tales como las existentes en la interface leoagua en un reservatorio de petrleo.(14) De acuerdo con Huang et al.,(15) la difusin de los
hidrocarburos de la columna de leo para la zona de contacto leo-agua puede controlar y limitar los
procesos de biodegradacin. Al inicio del proceso, los hidrocarburos son utilizados por los
microorganismos como fuente de energa (donadores de electrones), mientras que los nutrientes
(oxgeno molecular, nitratos, sulfatos in frrico) son necesarios como receptores de electrones
para la actividad microbiana. Al final del proceso de biodegradacin los hidrocarburos son
transformados en metabolitos, tales como cidos orgnicos y/o CO2,(16) llevando a una disminucin
del tenor de hidrocarburos saturados y del grado API (American Petroleum Institute) y a un
progresivo aumento del contenido de asfaltenos, de algunos metales, de la densidad, del tenor de
azufre, de la acidez (formacin de cidos carboxlicos y fenoles) y de la viscosidad. Esa alteracin en
las caractersticas del petrleo afecta a la produccin y eficiencia del refino, (17) aumentando los
costos del proceso. La Figura 1 presenta un mecanismo esquemtico de biodegradacin dentro de
un reservatorio de petrleo y a los cambios en el grado API a lo largo del proceso.

Figura 1: Mecanismo esquemtico del proceso de biodegradacin


en un reservatorio de petrleo, llevando a modificaciones en su
calidad con disminucin del grado API. Adaptada de la ref. 16.
Miiller et al.(18) encontraron algunas alteraciones en las propiedades de petrleos de Oklahoma con el
aumento de los niveles de biodegradacin, como muestra la Tabla 1. Las propiedades fsicoqumicas del petrleo cambian, porque las diferentes clases de compuestos que lo constituyen tienen
susceptibilidades diferentes a la biodegradacin. Larter et al.(19) estiman que los leos altamente
biodegradados pierden en el orden del 50% de su masa inicial.

Tabla 1: Cambios en las propiedades fsico-qumicas de petrleos con


el aumento de la biodegradacin. Adaptada de la ref. 18

Condiciones necesarias para ocurrir la biodegradacin


La mayor parte del petrleo del mundo es total parcialmente biodegradado en reservatorios y este
proceso puede llevar millones de aos para suceder.(20) Para tener una mejor idea de los mecanismos
de biodegradacin del leo es necesario utilizar condiciones ideales para que el proceso suceda en
intervalos cortos de tiempo, si se compara con el tiempo geolgico.(12, 13, 21) En general, para que
ocurra la biodegradacin del petrleo es necesario:(22) i) la presencia de aceptores de electrones (por
ejemplo: oxgeno molecular, nitratos, sulfatos, iones frricos) y nutrientes inorgnicos (por ejemplo:
fsforo, trazas de metales), necesarios en el inicio del proceso y para el mantenimiento de los
microorganismos, respectivamente; ii) la roca generadora debe tener la porosidad y la permeabilidad