Está en la página 1de 5

POLIMERIZACION

Polmeros
Las molculas gigantes o polmeros son la materia prima de la vida.
Componen las clulas, el protoplasma y el ncleo de los tejidos animales y
vegetales Los plsticos han sustituido en muchos usos a otros materiales
empleados desde hace mucho tiempo, como los metales, la madera, el
vidrio, la lana y el algodn, porque representan ventajas sobre ellos: son
ms ligeros, ms resistentes a los impactos y a la intemperie, son
moldeables y, en general, presentan un menor costo que los materiales a
los que sustituyeron. La mayor parte de los objetos de la vida moderna
estn fabricados con estos materiales: las botellas de los refrescos, la
cubierta de los alimentos, los recipientes del refrigerador, las cubiertas de
tefln de las cacerolas, las bolsas del supermercado y de la basura, las
escobas, la cubeta, los lazos para tender la ropa, la manguera del jardn, los
platos, vasos y cubiertos desechables, las bolsas de mano, las tarjetas de
crdito, todos los balones, el aparato del telfono, muchas piezas de los
coches o de los aviones y algunas partes ratifcales del cuerpo humano,
como las prtesis para sustituir huesos y vlvulas del corazn que colocan
los cirujanos durante las operaciones. La versatilidad de las propiedades de
los plsticos ha permitido su aplicacin en campos tan distintos como la
medicina, la ingeniera, las comunicaciones, la industria textil, la industria
automotriz y, desde luego, en la vida cotidiana. El qumico alemn Hermann
Staudinger (1885-1966) emple el trmino macromolcula en 1920, al
referirse a la estructura de materiales de origen natural como la celulosa.
Las protenas, la fibra del henequn, la seda, el lino y el mbar, son otros
ejemplos de polmeros naturales. Los termoplsticos estn formados por
molculas gigantes que no tienen eslabones fuertes entre ellas, lo que
permite que puedan ser calentadas y moldeadas una y otra vez. Por el
contrario, los termofijos se caracterizan por el entrecruzamiento de largas
cadenas que provoca que el material sea insoluble, que no se funda y que
sea duro y rgido. El primer plstico fue el celuloide, se desarrollo para
sustituir al marfil que se usaba en las bolas de billar. En 1863 se present
una escasez de marfil debido a la desaparicin de las manadas de elefantes
en frica, la fbrica Phelan & Collender ofreci una recompensa de 10 000
dlares a la persona que consiguiera producir un material que sustituyera al
marfil. John Wesley Hyatt (1837-1920) empez, junto con su hermano, a
experimentar con diferentes materiales. En uno de sus experimentos Hyatt
se cort un dedo y al buscar la botella de colodin, que se usaba para cubrir
las heridas, encontr que la botella se haba quedado abierta y derramado
su contenido quedando sobre la alacena una capa endurecida de nitrato de
celulosa. Hyatt pens que este material podra servir para la elaboracin del
sustituto del marfil. Despus de varios experimentos encontr que el nitrato
de celulosa y el alcanfor, mezclados con alcohol, producan un plstico
adecuado para las bolas de billar. Aunque el alcanfor disminuy
considerablemente la naturaleza explosiva del nitrato de celulosa, las bolas
de billar explotaban ocasionalmente. Hyatt y su hermano patentaron el

plstico con el nombre de celuloide. En 1889 George Eastman desarroll la


pelcula fotogrfica y us el celuloide como base. Razn por la cual las
primeras pelculas fotogrficas eran muy inflamables, lo que causo el
terrible incendio de la Cineteca Nacional de la ciudad de Mxico en la
dcada de los ochentas. A fines del siglo XIX el plstico se hizo popular por
su uso en cuellos y puos de camisas de hombre, el moldeado de placas
dentales y la fabricacin de dados, mangos de cuchillos, botones y plumas
fuente. Sustituy tambin a carey de la concha de tortuga en la
manufactura de peines, peinetas, cepillos, abrecartas y dems. El qumico
francs Louis Marie Hilaire de Chardonnet (1839-1924) trabajando en 1878
en su cuarto oscuro de fotografa, derram una botella de colodin. No
limpi inmediatamente el derrame, y cuando lo hizo se top con un lquido
viscoso, producto de la evaporacin del disolvente, que form hebras largas
y delgadas cuando lo limpi. Seis aos despus del accidente, Chardonnet
produjo una seda artificial: coagul el colodin de la pulpa de las hojas de
morera disuelta en ter y alcohol, extrajo filamentos de la fibra y los coagul
con aire caliente; la fibra estaba formada por nitrato de celulosa. La
manufactura de ropa con el nuevo material sinttico result un xito, la fibra
se llam seda artificial hasta 1924, cuando se le dio el nombre de rayn.
Actualmente el rayn es qumicamente diferente al nitrato de celulosa del
rayn original, pero ms semejante al algodn. La baquelita fue el primer
polmero totalmente sinttico, la sintetiz el qumico belga nacionalizado
estadounidense Leo H. Baekeland (1863-1944), quien en 1907 trataba de
sintetizar una laca artificial para sustituir la goma laca que procede de las
secreciones resinosas se un insecto originario del sudeste de Asia. Se
necesitaban 150 000 insectos para obtener, en seis meses, medio kilo del
producto. Para hallar un sustituto, Baekeland hizo reaccionar fenol y
formaldehdo de acuerdo con la antigua frmula de una resina reportada en
1871 por el qumico Adolf von Baeyer (1835-1917) obteniendo un polmero
termofijo de color oscuro. La baquelita todava se emplea en asas y mangos
de los recipientes de cocina, en la fabricacin de castauelas y se emple
en la fabricacin de los antiguos telfonos contactos y apagadores. En 1928
Wallace Hume Carothers (1896-1937), qumico estadounidense egresado de
la Universidad de Harvard, entr a trabajar en la Du Pont para sintetizar
productos con propiedades semejantes a los polmeros naturales (celulosa,
seda y hule). Hacia 1934 no haba logrado sintetizar ningn material que
sustituyera a la seda pero haba preparado el nailon y como no le notaron
propiedades interesantes lo guardaron en el almacn. Trabajando con los
polisteres el qumico estadounidense Julian Hill (1904-) observ que al
tomar una pequea porcin del material y jalarlo, sacaba de la masa un
filamento que se extenda con una apariencia sedosa obteniendo un
filamento sedoso, muy delgado y resistente. Debido a que los polisteres
presentaban puntos de fusin muy bajos como para poder usarse en fibras
textiles, retomaron el nailon que haban guardado y encontraron que podan
extrae, en fro, fibras con suficiente resistencia para usarse en materiales
textiles. Con el nailon se fabricaron medias para mujer, que antes se
elaboraban con seda, y cuando se ofrecieron a la venta por primera vez, el

15 de mayo de 1940, se vendieron cuatro millones de pares en las primeras


horas. Durante la segunda Guerra Mundial el nailon sirvi para fabricar
paracadas. En 1933 los qumicos ingleses que trabajaban para la ICI
(Imperial Chemicals Industries) R.O. Gibson y E.W. Fawcett estaban
probando la reaccin entre benzaldehdo y etileno a presiones elevadas. Al
finalizar el experimento notaron que las paredes del recipiente de la
reaccin estaban cubiertas por una capa muy delgada de un slido blanco
semejante a la cera, pero al repetir el experimento usando slo etileno, este
se descompuso con gran violencia. En 1935 se llevaron a cabo los
experimentos en otras condiciones. Cuando se llegaba a una temperatura
de 180C la presin caa dramticamente, lo que obligaba a bombear ms
etileno; cuando se abri el recipiente se encontr un polvo blanco: el
polietileno de baja densidad. La cada de presin fue originada por una fuga
en una de las uniones del aparato; el xito del experimento residi en la
adicin de ms etileno. Ese etileno contena, por suerte la cantidad de
oxgeno necesaria para acelerar la formacin del polmero. El polietileno se
us inicialmente para fabricar cubierta aislante para cable telefnico y
telegrfico subacutico. Durante la guerra sirvi para aislar el equipo de
radar terrestre y areo. Al igual que el tefln, el polietileno fue poco
conocido por el grueso de la poblacin antes de la segunda Guerra Mundial.
Es curioso que el polietileno de baja densidad (cuyas molculas forman
cadenas con ramificaciones) se obtuvo gracias a una fuga de gas en el
equipo empleado, mientras que el polietileno de alta densidad (con cadenas
lineales no ramificadas) se produjo porque se us equipo que no se haba
limpiado escrupulosamente. Buscando la manera de obtener polietileno en
condiciones menos drsticas de presin y temperatura, el qumico alemn
Kart Ziegler (1898-1973) us en 1953 un equipo que contena pequeas
cantidades de un compuesto de nquel. Ello lo llev a descubrir los llamados
catalizadores, que permitan obtener el polmero a presin atmosfrica y
temperatura ambiente. El mejor catalizador estaba formado por cloruro de
titanio y cloruro de aluminio. El italiano Giulio Natta (1903-1979) us los
catalizadores descubiertos por Ziegler para polimerizar propileno y obtener
polipropileno de alta densidad. Ambos investigadores obtuvieron por sus
trabajos el premio Nobel de qumica en 1963. El 6 de abril de 1938 Roy J.
Plunkett (1910-), qumico de la Du Pont, pensaba preparar un refrigerante a
partir de tetrafluoroetileno gaseoso, pero al abrir el tanque no sali gas
aunque el peso del tanque indicaba que estaba lleno. Al abrir el tanque
encontr un polvo blanco untuoso: el tetrafluoroetileno se haba
polimerizado. El nuevo polmero result ser un plstico extremadamente
inerte, que no era atacado por cidos ni bases fuertes; tampoco lo afectaba
el calor y no exista disolvente para l. Era extremadamente resbaloso, nada
se le adhera. La produccin de este polmero resultaba muy costosa y, de
no haber sido por la guerra, se hubiera quedado en el almacn de la Du
Pont. Pero los cientficos que produjeron la primera bomba atmica
necesitaban un material que pudiera resistir el ataque del hexafluoruro de
uranio, un gas muy corrosivo, indispensable para fabricar esta arma. Se
usaron vlvulas de tefln y la bomba pudo ser fabricada. Fue hasta despus

de 1960 que el polmero apareci en el mercado como recubrimiento de


utensilios de cocina, para evitar que los alimentos se pegaran al cocinar sin
aceite. Posteriormente y debido a que el tefln no es rechazado por el
cuerpo humano, se ha utilizado para elaborar marcapasos, vlvulas del
corazn, trqueas artificiales y tendones, y para sustituir la crnea, los
huesos del mentn, nariz y cadera y las articulaciones de la rodilla. Se ha
usado tambin para recubrir los trajes espaciales. Este material aislante
permiti que sus cables elctricos resistieran la fuerte irradiacin solar que
incide sobre la luna. Los escudos que protegen del calor a las naves
espaciales tambin estn hechos de tefln. Uno de los materiales ms
usados en todo el mundo y tambin uno de los ms importantes desde el
punto de vista industrial es el cloruro de polivinilo. Tambin es el plstico
ms barato y posiblemente el ms verstil: se usa en la produccin de
tubos, discos de computadora, aislantes para cables y alambres, empaques
de alimentos, cubiertas para los asientos de los coches, cortinas de bao,
balones, etctera. Se encuentra entre los primeros plsticos que se
produjeron comercialmente a principios de los aos treinta, y posiblemente
fue el primer polmero sinttico. La primera vez que se obtuvo fue
accidentalmente. En 1838 un qumico francs, Victor Regnault (1810-1878),
describi la formacin de un polvo blanco cundo el cloruro de vinilo fue
expuesto a la luz del sol. En 1872 el qumico alemn Eugen Baumann (18461896) report la conversin de cloruro de vinilo en una masa slida blanca
que no era afectada por los disolventes ni los cidos. Actualmente los
qumicos son capaces de producir plsticos casi a la medida de sus deseos:
los que resisten sin cambio muy altas o muy bajas temperaturas, los que
son tan transparentes como el vidrio pero resisten el impacto de las balas,
los que conducen la corriente elctrica, los adhesivos que pegan piezas de
metal con las que se construye una gra o las fibras textiles que difcilmente
se pueden distinguir de los materiales naturales. Para mejorar las
propiedades deseadas en el polmero, se le agregan al monmero
sustancias llamadas plastificantes. En Mxico la fabricacin de plsticos se
inici en 1950, al instalarse la primera planta polimerizadota de estireno. En
1953 empezaron dos plantas de PVC, una en Monterrey y otra en el Distrito
Federal. Antes de esos aos todo el plstico se importaba. En 1960 se
empezaron a producir moldes y equipo auxiliar, as como monmeros. En
1966 se fabric polietileno de baja densidad. Actualmente el PVC y el
polister se exportan. Las mismas propiedades que hacen deseables a los
polmeros, como su durabilidad, poca reactividad, diversidad y bajo costo,
provocan que sea difcil desecharlos y reprocesarlos. Los plsticos en su
mayora son inmunes a la degradacin biolgica (los organismos
desintegradotes, como bacteria y hongos, no pueden romper sus molculas
para utilizarlas como alimento). Al no ser biodegradables, se acumulan y
genera montaas de desechos plsticos que, aunque no se les considera
estrictamente txicos, interfieren con los procesos de los seres vivos. Por
ejemplo, las aves, los peces y otros animales marinos pueden quedar
atrapados o enredados en desechos plsticos o pueden sufrir escoriaciones
en la piel que se infectan fcilmente. Tambin comen plsticos, que nos son

digeribles, pero su estmago queda lleno del material, lo que les causa
desnutricin y los lleva a la muerte. Otras veces el plstico rgido les causa
heridas internas que los desangran. Se han encontrado restos de algunos
plastificantes en plantas y animales; y est en discusin la posibilidad de
que produzcan mutaciones. Una solucin al problema de la acumulacin de
desechos slidos es imitar a la naturaleza, estableciendo ciclos para cada
material, una vez realizada la separacin. En el caso de los plsticos se ha
establecido un cdigo internacional para identificar los diferentes tipos de
polmeros de uso ms frecuente. As, por ejemplo, el PVC tiene el nmero 3,
el polietileno de baja densidad tiene el 4; el de alta densidad el 2 y el
poliestireno el 6. Cuando se recicla el PVC sirve de nuevo para hacer pisos,
tuberas, botas impermeables, mangueras y muebles para jardn. El
polietileno se lo puede usar para fabricar bolsas, botellas, tuberas y como
sustituto de la madera. En Mxico existe el Instituto Nacional de
Recicladores (INARE) que reutiliza diversos materiales, entre ellos
numerosos plsticos.