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lA PORTADA DE LA IGLESIA DE ACTOPAN

Jos

GUADALUPE VICTORIA

De los conventos fundados por la Orden de los Ermitaos de San Agustn, en la Nueva Espaa, uno de los ms importantes sin duda es el de
San Nicols Actopan, Estado de Hidalgo. Importancia que estriba en
sus grandes dimensiones, adems de ostentar un repertorio ornamental
-pictrico y escultrico- de primer orden.
El conjunto ha sufrido diversas modificaciones pelo, en general, puede
decirse que conserva el aspecto que debi tener en la poca colonial.
La parte que sufri mayores modificaciones es el atrio, al que slo de
unos aos a la fecha se ha tratado de restituir parcialmente sus dimensiones.
El partido arquitectnico desarrollado en Actopan es el mismo que
se utiliz en casi todas las construcciones frailunas de la poca; constituido, segn se sabe, por cuatro partes esenciales: atrio, incluyendo
las capillas posas, la capilla abierta y la cruz atrial; la iglesia, el con..
vento propiamente dicho y la huerta. 1 PelO si en su aspecto general
el conjunto recuerda el resto de las construcciones monsticas, los detalles y la magnitud del mismo revelan que, desde un princip~o, sus
constructores -aunque tal vez sera ms adecuado decir sus patrocinadores- tuvieron en mente la realizacin de una obra que fuera trasunto
sin igual de sus aspiraciones O ideales de evangelizacin en estas tierras
recin conquistadas. 2
Mucho se ha hablado de la magnificencia y monumentalidad de los
conventos agustinos. s Estemos de acuerdo o no con este punto de vista,
1 El fnograma de la arquitectura religiosa del siglo xvr ha sido estudiado ampliamente por Kubler, TOllilsaint y Angulo.. Vase: George Kubler, Mexican ArchiteC'ture of the sixteenth century" New Raven, Ya1e University Press, 1948, 2 vol. Diego
Angulo iguez, Historia del arte hispanoamericano . Barcelona, Salvat Editores, 1950,
voL 1; Manuel Toussaint, Arte colonial en Mxico.. Mxico, UNAM, Instituto de
Investigaciones Estticas, 1965.
2 El aspecto mesinico de la evangelizacin fue sealado desde hace tiempo POI
Robert Ricard. La conquete "sPirtuelle" du Mexique . EssaisuT l'apostolat et les
mthodes milsionaires des ordres mendiants en Nouvelle-Espagne de 1523-24 ti 1572.
Paris, Institut d'Ethnologie, 1933, 404 pp" En aos recientes Elisa Vargas Lugo,
Las portadas religio5a5 de Mxico. Mxico, UNAM, Instituto de Investigaciones
Estticas, 19'69, ha precisado algunos puntos del mismo problema.
s Jos Guadalupe VictOlia, Arte y arquitectura en la Sierra Alta. Siglo XVI. En
prensa .

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habremos de reconocer que los resultados, en el caso de Actopan, supe


raron con mucho los ideales de la Orden de San Agustn
Es evidente que la construccin del conjunto no se llev a cabo en
un solo momento. Una observacin somera de l permite pensar que
hubo por lo menos tres grandes etapas constructivas: una referida al
atrio; otra respecto a la iglesia y el convento; y una tercera conespondera a la huerta . Lo anterior no quiere decir que hubiera de terminarse
una para comenzar la otra; es muy probable que se desarrollaran paulatinamente._ No obstante es sta una problemtica que rebasa los propsitos del presente ensayo, cuyo objetivo primordial es el anlisis de la
fachada de la iglesia (figura 1).
Lneas arriba sealamos que el partido general tomado por el cons
trnctor fue el mismo que se sigui en otros conjuntos conventuales.
Esto puede ejemplificarse con la iglesia, la cual es de una sola nave
dividida en dos partes: la nave propiamente dicha y el presbiterio
(figura 2) . Est cubierta con una bveda de can corrido y solamente
el presbiterio se opt cubrirlo con bveda nervada. El sotocoro tambin
ostenta una bveda de nervadura.
Ahora bien, el aspecto exterior del edificio tampoco difiere del de
otras construcciones agustinas dieciseisenas: muros altos y espesos a los
que se adosan esbeltos contrafuertes; unos y otros coronados con tone
cillas almenadas, proporcionndole aspecto de fortaleza; el cual acenta
la tone ubicada en la esquina suroeste, de linaje "morisco".
En estricto sentido no puede afirmarse que los agustinos hayan creado
un tipo de iglesia particular o, si se quiere, diferente del que siguieron
las otras dos rdenes religiosas mendicantes establecidas en el virreinato.
Sin embargo, tampoco puede negarse que en ciertas regiones del pas sus
iglesias pres-entan un aspecto "familiar"; es decir, que tienen rasgos
comunes que las emparentan entre s; sobre todo en lo que se refiere
a la composicin de sus fachadas.
La disposicin general de stas consist,e en un gran cuadrngulo ;rema
tado por un inmenso frontn; solucin que tuvo gran aceptacin. Fue
utilizada en muchsimas construcciones de la provincia de Mxico, siendo
el ejemplo ms notable precisamente el de Actopan. 4 En la provincia
de Michoacn tal solucin se tom reiterativa; basta citar el caso de
Tiripeto, Morelia, Zacn y Copndaro (figura 3).
Dentro de ese gran paramento se inscriben las portadas, cuya composicin y repertorio ornamental vara en cada monumento. No obstante,
4

Luis Mue Gregor, Adopan. Mxico, INAH, 1955 .

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se pueden agrupar desde las que presentan una sobria ornamentacin


de linaje clasicista (Tiripeto), hasta las que utilizan formas de filiacin
plater,esca (Acolman y Meztitln, por ejemplo) (figura 4) .
Tal como puede observarse en las ilustraciones, la fachada de Actopan
se destaca por sus grandes dimensiones; adopta la forma de un cuadrn,
gulo que, en la paIte superior, est rematado por un inmenso frontn"
Dentro de esa gran superficie se inscribe la portada tambin de pIOporciones monumentales.
Dicha portada est organizada en torno a un arco de medio punto
cuyas dovelas, perfectamente talladas, imitan casetones que en su cara
frontal alojan querubines. Flanquean el arco pares de columnas de
raigambre clsica que presentan contraes tras en su primer tercio; las
cuales soportan un entablamento cuyo friso est ornamentado por queru,
bines. La cornisa presenta dentculos en la parte inferi,or" En los intercolumnios hay pares de nichos con ricas peanas y doseles con chiformes "
Dos medallones que representan a San Nicols de Tolentino y San Agustn se alojan entre las enjutas.
Conviene llamar la atencin sobre la manera como el arquitecto dis,
puso esta paIte de la portada; en realidad se trata de una primera
portada, pues est dispuesta en esviaje, buscando un efecto de mov,
miento para el conjunto; el cual se acenta por la colocacin del enorme
tmpano, a manera de abanico, sobre la cornisa" Las cinco fajas del tm
pano, compartimentadas en casetones, alojan animales, flores, frutas
y veneras (figura 5). La superficie entre la cornisa y la primera faja
del tmpano carece de ornamentacin escultrica; pero en las fotografas antiguas que se conservan, puede observarse que ostentaba deco
racin pictrica, realizada posrblemente al temple, segn el parecer de
Manuel Gonzlez Galvn. *
En los extremos de sta que, repetimos, puede considerarse una primera
portada, se desplantan sendos pares de columnas sobre igual nmero
de zcalos que, a su vez, descansan sobre otros de forma rectangular,
tablerados en su frente. Las columnas sumamente alargadas son de
lina je clsico y sus capiteles compuestos. Entre los intercolumnios hay
nichos del mismo tipo de los antes descritos. Sobre las columnas cone
un entablamento cuyo friso aparece decorado pOlI' elegantes grutescos.
Este friso adquiere cierto movimiento, pues las, columnas se proyectan
sobre l por medio de volmenes; en el centro, siguiendo el eje del
vano de la puerta, se construyeron dos estructuras cbicas que contri
buyen a da,r mayor movimiento al entablamento. Sobre ste, al centro,
* Comunicacin peIsonaL

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se desplantan pilastras que sostienen un arco de medio punto flanqueado por columnas-candelabro que cargan un entablamento sencillo
cuya cornisa presenta dentculos en la parte inferior. En las enjutas
hay medallones que presentan emblemas de la orden.
La moldura que seala el frontn de la fachada tambin ostenta finos
dentculos., El frontn est rematado por almenas.,
Vale la pena detenerse en el anlisis de la composicin de la fachada.
Su autor opt por trazar un enorme rectngulo y, en funcin de l,
inscribi la portada; a la cual tambin dio forma cuadrada, aunque
en r'ealidad se trata de dos cuadrados superpuestos, como se habr
advertido en la descripcin que hemos hecho lneas arriba . Aparentemente el cuerpo bajo es de menores dimensiones, rasgo que acenta
la superposicin de las columnas sobre dobles pedestales y cuyo alargamiento produce una leve impresin de fuga slo contenida por el entablamento. Es probable que el autor del diseo haya reflexionado sobre
la horizontalidad de la portada y por eso decidiera realizar el enOIme
tmpano sobre el primer cuerpo de la portada y, en cierto modo, como
continuacin de sta. Elementos que es,tabledan una armoniosa relacin
con el arco de acceso al templo y la ventana del coro.
Llama la atencin que siendo una composicin tan sabia en sus lineamientos generales-propia de alguien que ha tenido formacin de
arquitecto, o al menos que est familiarizado con tratados de arquitectura- presente detalles que no tienen fcil explicacin, Nos referimos
especialmente a la ventana del coro, a la que el arquitecto opt por
flanquear de columnas abalaustradas, propias del repertorio plateresco.
Otros detalles tambin propios de ese arte son los medallones colocados
en las enjutas.
U n intento de explicacin podra ser que no se trata de un mero
capricho: recordemos que cada orden religiosa fue duea de una herldica que serva pala identificarla, era una especie de marca de fbrica;
de ah los sendos emblemas agustlnos donde aparece, dentro de un
escudo, el corazn atravesado por tres clavos, circundado por las borlas
y el capelo cardenalicio; adems de San Agustn y San Nicols, fun-
dador de la orden y titular del convento, respectivamente.
Habra quienes aadiran como elemento "extIao" la utilizacin
de los nichos, cuya disposicin, vista con cuidado, resulta apretada
dentro de los intercolumnios; sin embargo, su presencia parecera mayormente justificada que la de las columnas abalaustradas y los medallones.
No obstante, el arquitecto muestra, de primera intencin, un esquema

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informa:do en la vanguardia arquiteotnka de su tiempo; As lo demuestra la utilizacin de los zcalos sobre altos pedestales y el alargamiento
de las columnas, adems de los casetones, el tmpano y, quizs, el
recurso de los nichos (figura 6). S, es claro el intento de crear una
portada culta, aunque tal vez al momento de realizarla pareci pobre
en sus elementos decorativos y se decidi enriquecerla con los motivos
sealados.
El artista tiene un deseo expreso de alterar las proporciones y, al
mismo tiempo, busca logros efectistas como puede comprobarse en la dis
posicin de las columnas de la parte baja, pues eso le permita rehundir
el tmpano logrando cierta profundidad.
Tambin a propsito quiso dejar sin ornamentacin escultrica la
paIte baja del tmpano, pues hubiera alternado el sentido purista de
su composicin. Pero en cambio, no dud en echar mano de la rica
ornamentacin plateresca para los casetones. Sin embargo, a nuestro
modo de ver, no se expca por qu, en un diseo tan culto, el artista
opt por colocar columnas abalaustradas en la ventana del coro, en
lugar de seguir el modelo utilizado en la parte baja. Cuestin que
quedar como uno de los tantos misterios del edificio y de su constructor..
La composicin, con base en un esquema de retcula, fue muy frecuente en las fachadas novohispanas del siglo XVI. El cuadrado inscrito
dentro de un crculo como punto de partida para la "invencin" de
portadas, tal como lo indicaba Alberti, ha sido sealada por los historiadores del arte novohispano. Slo mencionaremos, a modo de ejemplo,
los casas de la portada de la baslica franciscana de Tecali, Puebla, y
las portadas de la iglesia dominica de Coixtlahuaca, Oaxaca. Pero sin
duda tal mtodo de composicin fue moneda corriente entre los alarifes
novohispanos, muchos de ellos informados en los tratadistas europeos,
tal como 10 prueban investigaciones recientes. 5
La portada de la iglesia de Actopan sera un caso ms donde el
cuadrado inscrito en un crculo, es la base de toda la composicin.
Ahora bien, quin fue el autor de esta bellsima portada? La pregunta no tiene respuesta. Y est en relacin con la paternidad de todo
el conjunto. Varios autores -con Luis Mac Gregol y Jorge Enciso a la
cabeza- han considerado a fray Andrs de Mata como el autor del
edificio;
5 Michael Wolfgang Drewes Malquardt, Los tratadistas europeos y su reper'CUsin
en Nueva Espaa (La arquitectura en el siglo XVI). Tesis de maestro en histOlia
del arte. Mxico, UNAM, Facultad de Filosofia y Letras, 1977.

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En la portada de la iglesia -afirma Mac Gregor- claramente se ve


la intervencin de un maestro de la arquitectura, y ese maestro fue
Fray Andrs de Mata. 6
Basan su afirmacin en el testimonio dell padre Grijalva, quien seala
que el ilustre fraile, Andrs de Mata, "edific ... los dos insignes conventos de Actopan e Ixmiquilpan, que slo por esto mereca ser eterna
su fama".7 Ya Diego Angulo puso en duda la paternidad de la obra,
asunto en el que estamos de acuerdo, pues el testimonio del cIOnista
agustino no precisa en qu consisti la actividad artstica del clebre
fraile, quien quiz se ci nicamente a ordenar la construccin de
aquellos edificios"
Como quiera que sea, es evidente que el autor de esta portada era
un artista con formacin slida ~aunque quiz solamente libresca-,
lo que unido a una imaginacin no menos fecunda le permiti crear
esta portada. Dicho en 013: as palabras, se nota la intervencin consciente
de un artista; loeual torna diferente a su obra respecto a las de otros
artistas donde se advierte mayor espontaneidad o, como en tantos casos,
donde existe un mayor dejo de impIOvisacin"
Su capacidad inventiva queda wnfirmada por otra paIte del conjunto aet0'pense: la portera (figura 7). El diseo es bastante simple;
se trata de tres rectngulos de iguales proporciones" El repertorio ornamental es ms sobrio: casetones y macizas pilastras que en la parte
baja de su cara principal collS1tituyen la base de otras pilastras cajeadas
que soportan un entablamento sin adorno y a la vez proyectan sus
ejes por medio de flameIOs. Sobre el entablamento hay un pretil donde
-distribuidos simtricamente- se alojan dos emblemas de la orden y
una cruz.
La singularidad del diseo de esta portada ha llevado a l0's historiadores del arte novohispano a considerarla como un ejemplo prstino
de la influencia renacentista en Nueva Espaa. Es indudable que esta-,
mos ante un tipo de pOltada que influy en ot!os, siendo la del convento de Ixmiquilpan la ms prxima a ella, sobre todo en lo que se
refiere al repertorio ornamental.
Nos parece superfluo en estas lneas sealar las distintas opiniones
que se han dado a propsito de la filian estilstica de la portada.
Plateresca, purista, renacentista y clasicista; as se le ha catalogado, Sin
embargo, para nosotros esta portada representa quizs el nico ejemplo
{) Luir> Mac CIegO!, op, cit", p" 65"
7 Fray Juan de Clijalva, Crnica .. ", p. 44L

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de diseo autnticamente manierista; as lo demostrara la utilizacin de


un esquema con base al cuadrado inscrito dentro de un crculo y la
muy consciente idea de alterar las proporciones. Es una pena que no
conoZ'camos el nombre de su autor, as como otras obras de mano suya,
pero sta basta para darle un primersimo lugar entre los arquitectos
novohispanos del siglo XVI.

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