Está en la página 1de 9

MINISTERIO DE EDUCACION, CIENCIA Y TECNOLOGIA

DE LA NACION ARGENTINA
Ministro de Educacin, Ciencia y Tecnologa
Lic. Daniel Filmus
Secretario de Ciencia, Tecnologa e Innovacin productiva
Ing. Tulio Abel del Bono

Jefe de la Unidad de Programas Especiales


Prof. Ignacio Hernaiz
Coordinadora de la Campaa Nacional de Lectura
Prof. Margarita Eggers Lan

"Estos ejemplares son distribuidos en el marco del Programa de


Alfabetizacin Cientfica, de la Direccin Nacional de Gestin Curricular
y Formacin Docente. Directora Nacional: Lic. Alejandra Birgin"

Diego

Es Doctor en Fsica, prof


Centro de Estudio de His
de Humanidades de la Un
Pablo Bolaos es artista
sable de la concepcin vis
flexin sobre la ciencia, U
Si tens ganas de saber m
escribnos a centrobabini@
Si quers leer ms sobre e
pods consultar el artcu
potencia. Tecnologa y pol
N 4 de la Revista Iberoam
ao 2005, de la Ciudad de

Ttulos q
El argonauta argentino y el secreto de su alfombra de Diego Hurtado de Mendoza
Diego Hurtado de Mendoza
Ilustraciones: Pablo Bolaos
Diseo de tapa: Guadalupe Nava
Coleccin: "La ciencia, una forma de leer el mundo"
La Campaa Nacional de Lectura agradece la colaboracin de Horacio Tignanelli para esta coleccin.
Equipo de Campaa Nacional de Lectura
Coordinacin editorial: Guadalupe Nava - Comunicacin: Daniela Rowensztein - Diseo grfico: Micaela
Bueno, Juan Salvador de Tullio - Administracin: Alejandra Arnau, Carolina Loguzzo y Cinthia Ordoez
Pizzurno 935. (C1020ACA) Ciudad de Buenos Aires. Tel: (011) 4129 1075
campnacionaldelectura@me.gov.ar - www.me.gov.ar/lees

Ministerio de Educacin Ciencia y Tecnologa, 2005 - Repblica Argentina

El argonauta ar
V
El
L
El p

Charles Da

Ejemplar de dist

rgonautaint

6/4/05

5:52

Page 1

El argonauta argentino
y el secreto de su alfombra
Diego Hurtado de Mendoza

uando en el siglo XVII Isaac Newton concibi que la luz


estaba formada por diminutas partculas, o cuando en

el XIX John Dalton propuso una teora sobre los tomos, jams hubieran podido imaginar las enormes mquinas que
durante el siglo XX los cientficos desarrollaran para indagar la estructura microscpica de la materia.
Ciclotrn, sincrociclotrn y acelerador lineal son algunos

de los nombres de estos sofisticados aparatos utilizados para


producir y acelerar chorros de partculas como electrones o
protones hasta hacerlos alcanzar velocidades muy altas.

Construccin de los primeros aceleradores de partculas.

rgonautaint

6/4/05

5:52

Page 2

otros tomos de uranio, que liberan energa y ms neutroDe izquierda a derecha:


Julius Robert Oppenheimer,
cientfico que lider la
construccin de la primera
bomba atmica,
acompaado de Enrico
Fermi y Ernest Lawrence.

nes, y as sucesivamente.
El primero en lograr una reaccin por el estilo fue Enrico
Fermi en 1942 en un aparato llamado reactor nuclear, construido en Chicago. Poco despus, en 1945, dos bombas atmicas fabricadas por los Estados Unidos arrasaron, en
Japn, las ciudades de Hiroshima y Nagasaki.

El propsito es lograr que estas partculas choquen entre

Este terrible suceso provoc que durante aos se asocia-

s o contra un blanco el material que se quiere investi-

ra la energa atmica con la destruccin y la muerte. Buscan-

gar, y entonces averiguar qu ocurre.

do cambiar esta visin, polticos, militares y cientfi-

Lo que hacen los investigadores es detectar y analizar

cos comenzaron a preocuparse por

los fragmentos que resultan de esos choques y luego pro-

difundir y proponer los usos pacficos

ponen ideas sobre qu cosa es la materia. El primer apara-

de la energa atmica.

to exitoso para ese fin fue inventado por el fsico Ernest

Con esa idea, a

Lawrence en los primeros aos de la dcada de 1930, en

partir de 1950, las in-

Estados Unidos, y se llam ciclotrn.

vestigaciones sobre el

A partir de entonces, junto con el tamao de estas m-

tomo se orientaron a

quinas, tambin los laboratorios de investigacin construidos

resolver problemas liga-

a su alrededor se hicieron cada vez ms grandes y costosos.

dos a la agricultura, la

Con la Segunda Guerra Mundial, estas investigaciones

medicina y la produc-

se orientaron hacia el estudio de cmo aprovechar la ener-

cin de electricidad. De

ga que se desprende al partir tomos. El propsito era de-

esta forma, la energa

sarrollar artefactos explosivos de gran poder destructor.

atmica prometa un fu-

El principio buscado para estas armas atmicas era la

turo positivo y prctico.

llamada reaccin en cadena. Esto es: una partcula (un neu-

En la Argentina se

trn) rompe un tomo de uranio y libera energa; entre los

cre la Comisin Nacio-

residuos hay varios neutrones, los cuales, a su vez, rompen

nal de Energa Atmica (CNEA),

rgonautaint

6/4/05

5:52

Page 4

y hacia el ao 1956 sus cientficos e ingenieros pensaron que


era necesario comprar un reactor nuclear de investigacin.

Quihillalt le hizo caso a su amigo, viaj a Chicago y all


le mostraron el pequeo reactor. Fue entonces que se le ocu-

Este tipo de mquina permitira investigar cmo interac-

rri que los ingenieros y fsicos argentinos podran construir

ciona la radiacin con distintos materiales, producir sustan-

una mquina de ese tipo. Quihillalt se volvi a la Argentina

cias radioactivas para uso en medicina y, sobre todo, acu-

sin comprar ningn reactor, pero a cambio llev consigo los

mular experiencia en el uso de reactores ms potentes para

planos del Argonauta.

producir energa elctrica.

El nuevo proyecto fue recibido con entusiasmo y ense-

Con ese fin su director, Oscar Quihillalt, un militar inte-

guida los cientficos, ingenieros y tcnicos de la CNEA se pu-

resado por la ciencia, viaj a comienzos de 1957 a Nueva

sieron a trabajar. Ahora el objetivo era lograr que en la Ar-

York para comprar un reactor. Sin embargo, un inconvenien-

gentina se pusiera en marcha el primer reactor de

te que posterg la compra cambi el rumbo de esta historia.

investigacin de Amrica latina.

Mientras Quihillalt esperaba que se solucionara esa contrariedad, un amigo le recomend visitar un laboratorio en
Chicago, donde haban
fabricado poco antes un
pequeo reactor de investigacin

llamado

Argonauta.

rgonautaint

6/4/05

5:52

Page 6

La construccin comenz el

Enseguida comenzaron los primeros ensayos para po-

9 de abril de 1957 en la pro-

ner en marcha el reactor. Cada intento fallido significaba

vincia de Buenos Aires, muy

volver a pensar cada detalle, volver a calcular si la cantidad

cerca de la Capital Federal.

de uranio era la correcta. En algunos momentos de incerti-

Se trajeron de Francia 12

dumbre se lleg a pensar que la empresa poda fracasar.

toneladas de un material lla-

Finalmente, en una de las pruebas, en la madrugada del

mado grafito de calidad nuclear,

17 de enero, el reactor realiz la primera reaccin en cadena.

que se utilizara para moderar la

Luego de algunos festejos, la nueva mquina fue bautizada

reaccin en cadena que tendra

Reactor Argentino 1, aunque por esa costumbre que tienen los

lugar en el interior del reactor.

cientficos de abreviar, el nombre ms difundido sera RA-1.

Jorge Sbato, un joven profesor de fsica que tambin haba trabajado como periodista, formaba parte del equipo de CNEA. Haba aprendido
por su cuenta suficientes cuestiones sobre la ciencia de
los metales (Metalurgia) como para hacerse cargo de una de
las tareas ms complicadas: fabricar con uranio las barras
de combustible para el Argonauta argentino.
Dado que un reactor debe ser manejado a control remoto, desde una sala protegida de la radiacin, en junio se comenz a construir el sistema electrnico especial para ese fin.
En agosto se ensamblaron las primeras piezas y en diciembre llegaron de Estados Unidos 6 kilogramos de uranio
tratado especialmente para este tipo de reactores llamado
por los cientficos uranio enriquecido. Con este material
Una imagen
del RA-1 en
la actualidad.

Sbato y su equipo, en enero de 1958, lograron fabricar los


elementos combustibles.

rgonautaint

6/4/05

5:52

Page 8

Ahora bien, restaba todava un paso


ms: para que la hazaa quedara registrada deba primero hacerse pblica. El
tiempo apremiaba, luego de otros tres
das de intenso trabajo, el 20 de enero, se
Oscar Quihillalt

volvi a encender el reactor en una ceremonia pblica.


Cuentan algunos cientficos que participaron de la construccin del RA-1 que, durante la inauguracin, los funcionarios e invitados que asistieron al evento, adems de
admirar la obra, comentaban asombrados y

Jorge Sbato

complacidos lo cmoda y mullida que era la


alfombra que cubra las instalaciones.

Lo que nunca supieron es que no se trataba de una alfombra exquisita, sino de una alfombra bastante comn. Su singular suavidad se deba a que, dada la premura de la empresa,
el hormign del piso an no se haba terminado de secar. Es
decir, que haban caminado sobre cemento fresco. Tal fue el
apuro de los responsables del RA-1 por llegar a ser los primeros en Amrica latina en construir una mquina de ese tipo.

MINISTERIO DE EDUCACION, CIENCIA Y TECNOLOGIA


DE LA NACION ARGENTINA
Ministro de Educacin, Ciencia y Tecnologa
Lic. Daniel Filmus
Secretario de Ciencia, Tecnologa e Innovacin productiva
Ing. Tulio Abel del Bono

Jefe de la Unidad de Programas Especiales


Prof. Ignacio Hernaiz
Coordinadora de la Campaa Nacional de Lectura
Prof. Margarita Eggers Lan

"Estos ejemplares son distribuidos en el marco del Programa de


Alfabetizacin Cientfica, de la Direccin Nacional de Gestin Curricular
y Formacin Docente. Directora Nacional: Lic. Alejandra Birgin"

Diego Hurtado de Mendoza

Es Doctor en Fsica, profesor de Historia de la Ciencia y director del


Centro de Estudio de Historia de la Ciencia Jos Babini, en la Escuela
de Humanidades de la Universidad Nacional de General San Martn.
Pablo Bolaos es artista plstico y grfico. Desde 2001, es el responsable de la concepcin visual del proyecto Nautilus, comunicacin y reflexin sobre la ciencia, Universidad de Buenos Aires.
Si tens ganas de saber ms sobre esta u otras historias sobre la ciencia
escribnos a centrobabini@unsam.edu.ar
Si quers leer ms sobre el desarrollo de la energa nuclear en la Argentina
pods consultar el artculo "De tomos para la Paz a los reactores de
potencia. Tecnologa y poltica nuclear en la Argentina (1955-1976)", en el
N 4 de la Revista Iberoamericana de Ciencia, Tecnologa y Sociedad, en el
ao 2005, de la Ciudad de Buenos Aires.

Ttulos que integran esta coleccin


gonauta argentino y el secreto de su alfombra de Diego Hurtado de Mendoza
go Hurtado de Mendoza
aciones: Pablo Bolaos
o de tapa: Guadalupe Nava
ccin: "La ciencia, una forma de leer el mundo"
ampaa Nacional de Lectura agradece la colaboracin de Horacio Tignanelli para esta coleccin.
po de Campaa Nacional de Lectura
inacin editorial: Guadalupe Nava - Comunicacin: Daniela Rowensztein - Diseo grfico: Micaela
o, Juan Salvador de Tullio - Administracin: Alejandra Arnau, Carolina Loguzzo y Cinthia Ordoez
rno 935. (C1020ACA) Ciudad de Buenos Aires. Tel: (011) 4129 1075
nacionaldelectura@me.gov.ar - www.me.gov.ar/lees

sterio de Educacin Ciencia y Tecnologa, 2005 - Repblica Argentina

El argonauta argentino y el secreto de su alfombra


La mirada del lince
Vampiros en Valaquia?
El guiso fantasmagrico
Los nombres del cielo
El primer astrnomo criollo
Que viva el Coyote!
Charles Darwin El naturalista del Beagle

Ejemplar de distribucin gratuita. Prohibida su venta