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Edicin Nro 185 - Noviembre de 2014

Santiago Amado

LA DIFCIL COYUNTURA DEL MERCADO LABORAL


Grietas en el trabajo
Por Juan M. Graa*

El trabajo, que mejor significativamente en la ltima dcada, atraviesa un


momento complejo, marcado por las suspensiones en algunas industrias y el
estancamiento en la creacin de nuevos puestos. Los motivos estructurales
que explican esta tendencia.

Las noticias de suspensiones en algunas industrias, estancamiento del


empleo y aumento de la informalidad laboral ponen el foco nuevamente en
la situacin del mercado de trabajo, que se acerca a un punto crtico luego
de una etapa positiva. En efecto, uno de los principales rasgos de la ltima
dcada fue la rapidez del crecimiento econmico y la recuperacin del
trabajo. Sin embargo, al analizar de manera ms detenida el proceso se
observan dos etapas diferentes. En la primera, efectivamente, se registr un
importante crecimiento econmico junto a mejoras laborales significativas;
en la segunda, en cambio, slo hubo crecimiento, y ms bajo. A qu se
debi la mejora inicial? Cmo se explica el freno o reversin de los ltimos
aos? Responder estas preguntas resulta necesario para entender la
coyuntura actual.

Comencemos con un breve repaso de la situacin sociolaboral, reflejada en


el grfico 1. Si observamos la ltima dcada vemos que la mejora de los
indicadores fue importante. En 2002 el desempleo se encontraba por
encima del 25%, la precariedad laboral alcanzaba al 42 % de los asalariados
y la pobreza incida sobre el 50% de los hogares, mientras que actualmente
esos niveles se encuentran en 7,5%, 32% y 15%, respectivamente.

Sin embargo, desde hace algunos aos la velocidad de mejora no es


satisfactoria. El quiebre de tendencia se produjo en 2007 (en el caso de la
desocupacin), 2008 (en el caso de la precariedad) y hacia 2010 (en la
incidencia de la pobreza). Peor aun, esos mismos niveles muestran el largo
camino a recorrer para recuperar los guarismos de 1974, es decir antes del
inicio de la dictadura, cuando la desocupacin alcanzaba al 3% de la
poblacin activa, la precariedad apenas al 23% de los asalariados y la
pobreza al 5% de los hogares.

Cmo llegamos hasta aqu? Luego de transitar cuatro aos de recesin y


de destruccin del empleo en el final de la convertibilidad, el ciclo comenz
a revertirse un par de meses despus de la devaluacin de enero de 2002.
La amplia mayora de los economistas coincide en que el nuevo tipo de
cambio real es la clave para entender el proceso. Parecera, en esa lnea de
pensamiento, que esta modificacin impuls la generacin de un nuevo
modelo sin lmites estructurales explcitos que, basado en la produccin de
bienes primordialmente industriales (y no en los servicios, como ocurra
durante los 90), generara una ilimitada expansin del empleo, sobre todo
por el vigoroso crecimiento experimentado por el segmento PyME.

En los primeros aos de la pos-convertibilidad, el impulso a la demanda,


necesario para salir de la recesin, provino de la multiplicacin de la renta
de la tierra en manos de los terratenientes (cuyos ingresos se triplicaron) y
del Estado, que se apropi de una parte de ella mediante retenciones y
volc esos recursos a la sociedad a travs de los programas sociales,
particularmente el Plan Jefas y Jefes de Hogar. Otra fuente importante de
impulso a la demanda fue la lenta liberacin de los fondos acumulados
durante la dcada anterior en el sistema bancario. La declaracin de la
cesacin de pagos sobre la deuda pblica, por ltimo, permiti disponer de
recursos adicionales.

Pero este esquema, que no se ha modificado sustancialmente a lo largo de


la dcada, fue perdiendo dinamismo y hoy enfrenta problemas crticos. El
inicio de tales problemticas comenz incluso antes de la disputa por la
Resolucin 125 y del estallido de la crisis mundial, justamente cuando
empez a observarse el aletargamiento de las variables laborales y la
aceleracin de la inflacin. En la fase ms extrema de esta etapa los
ltimos aos, el crecimiento econmico se ha vuelto esquivo y la
restriccin externa reapareci brutalmente como un freno a la economa.

Los economistas discuten la causa de esa prdida de dinamismo: es la


inflacin, el atraso cambiario, la falta de confianza, de inversin? Aunque se
trata de problemas relevantes, el anlisis de las condiciones estructurales
de la economa constituye una explicacin ms completa y coherente.

La cuestin de fondo

Al igual que en otros pases en desarrollo, el principal problema estructural


que enfrenta Argentina es su rezago productivo. Como puede verse en el
grfico 2, el crecimiento de la productividad laboral en nuestro pas ha sido
marcadamente ms lento que en Estados Unidos, tomado como ejemplo de
los pases desarrollados: 200% contra 500%, entre 1970 y 2012. Ello ha
llevado a que la productividad relativa de la industria nacional se reduzca
del 30% a fines de la etapa de industrializacin por sustitucin de
importaciones al 12% en la actualidad.

Argentina, y las empresas que operan aqu, arrastran un rezago productivo


muy relevante. Por qu esto es importante? En el capitalismo, las empresas
buscan valorizar su capital compitiendo en el mercado: el principal
mecanismo para triunfar es la reduccin de costos que se logra, en trminos
generales, a travs del aumento de la productividad. Si no logran sostener
el ritmo de la competencia, quiebran.

Pero antes pueden recurrir a fuentes extraordinarias de riqueza para


compensar ese rezago productivo (1). La primera es la apropiacin de la
renta de la tierra, sea directamente o a travs del Estado y sus subsidios. La
segunda es la reduccin de costos a travs del deterioro de las condiciones
de empleo de los trabajadores. La tercera es el endeudamiento externo, que
permite financiar ese rezago durante un tiempo, aunque su posterior repago
profundiza el problema.

En este marco, la historia econmica argentina puede comprenderse como


el resultado superpuesto de dos procesos: la evolucin de la necesidad de
compensaciones en funcin de la magnitud de su rezago productivo y la
disponibilidad de esas fuentes. Cuando stas son suficientes, la economa
avanza como si el rezago no existiera; cuando no alcanzan, se ingresa en un
perodo crtico.

Una nueva interpretacin

Analizando la historia econmica reciente desde este punto de vista, la crisis


de 20012002 puede entenderse como un momento donde el rezago
productivo, exacerbado por la sobrevaluacin cambiaria, fue superior a las
compensaciones que los bajos salarios, la renta y la deuda ya como factor
negativo generaban.

Al devaluar se produjo un aumento automtico de los precios de los bienes y


servicios que se importan (hay que pagar ms pesos por el mismo valor en
dlares) y en los que se exportan (los exportadores pueden obtener ms
pesos con el nuevo valor del dlar y buscan imponer el mismo precio
internamente). Como los bienes que exporta Argentina forman parte de la
canasta de consumo de los trabajadores (trigo, carne, maz, leche, etc.), la
devaluacin eleva los precios de los alimentos siempre que se impongan
retenciones inferiores a la devaluacin y reduce el poder adquisitivo de los
salarios. En este contexto, el principal dinamizador de la acumulacin de
capital luego de la devaluacin fue la cada de los salarios. La compensacin

radic principalmente all. Esto benefici sobre todo a las PyMEs, que se
expandieron gracias a la competitividad lograda en base a la baja de
salarios. El tipo de cambio competitivo nada tiene de mgico ni gratuito: no
crea riqueza sino que la redistribuye.

A partir de 2005, los precios internacionales de las materias primas


comenzaron a subir vertiginosamente, generando una mayor disponibilidad
de compensaciones. Ello permiti sostener un esquema de subsidios a las
empresas que relaj las limitaciones que el rezago productivo establece
sobre las condiciones de empleo, permitiendo la recuperacin salarial. De
esa manera, entre 2003 y 2007 la economa argentina no pareca enfrentar
ningn lmite.

Pero que el rezago productivo de las empresas no genere repercusiones no


significa que haya dejado de existir, lo que nos lleva a la segunda etapa de
la dcada. A partir de 2007/2008, Argentina comenz a alcanzar
nuevamente su lmite estructural, aquel donde las compensaciones ya no
alcanzan para cubrir las necesidades. Por un lado, la bienvenida
recuperacin salarial comenz a reducir las compensaciones salariales que
las empresas necesitan para competir. En defensa de su rentabilidad, las
empresas empezaron a trasladar a los precios los incrementos de costos.
Pero la inflacin resultante deterior la competitividad externa de la
economa, lo que implic una necesidad aun mayor de compensaciones.
Frente a la decisin poltica de no incrementar el endeudamiento externo,
ese rol recay exclusivamente sobre la renta de la tierra.

No por casualidad fue en 2008, cuando el salario real super los niveles
previos a la crisis de 2001, que el gobierno intent ampliar su participacin
en la renta agraria mediante la aplicacin de retenciones mviles. El fracaso
poltico de ese proceso puso un lmite muy claro a la capacidad de aumentar
las compensaciones por esa va. En este contexto, al que se aada la
apreciacin cambiaria generada por la inflacin, el rezago productivo de la
economa argentina comenz a hacerse visible. En virtud de la
heterogeneidad productiva ese proceso impact primero en las empresas
ms pequeas. Ello deriv en el estancamiento del empleo (explicado por
las PyMEs), la prdida de dinamismo de la industria respecto de los servicios
(menos expuestos a la competencia internacional) y la necesidad de
proteccin adicional para el sector industrial (por ejemplo, mediante
licencias no automticas).

En ese marco de menor dinamismo econmico, los empresarios comenzaron


a frenar sus inversiones y presionar por una salida devaluatoria que

restituya las condiciones iniciales del proceso. Esa puja se observ en una
creciente fuga de capitales y una serie de especulaciones respecto al valor
del dlar que llevaron al gobierno a establecer restricciones a la compra de
divisas en 2011. Pero la reaparicin de problemas en el sector externo no es
ni ms ni menos que la siguiente expresin del proceso de reduccin de las
compensaciones vis a vis su necesidad. Y el estancamiento del mercado
laboral haba sido la primera.

El proceso se aceler y en enero de 2014 se corrigi el tipo de cambio,


generando un deterioro de los salarios que recompuso la rentabilidad pero
que, al continuar reducindose la renta de la tierra, en este caso por la baja
de los precios internacionales, no logr reimpulsar el crecimiento. La
normalizacin de las relaciones con los acreedores externos que los fondos
buitre demoraron revela la voluntad de activar la tercera fuente de
compensaciones, el endeudamiento externo, por ahora frenada.

Presente y futuro

La situacin actual est marcada por el estancamiento econmico, la cada


del empleo y del poder adquisitivo de los salarios. A su vez, el sector
externo presenta un escenario complejo.

En este contexto, los economistas, ahora disfrazados de candidatos, vuelven


a entrar en escena con soluciones mgicas. Algunos sealan que el Estado
debe reducir su participacin en la renta agraria (eliminar o bajar las
retenciones) para dinamizar la economa. Pero eso implicara
necesariamente buscar compensaciones de otra fuente: o un nuevo ciclo de
endeudamiento externo o una reduccin de las remuneraciones. En otras
palabras, mientras el rezago productivo contine vigente de alguna forma
hay que alimentarlo.

La nica solucin para superar la restriccin externa y el deterioro de las


condiciones de vida de la poblacin es, como se sabe desde siempre, la
transformacin estructural de la economa. Necesitamos elevar la
productividad de manera que las empresas compitan sin necesidad de
compensaciones, provengan stas de la renta de la tierra, del deterioro de
las condiciones de vida de los trabajadores o del endeudamiento externo. En
este camino todas las soluciones coyunturales son bienvenidas, siempre que
ganen tiempo para que un proceso de cambio estructural tome cuerpo. La
pregunta es si ese proceso de transformacin ha comenzado.

1. Graa, J. M. (2013), Las condiciones productivas de las empresas como


causa de la evolucin de las condiciones de empleo. La industria
manufacturera en Argentina desde mediados del siglo XX, tesis doctoral,
Universidad de Buenos Aires, Buenos Aires; Iigo Carrera, J. (2007), La
formacin econmica de la sociedad argentina. Volumen I: Renta agraria,
ganancia industrial y deuda externa. 1882-2004, Imago Mundi, Buenos
Aires.

* Doctor en Economa (UBA) e investigador CONICET-CEPED.

Le Monde diplomatique, edicin Cono Sur