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PERSPECTIVAS DE LA BIOTECNOLOGA DE ALIMENTOS EN COLOMBIA


PERSPECTIVES OF THE FOOD BIOTECHNOLOGY INDUSTRY IN COLOMBIA
Villate S1., Castellanos O2.

Hace dos siglos, Malthus afirmaba que el crecimiento


de la poblacin mundial superara al suministro de
alimentos. Este pronstico no se ha cumplido porque
la actividad agrcola ha aumentado considerablemente,
gracias a factores como la mecanizacin, tcnicas
agrcolas intensificadas y la utilizacin de abonos entre
otros. Los sistemas agrcolas actuales, aunque son
capaces de generar excedentes regionales en los
pases desarrollados, dejan a la cuarta parte de la
poblacin mundial subalimentada y es incierto si se
abastecern sus necesidades para el 2030. Es as como
la biotecnologa, bajo sus diferentes formas, se puede
considerar como una de las mejores posibilidades para
evitar un empobrecimiento catastrfico de la
humanidad y su medio natural.
En cierto sentido, la biotecnologa tiene una historia
tan larga como la fabricacin del pan o la cerveza y se
remonta a la poca indgena con la elaboracin de
productos alimenticios y bebidas como la chicha,
obtenida por fermentacin del jugo del maz. La
produccin industrial usando procesos tecnificados con
microorganismos se empieza a encontrar a finales del
siglo pasado y ha recibido un gran impulso en los aos
50 de nuestro siglo cuando la naturaleza y la funcin
de los cidos nucleicos fueron explicadas, abrindose
el camino a la descripcin del cdigo gentico y a la
tecnologa del ADN recombinante. Entre los aos 70 y
80, lleg a hacerse posible la produccin de genes en
masa y transferirlos a otros organismos como en
bacterias, levaduras , plantas y animales.
Es este contexto, la biotecnologa se define como la
aplicacin de organismos, sistemas y procesos
biolgicos a la produccin de bienes y servicios en
beneficio del hombre con el fin de aumentar la
productividad , el rendimiento y resolver problemas de
abastecimiento de alimentos a la poblacin en general.
La biotecnologa cambia, de forma espectacular, las
vas mediante las cuales los cientficos puedan conocer
las estructuras y las funciones de los sistemas

biolgicos, implicando la revolucin del conocimiento


con consecuencias cientficas, ticas y sociales que
irn mucho ms all que los efectos econmicos
(OCDE, 1993).
La biotecnologa alimentaria ofrece vastas
posibilidades en la mejora de la calidad, el valor
nutricional, el estado sanitario y la conservacin de los
alimentos. Pero ninguna introduccin biotecnlogica
tendr por si misma un impacto decisivo en la industria,
ya que dicha industria es demasiado diversificada y
amplia lo cual se puede apreciar a continuacin :
a. Las enzimas en el sector alimentario tienen
numerosas aplicaciones en la industrias de los
alimentos y de las bebidas, para la transformacin y
produccin de aromas y sus productos intermedios,
tienen una creciente importancia para los avances
cientficos y tcnicos. Estos progresos estarn
especialmente ligados a los bioreactores, a la
encapsulacin de enzimas y a la remodelacin de las
protenas para conseguir enzimas innovadoras , ms
eficaces con nuevos procesos de biocatlisis.
b.La biotecnologa ofrece nuevos sistemas de
conservacin biolgica a travs de microorganismos
alimentarios modificados que tienen la capacidad de
proporcionar conservacin de los alimentos sin utilizar
aditivos qumicos.
c. Los nuevos alimentos son transformados gracias a
la biotecnologa, la cual ofrece recursos para crear
nuevos nutrientes de calidad para el hombre con una
imagen positiva para la salud a partir de materias
primas baratas, como protenas fngicas con textura
adecuada para imitar la carne.

Bac. Docente Universidad Colegio Mayor de Cundinamarca.


Ph.D. Docente. Universidad Nacional de Colombia. E-mail:
ocasta@ingenieria.ingsala.unal.edu.co

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d. Los cultivos de clulas vegetales ofrecen la oportunidad


de obtener gran diversidad de productos alimentarios
intermedios y de molculas nutritivas que pueden ser
obtenidas mediante el cultivo celular.
e. Las microalgas, que han sido la base de la alimentacin
humana tradicional en muchos pases tambin pueden
ser cultivadas para producir una amplia gama de
productos tiles, teniendo algunas un gran inters como
elementos para la alimentacin humana o como
molculas nutritivas especiales.
Las tecnologas actualmente disponibles en el mercado
son slamente una pequea parte de lo que ya es
tcnicamente posible. Incluso son una pequea fraccin
de todas las posibilidades que se podran ofrecer en los
prximos diez aos. En ciertos aspectos , el desarrollo
biotecnololgico est muy prximo a innovaciones
cuantitativas y cualitativas, pero los avances tecnolgicos
llegarn a ser realidad nicamente si los problemas de
bioseguridad, escalamiento industrial y la aceptacin por
parte de la sociedad en el camino de futuras
comercializaciones, puedan ser resueltos durante esta
dcada y si la presin de los mercados ayudan al
desarrollo de las nuevas tecnologas.
La aceptacin de estos avances por la sociedad est
relacionada con la actitud del pblico hacia la
biotecnologa alimentaria, as como los motivos exactos
que inquietan a los consumidores, los cuales son difciles
de analizar y de comparar, a pesar de la publicacin de
un nmero creciente de encuestas. Es importante a este
respecto mencionar que estos estudios analticos no
hacen siempre distincin entre lo alimentario y las dems
aplicaciones de la biotecnologa y frecuentemente se ha
confundido la biotecnologa con la ingeniera gentica o
con las tcnicas de reproduccin humana. Existen
diferencias significativas en la aceptacin de la
biotecnologa en el sector alimenticio segn el pas, sexo,
nivel de educacin, prcticas religiosas, etc, y las
encuestas cuantitativas han dado, a veces, resultados
contradictorios. Cabe resaltar, sin embargo, que si los
grupos ms instruidos presentan un mayor grado de
aceptacin a la biotecnologa, son ellos los oponentes
ms atractivos a las tecnologas alimentarias (Colciencias,
1993).
De hecho, a causa de los problemas de aceptacin por
los consumidores, el sector alimentario no esta an en
condiciones para un desarrollo revolucionario en un futuro
inmediato. Despus de la levadura de panadera
genticamente modificada ya aceptada, vendrn nuevos
alimentos para necesidades nutricionales especiales,
colorantes bilogicos, aditivos y cultivos de clulas
vegetales o de microalgas como componentes de alto
valor agregado. A mediano plazo otros muchos
productos, realizables desde el punto de vista cientfico

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y tecnolgico, penetrarn sin duda en el mercado,


particularmente bacterias alimentarias transformadas
para obtencin de aromas y mejora de calidad, enzimas,
nuevos biocatalizadores, tecnologas de bioconversin
para productos alimentarios no clsicos, un nmero
creciente de test biolgicos rpidos y de biocaptadores
para diferentes tipos de contaminantes.
Para el diseo de estrategias industriales en la
biotecnologa alimentaria es necesario comprender que
la traduccion de su potencial para generar productos y
procesos es ante todo un problema industrial. Una
revisin general de la industria alimenticia en Europa,
Estados Unidos y Japn demuestra que la biotecnologa
alimentaria es cada vez ms dominada, directa o
indirectamente, por las principales empresas
multinacionales que tiene una visin global sobre el
acceso a las materia prima bsica y sobre los mercados.
Sin embargo, su actividad no disminuye la posibilidad de
muchas pequeas y medianas empresas que alcanzan
buenos resultados en nichos especficos del mercado e
incluso podran incrementarlas (Sasson, 1985).
La viabilidad econmica y la difusin de las biotecnologa
alimentaria depende de su adopcin por los principales
agentes industriales en la cadena agroalimentaria y del
logro de su integracin en estratgias industriales
competitivas. Esta dependencia se refleja en una nmero
de problemas especficos que se presentan a todo nivel
y en todos los sectores de esta cadena.
Actualmente, el desarrollo de la biotecnologa alimentaria
en Colombia es evidente y se manifiesta en los diferentes
renglones de la economa nacional. Ente las industrias
que producen o consumen en el sector podemos
encontrar las de: cerveza, productos lcteos, jugos y
concentrados de frutas, panificadoras, cultivo de tejidos,
etc. La produccin biotecnolgica de algunas empresa
nacionales es de muy alto nivel. As, por ejemplo, la
empresa cervecera Bavaria S.A., catalogada como una
transnacional, exporta sus productos a varios pases de
la zona y se ha convertido en una de las cerveceras con
ms tradicin y mayor produccin en el mundo.
Igualmente la recientemente creada cervecera Leona
S.A. ha montado la planta cervecera ms moderna de
Latinoamrica. La produccin biotecnolgica se reflejada
tambin en los productos de la Compaa Nacional de
Levaduras - Levapan, la cual en su inters
permanentemente en el desarrollo de productos
derivados de la levadura, inici en 1992 la produccin
de extracto en Venezuela y la Repblica Dominicana, en
plantas diseadas y construidas con tecnologa
colombiana (Colciencias, 1994).
De otro lado, el aporte de transnacionales extranjeras al
desarrollo del pas en reas referentes a la biotecnologa
es destacable. En ellas se puede citar la filial de la

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compaia de productos lcteros Alpina, que ha


demostrado ser una de las ms prosperas empresas con
crecimiento constante en el mercado colombiano.
Sin embargo, a pesar del desarrollo logrado
encontramos problemas
especficos
tales
como (Colciencias, 1995):
a. La innovacin biotecnolgica en los sectores
alimentarios implica elevados niveles de
incertidumbre. Lo cual es debido, por un lado, a los
interrogantes sobre la relacin de los consumidores, el
debate sobre la seguridad , la proteccin de la propiedad
intelectual y por otro lado, al gran nmero de alternativas
cientficas y tecnolgicas posibles, frecuentemente en
competencia.
Dos aspectos dominan las estrategias de innovacin en
la biotecnologa alimentaria: las reacciones previsibles
de los consumidores y la capacidad de las biotecnologas
para incrementear la cantidad de alimentos. La industria
se encuentra con dos problemas estratgicos: debe
decidir el tipo y el nivel de integracin con la cadena
alimentaria y debe elegir la magnitud de su investigacin
interna y sus vnculos con programas cooperativos de
investigacin en el sector de la biotecnologa.
b. Productos y procesos de calidad. Los mercados
alimentarios estan dominados por dos tendencias: el
estancamiento de los mercados tradicionales y una
profunda reestructuracin de la demanda que es una
asociacin entre la alimentacin y nuevas reivindicaciones
mdicas, nutricionales, ecolgicas, de seguridad y de
alimentacin rpida. En consecuencia, las estratgias
para la innovacin en este sector de la biotecnologa
tienden a favorecer los productos y los procesos de
calidad en relacin con las aplicaciones que tienden a
disminuir los costos.
El desarrollo de productos y procesos de la biotecnologa
alimentaria se enmarca en el contexto general de esta
disciplina en Colombia, la cual tiene algunas
particularidades:
* El costo de establecer y operar empresas de
biotecnologa es alto, especialmente cuando involucran
en sus actividades pruebas de seguridad o toxicidad,
como ocurre con mayor frecuencia. En consecuencia, el
futuro de la biotecnologa depende de que sus actividades
se realicen apropiadamente en un marco comercial
desarrollado.
* La biotecnologa es uno de los sectores ms nuevos
de la economa y constituye un sector de innovacin por
excelencia: la innovacin constituye todava un aspecto
fundamental del negocio biotecnolgico. En el caso de la
adquisicin externa de una licencia de biotecnologa para

iniciar un proceso de produccin, se requieren elementos


de innovacin para la adaptacin del proceso o del
producto licenciado, a las materias primas y las
condiciones locales.
* Entre las caractersticas del sector biotecnolgico
la tecnologa del proceso juega el papel predominante,
mientras que en otros sectores de la actividad industrial
dicho papel le corrresponde a la tecnologa del producto.
c.Nuevos tipos de cooperacin. La sobreestimacin
de las preocupaciones ligadas con la aceptacin de los
consumidores y una preferencia por la calidad conducen
a nuevos tipos de cooperacin entre los agentes
econmicos situados en diferentes niveles de la cadena
alimenticia.
Para reducir el nivel del riesgo industrial, las empresas
alimentarias querran que se les concediera una gran
prioridad mediante una mejor armonizacin internacional
de las normas de seguridad y de los derechos de
propiedad intelectual.
Es importante sealar que, las polticas de investigacin
y desarrollo en produccin y procesos en biotecnologa
alimentaria deben estimular nuevas estructuras de
cooperacin entre los agentes econmicos a diferentes
niveles, igualmente con el fn de obtener el mejor partido
posible de la adaptacin de la biotecnologa para la
demanda y mercados especficos, los intereses de los
consumidores deben estar integrados en la produccin.
Teniendo en cuenta lo anterior y la necesidad de
integracin regional para el desarrollo de mercados e
investigaciones de inters comn en la actualidad
Colombia participa en el Proyecto Multinacional de
Biotecnologa y Tecnologa de Alimentos-PMBTA, el cual
forma parte de las actividades de cooperacin tnica de
la Direccin del Programa Regional de Desarrollo
Cientfico y Tecnolgico-PRDCYT de la organizacin de
los Estados Americanos-OEA. EL PMBTA fue aprobado
por el Consejo Interamericano para la Educacin, la
Ciencia y la Cultura-CIECC de la OEA en 1989, tomando
como base un plan de accin estructurado en la
cooperacin horizontal y la formacin de recursos
humanos. Este proyecto tiene como objetivo promover
por un lado, la adaptacin y el desarrollo de nuevas
tecnologas, en busca de posibilidades que permitan
incrementar la produccin del agro, por otro lado, el
dominio y la difusin de tcnicas modernas a nivel rural
y agroindustrial. Debe, adems apoyar la superacin de
los problemas ocasionados por prdidas postcosecha y
la mejora, tanto en calidad como en cantidad, de los
productos finales de la industria alimentaria (Colciencias,
1995).
Durante 1990-1995 el proyecto busc conjugar el manejo

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de la informacin disponibles en biotecnologa y


tecnologa de alimentos y los procedimientos modernos
para incrementar la calidad en la produccin industrial
alimentaria, teniendo en cuenta entre sus reas temticas
la investigacin y desarrollo de tecnologa de enzimas
aplicadas a la industria de alimentos, as como la
conservacin el procesamiento de alimentos: proceso
industrial, gestin de calidad, tecnologa postcosecha,
promocin y gestin tecnolgica.
Finalmente, es importante sealar que la biotecnologa
alimentaria no ha tenido una relevancia explcita y
reconocida en las condiciones nacionales como un tpico
independiente en el contexto de la biotecnologa. As,
segn el Directorio Biotecnolgico de Colombia publicado
en 1995 de los profesionales que trabajan en

biotecnologa solo un 22% estn dedicados al sector


productivo, el resto se distribuyen entre los centros de
formacin acadmica y de investigacin en: biotecnologa
vegetal-agraria, animal, ambiental, salud e industrial,
divisiones temticas de la Biotecnologa determinadas
por el Programa Nacional de Biotecnologa de
Colciencias. En estas reas, la de alimentos no fue
incluida. Adems, segn este directorio, de las cinco
reas antes mencionadas, la biotecnologa industrial, en
la cual el 100% de las empresas y entidades registradas
estn estrechamente involucradas con el sector
alimentario, solo ocupa el 8% de los profesionales
dedicados en general a la biotecnologa, as como los
proyectos de investigacin en esta rea solo constituyeron
el 4% de los registrados por el Programa Nacional de
Biotelcnologa (Colciencias, 1995a).

BIBLIOGRAFIA
Colciencias. 1993. Bases para un plan del programa nacional de
biotecnologa. Tecnologa de la vida para el desarrollo.
Colciencias. 1994. Diez casos exitosos de Innovacin tecnolgica.
Colciencias. 1995. Biotecnologa: Legislacin y Gestin para Amrica
Latina y el Caribe. Programa multinacional de Biotecnologa y
Tecnologa de Alimentos. Programa Nacional de Biotecnologa.

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Colciencias. 1995a. Directorio de biotecnologa. Programa Nacional


de Biotecnologa.
Organizacin de Cooperacin y Desarrollo Econmicos- OCDE.
1993. Biotechnologa Agrcola y Alimentacin. Ediciones Mundi-Prensa.
Madrid.
Sasson A. 1985. Biotechnologies: challenges and promises. 2 -edit.
Unesco.