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Captulo 1
Del federalismo a la Constitucin de 1886
Jorge Orlando Melo
Realismo y utopa: la Constitucin de 1863
El 14 de febrero de 1863 se reunieron en la poblacin antioquea de Rionegro los
miembros de una convencin que deba escribir una nueva Constitucin para
Colombia. Se trataba de establecer las bases legales para un rgimen que suma
como resultado de una larga y violenta guerra civil, encabezada por el general
caucano Toms Cipriano de Mosquera. La triunfante revolucin se haba hecho a
nombre de los derechos de los estados federales, de su autonoma y su
independencia, y contra el autoritarismo atribuido al presidente legtimo Mariano
Ospina Rodrguez.
Los abogados y generales reunidos pertenecan todos al partido liberal y este
hecho haca posible elaborar una norma constitucional bastante coherente, que
recogiera las aspiraciones del liberalismo colombiano. Sin embargo, los
convencionalistas no estaban muy seguros del carcter del triunfo obtenido: para
lograrlo, los liberales se haban tenido que someter a un caudillo autoritario y
desptico, cuya conversin al liberalismo era demasiado reciente para no suscitar
el temor de haber sido motivada por oportunismo o resentimiento. No habran
salido del rgimen conservador para quedar en las manos del militarismo y la
arbitrariedad del enrgico y temperamental general caucano?
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Un buen grupo de convencionistas de tradicin civilista abogados, comerciantes,
propietarios rurales deseaba el establecimiento de un rgimen legal que diera el
mximo desarrollo posible a los derechos individuales y redujera, de acuerdo con
los principios del liberalismo decimonnico, las funciones y el papel del Estado:

para ellos Mosquera, conocido por sus arrebatos y furias y por su tranquilidad para
fusilar, era un riesgo. Otros liberales, por afinidades regionales, como los del
Cauca, o por su agradecimiento con el destructor del gobierno conservador, o por
resistencia al leguleyismo y a la mentalidad de tenderos que atribuan a los
civilistas, ofrecan un vigoroso respaldo a don Toms Cipriano y vean en l el
escudo que protegera al pas del fanatismo, el clero y la godarria.
La tensin entre los convencionistas no impidi la rpida elaboracin de una
nueva Constitucin, pero las desconfianzas de civilistas como Salvador Camacho
Roldn, Manuel Murillo Toro o Aquileo Parra contribuyeron a darle algunos rasgos
particulares, a extremar la bsqueda de garantas contra el poder presidencial y
contra la intervencin del poder central en la vida de los estados. El texto
aprobado cont al cabo con el respaldo entusiasta de los liberales, que vean en la
nueva Constitucin el summum de civilizacin poltica y la prueba de que
Colombia haba llegado a un grado de madurez que la converta en ejemplo para
el mundo. Para los descontentos conservadores, era una carta utpica, sin bases
en la realidad colombiana, inaplicable y que conduca en la prctica a una
situacin de desorden permanente y a la violacin de los derechos individuales y
ciudadanos que sus artculos reconocan. Durante el siglo pasado se hizo famoso
el supuesto elogio de Victor Hugo, quien haba dicho al leerla que era una
constitucin para ngeles.
Se trataba, en primer lugar, de una Constitucin federalista, hasta tal punto que
parta de la ficcin histrica y legal de que los Estados Unidos de Colombia se
originaban en un pacto entre estados soberanos preexistentes, que haban
acordado en 1861 unirse para formar una nacin libre, soberana e
independiente. Sin embargo, el federalismo no era nuevo: creado en forma
larvada por la Constitucin de 1853, haba sido institucionalizado, con toda su
plenidad, en la Constitucin aprobada en 1858 por un entusiasta congreso de
amplia mayora conservadora. Como su reciente antecedente, en el 63 se
reservaron al gobierno central el manejo de las relaciones exteriores, el crdito
pblico, el ejrcito nacional, el comercio exterior, los sistemas monetarios y de
pesas y medidas y el fomento de las vas interocenicas. En forma conjunta con

los estados federales, poda intervenir en los asuntos relativos a la instruccin


pblica, los correos, la estadstica y el manejo de los territorios de Indgenas.
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Todo lo dems, todo lo que expresamente no se asignaba al gobierno nacional,
quedaba reservado a las entidades regionales. Segn el texto constitucional, y
contra lo que con frecuencia se ha dicho, los estados no podan declarar la guerra
ni intervenir en los asuntos internos de otros y corresponda al gobierno central, y
sobre todo a la Corte Suprema de Justicia, dirimir las controversias y desacuerdos
entre estados. Pero aunque el gobierno de la nacin poda declarar la guerra a un
estado, esto slo ocurra en caso de abierta rebelda de las autoridades de este: lo
que la Constitucin tena de novedoso era la ausencia de toda norma que
permitiera al gobierno central intervenir en el caso de que se presentaran
perturbaciones en el orden pblico intenso de los estados, o cuando Las
autoridades de estos violaran las normas constitucionales o legales. El nico
control a la legalidad de los actos de las autoridades regionales, que repeta una
norma de la Constitucin de 1858, era el mecanismo que permita a la Corte
Suprema suspender los actos de las asambleas estatales y remitirlos al senado,
para que si los encontraba inconstitucionales declarara su anulacin. Y a esto se
aadi la garanta simtrica que permita a las asambleas estatales anular los
actos del gobierno central cuando una mayora de ellas los juzgara violatorios de
los derechos individuales o de la soberana de los estados. Aparentemente se
esperaba que en cada estado se consolidaran, sin tutela nacional alguna, por el
puro proceso civilizador de la educacin y de la prctica poltica, los principios
sealados en la Constitucin, que ordenaba que los gobiernos fueran populares,
electivos, representativos, alternativos y responsables. Pero si un gobierno
regional violaba estos principios, o una revuelta local derribaba un gobierno
legtimo, nada permita recurrir al gobierno central para obtener apoyo en el
mantenimiento de la legitimidad. As, cuando en 1864 los conservadores
antioqueos insurrectos derribaron el gobierno de Pascual Bravo, el presidente

Manuel Murillo Toro decidi reconocer el nuevo rgimen de Pedro Justo Berrio,
interpretando la constitucin en forma que restringa todo derecho del gobierno
central a intervenir en los asuntos polticos estatales. La llamada ley de Orden
Pblico, aprobada en 1867 y que estuvo vigente hasta 1880, hizo clara esta
interpretacin y la convirti en la nica posible.
El segundo rasgo dominante de la Constitucin era el amplio reconocimiento de
los derechos y garantas individuales. Abola por completo la pena de muerte
esto fue lo que motiv los elogios de Victor Hugo y garantizaba los derechos a la
propiedad, las libertades de pensamiento; imprenta, domicilio, trabajo, enseanza,
etctera. Permita a los ciudadanos asociarse sin armas, pero, como la
Constitucin de los Estados Unidos de Amrica, autorizaba la sesin de armas y
su comercio, aunque solamente en tiempos de paz.
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Y a diferencia de la Constitucin norteamericana, no consagraba el derecho a la
revolucin, aunque sin duda no era necesario hacerlo para que este derecho
tuviera

un

amplio

ejercicio.

En

tercer

lugar

la

Constitucin

debilitaba

decididamente el poder del presidente, al que obligaba a actuar de acuerdo con el


legislativo, al obligarlo a someter a la aprobacin del congreso el nombramiento de
los secretarios de Estado, de los diplomticos y de los jefes militares. Y en buena
parte para evitarse una larga presidencia de Mosquera, quien tarde o temprano
tendra que ser elegido, se fij un perodo presidencial de slo dos aos, en vez de
los cuatro que estableca la carta de 1858.
Por ltimo, debe subrayarse que, convencidos de la sabidura de su obra, los
constituyentes de Rionegro decidieron hacer especialmente difcil su modificacin:
durante su vigencia slo pudo ser reformada una sola vez. En efecto, el cambio
requera el apoyo unnime de los estados, sea que se expresara mediante la
peticin, por todas las asambleas estatales, de una convencin constituyente, o
mediante la aprobacin por el congreso de una ley de reforma ratificada por el
voto unnime del senado, teniendo un voto cada estado. Como cada estado

tena tres senadores, esto haca que fuera necesario contar con el voto favorable
de por lo menos dos senadores en todos y cada uno de los nueve estados que
componan la unin, lo que resultaba bastante difcil de lograr.
Progresan los asuntos locales, en especial las revoluciones
La marcha real del pas, por supuesto, slo dependa parcialmente del sistema
constitucional adoptado. Los recursos econmicos del pas, las relaciones con el
mundo capitalista de la poca, las tradiciones y prcticas polticas, los conflictos
entre grupos sociales y econmicos, todo lo que se quiera, configuraban un
contexto que influa decisivamente sobre la forma como marchaban las
instituciones polticas y sobre la historia poltica nacional. Pero la Constitucin era
sin duda importante, pues defina canales precisos a la controversia poltica,
asignaba diversos poderes a los ciudadanos y era, ella misma, tema de una
permanente controversia.
Desde cierto punto de vista, la Constitucin responda muy bien a la realidad
nacional: Colombia era un pas sin mucha unidad econmica, social o poltica. Es
cierto que casi toda la poblacin hablaba el mismo idioma y profesaba la misma
religin. An ms, desde el punto de vista tnico, el mestizaje se encontraba ms
avanzado que en casi cualquier otro pas hispanoamericano, y slo algunos
grupos indgenas estaban por fuera de la nacionalidad colombiana.
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A pesar de ello, sobrevivan vigorosas identidades regionales o locales, que se
perciban en buena parte ligadas a diferentes constituciones tnicas, distintas
tradiciones culturales o contrapuestos intereses econmicos. Observadores
nacionales y extranjeros subrayaban la diferencia entre los mestizos aindiados de
Boyac o Cundinamarca, los negros del Cauca, los mulatos de la Costa o
Santander, as como la auto-identificacin, ms que con el pas, con una localidad
o una regin: se era bugueo, o socorrano, o cartagenero o, si acaso, antioqueo.

Los partidos polticos, y en particular algunos caudillos, podan crear un mnimo de


lealtades nacionales, pero solo reconociendo el peso de las diferencias, intereses
y vanidades locales. Las dificultades de comunicacin, la variedad de condiciones
e intereses locales, y el peso de las tradiciones regionales hacan poco viable un
gobierno centralizado real. En un pas en el que todava, para 1870, apenas el 7%
de la poblacin viva en concentraciones urbanas de ms de 10,000 habitantes,
con un telgrafo que empezaba a unir apenas las capitales de los estados, y en
el que viaje de Medelln a Bogot poda durar 20 o 30 das, la presencia de un
gobierno central en el territorio nacional tena mucho de irreal.
Pero, aunque el rgimen federalista hubiera podido ajustarse muy bien a las
condiciones nacionales, y aunque el sistema poltico funcion en forma aceptable
hasta mediados de la dcada de 1870, alentado por una poca de gran
prosperidad e insospechado crecimiento del comercio internacional, algunos
aspectos concretos de orden poltico, derivados de las normas constitucionales,
generaron dificultades crecientes y contribuyeron a desestabilizar al rgimen y a
hacerle perder legitimidad. Como ya se vio, se dej a cada estado el manejo de su
propio sistema poltico: esto quera decir que la determinacin de las normas
electorales, y la calificacin de los resultados se dejaba en las manos de los
estados, incluso cuando se trataba de elegir miembros del Congreso o presidente
de la Repblica. Eran obvias las desigualdades: mientras en unos estados se
mantuvo el sufragio universal, en otros se adopt un sistema de voto restringido,
fuese por calificaciones de ingreso o alfabetismo, o por una amplia variedad de
sistemas de eleccin indirectos. Esto condujo a situaciones en las que el sufragio
no era muy puro ni representativo, y a que grupos que perdan el apoyo de los
electores trataran de conservar el poder manipulando las leyes electorales o los
sistemas de escrutinio. Lo anterior tena implicaciones graves ante todo para la
eleccin presidencial, pues para esta cada uno de los nueve estados contaba con
un voto. Mientras los liberales dominaron una clara mayora de estados, y se
mantuvieron unidos, no fue necesario realizar malabarismos extraordinarios con el
sistema electoral. As ocurri durante la primera dcada de vigencia de la
Constitucin, cuando tan slo Antioquia y Tolima estuvieron bajo control de los

conservadores. Pero ya para comienzos de la dcada del 70, por ejemplo, se


haba establecido en Cundinamarca una maquinaria que controlaba todo el
aparato electoral y judicial: el famoso sapismo orientado por don Ramn Gmez,
de quien deca Joaquin Pablo Posada: l una falange rige que hace jueces y
ministros y falsifica registros diciendo el que escruta elige
Tan pronto comenz a dividirse el liberalismo, comenz a hacerse ms importante,
para garantizar la sucesin presidencial, el control de los ejecutivos regionales, y
esto agudiz la tendencia a prcticas electorales viciadas o a mecanismos
abiertos de violencia, a las revueltas locales y despus de 1873 a que el
gobierno central, que contaba con una Guardia Nacional con destacamentos en
todo el pas, interviniera subrepticiamente en favor de uno u otro grupo liberal.
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As, mientras en el perodo anterior a 1858, bajo constituciones ms o menos
centralistas, las revueltas pretendan derribar el poder ejecutivo central, a partir de
1863 se hicieron frecuentes las revoluciones locales y el principio de no
intervencin del gobierno central, sobre todo en la dcada del 70, dej de
aplicarse en la prctica, aunque se mantuvo en la teora. Por esto, pudo decir el
secretario del Interior Felipe Zapata en su memoria de 1870: Las revoluciones
descentralizadas han prosperado como todos los asuntos confiados a las
secciones...
El hecho es que, durante la vigencia de la Constitucin de 1863, slo se dieron
dos guerras civiles generales, la de 1876-77, originada en el problema de
educacin religiosa, y la de 1885 cuando lo que estaba en juego era la
supervivencia de la Constitucin misma. Pero las revueltas locales fueron
frecuentes, y se convirtieron en uno de los principales motivos de crtica contra la
Constitucin.
Sin embargo, si se compara la evolucin colombiana con la de otros pases
latinoamericanos, o si se advierte que la inestabilidad poltica no fue inferior bajo el
imperio de constituciones centralistas y autoritarias, el resultado no fue tan

negativo, y bajo la vigencia de estas constituciones se fueron consolidando


mecanismos de poder regional y grupos polticos de alcance regional y nacional
que pudieron, a comienzos del siglo xx, lograr un mnimo de consenso entre los
grupos dirigentes colombianos con respecto a las reglas polticas del pas. Y la
Constitucin del 63 convirti en parte de la ideologa poltica nacional, en valores
aceptados por amplios grupos de la poblacin nacional y no slo por una estrecha
lite educada, conceptos como el del origen popular del poder poltico, la igualdad
de derechos de los ciudadanos, independientemente de su situacin econmica,
social y tnica, la bsqueda de soluciones civiles a los conflictos, la inviolabilidad,
por el Estado, de la vida humana, el derecho universal a la educacin, la libertad
de expresin, de pensamiento y de prensa; los mismos conservadores los fueron
acogiendo al esgrimirlos contra las violaciones de ellos por parte de los gobiernos
liberales.
Por otra parte, buena parte del perodo de vigencia de la Constitucin de 1863
coincidi, como se dijo ya, con un auge de la actividad econmica, que dur ms o
menos hasta 1875. Esto permiti que, incluso contra el liberalismo extremo de
algunos tericos, el estado aumentara su capacidad de accin y de intervencin
en la vida del pas.
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Los recursos fiscales se aplicaron entonces ante todo a mejorar la red de
comunicaciones del pas (telgrafos, caminos, ferrocarriles), con lo que
contribuyeron los liberales federalistas a crear bases reales para un sistema
poltico ms centralista, y a impulsar la educacin pblica, que tena una alta
prioridad en la agenda liberal, por la posibilidad de que sirviera de contrapeso
ideolgico a la Iglesia. Tambin la educacin pblica sirvi para impulsar los
procesos de unificacin cultural del pas y para implantar un mnimo de valores
comunes en los principales ncleos del territorio nacional.
Las divisiones liberales y la estrategia conservadora

El partido liberal tena, desde la fecha misma de su constitucin formal, en 1849,


una historia de divisiones. Glgotas y Draconianos se haban opuesto entonces:
los primeros constituan una tendencia doctrinaria y terica que atraa sobre todo a
los jvenes universitarios y a comerciantes y hacendados partidarios del libre
cambio; los otros agrupaban militares pragmticos y con experiencia, opuestos a
innovaciones utpicas, y artesanos empeados en un proteccionismo que los
Glgotas rechazaban. La divisin fue brusca, y llev a pedreas y zurras: los
elegantes Glgotas tuvieron que defenderse a puo limpio de los artesanos. La
dictadura de Jos Mara Melo estuvo inscrita en este contrapunto, pero su derrota
hizo perder casi todo peso a los draconianos. Estos tuvieron una reencarnacin en
Mosquera quien desde 1855 empez a buscar la creacin de un tercer partido o la
alianza con un sector liberal. Fue el partido liberal todo el que finalmente lo apoy,
aunque, como se vio, la redaccin de la Constitucin reabri las fisuras. Los
liberales civilistas, que recibieron el apelativo de radicales, no pudieron impedir
su eleccin en 1866, pero aprovecharon algunas divergencias menores y los
intentos del general de imponer su voluntad al Congreso a la brava, para
amarrarlo, destituirlo, cambiarlo por el designado, general Santos Acosta, y
juzgarlo. Fue condenado al pago de doce pesos de multa, y por un tiempo, al
perder influencia la corriente mosquerista, a la que solamente identificaba la
lealtad y admiracin por el gran general y quizs un anticlericalismo a flor de piel,
ms hirsuto que el de la mayora de los radicales, pareci que el liberalismo s
mantendra unido.
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Pero los conservadores excluidos de toda perspectiva de control del gobierno
central, tenan inters en la divisin liberal, si queran aumentar su propio poder.
Es cierto que el radicalismo haba tolerado la existencia de gobiernos
conservadores en Antioquia y el Tolima, y el envo al Congreso de representantes
y senadores de este partido. Esta tolerancia no era difcil mientras los
conservadores fueran minoritarios, pero pona en peligro el rgimen liberal si estos

continuaban aadiendo estados a su rosario. As, cuando en 1869 lograron ganar


las elecciones de Cundinamarca, los radicales echaron por la borda la teora de la
no intervencin y utilizando la excusa de un conflicto entre la asamblea de
Cundinamarca y el gobernador, procedieron a amarrar a este, por sugerencia
del gran idelogo del liberalismo, Manuel Murillo. Toro. Esta experiencia hizo que
el conservatismo, orientado sobre todo por el hbil poltico caucano Carlos
Holgun, modificara su estrategia y tratara de buscar una alianza con un sector
liberal.
El efecto de esta lnea, que buscaba obtener garantas de accin poltica en los
estados, y eventualmente influir en la eleccin de un presidente dispuesto a hacer
concesiones importantes, era acentuar las tendencias a la divisin del liberalismo
y generar una permanente suspicacia entre los diversos grupos liberales: El primer
pacto lo hizo don Carlos Holgun con el demonio mismo; en 1869 los
conservadores holguinistas apoyaron a Toms Cipriano de Mosquera como
candidato presidencial. Como este haba perseguido la Iglesia, desterrado curas y
obispos, expropiado los bienes de las congregaciones y fusilado bastantes
conservadores (y no pocos liberales) los angelitos que segn don Toms
haba puesto en el cielo muchos conservadores consideraron la unin sacrlega
y los antioqueos, que estaban contentos con el sistema federal y en buenas
relaciones con los liberales, vieran la cosa con tibieza, por decir lo menos. Los
radicales, por supuesto, ganaron, pero el mosquerismo sigui funcionando como
centro de atraccin para los liberales descontentos. Estos ya eran muchos en
1873, cuando el candidato radical, Santiago Prez, tuvo que enfrentar el desafo
del general Julin Trujillo, un caucano vinculado al mosquerismo y con buenos
apoyos en todo el pas. Para ganar las elecciones hubo que apelar con mayor
decisin al aforismo del sapo Gmez y usar la Guardia Nacional para inclinar
los gobiernos regionales a votar por Prez.
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El uso creciente de la violencia y el fraude aumentaban el descontento de muchos

liberales y la tentacin de unirse a los conservadores, que tenan dos votos de los
cinco que se requeran para tener una mayora en una eleccin presidencial. Esto
aumentaba la tendencia a la divisin, y bajo Santiago Prez esta volvi a
consolidarse a pesar de que no es fcil sealar una divergencia muy grave de
opiniones entre los grupos liberales. Casi todo el mundo haba llegado a la
conclusin de que era necesario hacer algunas reformas a la constitucin. Entre
las propuestas con mayor consenso estaba el extender el periodo presidencial;
sobre el problema central, el del orden pblico, no exista un formula clara, pero
muchos se inclinaban a seguir el modelo norteamericano: autorizar al gobierno
central para intervenir a favor de los gobiernos estatales cuando estos o las
asambleas lo solicitaran. Nadie pareca combatir el federalismo, y cuando en las
elecciones de 1875 se enfrentaron candidatos presidenciales el probado radical
don Aquileo Parra y el poltico costeo Rafael Nez, aunque la hostilidad mutua
lleg a extremos inconcebibles, las declaraciones ideolgicas de los dos opuestos
portavoces apenas se diferenciaban.
Oligarcas e independientes
El grupo radical, que haba usufructuado el poder nacional durante casi todos los
aos entre 1864 y 1874, con el breve interregno de Mosquera en 1866-1867,
estaba dirigido por Manuel Murillo Toro, y sus personajes ms conspicuos eran los
hermanos Felipe y Santiago Prez, Damaso y

Felipe Zapata, el comerciante

Aquileo Parra y el general Santos Acosta. Casi todos estaban entre los 35 y los 45
aos, y haban despertado a la poltica muy jvenes, casi adolescentes, en los
aos movidos del medio siglo, de los conflictos entre golgotas y draconianos. Los
patriarcas del grupo eran apenas cincuentones, como Murillo, el idelogo y orador
Ezequiel Rojas o Parra. La mayora provena de las provincias orientales del pas,
de Boyac, Cundinamarca y en especial de Santander. En estos estados la
influencia de los radicales era muy amplia, y el semillero de nuevos reclutas
produca continuas cosechas. Aunque algunos tenan fortunas independientes,
ms bien modestas, y cuidaban alguna hacienda o un negocio comercial, la
mayora de los dirigentes radicales se haba dedicado ante todo al mundo de la

poltica y de la ideologa. Cuando no ocupaban un cargo pblico, un ministerio o la


presidencia, la enseanza y el periodismo eran sus actividades preferidas. Tenan
una ideologa en la que crean con firmeza, y a esta fe rgida ayudaba la relativa
simplicidad de su pensamiento, que mezclaba influencias de Bastiat, Juan Bautista
Say y sobre todo el utilitarismo poltico de Jeremias Bentham, que se haba
enseado en las escuelas de derecho del pas durante casi todo el siglo.
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Casi todos tenan un ttulo profesional, preferiblemente de abogado, y crean en la
instruccin como uno de los factores principales del progreso. La economa les
pareca una ciencia y la poltica deba estar regida por dogmas y principios ciertos.
Con una cierta ostentacin de pulcritud moral y de firmeza de carcter, probaban a
su modo que era posible, contra lo que crean los conservadores, ser utilitarista y
honrado. Algunos de ellos, como don Santiago Prez, el presidente de 18741876, hacan gala de su fe y su catolicismo su misal se hizo famoso en el
mundillo poltico pero la mayora eran creyentes flexibles, sin aceptar la
disciplina de la Iglesia y muy enemigos de la intervencin de sta en la vida
pblica. De esta intervencin, en su opinin, no surga sino el triunfo del fanatismo,
las supersticiones y el mantenimiento de la ignorancia de las masas, sobre las que
se apoyaba el partido conservador. A pesar del anticlericalismo, hubieran preferido
no perseguir a los eclesisticos. Se sentan obligados a hacerlo en ocasiones,
cuando la Iglesia terminaba poniendo en peligro al rgimen, pero la actitud
represiva de Mosquera, por ejemplo, les pareca una prueba ms de las
arbitrariedades del general. Lo que queran era ante todo que la Iglesia no
interviniera en poltica, y que permitiera el desarrollo de un sistema educativo
pblico independiente de ella, y esto era algo que la Iglesia no estaba dispuesta a
aceptar.
Cuando se lanz la candidatura de Rafael Nez en 1875, sus seguidores se
dieron el nombre de independientes, mientras reservaron el ttulo oligarcas
para sus opositores. El grupo independiente estaba amasado por harinas de muy

diversas clases. El mismo candidato era difcil de agarrar. Costeo, no ocultaba su


fastidio por Bogot y por los cachacos. Esto gan adhesiones de origen
regionalista: casi todos los liberales de la Costa de Riohacha a Panam, lo
respaldaron en las elecciones de 1875; era la oportunidad de tener por primera
vez un presidente costeo. Adems, el radicalismo, con su fanatismo ideolgico no
haba prendido mucho en el ambiente poltico costeo, donde pesaban ms los
conflictos entre clanes familiares o entre los blancos y los polticos de las barriadas
mulatas. Fuera de los costeos, los liberales caucanos, cuyo candidato Julin
Trujillo haba sido frenado en 1873 con las manipulaciones radicales, tambin se
sumaron a Nez.
Otras caractersticas de Nez permitan ganar otros apoyos: haba estado
ausente del pas durante doce anos, como cnsul de Colombia en Le Havre y en
Liverpool. Supuestamente haba hecho una buena fortuna y haba adquirido una
madurez de estadista con sus estudios de los pensadores polticos europeos. No
haba descuidado la actividad de periodista, y haba remitido corresponsalas en
las que adoptaba una posicin moderada, abierta al realismo poltico, enemigo de
los fanatismos y de los choques entre los principios y la realidad. No era, adems,
muy amigo de hablar claro: en sus escritos pueden encontrarse elogios y crticas
del federalismo, recomendaciones y contra-recomendaciones frecuentes. Fue el
poltico que hizo con ms decisin regla mxima de conducta la de seguir las
corrientes de la opinin. Sin embargo, venia con un objetivo claro, y si otros
aspectos de su pensamiento variaban con frecuencia, en esto mantuvo una actitud
coherente: era preciso reformar el sistema poltico vigente para que el pas
superara el desorden y la violencia, y esto requera un sistema poltico en el que el
Estado fuera vigoroso.
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La vaguedad de sus formulaciones y la ausencia del pas hacan que no tuviera
muchos enemigos concretos, y su imagen de pensador, su capacidad de
polemista, los poemas en los que expresaba su escepticismo religioso, su

habilidad como escritor que iba al grano y no se perda en retricas vacuas sus
enemigos decan que no vena accin buena ni palabra malaatrajeron buena
parte de los jvenes universitarios o recin graduados: en el 76 fue candidato de la
juventud. No importa que vieran en l lo que no era: muchos de los jvenes
liberales crean que era el verdadero portador de la tradicin liberal, frente a don
Santiago Prez, cuyas idas a misa lo hacan sospechoso para los fervorosos
liberales de la Universidad Nacional o El Rosario. A esta gente se unan antiguos
mosqueristas y, por supuesto, todos los polticos insatisfechos, todos los que
sentan que el Olimpo Radical se haba convertido en una rosca estrecha que
bs exclua del poder. Por ltimo, seguan a Nez los que alcanzaban a entrever
que quera reformar genuinamente el sistema poltico, los liberales como don
Salvador Camacho Roldn, don Manuel Uribe ngel o don Miguel Samper, que
crean que haba que civilizar nuestras costumbres polticas, acabar con la
intolerancia y el fraude y que era preciso reconocer un lugar a los conservadores y
acabar con la guerra Contra la Iglesia. Como puede verse, en la primera
candidatura de Nez los independientes lo fueron por las razones ms
heterogneas y a veces contradictorias. Ms que un movimiento consistente, era
una coalicin de insatisfechos, y la habilidad de Nez para hacer que un grupo
unido por motivos tan tenues lograra sobrevivir es una buena prueba de su talento
poltico.
Unas elecciones movidas
Nez pareca contar, desde el comienzo, con muy buenas probabilidades de
ganar la eleccin: si tena el apoyo de los tres estados de la costa (Magdalena,
Bolivar y Panam) y del Cauca, le bastara un voto ms para ganar la eleccin.
Este voto poda ser el de cualquiera de los estados conservadores (Antioquia y
Tolima) o el de Cundinamarca, donde los independientes tenan buena fuerza. El
candidato radical, Parra, pareca contar apenas con los votos de Santander y
Boyac, y quiz de Cundinamarca. Nez entr en negociaciones privadas con los
conservadores, y escribi una carta a don Miguel Antonio Caro y a don Carlos
Martnez Silva, dos de los principales dirigentes de este partido, donde, con algo

de su usual ambigedad, declar que no era decididamente anticatlico.


Aunque esto no tena un sentido muy claro, Carlos Holgun juzg que era
suficiente para darle el apoyo conservador.
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La posibilidad de un presidente liberal elegido con el apoyo de los conservadores
resultaba inaceptable para los radicales: A cambio de qu estara dndose ese
apoyo? Qu pactos podan haber acordado Nez y el zorro de don Carlos
Holgun? Los radicales no lo saban, pero sospechaban lo peor. En una carta a
Martnez Silva de fines de ao, Nez haba echado sus cartas: si lo apoyaban y
era elegido, impulsara el nombramiento de designado y secretario de guerra
conservadores, establecera la paridad en el gabinete y los empleos principales,
hara una distribucin equitativa de los cargos militares, se dara autonoma a la
universidad y se tramitara una reforma constitucional que, curiosamente,
acentuaba el federalismo: los estados recibiran autonoma para el manejo de los
asuntos religiosos y educativos, as como de todo lo relativo a elecciones y
derechos de los ciudadanos. De este modo, los estados conservadores podran,
sin temor a enfrentarse al gobierno central, restablecer la enseanza religiosa
obligatoria, y regularizar las relaciones con la Iglesia. En este aspecto, Nez
haba advertido ya la necesidad de superar el enfrentamiento con la Iglesia y
ofreca que el gobierno federal, partiendo del hecho de que la religin catlica era
la de la casi totalidad de los colombianos, tendra una actitud hacia el culto que
no sera de indiferencia absoluta.
A la desconfianza de los radicales hacia Nez, por sus eventuales concesiones
al conservatismo, se sumaban otros motivos de suspicacia: de dnde sala
Nez, que haba estado fuera de la lucha durante doce aos, con el derecho a
quitar el turno presidencial a radicales que haban ganado su puesto en la paz y la
guerra? Fuera del natural rechazo de unos caballeros puritanos y moralistas a un
poltico conocido por sus aventuras amatorias, y que quizs haba saltado tapias
con ms frecuencia por motivos de faldas que por razones polticas o militares.

Las elecciones, realizadas a media dos de 1875 en los diversos estados: dieron
aparentemente el triunfo a Nez: Panam y Bolvar votaron por l, y pareca
evidente la mayora de Magdalena y Cauca. Antioquia y Tolima para evitar que
Nez apareciera como candidato apoyado por los conservadores, escogieron a
Bartolom Calvo. En esta situacin, faltaba escrutar el voto de Cundinamarca, y
cuando el gobierno advirti que haba mayora nuista, comenz una serie de
maniobras que llevaron al colmo el manejo de los escrutinios. Un miembro del
jurado electoral fue apresado, para llamar a su suplente radical; cuando los dems
jurados se opusieron, fueron destituidos y reemplazados por radicales, que dieron
el triunfo a Parra. Aun as, ste tena slo tres votos. Se procedi entonces a
apoyar un golpe en Panam, y el nuevo gobierno hizo otro escrutinio, de donde
result que Panam tuvo dos resultados, uno por Nez y otro por Parra. Tambin
en Magdalena se derrib

al presidente independiente Joaqun Riascos, quien

muri, y se le reemplaz por un radical. Un cambio de presidente en Cauca


permiti el ascenso de un parrista, quien trat de que s escrutara a favor de Parra.
Al no lograrse esto, se decidi impedir que s legalizara el escrutinio, de modo que
Cauca no vot. Despus de mltiples irregularidades, y de que se declarara que
ninguno de los dos candidatos principales haba obtenido la mayora absoluta, el
Congreso, como lo ordenaba la Constitucin, procedi a elegir presidente,
despus de varios incidentes que permitieron elevar la representacin parrista en
forma claramente ilegal. Nez haba perdido su primer intento de ascender a la
presidencia pero el triunfo radical haba exigido tal acopio de fraudes y violencias
que la legitimidad del gobierno y el prestigio del radicalismo se vieron seriamente
afectados. Y desde entonces, la divisin liberal se hizo irremediable.
Pgina 29
Guerra civil y triunfo de los independientes
El presidente electo trat de realizar una poltica que limara las asperezas entre
radicales e independientes, as como las que existan entre la Iglesia y el Estado, y

que se centraban en la existencia de escuelas normales orientadas por una misin


alemana, cuyos miembros eran protestantes, y en el carcter no religioso de las
escuelas primarias. Parra acord con el arzobispo de Bogot un sistema por el
cual las escuelas organizaran los horarios Para que un sacerdote pudiera dar
enseanza religiosa a los nios cuyos padres lo solicitaran. Sin embargo, en otras
regiones del pas, como Antioquia y el Cauca, la Iglesia mantuvo una actitud
intransigente, y consider ilegtimo para los catlicos asistir a las escuelas
estatales, aun si en ellas, como se propuso en el Cauca, enseaban religin un
sacerdote y lo pagaba el gobierno; se lleg incluso a prohibir la presencia de los
alumnos de las escuelas normales en las procesiones religiosas, para que no se
mezclaran <el trigo y la cizaa> Todo esto condujo a un agudizamiento de las
tensiones entre conservadores y el gobierno, y finalmente aquellos se lanzaron a
la guerra contra el atesmo liberal. Muchos de ellos confiaban en que el nuismo
resentido, se les unira. Pero todava para la mayora de los independientes los
conservadores eran el enemigo comn, y una alianza con ellos violaba
demasiadas tradiciones. Aunque el mismo Nez, que haba sido elegido
presidente del estado de Bolvar, consider, segn parece, la posibilidad, acab
decidiendo que no iba a embarcarse en un navo a punto de irse a pique: ya los
conservadores haban sufrido derrotas sustanciales en los campos de batalla. As
resolvi el dilema que haba planteado a Emiro Kastos: Debemos unirnos a los
oligarcas de miedo a los conservadores, o unirnos a estos aunque nos domine el
elemento teocrtico? Adems, Nez vea venir, por un camino travieso, el triunfo
que los radicales le haban robado: los triunfos de la guerra convirtieron al
independiente Julin Trujillo en el hroe nacional del liberalismo, lo que lo haca el
obvio e inevitable triunfador de las siguientes elecciones, en las que adems
desapareceran los votos conservadores, pues la derrota de stos condujo a la
formacin de gobiernos liberales en el Tolima y Antioquia. 'La euforia del triunfo
cre al menos momentos de unidad entre las dos alas del liberalismo, que no
vacilaron en votar conjuntamente el destierro de los cuatro obispos que ms
haban estimulado la guerra- la suspensin de los pagos a la Iglesia
correspondientes a las manos muertas y la expedicin de una ley de <tuicin de

cultos> que colocaba a la iglesia bajo la vigilancia del Estado.


Sin embargo la unin fue breve y pasajera y pronto los liberales se dividieron de
nuevo. Entre los temas de desacuerdo estaba el apoyo al ferrocarril del Norte, un
proyecto favorito del presidente Aquileo Parra, que sala de Bogot y llegaba al
Magdalena pasando por los tres departamentos orientales; para antioqueos,
caucanos y costeos esta ruta pareca demasiado cara y sin mucha prioridad,
excepto poltica y, en particular, en una situacin de crisis econmica y fiscal como
la que haba empezado a vivir el pas desde 1875. Tambin fue tema de
frecuentes desacuerdos una innovacin que se haba introducido en la guerra de
1876-77: la de confiscar los bienes de los conservadores y rePgina 30.
matarlos. Los propietarios de ambos partidos vieron esto con horror, y hasta el
general Mosquera, que encontraba de acuerdo con el derecho de gentes fusilar
enemigos, juzgaba el colmo de la barbarie arrebatarles sus propiedades.
En todo caso, como se haba previsto, la eleccin del general Julin Trujillo result
inevitable, y los mismos radicales se vieron obligados a apoyarla. En la posesin,
el 8 de abril de 1878, el presidente del Senado, Rafael Nez, plante la
necesidad de una reorientacin para sacar a la nacin de las dificultades que
afrontaba: El pas se promete de vos, seor dijo Nez a Trujillo una poltica
diferente, porque hemos llegado a un punto en que estamos confrontando este
preciso dilema: Regeneracin administrativa fundamental o catstrofe. Trujillo
trat de abrir el camino a esta Regeneracin y gobern en un ambiente de
perpetua desconfianza hacia los radicales.
La administracin independiente, si quera continuar en el poder y para nadie
era un secreto que Nez intentara ser elegido en 1880 requera consolidar su
fuerza en los diversos estados, la mayora de los cuales estaban en manos de los
radicales, cada da ms desconfiados de Nez, sobre todo despus de que en
1879 se divulg la carta a Martnez Silva mencionada antes. La brecha entre
Nez y los radicales se abri ms cuando el congreso, de mayora radical, objet

e impidi su nombramiento como ministro colombiano en los Estados Unidos de


Amrica. En todo caso, poco a poco los independientes empezaron capturar los
estados: Boyac y Santander vieron elegir presidentes independientes, los
seores Jos Eusebio Otlora y Soln Wilches. En el Magdalena, el general Jos
Mara Campo Serrano, con el apoyo probable de Nez, presidente de Bolvar,
derrib al gobernador radical; en el Cauca, el independiente Eliseo Payn derrib
a Modesto Garcs. As, para fines de 1879, ya los radicales parecan a punto de
perder el control de casi todos estados, con excepcin de Antioquia Tolima y
Cundinamarca. En Antioquia fracas una revolucin impulsada por los
independientes de Cundinamarca, y con un buen apoyo conservador. El
gobernador, Toms Rengifo, antes vacilante, se pas de lleno al radicalismo, y
acab siendo proclamado candidato presidencial de grupo en un acto suicida,
teniendo cuenta el amplio descrdito que lo Rengifo entre el liberalismo
bienpensante. En efecto, a ste se le atribuiran varias prcticas de guerra de
inusitada violencia durante la revolucin conservadora que tuvo lugar en Antioquia
en 1879, como el fusilamiento de prisionero y la coaccin al Banco Medelln para
apoderarse de sus psitos. Como deca Martnez Silva antes de que en 1885
Nez tuviera que encerrar a los accionistas, del Banco Hipotecario para que
aprobaran un prstamo-: Los bancos son hoy todo el mundo civilizado una
especie de sancta sanctorum... y quien ellos se estrella, est perdido.
La debilidad de los radicales llegaba a un punto inesperado. Qu podan hacer?
Rengifo, a comienzos de ao haba tratado de conformar una liga entre Antioquia y
Tolima para tratar de impulsar una rebelin radical el Cauca. El gobernador de
Tolima decidi que era preferible mantener dentro de la legalidad, y aceptar la
inevitable administracin Nez.
Los debates del Congreso se hacan ante barras exaltadas. Los independientes
aprendieron a movilizar a los artesanos, y cada rato se presentaban incidentes de
violencia. En la Cmara se produjo un abaleo, y un artesano result muerto. Los
radicales pensaron que el presidente estaba tolerando las asonadas contra el
Congreso, y trataron de amarrarlo. Para ello sentaron una acusacin contra l
como se suspendi la reunin constitucional del cuerpo, los enemigos de Trujillo

decidieron reunirse en secreto para proseguir las sesiones. La maniobra no tuvo


resultados y algunos de los
Pgina 31.
radicales, apedreados, debieron refugiarse en el palacio presidencial, donde los
recibi, con su sombrero de jipijapa puesto, el acusado. En otras regiones el
conflicto poltico tena claras connotaciones sociales; los dirigentes el grupo
independiente o wilchista de Santander, amenazados por la oligarqua comercial,
que haba presentado una lista unida radical y conservadora para las elecciones
municipales, movilizaron las masas y los artesanos, en un momento de fuerte
crisis econmica. La tensin entre estos grupos y las oligarquas comerciales de
Bucaramanga explot en una asonada popular en la que se incendiaron casas
comerciales y murieron o fueron heridos varios comerciantes alemanes.
Finalmente, cay Cundinamarca; All el diputado Francisco Eustaquio lvarez (El
macho), un radical que se preciaba de honesto y se especializ en denunciar a
los dems radicales, hizo un discurso, probablemente irnico, en el que desafiaba
a independientes y conservadores:
Teniendo los conservadores como tienen una inmensa mayora numrica
contando con las grandes influencias del pas no ha habido otro medio que el
fraude de impedirles que recuperen por las elecciones el poder que perdieron por
las batallas. El gran error del partido liberal consisti en organizar el pas despus
de su triunfo armado, concediendo a los conservadores derechos polticos para
verse despus en la necesidad de recurrir al fraude, a la violencia, al descredito de
las instituciones y al desconocimiento de la legalidad para hacrselos nugatorios.
Y nugatorios tena que hacrselos, puesto que no haba de ser tan estulto que se
dejase quitar con papelitos lo que haba ganado con las armas. Nosotros los
liberales jams hemos pretendido gobernar Colombia a ttulo de mayor nmero,
pues reconocemos nuestra minora; gobernamos con los ttulos que nos dan la
inteligencia y la fuerza, pues d ambos hemos necesitado para vencer a los

conservadores.

En

todo

caso,

en

septiembre,

en

Cundinamarca

los

independientes ganaron, este caso con papelitos, las elecciones departamentales.


Aunque los diputados radicales trataron de organizar un golpe, fallaron por la
accin conjunta de los conservadores, dirigidos por Carlos Holgun, y de los
independientes orientados por Daniel Aldana, quien desde noviembre asumi el
cargo mientras se posesionaba el titular. De este modo, todos los estados, con
excepcin de Antioquia y Tolima, quedaron en manos independientes. Las
elecciones nacionales confirmaron esta situacin, al recibir Nez ocho votos
contra uno del general Toms Rengifo, jefe civil y militar de Antioquia, y que haba
sido escogido como candidato radical.
Pgina 32.
La reaccin contra Rengifo, en la misma Antioquia, lo llev a la renuncia y a
abandonar el estado; el nuevo gobernador, Pedro Restrepo Uribe, indeciso y
apocado, resultaba vacilante, lo que provoc una revuelta radical encabezada por
el poeta Jorge Isaacs y el futuro general Ricardo Gaitn Obeso. Aunque estos
lograron un rpido triunfo, y pasearon a Restrepo - prisionero bajo vigilancia por
todo el estado (pues, tras dar su palabra de no fugarse, haba escapado), no
pudieron sostenerse ante la decisin de Trujillo de enviar tropas nacionales contra
ellos, pese a todo lo que dijera la Constitucin. Ante esto, Isaacs logr firmar un
convenio bastante curioso con el gobernador, por el cual aceptaba la autoridad de
ste y reciba una plena amnista del gobierno. Adems, se comprometa a expedir
por su parte un decreto de amnista para todos los que le haban sido hostiles, es
decir que amnistiaba al gobierno y a sus tropas. Restrepo Uribe, adems, ofreca
participacin en el gabinete al sector de Isaacs.
El primer gobierno de Nez, 1880-1882
El nuevo presidente anunci, al posesionarse, un claro programa regenerador. Sin
embargo, no pareca fcil impulsar una reforma profunda de la Constitucin. Como
seal de apertura hacia los conservadores, nombr, por primera vez desde 1861,

un gabinete con un miembro de ese partido. Y los dos conservadores ms


prestigiosos recibieron cargos pblicos: don Carlos Holgun fue enviado a
representa a Colombia en Europa, mientras don Miguel Antonio Caro fue
nombrado director de la Biblioteca Nacional. Congreso tena una leve mayora
dependiente, que no permita impulsar realmente el cambio: muchos los
independientes apoyaban a Nez siempre y cuando no vieran muchos riesgos de
una reaccin clerical o de un triunfo conservador; el nombramiento de
conservadores por el ejecutivo no fue del agrado de muchos liberales. Por otra
parte, varios aspectos de la poltica econmica tenda a dividir el mismo grupo
independiente. Nez anunci e impuls una poltica de proteccin a algunos
sectores artesanales, mediante la elevacin de tarifas aduaneras. Se trataba en
parte de pagar servicios polticos a los ncleos artesanales, en parte de una
creciente hostilidad de Nez al liberalismo manchesteriano y en parte de un
intento por mejorar los ingresos fiscales. Pero para los comerciantes esto era
absurdo, y ellos tenan una amplia presencia en todos los grupos polticos. Del
mismo modo, la creacin un Banco Nacional, que responda tambin a un
esfuerzo por mejorar posicin fiscal del gobierno y reforzar su autonoma, provoc
al menos la
Pgina 33.
Desconfianza de los inversionistas, que no compararon las acciones abiertas al
capital privado, y luego, la hostilidad de los banqueros, que vean una amenaza en
la nueva institucin, a la cual se le reservara eventualmente el monopolio de
emisin de billetes. Tambin entre los independientes haba algunos notables
banqueros, y estos se dividieron con relacin a este proyecto. Por otra parte el
congreso realiz algunas de las reformas polticas que haba promovido Nez, y
que eran prenda de apertura hacia los conservadores. Levant, por ejemplo, el
destierro de los cuatro obispos; orden, con el apoyo de algunos radicales, la
devolucin de las propiedades confiscadas a los conservadores en 1876-1877, y
una ley de orden pblico, que bordeaba la inconstitucionalidad, autoriz al

presidente a intervenir en los estados a solicitud de las autoridades legtimas de


estos. Pese a estas medidas, daba la impresin que el gobierno estaba
polticamente en el limbo. Casi tres meses gast Nez conformando el gabinete y
luego desapareci en agosto, cuando se fue, en ejercicio de funciones
presidenciales y acompaado de dos de sus ministros, a Panam y la costa. Se
deca que iba a enfrentar un incidente fronterizo con Costa Rica; negoci adems
con la Compaa del Canal un prstamo muy discutido, cuyos recursos sirvieron
para conformar el capital del Banco Nacional. Y no debe haber escapado a su
olfato poltico el inters de mostrar a sus coterrneos un presidente en ejercicio,
con todos lo arreos y atributos del poder. La reforma de la Constitucin segua
siendo difcil. Muchos independientes vacilaban. En julio de 1880, Santos Acosta y
Eustorigio Salgar volvieron al redil radical. Los independientes se unan en la
oposicin, pero estar en el gobierno los divida, y muchos empezaban a ver
peligrosa la estrategia nuista y a preferir buscar la unin liberal para hacer solos
las reformas. Las suspicacias aumentaron con el discurso de Nez en la
Universidad Nacional, cuando elogi el plan acadmico de 1843, considerado por
los radicales como el colmo del autoritarismo y el conservatismo; la propuesta de
que el pas adoptara como ciencia fundamental la sociologa, que enseaba a las
naciones a no hacer revoluciones sino a seguir una evolucin lenta y gradual,
como la de los seres naturales, no provoc tanto terror, y Salvador Camacho
Roldan comenz a ensearla en forma inmediata. Ms bien los conservadores
eran los inquietos, ante esta ciencia materialista y que desconoca la libertad del
alma humana.
Tambin disgustaba a los radicales el estilo administrativo de Nez. En una
situacin de crisis fiscal, elev sustancialmente el nmero de empleos pblicos;
los consulados en el exterior se multiplicaron, y se advirti una clara estrategia de
recompensas, de una planeada asignacin de cargos civiles y militares. No
parece, por otra parte, haber provocado crtica alguna el esfuerzo por mejorar la
formacin militar, lo que se hizo utilizando los servicios del coronel norteamericano
H. Lemly, el cual reorganiz la Escuela Militar, aparentemente con xito, si hemos
de creer los informes que peridicamente presenta al ministro norteamericano en

Bogot.
Era evidente que no se daran las condiciones para una reforma constitucional.
Algunas propuestas de Asamblea Constituyente alcanzaron a discutirse, y se
hablaba de prorrogar el perodo presidencial a 4 aos. Pero con uno o dos estados
radicales, y otros vacilantes, la reforma era imposible. En Santander, Soln
Wilches se fue alejando de los independientes: corrupto y ambicioso, trat de
impulsar su candidatura presidencial. Nez desconfiaba de l, y en 1881 trat de
lograr un acuerdo con los radicales para ver si lo tumbaban. Nez quera que lo
sucediera el general Juan Nepomuceno Gonzlez, de toda su confianza, y agente
de unos quineros costeos enfrentados a los exportadores favorecidos .por
Wilches. En el segundo ao de gobierno el impulso pareca
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perdido. Para conservar apoyo del Congreso, debi aceptar un gabinete de unin
liberal, con algunos radicales. Y comenz el esfuerzo por garantizar el control del
siguiente perodo.
Muchos de los independientes ms notables se haban alejado. Alrededor de
Nez se mantenan algunos generales secundarios, y muchos jvenes que
empezaban a ascender vertiginosamente como Carlos Caldern Reyes o Felipe
Angulo. Los verdaderos electores tenan un poder y un prestigio regional, como
Eliseo Payn, del Cauca, Jos Eusebio Otlora de Boyac o Soln Wilches de
Santander. El partido independiente, fuera de Nez, no tena una figura nacional
de absoluta confianza. Ante esto, Nez propuso finalmente la candidatura de un
independiente tibio, Francisco Javier Zalda, que ya tena setenta aos y muchos
problemas de salud. Los radicales, que no podan ganar las elecciones con slo
dos estados, decidieron tratar de sacudir a Zalda, y acabaron robndole la novia
a Nez. Parece que lograron convencerlo de que ste lo haba propuesto
calculando que no podra ejercer el poder y que deba impulsar una poltica de
<unin liberal>. Desde abril de 1881, Zalda decidi aceptar su candidatura como
de unidad en un ruidoso y concurrido acto en la plaza de Bolva. Los

independientes Julin Trujillo y Salvador Camacho Roldn fueron los ms


importantes deslizados de ese momento. El radicalismo adopt una actitud de
guerra santa. En la manifestacin de su mximo orador, Jos Mara Rojas Garrido,
amenaz: <Antes que permitir el triunfo del partido conservador, que no quede
piedra sobre piedra en el suelo de la patria> Y el <sapo> Gmez anunci que <la
bandera del partido, por ahora es la de la intransigencia. Otra de sus frases hizo
carrera: <Los brbaros estn a la puesta de Roma.>
Pese al creciente apoyo a Zalda, que finalmente agrup alrededor de su figura
vulnerable, de su prestigio de jurista incorrupto y de su larga carrera de servicios al
partido liberal, no solo al liberalismo sino al mismo conservatismo, la lucha poltica
se fue haciendo ms agria. En Bogot, un antiguo nuista, Teodoro Valenzuela,
eptome de caballerosidad cachaca, encabez una nueva sociedad poltica, la de
Salud Pblica, en la que los asistentes hablaban de revoluciones, atentados y
asesinatos polticos.
En las elecciones estatales de septiembre de 1881, los independientes, dueos de
los ejecutivos regionales, obtuvieron un amplio triunfo. En Cundinamarca, Aldana
barri al salpismo; en Boyac Arstides Caldern reemplaz a Otlora: Los
caldern una familia de independientes con una amplia clientela, llegaba al poder.
En Antioquia, fue elegido un nuevo presidente radical, pero algo contemporizador:
el comerciante del marco de la plaza Luciano Restrepo, oligarca y civilizado.
Pgina 35.
finalmente, Zalda fue elegido, con un solo voto en contra: el de Santander que se
dio a su propio gobernador. A partir de este momento las relaciones entre Nez y
Zalda empeoraron, y cuando el Congreso se reuni eligi primer designado a
Nez y segundo a Otlora. Zalda quedaba prisionero del cargo: si deba
renunciar, el poder volvera claramente a los independientes. En la posesin
presidencial, el discurso de Zalda, escrito por Santiago Prez, result desafiante.
El anciano presidente, que haba anunciado estar dispuesto a ofrendar su vida, no
hizo siquiera los elogios de cortesa al presidente saliente. Los radicales crean

haber recuperado el poder.


La administracin Zalda: un caso de doble poder
EL gabinete de Zalda tena una clara mayora radical. Nez, dueo del
congreso, decidi usar los derechos la Constitucin le daba, y la corporacin
rechaz los nombramientos radicales. Durante tres meses el presidente nombraba
ministros y el congreso los vetaba. Nez que recibi bastantes balotas negras en
1878 como ministro y cuyo nombramiento de representante en Washington haban
objetado los radicales, se pudo dar el o de negar el nombramiento de Eustorgio
Salgar, de Felipe Prez o de Felipe Zapata. Zalda no saba qu hacer. Segn l,
Nez, no contento arruinar el tesoro pblico, con haber consumido estrilmente
20 millones de pesos y haber adoptado la corrupcin como una poltica y un medio
influencia, con haber eliminado dos importantes ingresos (la sal y las anualidades
de Panam), con haber comprometido los ingresos de las aduanas casi en su
totalidad... ahora trata de traer anarqua al pas, subvertir el orden constitucional y
colocar los poderes nacionales en conflicto... Nez permanece encerrado en su
casa sin atreverse siquiera a mirar por la ventana, pero conspirando.
En efecto, corran rumores de que mataran a Nez, por lo que ste no sala a la
calle. Algunos intentos de acuerdo se frustraron, y se pens que Zalda esperara
al cierre del Congreso para gobernar con ministros encargados. Mientras tanto,
trat de dar un mando radical al ejrcito, pero el Congreso empez tambin a
bloquearlo y expidi una ley que sujet a aprobacin del Congreso los
nombramientos de subsecretarios y de mucho empleo militar.
Los radicales resultaban vctimas de su propio invento, de su temor a un
presidente que pudiera imponerse sobre el Congreso. Zalda, desesperado,
renunci, pero ante el pnico de los radicales y el riesgo de que estos hicieran una
guerra, por un ascenso de Nez, retir la renuncia. Luego estuvo enfermo, y la
Sociedad de Salud Pblica hizo reunir en Bogot ms de trescientos jinetes
armados. Los rumores de atentado a Nez aumentaban y ste se vesta de
etiqueta en su casa frente al Capitolio, a esperar a los asesinos. El Congreso hizo
una ltima humillacin a Zalda, quien, asmtico, gustaba de descansar en Tena y

Anolaima: derog la ley expedida oros antes para permitir a Nez, que detestaba
el clima bogotano, gobernar desde afuera y orden que para salir de bogota deba
encargar al designado. Zalda prefiri aguantar el frio sabanero. Finalmente, en
agosto hubo un arreglo: los ministerios de Gobierno y Guerra se dieron a
independientes. El Congreso derog la ley de tuicin de cultos y orden la
devolucin de propiedades confiscadas.
Pero la tensin continuaba. Ricardo Becerra, el principal nuista del Congreso, fue
atacado a bala. Nez se fue a Cartagena, a escondidas, para sacarle el cuerpo al
fro y a las intrigas de la ciudad nefanda. En un atentado contra el gobernador
de Cundinamarca, Daniel Aldana, muri un ayudante de ste, y fue detenido,
como principal sospechoso, un general que haca parte de la Sociedad de Salud
Pblica. Durante todo este tiemPgina 36.
po los conservadores haban mantenido una estrecha relacin con Nez y con
personas como Aldana. Este se sinti ms seguro con ellos que con los
independientes, que podan recaer en el radicalismo. En la primera ocasin,
nombr al general Antonio B. Cuervo, uno de los dirigentes nacionales del
conservatismo, superintendente del ferrocarril de Cundinamarca: la idea era que
tuviera 300 trabajadores bien armados bajo su mando. Y en el Cauca, el
gobernador independiente se sinti amenazado por los radicales y pidi ayuda al
gobierno nacional, atenindose a la ley de orden pblico. Zalda le mand al fin
una divisin al mando de Sergio Camargo, que haba derrocado independientes
antes. Todos esperaban que los radicales recuperaran el Cauca, y el gobernador
de Antioquia, Pedro Restrepo Uribe, ofreci apoyo. Pero apenas iba en camino,
cuando la apuesta radical se frustr, el 21 de diciembre de 1882, por la muerte
esperada, anunciada y provocada de Zalda. Apenas haba gobernado durante
ocho meses.
Nez decidi no asumir el poder, pues esto le habra impedido la eleccin para el
siguiente periodo constitucional (1884-86). Se posesion entonces el segundo

designado, Jos Eusebio Otlora, un buen burcrata boyacense, opaco pero


trabajador persistente. La estrategia de Nez apareca ya ms clara, y en vez de
hablar de reformas menores a la Constitucin, propuso un cambio radical: preciso
reemplazar la muerta Constitucin de 1863 con una nueva. Para los radicales,
esto era una hereja total: la Constitucin es sagrada, es el tabernculo de la
alianza liberal, deca el Diario de Cundinamarca. PI Nez tena ya en sus manos
el apoyo conservador y slo Carlos Martnez Silva y algunos de sus amigos
seguan vacilantes. Y los estados gobernados por jefes independientes eran una
clara mayora, la eleccin para el bienio siguiente era segura. Sin embargo el
problema central segua siendo: Cmo romper el nudo de procedimientos?
Cmo reformar la Constitucin, si se requera la unanimidad?
Los radicales, sin muchas salidas amenazados con la prdida paulatina de la
representacin parlamenta (pues los ejecutivos independientes hacan elegir
representantes y senadores independientes) buscaron de nuevo el camino de la
seduccin y propusieron a Otlora que fuera candidato de la unin liberal. Era
dudoso que esto fuera constitucional pero quin iba a anular la eleccin un
presidente en ejercicio? La norma deca que no poda reelegirse quien hubiera
ocupado la presidencia. Se alegaba que esto no aplicaba a Otalora, pues no haba
sido elegido si nombrado en su carcter de designa y por lo tanto no iba a ser
propiamente reelegido. Estos argumentos sapistas y leguleyos convencan por
ratos a Otlora, quien empez a vacilar, tentado con las ofertas. El 17 de abril
1883 decidi que no aceptaba. A finales de mes volvi a considerar la cosa, y otra
vez le pareci que no era clara. En mayo y junio mantuvo la ambigedad, mientras
el nuismo maniobraba para consolidarse; hasta el general Wilches decidi
apoyarlo. Finalmente, Otlora acept la candidatura. El Congreso inmediatamente
se lanz contra l. Ricardo Becerra lo acus de haber sobornado seis reprePgina 37.
sentantes, y comenz a fustigar sus manejos de fondos./La cmara, dividida,
termino al lado del presidente, y para protegerlo disolvi e quorum, con lo que

quedaba clausurado el congreso. Pero el gabinete tampoco estaba de acuerdo


con Otlora y renuncio en forma inmediata. En menos de una semana el apoyo al
candidato pareca reducido al viejo olimpo liberal. No tuvo ms remedio que
renunciar melanclicamente a la candidatura y, para no dejarlo sin nada, los
independientes del estado de Boyac.
Los radicales tuvieron que cambiar los carteles en los que apoyaban a Otlora
para dar su apoyo de ltima hora a Soln Wilches; las tres mil firmas que
aparecieron pudieron dejarse intactas. Otlora, para poder cumplir su parte del
trato, tuvo que nombrar a su acusador Becerra como ministro de gobierno: asi los
independientes estaban seguros de que no habra sorpresas. Y la sorpresa fue
realmente para Otlora: en las elecciones para Boyac fue elegido en general
Pedro Maria Sarmiento, un cliente de la familia Caldern. Y en el pas el triunfo de
Nez fue amplio: seis estados lo apoyaron contra tres (Antioquia, Tolima y
Santander) que votaron por Wilches. Otlora tuvo que resignarse, y el 1 de abril de
1884 entrego el gobierno a su sucesor y descendi, como lo dijo en el discurso de
ese dia, a la posicin de simple ciudadano, que gentes poco benvolas llaman
mi tumba; pocos das despus, amargado y decepcionado, muri en Tocaima,
siguiendo en todo el destino de Zalda.
La segunda administracin de Nez
Para los radicales, el triunfo de Nez era un golpe mortal: abra el camino a una
alianza abierta con los conservadores y quizs a la reforma constitucional;
cualquier pretexto podra servir para derribar los gobiernos radicales que
quedaban en Antioquia y Tolima. Ante esta amenaza, muchos empezaron a pensar
que era preferible una guerra preventiva. Esta era algo criminal, deca Temstocles
Paredes, pero ms criminal era Nez. El ambiente blico era fuerte, sobre todo
en Santander, donde los radicales haban soportado un gobierno independiente
corrupto, fraudulento, amigo de negociados y violencias. All la administracin de
Soln Wilches haba provocado tal rechazo en los grupos sociales dominantes,
que los conservadores vean con buenos ojos una alianza con los radicales para
intentar derribarlo y, como ya se dijo, hasta el mismo Nez. a pesar de ser de su

mismo grupo, habra preferido salir de l.


El congreso de 1884 era ya de mayora independiente, pero todava contaba con
una fuerte representacin radical. En la Cmara haba 55 independientes mal
contados, unos 25 radicales y 5 conservadores. En la decisiva eleccin de
designado los indenpendientes se dividieron, pues la sibila de Cartagena decidi
no apoyar a nadie y seguir la opinin; esto dio a los radicales el veto decisivo, e
impusieron a un independiente vacilante, el caucano Ezequiel Hurtado, rival en
ese estado del general nuista Eliseo Payn. Los conservadores vean venir una
confrontacin decisiva, y enviaron a su gente a censar con cuntos hombres
podan contar en caso necesario. Mximo Nieto pudo recoger en Cundinamarca y
Boyac las firmas de centenares de gamonales y caciques locales, que se
comprometieron a poner un poco ms de 10.000 hombres, aunPgina 38.
que la mayora sin armas, para respaldar a Nez.
Este no apareci en Bogot el 1 de abril, fecha de su posesin; no estaban
formadas las corrientes de la opinin y era difcil ver hacia dnde iba el grupo
independiente. Ezequiel Hurtado se posesion, y nombr un gabinete que no daba
a los conservadores la representacin que esperaban; el secretario del Tesoro,
nico nombrado de ese partido, decidi no aceptar. El Congreso, mientras Nez
apareca, se entretuvo acusando al cado Otlora, por haber comprado un
carruaje, con conductor negro y todo, y por otras minucias similares. Los
independientes,

sin Nez, no saban para dnde coger. Y nadie poda

comunicarse con l, pues no se saba dnde estaba. Algunos radicales vean


hacia dnde iba todo: el gobernador de Antioquia le escribi al ex presidente
Aquileo Parra para recomendarle que apoyaran a Nez y aceptaran algunas de
las reformas que este propona. De otro modo iba a hacer esas reformas con los
conservadores. Pero el radicalismo aceptaba las reformas slo si Nez no era el
que las impona: desconfiaba demasiado de l.
Al llegar a Bogot en agosto, despus de haber estado en Curazao,

aparentemente tratando de curarse sus rebeldes males estomacales, Nez tenia,


al parecer, abiertas sus opciones. Y tena un poder inconmensurable. La crisis
poltica reciente, las dificultades econmicas, el empantanamiento de los partidos,
haban confluido para concentrar toda decisin en el cartagenero. Su capacidad
de maniobra era amplisima, y aunque no se vea una salida a su propuesta de
reforma constitucional, era evidente que para fines de 1884 era el nico dirigente
nacional escudado por el pas.
Nez inicialmente trat de nuevo de jugar sus cartas liberales y de obtener el
apoyo radical para las reformas. A comienzos de agosto hubo varios intentos de
negociacin con los radicales, y Aquileo Parra recibi un borrador de reformas
mnimas propuestas por Nez. Algunos radica apoyaban el trato, pero al fin la
desconfianza los venci. No haba dicho el mismo Aquileo Parra que para
negociar con Nez haba que pedirle fiador? Al posesionarse, el 11 de agosto,
Nez segua buscando un acuerdo que incluyera a los radicales, y nombr
ministro del Interior al ex presidente Eustorgio Salgar. Los conservadores
recibieron dos carteras del gabinete. En un gesto hacia el ex presidente Santiago
Prez, le dio un puesto en el consejo acadmico de la Universidad Nacional.
Cmo comienza una revolucin
La crisis surgi, como era de esperarse, en Santander. All las elecciones de julio
haban enfrentado al candidato del grupo independiente y del fraude Francisco
Ordez, y al radical Eustorgio Salgar. Los radicales y muchos conservadores
haban anuncia que si el fraude era demasiado claro iran a la guerra. As ocurri,
y a comienzos de agosto comenzaron las movilizaciones de tropas, Nez, con la
aprobacin de los radicales, y con poder que le daba la ley de orden pblico de
1880, decidi enviar fuerza nacional. Pero la hizo acompaar de dos comisionados
de paz, uno radical y uno independiente, aunque ms Wilchista que nuista, para
no provocar demasiadas susceptibilidades del presidente saliente, Soln Witches.
La tropa, y en esto Nez era siempre cuidadoso, s iba al mando de un nuista
de siempre, el general Gonzlez Osma, rival comercial y poltico Wilches. Los
comisionados logran xito en sus esfuerzos de paz, y el 20 de septiembre se firm

entre el gobierno de Santander y los rebeldes Convenio del Socorro: se elegira


una convencin que decidira sobre los asuntos electorales con perfecta
autonoma. Entre tanto, gobernara el comisionado independiente, Narciso
Gonzlez Lineros, y las tropas que daran al mando de un radical y un
independiente. Los radicales quedaron
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contentos, sus relaciones con Nez mejoraron, y a finales de octubre pareca que
iba a lograrse un acuerdo de fondo. Nez daba una garanta seria: nombrar como
ministro de Guerra al general Santos Acosta, ex presidente radical y con fama de
decidido: haba ido l el que haba amarrado a Mosquera en 1867. Sin
embargo, el cuerdo se frustr, y no poco peso tuvieron en ello las actitudes
desafiantes e irnicas de algunos radicales, que en discursos de la Sociedad de
Salud Pblica aludieron a la esposa de Nez y ste lo llamaron bgamo. En
este punto, los radicales haban adoptado siempre una actitud moralista que
contrastaba con el savoir vivre de los oligarcas conservadores. Nez, que slo se
anim a traer a Soledad Romn a Bogot en 1884, a una sociedad pe detestaba
por el clima y las costumbres, tuvo que soportar el desaire le toda la oligarqua
radical. Slo las esposas de los conservadores, y en primer trmino la de don
Carlos Holgun, aceptaron visitarla lo que aprovecho doa Soledad para devolver
las visitas en horas ms pblicas; esto permiti al pblico Bogotano ver al coche
presidencial, con el conductor negro de levita, a la puerta de las principales casas
conservadoras de la ciudad. Pero as y todo, Nez porfiaba en la bsqueda de
una salida: si se haca la reforma constitucional, se comprometa a retirarse y a no
aceptar nunca ms la presidencia o la designatura.
Instalada la convencin de Santander, result con mayora radical. Habra podido
limitarse a declarar legtima la eleccin de Eustorgio Salgar, y un tercer estado se
habra aadido los radicales. Pero la convencin se envalenton y decidi
declararse constituyente, contra lo acordado en el Socorro. Conservadores e
independientes aprovecharon esto para retirarse, y Gonzlez Lineros orden la
disolucin, los radicales se lanzaron entonces a la revuelta en Santander, y el 18

de noviembre el pas estaba oficialmente en guerra civil.


Los radicales no estaban preparados para ella. Los principales jefes estaban en
contra, y cualquier anlisis fro mostraba que slo servira para fortalecer al
gobierno, como ocurre normalmente con las revoluciones. Pero aunque no tuviera
muchas perspectivas, la retrica radical era muy fuerte, y muchos de los sectores
intermedios del radicalismo ya no confiaban en nada distinto a la guerra para
impedir la entrega de Nez al conservatismo. Fue tanto lo que trataron de
impedirla que al fin acabaron provocndola.
El general Sergio Camargo fue elegido director del liberalismo y de la guerra. No
estaba muy de acuerdo con ella, y tras buscar alguna salida negociada se march
a su hacienda, agravando el caos radical. Los gobernadores de Antioquia y Tolima,
por su parte eran enemigos de la guerra, en la que vean una locura
santandereana que los hundira a todos. Pero cmo permitir que un triunfo fcil
de Nez en Santander le diera la ocasin de proseguir contra ellos con cualquier
pretexto? El gobernador de Boyac, el independiente Pedro Sarmiento, trat de
mantener neutral su estado, firm un acuerdo con los rebeldes en este sentido y
entreg al gobierno nacional el parque que este tena en Boyac. Pocos das
despus, sin embargo, decidi sumarse a la revuelta. Antioquia y Tolima seguan
vacilando.
Nez tampoco saba con quin contaba. La guardia nacional no estaba an en
manos de oficiales de su confianza, y los mandos medios eran impredecibles.
Estaran dispuestos a
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pelear contra sus copartidarios, despus de estar al lado de ellos en las guerras
anteriores? Y las rivalidades personales pesaban: el general Ezequiel Hurtado, en
el Cauca, pareca dispuesto a dirimir su conflicto con Eliseo Payn sumndose a
la revolucin radical. De este modo, Nez comenz a temer una erosin de su
base militar y el resurgimiento de la tradicional mstica liberal. Esto lo habra
dejado sin ningn apoyo, y por eso desde el 23 de diciembre apel al general
conservador Leonardo Canal, y lo autoriz para reclutar y armar un ejrcito de

reserva; all estaban listos los 10.000 censados a comienzos de ao. Esto era
pasar el Rubicn. El ministro del Gobierno, el radical Santos Acosta, renunci el
24. A los pocos das, 1.200 conservadores de la Sabana de Bogot desfilaban
frente al palacio presidencial y reciban sus fusiles.
El gesto de Nez apareca como plena prueba de la traicin que siempre haban
temido los radicales. La desercin fue entonces amplia. Adems de Sarmiento, el
presidente encargado de Bolvar se sum a la rebelin, y en el Cauca y Panam
tuvieron lugar nuevos levantamientos. El ms notable de todos los pronunciados
fue el general Ricardo Gaitn Obeso un graduado de la escuela militar antiguo
comandante de la revolucin antioquea de Jorge Isaacs, Despus de
pronunciarse en Cundinamarca, lanz con un reducido grupo de colaboradores a
una breve y exitosa campaa en el ro Magdalena. El gobierno no tena muchas
tropas (al fin y cabo, el pie de fuerza era de 3.000 hombres) y stas estaban muy
dispersas. Gaitn vivi entonces de la sorpresa y el prestigio. Baj por el
Magdalena capturando buques, apropindose de mercancas que remataba para
financiar la campaa, y el 5 de enero mezclando audacia y exageracin, obtuvo la
rendicin de Barranquilla (una ciudad muy liberal, por lo dems All, su fuerza era
ya de ms de 2.000 hombres, y gozaba de nuevos recursos que obtuvo en las
oficinas de la aduana, en el Banco Nacional, de los correos y de los ferrocarriles, a
ms de ganado y las bestias que lograba recoger. Sin embargo, el atractivo
general se dej entretener por las celebraciones y las diversiones. Dos jovenes
las dos Margaritas demoraban su partida. Cuando decidi atacar a Cartagena, a
mediados de
Pgina 41.
febrero, ya el gobierno comenzaba a superarse de la sorpresa, que le haba
arrebatado el rio y el principal puerto del pas, con la rica renta de aduanas. Los
reclutamientos oficiales avanzaban, los generales conservados se ponan en
marcha y los prstamos forzosos a los liberales, as como las emisiones del Banco
Nacional, permitan obtener recursos para el gobierno. Finalmente, Gaitn fue
rechazado en marzo, y desde entonces la revolucin entr en barrena. Una
desorganizada expedicin, bajo un mando mltiple y en desacuerdo, se enfrent a

los conservadores y gobiernistas en La Humareda el 17 de julio. Aunque la batalla


fue favorable a los liberales, murieron varios de sus principales jefes. All muri
Luis Lleras, quien haba escrito 6 das antes a Rufino J. Cuervo: Compadre, la
guerra un vrtigo, una locura, una insensatez y los hombres ms benvolos se
vuelven bestias feroces; el valor del guerrero es una barbaridad, pero cuando uno
toma las armas, no puede, no debe dejarlas en el momento del peligro, no puede
volver la espalda a amigos, enemigos y hermanos, sin cometer la ms baja de las
acciones, sin ser un cobarde y un miserable... y se haba negado a embarcarse
para Europa. Antes se haba visto forzado a censar en cartuchera y fusiles, y en
campaas en que Dios sabe si nos tocar dejar la barriga al sol mientras llegan los
gallinazos.
No slo murieron all los jefes de la revolucin: el buque con el parque y plvora
se incendi, y los radicales triunfantes quedaron sin cmo proseguir la guerra.
Entre tanto, el gobierno haba podido destruir las fuerzas rebeldes del Tolima,
Cauca; Boyac y Panam. En este ltimo estado, los derrotados fueron acusados
de incendiar la ciudad de Coln, y un antiguo agitador y funcionario pblico
independiente, Prestan, convertido de nuevo en radical, fue fusilado, en buena
parte para tranquilizar a los extrangeros; el gobierno haba pedido el desembarco
de los infantes de marina de los Estados Unidos para impedir a los revolucionarios
la suspensin del trfico por el ferrocarril.
La lucha sigui unas pocas semanas ms. A finales de agosto se rindieron los
ltimos jefes liberales. El 10 de septiembre el radical Focin Soto y el conservador
Antonio B. Cuervo firmaron la capitulacin de El Salado. Nez, al responder a las
celebraciones de sus seguidores por el final de la guerra, en un discurso
improvisado y entusiasta, anunci lo que ya se saba: La Constitucin de 1863 ha
dejado de existir. La revolucin, al destruir los poderes legtimos de los estados,
dejaba a stos sin existencia legal y creaba el vaco constitucional que permitira a
Nez justificar una nueva Constitucin. La repblica federal haba muerto.
Pgina 42.
Bibliografa

'"CALDERN REYES, CARLOS. Nez y la Regeneracin. Sevilla (Esp.), 1895.


DELPAR, HELEN. Red against blue: the Liberal Party in colombian politics, 18631899. Alabarm 1979.
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/ MARTNEZ SILVA, CARLOS. Revistas polticas publicadas en El Repertorio
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QUUANO WALLIS, Jost MARA. Memorias autobiogrficas, histrico polticas y de
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ROTHLISBERGER, ERNST. El Dorado: estampas de viaje y cultura de la
Colombia suramericana Bogot, 1963.
Pgina 43.
Captulo 2
La Constitucin de 1886
Jorge Orlando Melo
Un nuevo mundo poltico
Cuando Nez pudo anunciar en 1885 que la Constitucin de 1863 haba muerto.
Estaba efectuando una verdadera revolucin en la organizacin poltica del pas.
Entre 1878 y 1885 haba tratado de lograr una reforma constitucional cuyo
contenido apenas vino a precisarse hacia 1884, pero sin que fuera fcil advertirse
mediante qu mecanismos podia lograrse. Los radicales, aunque a veces admitan
la conveniencia, la necesidad misma de la reforma, nunca aceptaron talmente
contribuir a una modificacin inspirada por Nez. Los conservadores estaban de
acuerdo en muchas cosas con el poltico cartagenero, pero les importaba mucho
ms, en el plazo cercano, echarle mano a las riendas del poder. La salida final del
impasse la dio la torpeza poltica de los radicales. En primer lugar, por supuesto,
de los guerreristas santandereanos, ms amigos de gestos y actitudes de valor y

dignidad que de estrategias calculadas. Pero los guerreristas eran una minora, y
la mayora pacifista acab presa de los partidarios de la guerra, como ocurrira
despus, a 1895 y 1899. Para los radicales partidarios de una negociacin con
Nez, de un acuerdo que habra impedido una reforma muy brusca de la
Constitucin, la situacin era inmanejable: para impedir todo acuerdo bastaba un
pequeo grupo de opositores, el cual tena por un lado el derecho de decir que no
colaborara en la reforma constitucional, lo que la haca imposible, y por el otro, el
de enarbolar la bandera del honor, la tradicin liberal y la dignidad. Y entre los
mismos pacifistas, la desconfianza hacia Nuez estaba ya demasiado arraigada
para seguir a aquellos que consideraban viable una transaccin con el presidente.
De este modo, los radicales, sin flexibilidad, ni capacidad de maniobrar, se fueron
al desastre y provocaron la guerra de 1885.
Triunfador el gobierno, habra podido mantener la ficcin de la legitimidad, y
aprovechar el triunfo para convocar, de acuerdo con la Constitucin vigente, una
convencin que la reformara: contaba con la unanimidad de los estados, pues
aquellos que haban secundado la rebelin haban sido derrotados y sus jefes
civiles y militares haban sido nombrados por el gobierno central. Como se ha
visto, Nez prefiri romper toda continuidad con el 63 y evitar los riesgos de un
resurgimiento de la oposicin antes de que una nueva Constitucin estuviera
Pgina 44.
expedida. Por eso, convoc ms bien a un Congreso de Delegatarios, que debera
estar compuesto por dos representantes por cada estado, uno independiente y
otro conservador. Estos deberan ser nombrados por los jefes civiles y militares
estatales, que a su vez haban sido nombrados por Nez. Por lo tanto, el
Congreso de Delegatarios estaba compuesto por dieciocho prohombres que
haban sido escogidos realmente por el presidente de la Repblica.
Este procedimiento, como fcilmente se ve, permita la ms completa ruptura con
la Constitucin del 63, con el federalismo y con el radicalismo. Ninguno de los
representantes de este grupo tendra representacin en el Consejo de

Delegatarios: haban sido derrotados y la nueva Constitucin sera la de los


vencedores: Ni siquiera se dio una representacin directa a los conservadores de
Antioquia, cuyo federalismo era sospechoso: los representantes de este estado
fueron inicialmente Jos Mara Campo Serrano y Jos Domingo Ospina Camacho,
el primero costeo y el segundo bogotano. Panam tampoco era muy confiable, y
se nombr delegatarios al bogotano Miguel Antonio Caro y a Felipe Pal, este s
del Istmo, pero hombre muy cercano personalmente a Nez. Es evidente que
Nez haba llegado a la conclusin de que no haba mucho que hacer con el
radicalismo, y que era indispensable desarraigar por completo del pas la tradicin
federal. Es muy probable que hasta mediados de 1884 todava dominaran en l
algunos de los elementos liberales que lo llevaron a decir, al posesionarse de la
presidencia en agosto, que era irrevocablemente liberal. Los acontecimientos de
fines de ese ao no slo lo entregaron, objetivamente, en manos de los
conservadores, sino que lo convencieron de que el radicalismo no deba volver a
levantar cabeza. Y los elementos del pensamiento conservador, el autoritarismo la
utilizacin del sentimiento religioso como elemento de control social, el rechazo a
la poltica apoyada en las movilizaciones de los sectores plebeyos, entraron a
dominar claramente su pensamiento. Era un cambio que vena de antes, es cierto,
y existen muchos antecedentes de este pensamiento en los escritos de Nez
1880 a 1885. Pero es un cambio que toma un ritmo desbordante a partir de finales
del 84.
El fracaso radical dejaba en manos de Nez un inmenso poder, que utiliz sin
reatos en los aos siguientes a El Regenerador, as como haba la voz
incontrovertible de los independientes, pas a ser el orculo indiscutido del nuevo
sistema poltico. conservatismo le deba la recuperacin del poder, y aport en los
primeros aos algunos polticos de importancia, como don Miguel Antonio Caro, el
idelogo constitucional nuevo rgimen, y don Carlos Holgun el poltico por
excelencia, el cabal sin tacha, el amigo personal de liberales y conservadores, y el
hombre paz de transar y encontrar salida poltica a las situaciones ms difciles
Entre ellos y Nez se sell una alianza que resultaba imbatible y que poco a poco
desplaz la influencia de antiguos amigos de Nez, los independientes. A ellos se

sumaron los generales conservadores que confirmaron su prestigio en la guerra:


Rafael Reyes, Jos Mara Gonzlez Valencia y Antonio B. Cuervo.
Los independientes, como se vio el captulo anterior, tenan un problema: su
liberalismo los haca proclives a volver al radicalismo, a transar l y a buscar la
unidad liberal. Esto los haca sospechosos para Nez y hombres ms fieles, y
durante todos los aos de 1875 a 1885 se vio o muchos importantes
independientes volvan al liberalismo tradicional. En 1885, entre los que se
mantenan como independientes tenan importancia0 propia los polticos militares
con base regional poderosa, como El Payan, del Cauca, Jos Mara Campo
Serrano, del Magdalena, o Daniel Aldana, de Cundinamarca. Justamente
Pgina 45.
Su poder los haca sospechosos, y Payan y Aldana se mostraban renuentes a una
reforma constitucional tan centralista que los dejara sin buena parte del poder que
haban adquirido. No hay que olvidar que los grandes caciques regionales eran
independientes: el poder de los radicales era ms el de la prensa y el debate que
el de las maquinaras regionales. Otros independientes que sobrevivieron a la
prueba

de la guerra fueron algunos de los administradores ms cercanos a

Nez: Felipe Angulo, quien haba estado en los arquitectos de la alianza con los
conservadores, sera por varios aos, pese a su juventud, el independiente con
mayor influencia del rgimen. Otros independientes, casi todos tambien muy
jvenes, que haban comenzado sus carreras al lado de los grandes; seores
estatales nuistas de Otlora o de Wilches, por ejemplo, eran Luis Carlos
Rico, Antonio Roldan o Carlos Caldern Reyes. A veces heredaban un importante
poder regional, pero ms que ello los sostuvo su felicidad a Nez y a Caro y su
paciente y metdico trabajo burocrtico. Roldn, Rico y Caldern se convirtieron
en los ministros permanentes de los prximos quince aos.
Lo anterior apunta a una situacin en la que el poder de los organismos polticos,
partidos o clubes estaba muy diluido. Los conservadores tenan un amago de
organizacin, pero fue disuelta despus del triunfo para permitir el trabajo sin

sospechas

con

los

independientes.

No

existan

directorios,

crculos

ni

convenciones. Los regeneradores principales hablaban, y el sistema se pona en


movimiento. Pronto este grupo comenz a llamarse Partido nacional y por un
momento le dio un directorio, cuya redundancia lo disolvi. Nez haba sealado
la importancia de un partido que respaldara la Regeneracin, y Caro le dio el
mayor impulso. Pero no logr tener propiamente una organizacin poltica
independiente del gobierno, y conceba a s mismo como un partido nico. Por
tanto, quien se opusiera al partido, se opona al mismo tiempo al Estado y a la
nacin.
Los radicales tardaran bastante tiempo en reorganizarse La brusquedad de la
derrota los dej sin estrategias, sin peridicos, sin direccin. Y mientras no
aceptaran la inevitabilidad de la nueva Constitucin, sus posibilidades de accin
poltica seran realmente muy reducidas.
Los

historiadores

han

tratado

de

establecer

las

relaciones

entre

los

alinderamientos polticos de la Regeneracin y las estructuras sociales del pas,


con resultados todava muy precarios. La poltica era ante todo asunto de una lite
social. No hay que olMosaico de miembros

del Consejo

de

reunido en Bogot

Delegatarios,

el 11 de noviembre

Nacional

de 1885 con el fin

de expedir una
nueva. Constitucin.

Los delegatarios

fiteron elegidos
por los jefes de cada estado, que
haba

a su vez

nombrado Nez.

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vidar que el alfabetismo era todava un privilegio, que la poblacin viva en un
medio rural, que el acceso a la escuela slo lo tena un porcentaje muy reducido
de los habitantes. Por supuesto, no slo los educados y alfa-betas participaban de
las pasiones y entusiasmos polticos. Los peridicos podan en pocas candentes
leerse en voz alta para que todos se enteraran. Pero los peridicos eran, aunque
muchos, de poca circulacin; los diarios ms exitosos apenas alcanzaban dos o
tres mil ejemplares. Adems, pocas cosas de la poltica interesaban a los grupos

populares. Los artesanos bogotanos, por supuesto, se dejaban atraer con las
promesas de proteccionismo, y amplios sectores de poblacin, ante todo rurales
pero tambin urbanos, respondan con solidaridad las llamadas en defensa de la
religin. Los valores liberales, la creencia en los derechos individuales, en las
normas legales, haban empapado a una amplia porcin de la sociedad, pero en
general, aparte de la lite, la poltica slo tena sentido para la mayora de la
poblacin en situaciones crticas: en la guerra, cuando se presentaba el fantasma
del reclutamiento, se oa en los mercados estn cogiendo, est cogiendo..., y la
gente trataba de ocultarse, o la patrulla llegaba a la hacienda rural y sala con los
peones, a veces amarrados, para la guerra. Y con la guerra venan la destruccin
de bienes, la confiscacin de bestias y ganados, cuando no la barbarie, el
asesinato brutal de prisioneros o de inocentes. Las costumbres de las guerras por
lo dems, se daaron mucho a finales de siglo, cuando se hicieron ms frecuentes
las partidas de guerrillas y la lucha sin sujecin a autoridades, y el alcohol parece
haber sido parte muy importante del armamento militar. Para muchos reclutas, el
saqueo y la degollina se convirtieron en una compensacin necesaria a la dureza
de la vida y de la guerra.
Por lo tanto, las divisiones polticas escindan a los grupos sociales ms elevados.
Comerciantes, propietarios rurales, productores de exportacin o para el mercado
domstico, abogados, profesionales independientes, artesanos: en cualquiera de
estos grupa haba liberales, independientes o radicales, y conservadores. Lo que
an ms confusa la situacin es que muchos de los comerciantes o propietarios
rurales combinaban sus actividades, de modo que sus intereses econmicos y sus
perspectivas ideolgicas respondan a actividades a veces contrapuestas.
En esta situacin, aunque los partidos impulsaban en ocasiones politicas
econmicas o propuestas ideolRafael Nez, Carlos Holgun y Miguel Antonio Caro, principales artfices de la
Regeneracin, caricaturizados por el Barbero., abril 14 de 1892, cuando Holgun
estaba al final de su perodo de gobierno como encargado de la presidencia por
ausencia del titular Nez.

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gicas que respondan a los deseos o los intereses de determinados sectores
sociales, la pertenencia a ellos, por una parte, no dependa sino muy tenuemente
de la posicin social; por otra, la determinacin de las polticas solamente en leve
medida corresponda a las presiones de grupos econmicos definidos. Ms bien
era el resultado final de una compleja red de factores que entreveraba intereses
econmicos y regionales, tradiciones locales, relaciones familiares, y los efectos
de una historia concreta y local que haba creado vnculos y los haba fortalecido a
lo largo de una dilatada corriente de revueltas, guerras civiles, expropiaciones y
persecuciones, vnculos con personajes poderosos, etc. `
En esta compleja situacin., algunos alineamientos eran a veces claros. Los
grandes

propietarios

vallecaucanos,

por

ejemplo

eran

en

su

mayora

conservadores, aunque en cada poca uno o dos terratenientes liberales


ayudaban a conformar a este partido, junto con una clientela esencialmente
profesional y urbana, y una base mulata y plebeya. En Antioquia la mayora de la
poblacin era conservadora, pero exista un fuerte ncleo comercial liberal en
Medelln, donde la actividad de la importacin y la banca se dividan entre ambos
partidos: todos resultaron poco amigos del centralismo regenerador. En
Cundinamarca era notable la vinculacin de un importante sector del comercio y la
banca con el radicalismo. Entre los liberales se encontraban muchos
terratenientes de las vertientes de colonizacin reciente, y buena parte de la
expansin cafetera de los aos 80 y 90 fue llevada a cabo por empresarios de
orientacin liberal. Ciertas tendencias se imponan: las zonas de colonizacin eran
usualmente ms liberales que las poblaciones de los altiplanos; las reas mulatas
y negras tambin tendan a funcionar como bases liberales. Pero el peso de la
historia, en casi todas partes, era ms fuerte que las determinaciones
sociolgicas.
La Constitucin de 1886

El Consejo de Delegatarios se reuni en noviembre de 1885. El presidente seal


las lneas centrales que esperaba de la nueva Constitucin. En esta reunin
sostuvo que el particularismo enervante debe ser reemplazado por la vigorosa
generalidad. Los cdigos que fundan y definen el derecho deben ser nacionales...
En lugar de un sufragio vertiginoso y fraudulento, deber establecerse la eleccin
reflexiva y autntica y llamndose, en fin, en auxilio de la cultura social los
sentimientos religiosos, el sistema de educacin deber tener por principio primero
la divina enseanza religiosa... Subray tambin la necesidad de limitar la
libertad de prensa, eliminar el amplio comercio de armas, reimplantar la pena de
muerte y restringir los derechos individuales. En resumen:
Felipe Angulo,
Segn grabado de
Colombia ilustrada.
El fue el artfice
de la alianza con
los conservadores
y, pese a su
juventud, el
independiente con
mayor influencia
en el rgimen de
la Regeneracin,
en cuya primera.
etapa fue ministro
de Guerra.
Pgina 48.
Las repblicas deben ser autoritarias, so pena de incidir en permanente

desorden... Para ello, y tambin para fundar la paz, recomendaba un fuerte


ejrcito.
A la Constituyente se presentaron inicialmente tres proyectos, elaborados por Jos
Mara Samper, Jos Domingo Ospina Camacho y Sergio Arboleda. Todos partan
de conservar algunos aspectos bsicos del federalismo, y fueron aplazados por la
propuesta de Miguel Antonio Caro de fijar unas bases para la reforma
constitucional, las cuales, aprobadas el 30 de noviembre, fueron presentadas a las
municipalidades del pas para su aprobacin. Se cumpla en parte un ritual: las
municipalidades haban sido por lo general nombradas por el ejecutivo. Pero se
buscaba lograr cierto consenso, y sin duda el gesto ampli su cometido.
Seiscientos cinco municipios las aprobaron y slo catorce manifestaron su
desacuerdo. Esto no probaba que el pas hubiera dejado de ser federalista, pero s
que la nueva frmula tendra bastante apoyo. El texto aprobado estableci los
elementos centrales de la nueva Constitucin, y como se funcion sobre la base
de la ficcin jurdica de que haba sido aprobado por el pueblo colombiano,
sirvi de lmite a las discusiones posteriores. Entregadas las bases, la Asamblea
nombr una comisin, cuyo inspirador principal fue el seor Caro, para que
elaborara el texto de proyecto constitucional. Mientras sta renda su informe, el
Consejo Nacional Constituyente, como se le denomin, asumi las funciones
normales legislativas. Lo primero que hizo fue elegir presidente a Rafael Nez y a
Eliseo Payn vicepresidente, para el perodo de 1886 a 1892. Se regularizaba as
la situacin legal, mientras se expeda la Constitucin. Caro present finalmente
su proyecto en mayo, y ste fue sometido a una amplia discusin en la cual
afloraron ante todo los reparos descentralistas de Carlos Caldern Reyes, Rafael
Reyes y Jos Mara Samper. Finalmente, la Constitucin fue aprobada el 4 de
agosto de 1886 y promulgada el 7 del mismo mes por el presidente encargado
Jos Mara Campo Serrano, quien haba asumido el poder cuando Nez sali, en
abril para la Costa. No haba estado presente el Regenerador, pues, durante las
discusiones del proyecto constitucional, ni lo haba sancionado. Aunque esto se ha
interpretado como una seal de que no quera comprometerse con un proyecto
que no respaldaba, es evidente el acuerdo general del proyecto con sus

propuestas. En los casos en que se separ el proyecto de Caro del pensamiento


de Nez, fue en general para no aceptar el antifederalismo radical de ste. As,
por ejemplo, la Constitucin conserv las divisiones territoriales existentes, aunque
los antiguos estados de la federacin

recibieron ahora el nombre de

departamentos. Nez haba querido fragmentarlos para borrar hasta la memoria


de la federacin. La ausencia del presidente titular seala ms bien su confianza
en Caro, su identificacin con las ideas de ste.
El espritu de la Constitucin
La Constitucin defini con bastante claridad los aspectos fundamentales del
proyecto poltico de Nez y de los regeneradores. El objetivo esencial era claro:
se trataba de garantizar el orden del pas. Y se confiaba que el orden se apoyara
sobre una serie de elementos bsicos: la centralizacin radical del poder pblico,
el fortalecimiento de los poderes del ejecutivo, el apoyo a la Iglesia catlica y la
utilizacin de la religin cmo fuerza educativa y de control social. En cuanto al
centralismo, la Constitucin consagraba el carcter unitario de la nacin, en la que
resida la soberana, modificaba el nombre de estado por el de departamentos,
ordenaba que la legislacin penal, civil, comercial, minera, etc., fuese de orden
nacional, eliminaba la eleccin de funcionarios ejecutivos regionales. Ahora el
presidente designara a los gobernadores y
Pgina 49.
stos a los alcaldes; todos los funcionarios del ejecutivo tendran el origen de su
nombramiento en el presidente de la Repblica. Los departamentos conservaban
algunas rentas, aunque otras pasaban de nuevo al gobierno central y tendran un
organismo administrativo electivo, la Asamblea Departamental. Nez, como ya se
dijo, quera dividir los nueve estados en fragmentos menores. Probablemente
tema el poder de sus propios caciques, como Payn; Aldana haba sido ya
destituido por su empeo en conservar el control de las milicias de Cundinamarca.

El regionalismo logr impedir esta lnea, y varios delegados subrayaron la


importancia de respetar la tradicin federalista del pas. Tan fuerte result la
resistencia a la divisin territorial, que la Constitucin acab estableciendo
condiciones difciles para la formacin de nuevos departamentos; estos slo
podan crearse, si afectaban a departamentos existentes, mediante una ley
aprobada en dos legislaturas sucesivas y con el consentimiento del 80% de las
municipalidades de la comarca en cuestin.
La constitucin, supuestamente para moderar el centralismo, incorporaba
principios de descentralizacin administrativa, pero basta el ms superficial
examen para advertir que los contrapesos descentralistas no recibieron en ella
expresin real.
El poder presidencial se apoyaba fundamentalmente en su ilimitada capacidad de
nombramiento y remocin de todos los funcionarios del orden ejecutivo y en su
largo periodo de mandato: durara seis aos. A esto se aadan una serie de
disposiciones que le permitan colocarse por encima de los dems poderes
pblicos. El presidente nombraba a los miembros de la corte suprema, y a los
magistrados de los tribunales superiores, procedentes de ternas presentadas por
aquella. Sin embrago, para evitar una directa subordinacin al ejecutivo, los
cargos de magistrados de la corte o de los tribunales eran vitalicios. En cuanto al
congreso, el presidente tena el derecho de objetar las leyes, pero deba
sancionarlas si ambas cmaras reiteraban su aprobacin con una votacin
superior a las dos terceras partes. Tena tambin el presidente el derecho de
objetar una ley por inconstitucional. En este caso si las cmaras insistan, pasaba
a la corte suprema, donde se decida sobre su constitucionalidad. Toda ley que
fuera aprobada sin objeciones era por definicin constitucional y ningn ciudadano
ni funcionario poda objetarla. Su constitucionalidad, incluso cuando estuviese en
evidente contradiccin con el texto o los principios de la carta, deba presumirse, y
as se determin por norma legal a partir de 1887.
Caricatura de Rafael Reyes y Miguel Antonio Caro-, aparecida en el semanario
Mefistfeles noviembre 7 de 1879. En este ao se consider la candidatura a

Reyes para suceder a Caro, aunque finalmente fueron postulados Sanclemente y


Marroqun.

Pgina 50.
Adems, tena el jefe del ejecutivo amplios poderes para los casos de guerra
exterior o conmocin interna, momentos en que poda decretar el estado de sitio.
En este caso adquira facultades legislativas provisionales y los poderes derivados
de las leyes y el derecho de gentes. Por ltimo, se declar que slo sera
responsable por traicin a la patria, violencia electoral o intentos de impedir la
reunin del Congreso. Tal como lo vio con claridad Caro, teniendo en cuenta los
poderes presidenciales, no habra Congreso capaz de enjuiciarlo y cualquier
conflicto entre el presidente y el Congreso llevara ms bien al cierre del
legislativo. Por eso insisti en que lo nico coherente con el espritu de la
Constitucin seria declarar la absoluta irresponsabilidad del presidente.
En relacin con los derechos individuales, desaparecan de la Carta algunas de
las formulaciones genricas del 63, como las libertades de expresin, imprenta,
pensamiento y movimiento, para reemplazarlas por frmulas ms restrictivas o
restablecer en vez de derechos del individuo, restricciones al poder del Estado.
As, la libertad de prensa fue reemplazada por la expresin la prensa es libre en
tiempo de paz, pero responsable, con arreglo a leyes, cuando atente a la honra de
las personas, al orden social o a la tranquilidad pblica.
La libertad de expresin slo aparece indirectamente, al garantizar la inviolabilidad
de la corresponder Quiz la modificacin ms importante en este sentido fue el
restablecimiento de la pena de muerte, al sealar que no podra haber pena de
muerte por delitos polticos, pero s por traicin a la patria, parricidio, asesinato,
incendio, asalto en cuadrilla de malhechores, piratera y ciertos delitos militares,
en los casos que se definan como ms graves. Por ltimo se repeta la
prohibicin ritual de las juntas polticas populares de carcter permanente; cuyo

confuso sentido se prest para prohibir sindicatos y otras asociaciones similares.


Nueva era la inclusin en el captulo constitucional de los derechos civiles de los
artculos que ordenaba los poderes pblicos proteger y respetar a la religin
catlica, como esencial elemento del orden social al establecer que la educacin
pblica sera organizada y dirigida en concordancia con la religin y al garantizar
que la educacin primaria pblica aunque gratuita, no sera obligatoria. Para los no
catlicos se estableca el derecho a no ser molestados por sus creencias, y a
ejercer el culto en cuanto no fuera contrario a la moral cristiana ni a las leyes.
Adems de eximir de impuestos a los edificios destinados al culto catlico, la
Constitucin autorizaba al gobierno para celebrar convenios con el Vaticano para
establecer las relaciones entre el pode civil y el eclesistico.
La Constitucin de 1863 haba dejado a los estados la fijacin de los derechos
ciudadanos a elegir y ser elegido.
Pgina 51.
Los estados de Antioquia, Bolvar, Cauca, Magdalena y Panam establecieron el
sufragio universal. Cundinamarca y Santander mantuvieron sufragio limitado a los
que supieran leer y escribir. La discusin de este asunto en la Asamblea
Constituyente fue una de las ms extensas. Ospina Camacho, conservador,
propuso un sistema en el que todos los ciudadanos votaran por electores y por
consejeros municipales. Los electores votaran luego para los miembros de las
asambleas y el Congreso y para presidente y vicepresidente de la Repblica. A
esta propuesta se enfrent la de Jos Mara Samper, conservador tambin desde
1875, que restringa el voto para electores a los ciudadanos que supieran leer y
escribir. Los ms conservadores vean en el voto restringido un riesgo: las
escuelas del perodo federal haban ofrecido una instruccin irreligiosa, y por lo
tanto los votantes seran probablemente irreligiosos.
Caro neg la importancia del alfabetismo o la riqueza para definir este hecho, e
insisti en que deba concederse el sufragio universal en algunos niveles, aunque
reconociera la conveniente influencia de la riqueza en el Senado. Finalmente, se
acogi un sistema en el cual todos los ciudadanos podan votar para los concejos

municipales y las asambleas departamentales,

pero

slo

aquellos con

determinada renta o propiedad, o que supieran leer y escribir, podan votar para
elegir representantes y electores. Los electores, a su vez, votaban para elegir
presidente y vicepresidente. Los senadores seran nombrados por las asambleas
departamentales. El sistema, adems, estableca restricciones para ser elegido
senador o presidente, entre ellas la de tener una renta, entonces bastante
elevada, de 1200 pesos anuales. Por ltimo, se escoga un mecanismo de
circunscripciones que elegan cada una un representante, lo que haca factible la
formacin de corporaciones integradas exclusivamente por los miembros del
partido que obtuviera una mayora de votos.
En cuanto a los mecanismos de reforma, la Constitucin del 86 fue ms flexible
que la anterior, al establecer que poda modificarse mediante la aprobacin de la
reforma en dos congresos sucesivos, con un voto favorable, la segunda vez, de
las dos terceras partes de ambas cmaras.
La Constitucin de 1886 es una obra de notable claridad y coherencia, y refleja la
mentalidad sistemtica y organizada de don Miguel Antonio Caro. Es evidente que
este, con el acuerdo de Nez, logr hacer triunfar en el Consejo Constituyente un
texto mucho ms autoritario y centralista del que muchos delegados tenan en
mente. Sin embargo, ni Nez ni Caro consideraron que fuera lo suficientemente
vigorosa para enfrentar el perodo de transicin o convalecencia que empezaba, y
por eso a la Constitucin se le colocaron una serie de colgandejas, como las
llam entonces un conservador antioqueo, algunas de las cuales estaban
destinadas a ampliar an ms las facultades representativas del ejecutivo. Los
ms importantes fueron el artculo K, que autorizaba al gobierno para prevenir y
reprimir los abusos de la prensa mientras no se expidiera la ley de imprenta, y el
artculo L, que declaraba de plena vigencia los actos legislativos expedidos por el
presidente antes de la sancin de la Constitucin, aunque fueran contrarios a ella.
La Constitucin resulta notable, adems, por su supervivencia tan prolongada. En
la actualidad, cumplidos ya los 100 aos de expedida, se ha convertido en la ms
antigua de Hispanoamrica y una de las ms antiguas del mundo. Esto puede
atribuirse a que, pese a los excesos en que incurri en su formulacin original,

incorpor en sus disposiciones un sistema poltico que, despus de las


modificaciones de 1910 y 1936, result muy coherente con la realidad poltica del
pas y con la distribucin efectiva de poder entre los diferentes grupos polticos o
sociales. En 1886 corresponda a las necesidades sentidas de los grupos
dirigentes sobre la dismiPgina 52.
nucin del federalismo, la eliminacin del conflicto entre el Estado y la Iglesia y el
establecimiento de un sistema poltico que pudiera garantizar la paz y el orden. En
todos estos aspectos la Constitucin ofreci una respuesta que corresponda a las
demandas del pas, aunque se movi en forma excesiva en sentido contrario a la
Constitucin de 1863. El centralismo extremo que estableci no fue, sin embargo,
demasiado conflictivo, pues no afectaba seriamente el orden pblico; apenas se
convirti en uno de los aspectos fundamentales que provocaron la divisin del
partido de gobierno. El arreglo logrado con la Iglesia, y que encontr expresin
concreta en el concordato de 1887, era bien realista, al reconocer el inmenso
poder poltico de ella y su capacidad de oponerse a las metas del Estado.
Tampoco en este caso la solucin adoptada generaba inmediatamente problemas
polticos serios, aunque s a largo plazo: condujo a una tutela ideolgica del
Estado colombiano por parte de la Iglesia, que contribuy a mantener la religin
como uno de los temas centrales de la vida poltica y tuvo efectos negativos en el
terreno educativo y cientfico. En lo que la Constitucin, en su forma original, s
result frustrada, pues no logr resolver el problema del orden y la paz, fue en lo
relativo a los derechos de la oposicin. En efecto, estableca mecanismos y daba
poderes a los gobernantes que permitiran, con mayor vigor que durante la
vigencia de la Constitucin anterior, la exclusin de los opositores de todo acceso
razonable al poder pblico. Que el ejecutivo fuera polticamente homogneo
habra sido probablemente aceptable par los liberales, aunque el carcter unitario
del nuevo sistema haca contrastar- esto con el perodo radical, cuando existieron
varios ejecutivos estatales conservadores. Pero lo que resultaba especialmente
irritante, y era sentido como una exclusin que quitaba toda obligacin de
obediencia poltica, era la exclusin sistemtica del legislativo. Si durante la

vigencia de la constitucin del 63 los conservadores fueron vctimas frecuentes del


fraude

electoral y de la coaccin, y en alguna ocasin de restricciones a su

prensa, si slo lograron una representacin minoritaria en el Congreso y las


Asambleas de los estados que no controlaban, entre 1886 y 1904 la exclusin del
liberalismo y la eliminacin en la prctica de sus derechos polticos fue mucho ms
sistemtica y firme que antes, ante todo mediante la intimidacin a la prensa y el
uso de manipulaciones y trucos electorales. Muy

pronto predomin una

interpretacin de la Constitucin que haca que sta fuera ms bien una carta de
conquista que una norma para todos los colombianos. Esta interpretacin encontr
su expresin ms acabada en formulaciones como la de Miguel Antonio Caro,
cuando ejerca el poder ejecutivo, de que las elecciones no podran estar abiertas
a los liberales, pues las urnas son palenques a que concurren los partidos
polticos propiamente dichos. Esto es, los partidos legales, no los bandos
facciosos, ni los grupos de gentes notoriamente perniciosas
De este modo, la esperanza de la Constitucin dara bases slidas a la paz
resultaron frustradas, y durante su vigencia, aunque se vivi inicialmentemente un
perodo de orden fundado el desbandada y la derrota reciente liberalismo y en una
situacin

econmica

internacional

muy

favorable,

se

sufrieron

diversas

perturbaciones y hubo dos guerras civiles, una de la ms violenta y prolongada de


la historia nacional. Slo cuando la Constitucin fue reformada con la participacin
de ambos partidos, para garantizar los derechos de la oposicin para reducir los
poderes presidenciales, as fuera en forma parcial, se inaugur un perodo largo
de relativa poltica.
Las instituciones polticas de la Regeneracin
Expedida la Constitucin, el poder qued fundamentalmente en manos
Pgina 53.
de Rafael Nez. El Regenerador fue elegido presidente para el perodo 1885-92,
y su reeleccin en 1892 para un nuevo sexenio no tuvo oposicin. Sin embargo,
Nez no quiso residir en Bogot ni ejercer directamente el mando, excepto en

situaciones de crisis. Esto hizo que la eleccin de vicepresidente adquiriera una


importancia crucial y en 1892 la divisin del partido nacional tuvo como motivo
central la seleccin del vicepresidente. En todo caso, hasta 1894, cuando muri, el
seor Nez tuvo una influencia decisiva sobre la poltica nacional y acumulo un
poder que tena pocas limitaciones. Sin embargo, dej habitualmente una amplia
autonoma a quienes ejercan el mando. La prensa continu siendo una de sus
herramientas favoritas, y los artculos de El Porvenir constituan una gua que era
leda por todos los polticos para encontrar orientaciones que casi siempre era
obligatorio seguir. Su opinin, pues, resultaba decisiva cuando los conflictos
aumentaban, cuando se traba de enfrentar un problema serio. Y mantena una
virtual capacidad de veto sobre los ministerios o sobre los nombramientos
principales. Del mismo modo, cualquier intento de apartarse de las vas de la
regeneracin por parte del encargado del poder ejecutivo poda frenarse por la
posesin inmediata de Nez, quien tena desde 1888 el derecho a hacerlo en
cualquier parte del pas y ante dos testigos. As pues, aunque el vicepresidente
ejerciera el poder con plenitud de derechos y aunque el presidente tuviera la
prudencia de no interferir habitualmente en los asuntos de gobierno, la voluntad
ltima de Nez funcionaba como si fuese un artculo constitucional implcito.
Era la ambicin de Nez y Caro, y quizs en mucha menor medida de Carlos
Holgun, conformar un partido nacional que uniera a conservadores e dependiente
y borrara sus respectivos orgenes. Esto condenara a los radicales a convertirse
en una nfima mora silo posibilidades de triunfo electoral o militar. La historia de
estos esfuerzos es demasiado compleja y no vale la pena afrontarla ahora. Es
cierto que los radicales parecan al borde del colapso final. Ya desde mediados de
la dcada anterior haban perdido buena parte de su apoyo, y se haban
convenido en una rosca que se mantena en el poder por su habilidad menzanilla
de por el control del ejrcito, y por el influjo de su prensa. Pero la unin de
conservadores e independientes no era fcil. Los antiguos vnculos, los antiguos
emblemas, las antiguas lealtades no se olvidaban. Para buena parte de los
conservadores la regeneracin era esencialmente un mecanismo mediante el cual
recuperaran, tarde o temprano, la totalidad del poder: los independientes eran los

idiotas tiles como se dira hoy, que les abran el camino. Y los independientes
miraban con suspicacia el poder creciente de los conservadores, y se preguntaban
si no habran tenido razn los radicales al sugerir que lo que Nez lograra sera
devolver el Estado al conservatismo.
Los conflictos entre ambos grupos comenzaron muy pronto, y como se recordar,
Nez a abandon a Bogot a mediados de 1886 y dej encargado de la
presidencia al independiente Jos Mara Campo Serrano, quien haPgina 54.
ba sido elegido primer designado. El gabinete ministerial tena 4 independientes y
tres conservadores. Varios incidentes llevaron entonces al secretario de Guerra,
Felipe Angulo, y al de Hacienda, Antonio Roldn, a renunciar y a anunciar que los
independientes abandonaban toda participacin en el gobierno y preferan que
este estuviera exclusivamente en manos de los conservadores. El incidente se
super, y los gabinetes de Eliseo Payn, quien asumi la presidencia en su
carcter de vicepresidente en enero de 1887, y del mismo Rafael Nez, quien se
posesion en junio de ese ao, tenan un leve predominio de los independientes.
Nez volvi a viajar a la Costa en diciembre del 87, y Payn reasumi la
presidencia. Los liberales haban intentado hacer una reunin para reorganizarse
a finales de septiembre, y Nez haba decidido exiliar algunos de ellos de ellos,
como el ex presidente Aquileo Parra y el antiguo independiente Daniel Aldana.
Evidentemente, Payn consider que era posible disminuir la tensin con los
liberales, y poco tiempo despus de su posesin derogo un represivo decreto
sobre la prensa expedido un ao antes. En enero 1888, adems, expidi un
decreto indultando a los exiliados. Felipe Angulo, ministro de Guerra, se enfureci
y decidi renunciar y plantear el impase directamente, en Cartagena, a Nez. Los
liberales probablemente se ilusionaron ms de lo necesario e hicieron en Bogot
manifestaciones, contra Nez y Angulo. Nez, por su parte, consider que la
conducta Payn creaba el riesgo de la disolucin del partido nacional y abra
compuertas a los peligros de la prensa. El 27 de enero sali para Bogot, y 8 de

febrero, en Girardot, anunci que asuma desde ese momento la presidencia.


Payn entreg el mando objetar, y poco despus la Asamblea Nacional declar
vacante la vicepresidencia, para que Nez pudiera regresar tranquilo a
Cartagena. Para compensar a Payn, despus de haberlo confinado en Medelln,
se aprob una pensin vitalicia 10.000,00 pesos. Curiosamente, se deca que el
cargo de vicepresidente haba sido establecido en la Constitucin justamente para
Payn, con el objeto de que admitiera el centralismo de

la Carta, al cual se

opona.
Adems de expedir un nuevo drstico decreto contra la prensa, Nez decidi
disminuir la participacin de los independientes en el gobierno. El ministerio de
Gobierno fue por primera vez a un conservador, don Carlos Holgun (quien fue
adems elegido designado en mayo de este mismo ao), as como los ministerios
de las relaciones, Tesoro y Fomento. Mientras los conservadores del gabinete
eran figuras de primer orden como Holgun, Carlos Martnez Silva o Rafael Reyes,
los independientes eran Felipe Angulo, cuya fidelidad al partido nacional ya era
incuestionable, Felipe Paul y
Pgina 55.
Jess Casas Rojas, independiente puente nominal.
Cuando Holgun se posesion como residente en ejercicio, en agosto de 1888
muchos conservadores vieron ya logrado el triunfo total: nos lisonjea la esperanza
de que esto significa el punto definitivo de nuestro partido, o mejor dicho, que el
poder est del todo en manos de los nuestros como escribi don Rufino Jos
Cuervo al saberlo. Los ministerios de Gobierno y de Guerra, que eran los claves,
fueron dados a conservadores importantes (Jos Domingo Ospina Camacho y
Antonio B. Cuervo) y solamente dos de los siete ministerios fueron adjudicados a
independientes. En las gobernaciones la situacin era similar y todava ms
definidamente conservador era el ejrcito.
Desde mediados de 1888, pues, el paso a manos de los conservadores, con la
anuencia de Nez. Don Miguel Antonio Caro mantuvo su pretensin de que se

trataba de un nuevo partido, el partido nacional, y el nombre se sigui usando.


Pero los independientes prcticamente haban desaparecido, y slo aquellos que
haban hecho toda la evolucin quedaron como representantes del antiguo partido
liberal. Sin embargo, a pesar de la fidelidad probada de personas como Felipe
Angulo o Antonio Roldn, a los cuales se les siguieron confiando cargos en el
gabinete, su pasado liberal haca que, por ejemplo, no pudiera pensarse en ellos
razonablemente para la designatura o la presidencia. As 1890, cuando se venca
el periodo de Holgun, los dos candidatos fueron

conservadores (el mismo

Holgun y d general abogado antioqueo Marcelino Vlez), y en 1892 los


candidatos que figuraron para la vicepresidencia fueron Miguel Antonio Caro,
Marcelino Vlez y Jos Joaqun Ortiz, todos .de probada estirpe conservadora.
Incluso el trmino de conservador volvi a ser frecuente, al menos desde 1889,
aunque no en pblico, para no contrariar a Nez y a Caro.
El gobierno y la oposicin
Desde el momento de su derrota, el partido liberal trat de buscar frmulas para
reorganizarse y recuperar algo de su poder. Sin embargo, la desmovilizacin era
amplia, y los esfuerzos todava tmidos por conformar nuevos directorios o crear
una prensa liberal tropezaban con la represin oficial. Ya se mencion como en
1887 Nez orden el destierro de Parra y Aldana. La prensa, por su parte,
quedaba sujeta a una situacin de imprevisible arbitrariedad. Como se dijo antes,
la Constitucin dio amplios poderes al gobierno para prevenir y reprimir a la
prensa, mientras se expidiera una ley de acuerdo con los principios
constitucionales. Aunque parece evidente que estos no daban al gobierno derecho
a censurar, suspender o cerrar peridicos, pues garantizaban la libertad de prensa
sometiendo a los periodistas a las responsabilidades legales, los gobiernos de
Nez y de sus sucesores prefirieron que no se expidiera la ley
Pgina 56.
prevista en el artculo K. De este modo, obraban apoyndose ms bien en los

poderes provisionales de prevencin y represin, los que se hicieron explcitos en


varios decretos, de los cuales el ms importante fue el 151 de 1888, expedido por
Nez pocos das despus de reemplazar a Payn, y segn el cual era subversivo
atacar a la Iglesia, a la religin, al gobierno y hasta al papel moneda.
En desarrollo de este decreto, o de sus antecesores de 1886, se cerr, por
ejemplo, en julio de 1886, La Siesta, de Antonio Jos (Nito) Restrepo, un
regenerador arrepentido y Juan de Dios (el Indio) Uribe. El ao siguiente, El
Liberal de Nicols Esguerra fue cerrado, y Juan de Dios Uribe y otros fueron
desterrados. Las primeras protestas de los regeneradores por el trato a la prensa
se dieron en esta poca. El general Marceliano Vlez escribi al gobierno
afirmando que una actitud tan represiva, ms que prueba de fuerza, revelaba
debilidad, y resultaba innecesaria.
Los recursos represivos del gobierno recibieron un refuerzo en mayo de 1888,
cuando se aprob la ley 65, que permita al presidente confinar y desterrar cuando
tuviera indicios de que se perturbara el orden pblico; esto se aada al poder
constitucional de retener a los posibles perturbadores, sin que la norma sealara
lmite al tiempo de retencin.
En general, el trato a la oposicin fue ms amedrentador que violento, al menos si
se compara la conducta de los regeneradores con la de otros gobiernos
latinoamericanos ms o menos dictatoriales de la poca. Los peridicos reciban
multas o suspensiones temporales, y esto se juzgaba suficiente: raras veces se
detena a los directores, y slo ocasionalmente se les confinaba a alguna
poblacin ms menos lejana. Durante los cuatro aos de administracin de Jorge
Holgun (1888-1892) esta poltica se suaviz, comparada con la de Nez, y no
dio acogida a las propuestas de ste autorizar a los gobernadores a decretar los
confinamientos. En total, durante el gobierno de Holgun, se cerraron siete
peridicos, uno de ellos, La Regeneracin, de carcter oficial.
Por otro lado, el sistema policial era todava bastante primitivo; aunque bajo
Holgun se hicieron esfuerzos para organizarlo. En efecto, en 1888 se cre el
cuerpo de gendarmera, y para organizarlo el gobierno contrat en 1891 al polica
francs Juan Marcelino Gilibert. Ya en 1892 haba 400 agentes y 40 oficiales en

Bogot,

que

fueron

desarrollando

algunas

habilidades

detectivescas

intimidatorias, las que alcanzaron su madurez a fin de siglo, bajo la direccin del
general Arstides Fernndez. .
Como ya se dijo, la oposicin era ante todo liberal. Se expresaba, en la medida de
lo posible, en comentan ms o menos desapacibles sobre las figuras del gobierno,
y en frecuentes protestas por sus arbitrariedades. La prensa era el canal favorito, y
algunos periodistas, como Antonio Jos Restrepo o el Indio Uribe, encontraron
forma de zaherir e insultar a los regeneradores so capa de crtica literaria
Pgina 57
o comentarios intrascendentes. Por supuesto, el primer motivo de la oposicin era
la ausencia de derechos polticos de los liberales y la represin a la prensa. Pero
existan otros motivos de descontento. La poltica econmica del gobierno no
gozaba de una gran unanimidad. El Banco Nacional, establecido por Nez en
1881, haba tenido desde el comienzo la oposicin de los banqueros bogotanos,
muchos de los cuales tenan vnculos con el radicalismo. A partir de 1886, cuando
el gobierno estableci el papel moneda de curso forzoso, y slo permiti la
circulacin del papel moneda emitido por el Banco Nacional, comenz un proceso,
inicialmente lento, de desvalorizacin de la moneda, que produjo el descontento
de sectores comerciales y bancarios. El proteccionismo tambin chocaba con los
intereses de los comerciantes y exportadores. Todos estos temas se discutieron
en la prensa de la poca, y provocaron con frecuencia la ira del gobierno. En
general, los radicales tomaron todos estos motivos como tema pero muy pronto
comenz a esbozarse una divisin dentro del partido del gobierno.
Esta comenz simplemente bajo la forma de crticas moderadas desde dentro a la
poltica del gobierno de impedir el uso de los derechos polticos a los liberales. A
estas crticas se fueron superponiendo los motivos de desacuerdo derivados del
creciente centralismo y la velada tensin entre los partidarios de una amplia
autonoma

regional y quienes vean, con Nez y Holgun, en el intento de

defender la integridad territorial de los departamentos o su solidez fiscal una

supervivencia del funesto espritu federalista. La superposicin de estos motivos


hizo que durante los primeros aos los desacuerdos en el seno de los
regeneradores tuvieran ante todo el respaldo de grupos regionales, entre los
cuales el primero fue el antioqueo.
Ya desde 1886, como se dijo, haba puesto Nez dividir los antiguos estados,
pero la oposicin de varios constituyentes, encabezados por los caucanos (al no
tener Antioquia representantes propios), condujo a mantener en la Constitucin los
lmites de los antiguos estados. En 1888, el presidente encargado, Carlos Holgun,
propuso al Congreso la reforma de la Constitucin para hacer ms fcil la divisin
de los departamentos. Aparentemente, se pensaba ante todo en
Pgina 58.
satisfacer los anhelos del sur del Cauca de conformar un departamento
independiente, alrededor de Pasto. Aunque no hay indicaciones de que Nez u
Holgun pensaran dividir a Antioquia, muchos de los polticos de esta regin
entendieron el proyecto como un peligro, y a la oposicin inicial de Rafael Reyes,
muy asociado con el Cauca, se sum pronto la de los antioqueos. El Congreso
aprob en primera vuelta el proyecto, que deba volver al ao siguiente; dos
senadores antioqueos y uno caucano votaron en contra. Pronto se advirti la
oposicin casi unnime de caucanos, antioqueos y bolivarenses a la idea; en
estos departamentos, los ncleos favorables se encontraban principalmente en
Pasto, Barranquilla y Manuales, posibles cabezas de nuevos departamentos. En
todo caso, ante el creciente clamor, Nez recomend a Holgun dejar la cosa
como estaba, y as, en noviembre de 1889, el nuevo debate del proyecto fue
aplazado indefinidamente. Sin embargo, a comienzos del ao siguiente, cuando el
Congreso empez a discutir la eleccin de nuevo designado, los dos aspectos se
vincularon. Los antioqueos, aunque muy irritados con Holgun, decidieron,
despus de algunas negociaciones, que lo apoyaran, pero con la condicin de
que se retirara indefinidamente el proyecto de divisin territorial.
As lo hizo Holgun el 20 de julio de 1890, y seis das despus fue reelegido como

designado. Sin embargo, 14 congresistas no se sometieron al acuerdo y votaron


por Marceliano Vlez, que desde entonces qued convertido en el centro de los
desacuerdos conservadores con el gobierno regenerador.
Fuera del desacuerdo por la represin a la prensa y los intentos de divisin
territorial, el manejo de los bancos y el problema de la libertad electoral y los
derechos de las minoras empezaron a surgir como temas de desavenencia. En
Antioquia, el ncleo de estos cuestionamientos tena bastantes vnculos con
sectores empresariales (banqueros, comerciantes y empresarios agrcolas).
Tpicos representantes de estos polticos empresarios eran Pedro Nel Ospina y
Carlos E. Restrepo, pero en general lo polticos y empresarios antioqueos del
marco de la plaza empezaron a respaldar a Marceliano Vlez como una alternativa
a Holgun, y como alguien que poda regenerar la Regeneracin, que se haba
corrompido por el retorno al fraude electoral y la represin, contra los que haba
luchado.
A fines de 1890 surgieron disidentes bogotanos, cuando Antonio B. Cuervo,
antiguo ministro de Guerra, encabez un memorial, firmado tambin por el
presbtero Antonio Jos Sucre, en el que peda la libertad electoral, neutralidad del
gobierno en las elecciones, reconocimiento del derecho de las minoras y una
reforma constitucional que estableciera la responsabilidad del presidente.
El problema de los derechos de las minoras se hizo ms urgente desde cuando el
partido liberal empez a adaptarse a la nueva situacin. Sobre todo a partir de
1892, cuando se avecinaban las elecciones presidenciales, un importante sector
liberal empez a promover un cambio de estrategia, buscando la participacin
electoral, el reconocimiento de la Constitucin y la lucha bajo ella como un camino
viable de accin poltica. Aunque no se descartaba la guerra como medio de
recuperacin del poder, liberales como Aquileo Parra y Nicols Esguerra
encontraban preferibles tcticas pacifistas, y contribuyeron a la conformacin del
Centro Liberal, una especie de directorio
Pgina 59.
Poltico, y, dado el control de la educacin superior por parte del conservatismo, a

la fundacin de la Universidad Republicana, en la

cual se ensearan los

principios polticos y constitucionales del liberalismo.


La eleccin presidencial de 1892 y los comienzos del gobierno de Caro
A comienzos de 1891 comenzaron a discutirse las nuevas candidaturas para el
perodo presidencial de 1892 a 1898. Nadie tena duda sobre el candidato
presidencial, pues todos apoyaban a Nez y nadie habra podido enfrentrsele.
Lo importante era quin iba a ser el candidato a la vicepresidencia. En febrero, un
comit de Cartagena, que se supona contaba con el apoyo de Nez-Marcelino
Vlez, que permitiera atraer a los vacilantes antioqueos. Vlez, sin embargo, era
un candidato sin mucho peso nacional. Haba sido gobernador de Antioquia
durante la mayor parte del gobierno de Holgun, y se haba resistido a ir al
Congreso, donde tena un puesto de senador, a pesar de la reiterada solicitud de
los antioqueos. Una amplia correspondencia, sin embargo, lo haba mantenido en
contacto con otros regeneradores descontentos, como el gobernador del Cauca,
Juan de Dios Ulloa. Sin embargo, sus desacuerdos con Holgun y con el ncleo de
su gobierno haban sido demasiado obvios. Tan pronto se lanz su candidatura, se
inici un esfuerzo por encontrar otro candidato que pudiera desplazarlo, y don
Jorge Holgun, hermano del presidente, lanz la candidatura de don Miguel
Antonio Caro. Para ellos, la candidatura Vlez era un claro desafo, un peligro para
la Regeneracin. Como dijo entonces don Carlos Holgun, lo que es vencidos no
nos declararemos sino cuando lo seamos real y materialmente; abrir el comps a
los liberales por pura generosidad, por puro idealismo, era una torpeza que no
deba cometerse. Seria labor desgraciada dijo solemnemente don Marco Fidel
Surez, hombre de confianza de Caro y Holgun el anteponer ideales generosos
pero irrealizables al imperioso deber de la conservacin.
Nez anuncio una neutralidad inicial, y la candidatura de Vlez obtuvo algn
apoyo en el centro del pas: caracterizados conservadores, como Rafael Reyes,
Jos Manuel Marroqun y Carlos Martnez Silva, se sumaron a ella. Sin duda, Caro
era una figura ms representativa de la Regeneracin y estaba mucho ms cerca

de quienes tenan el poder. Su candidatura, adems, tena obvio aroma oficial,


reforzado por su parentesco con el presidente en ejercicio: Carlos Holgun estaba
casado con una de sus hermanas. Vlez trat de obtener el apoyo de Nez, pero
lo hizo subrayando sus diferencias con Holgun y sus crticas a los actos de la
administracin, a los exilios, la divisin territorial y el manejo del tesoro. Poda
pensar Vlez que Nez no estaba identificado con tales polticas? O
simplemente, sin esperanzas ya de derrotar un candidato que contara con todo el
apoyo oficial, decidi dejar una constancia de su independencia poltica? Porque
es difcil que hubiera pensado que Nez
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lo apoyara, tras exponer las crticas que haca. En efecto, Nez decidi dar su
pleno respaldo a Caro. La candidatura de Vlez, en su opinin, era subversiva, y
abra el camino a los radicales, que estaban a la expectativa pero aparentemente
dispuestos a darle su apoyo. Nez consideraba que los radicales no eran un
partido constitucional y debe tratrseles como conspiradores. Aceptar su apoyo
era romper con la Regeneracin. En efecto, los liberales, que haban expedido un
manifiesto aceptando el hecho de la Constitucin, no tenan la menor posibilidad
de obtener ningn resultado con un candidato propio. La divisin conservadora les
daba la oportunidad de intervenir en el debate poltico, y era lgico que estuvieran
dispuestos a apoyar a quien, as fuera en su correspondencia, haba insistido en el
reconocimiento de sus derecho haba protestado por las violaciones a la libertad
de prensa y por el exilio periodistas y polticos liberales. Perdido el apoyo de
Nez, quien prohibi que su nombre figurara junto con el de Vlez, muchos de
sus partidarios, como Reyes y Martnez Silva, se pasaron a Caro. Los antioqueos
quedaron prcticamente solos, y lanzaron entonces la candidatura simblica de su
general para la presidencia, y la del poeta Jos Joaqun Ortiz, una extraa
eleccin

por

su

tradicionalismo

su

catolicismo

ultramontano,

como

vicepresidente. El Centro liberal orden votar por esta lista, y en las elecciones
barrieron los miembros del partido nacional en todo el pas, con excepcin de
Antioquia, don los velistas, que comenzaban a referirse a su movimiento como el

partido conservador histrico o el partido conservador republicano, lograron


una amplia mayora. Caro obtuvo finalmente 2.075 votos en todo el pas, contra
504 de Vlez, de los cuales 304 fueron de Antioquia. Los liberales, en general, se
abstuvieron, y no muchos de ellos figuraron en las listas de personas con derecho
al voto. En Antioquia, sin embargo, 7 electores liberales votaron por Vlez.
Caro se posesion en agosto 1892, y desde el comienzo fue evidente que
gobernara dentro de la lnea regeneradora ms exclusivista. El Congreso era casi
unnimemente nacionalista. Los velistas haban logrado elegir 5 representantes
por Antioquia, y en este mismo departamento el gobierno local haba permitido
unos sufragios menos trucados, que permitieron la eleccin del nico
representante liberal para el perodo 1892-96: Luis A. Robles, un costeo elegido
por circunscripcin de Medelln. La fraccin antioquea comenz a acentuar su
distanciamiento de Caro, y no vacil en apoyar a Luis A. Robles cuando propuso
en la Cmara la derogatoria de la ley de los caballos, la cual fue negada con slo
seis votos a favor. Del mismo modo apoyaron una propuesta
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De investigacin del Banco Nacional, que tuvo apenas el apoyo de los mismos
seis representantes antioqueos. El Ministerio del Tesoro, segn dijo, habra
ofrecido resistir con las bayonetas todo intento de entrar al Banco Nacional.
El carcter intransigente de Caro se manifest desde temprano en su
administracin. Autoritario, seguro de su mismo, de una indudable coherencia
lgica y de una formacin filosfica maciza, as no fuera muy original y se basara
en el dominio exhaustivo del espaol Jaime Balmes, su pensamiento poltico y su
catolicismo radical lo llevaban a negar que pudiera darse derechos a quienes se
encontraban en el error, como los liberales. l mismo estaba ms all del error,
pues, no contaba con el apoyo divino? <yo no tengo nada que hacer en este
asunto. Dios lo hace todo: Ha habido maquinaciones tenebrosas que fracasaron
por favor de la Providencia>, lleg a decir.
El gobierno, pues, se mantuvo firme en su actitud hacia los liberales. Estos

continuaron vacilando entre una lnea pacifista, y la preparacin para una eventual
guerra. Los esfuerzos de reorganizacin continuaron, y el partido lentamente fue
reincorporando muchos de sus partidarios. Los patriarcas liberales, los antiguos
miembros del Olimpo Liberal desempeaban un papel de orientacin, que sin
embargo tropezaba frecuentemente con la impaciencia polica de los ms jvenes
militantes, de los que haban despertado a la vida poltica cuando la guerra de
1876 o la de 1885. La ambigedad iba a marcar la accin liberal de los siguientes
aos. En 1892, una con convencin liberal, por ejemplo, no pudo escoger entre el
pacifismo y la guerra y trat de aferrarse a ambos extremos de la cadena. Aprob
iniciar esfuerzos para amarse pero nombr como director a Santiago Prez, cuyo
pacifismo era indudable. El gobierno y el liberalismo acabaron entrando a un
crculo vicioso que favoreca a los duros de cada grupo. Las actividades del sector
belicista se convertan en motivo de represin del gobierno, que vea en ellas las
pruebas de que el liberalismo era un partido subversivo, y si aceptaba la
constitucin era para ganar tiempo; las persecuciones del gobierno servan a los
liberales militaristas para mostrar como la poltica de buscar concesiones polticas
tropezara inevitablemente con la intransigencia del gobierno o con la represin.
En 1893, la tensin entre el liberalismo y el gobierno aument, con motivo de una
larga polmica entre el ex presidente Carlos Holgun y el director liberal Santiago
Prez. En medio de la polmica, el liberalismo public
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un programa poltico que subrayaba la bsqueda de canales legales y solicitaba
garantas electorales y reformas menores de la Constitucin. El peso de civilistas
como Camacho Roldn, Miguel Samper, Aquileo Parra y Santiago Prez era
evidente. Sin embargo, a fin de ao el gobierno cerr el peridico de don Santiago,
y decidi expatriarlo con otros radicales, Mientras tanto, Marceliano Vlez, desde
su aislada finca de Amalfi, expeda manifiestos a favor de la libertad de prensa y la
pureza del sufragio. La divisin conservadora fue aumentando. Carlos Martnez
Silva, que haba sido ministro del Tesoro en 1889, y en tal calidad haba autorizado
unas emisiones ilegales, las llamadas emisiones clandestinas, se alej de

Nez y Caro. El peridico conservador, El Correo Nacional, fue suspendido por


seis meses. En el Congreso, los debates sobre las emisiones clandestinas
apasionaron a la opinin y dividieron al gobierno y a su partido.
En agosto el congreso pareca haberse vuelto contra su presidente, y varios
senadores clamaban por el regreso de Nez al poder. El mismo Caro decidi
solicitar al regenerador su regreso a Bogot; cuando se preparaba para viajar a la
capital, el 18 de septiembre de 1894, falleci en Cartagena. La muerte del poltico
cartagenero dejaba a Caro como el gran poltico nacionalista; don Carlos Holgun
morira el mes siguiente, pero lo dejaba con un partido conservador
profundamente dividido, y en buena parte por causa de las actitudes del mismo
Caro. En efecto la oposicin antioquea haba encontrado a posibilidad de
consolidacin con los agrios enfrentamientos provocados por el vicepresidente,
quien lanz a Martnez Silva y a otros a la oposicin, al hacer pblico el asunto de
las emisiones. Como caro insista en que el partido de la Regeneracin era el
partido nacional, sus opositores invocaron la tradicin de conservadores y
asumieron el nombre de <partido conservador histrico>, que se consolidara,
como una tendencia muy fuerte dentro del conservatismo, a partir de enero de
1896.
El grupo histrico, y en particular su ncleo antioqueo, no tena grandes
diferencias ideolgicas con los dems conservadores, y con frecuencia de daban
deslizamientos entre ambos grupos. Comparta con entusiasmo la poltica religiosa
de los regeneradores pues se trataba de un sector estrechamente vinculado a la
iglesia. Mantena tambin una gran distancia ideolgica con el liberalismo, y
dependa la supremaca del conservatismo. Pero difera del gobierno central en su
visin ms descentralizada, en su mayor cercana a los puntos de vista de
comerciantes y banqueros acerca del papel moneda y, sobre todo, en cuanto
crean que era un error utilizar mecanismo represivos contra el liberalismo y
excluirlo del juego poltico; confiados en la mayora popular del conservatismo, los
histricos juzgaban que una poltica de prensa.
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Y de sufragio abierto garantizara mejor la hegemona regeneradora, sin los


traumas y violencias que provocaba la represin abierta. Por eso en la poltica
regional mantuvieron una actitud abierta al liberalismo, y en 1892 eligieron el nico
liberal escogido entonces para el Congreso. En 1896, los liberales lograron votar
por sus candidatos en Antioquia en proporcin tal que los primeros escrutinios
daban la eleccin de 4 representantes y quizs un senador, el nico que habra ido
a nombre del liberalismo durante la Regeneracin. Finalmente fueron escrutados
como representantes Rafael Uribe y Santiago Prez, pero este ltimo no fue
reconocido, pues en el momento de la eleccin tena suspendidos sus derechos
polticos.
Esta oposicin conservadora fue hasta 1896, tmida, vacilante y en general
encubierta; don Marceliano Vlez no se cansaba de insistir a sus ms impacientes
copartidarios que mantuvieran las crticas reservadas. Pero los grandes asuntos.
Los problemas de libertad de prensa. De las facultades extraordinarias, de la
reforma electoral, seguan abiertos y para 1896, despus de una breve guerra civil
iniciada por los liberales, volvieran a plantearse
En particular, el sistema electoral dejaba sin legitimidad al rgimen. Los recursos
polticos mencionados permitieron la formacin de un sistema electoral cuyo
funcionamiento exclua a los liberales, con una eficacia que haca aparecer como
inocentes los viejos mtodos del sapismo radical. La manipulacin de los registros
electorales, la negacin del registro a los liberales, el voto de los soldados, la
actuacin arbitraria de los jurados electorales, que anulaban o modificaban
registros a voluntad, la intimidacin armada, conducan a resultados electorales
que, como ya se dijo, eran absurdos. Fuera de Antioquia, el pas no eligi ni un
solo representante liberal antes de 1904; entre este ao y 1909, la Asamblea
Nacional Constituyente convocada por Rafael Reyes permiti una representacin
minoritaria pero amplia al liberalismo, aunque por fuera del sistema electoral
vigente. En contraposicin, eran frecuentes las localidades donde el nmero de
votos conservadores superaba el total de varones adultos. a pesar de los
requisitos

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de propiedad fijados por la ley: Con un sistema as, que llev la exclusin que
antes haban practicado los liberales a sus ltimos extremos, la posibilidad de que
la Constitucin de 1886 tuviera una verdadera legitimidad, definiera las reglas de
juego y se convirtiera en el ordenamiento poltico aceptado por la mayora de los
colombianos era muy escasa. Al funcionar como una Constitucin de partido,
todas las esperanzas de que sirviera de base a la paz (la paz cientfica, de que
hablaba Nez) se fueron a pique y, en su forma original, result tan inadecuada a
la realidad nacional (a pesar de reconocer mejor que la Constitucin del 63
algunos aspectos bsicos de esta realidad) como las anteriores. Mientras no fue
modificada, que ocurri a consecuencia del gran fracaso representado por la
guerra los Mil Das y la separacin de Panam, no hizo sino alejar las
posibilidades de convivencia pacfica de los Colombianos.
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