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trastornos del lenguaje

La comprensin de preguntas: una dificultad especfica


en nios con trastornos pragmticos de la comunicacin
y el lenguaje
Isabelle Monfort, Marc Monfort

Introduccin. El esquema pregunta-respuesta est en la base de la interaccin comunicativa y por tanto es un objetivo
fundamental del trabajo con nios con alteraciones graves de la comunicacin y del lenguaje.

Centro Entender y Hablar.


Madrid, Espaa.

Desarrollo. Contestar a preguntas requiere habilidades bsicas de identificacin de la entonacin y la expresin facial, de
habilidades de interpretacin de intenciones y, tambin, de comprensin de contenidos lingsticos. Algunas preguntas
pueden apoyarse en claves contextuales-sociales, y otras, en claves lxicas o estructurales. Sin embargo, algunas preguntas requieren una comprensin ms compleja, como son las preguntas qu y quin. Se propone un anlisis de las
habilidades implicadas en la comprensin de preguntas y las consecuencias sobre las estrategias de intervencin.

Correspondencia:
Dra. Isabelle Monfort Jurez.
Entender y Hablar. Pez austral, 15,
bajo C. E-28007 Madrid.

Conclusin. La intervencin sobre comprensin de preguntas debera combinar distintos enfoques (cognitivo, social, lingstico) en funcin del tipo de preguntas, de las dificultades especficas del nio y del contexto.
Palabras clave. Comprensin de preguntas. Comunicacin. Intervencin. Lenguaje. Trastornos pragmticos.

Introduccin
La comprensin de preguntas plantea dificultades
para todos los nios con alteraciones graves en el
desarrollo del lenguaje. Responder mediante ecolalia o repitiendo siempre la ltima opcin a preguntas de alternativa como quieres agua o zumo?
es una conducta que aparece en nios con perfiles
muy diferentes, como por ejemplo discapacidad
cognitiva, trastorno especfico del lenguaje de tipo
mixto o trastorno del espectro autista.
En el caso de los nios que no sufren alteraciones primarias de la comunicacin (discapacidad intelectual, trastornos especficos del lenguaje, sordera etc.), la comprensin de preguntas va muy ligada
a la comprensin del lenguaje en general y mejora
de forma significativa conforme aumenta su nivel
lingstico. En estos casos, el uso de estrategias de
refuerzo en situaciones naturales (estructuracin,
sistemas alternativos y aumentativos, etc.) constituye la base de los programas de intervencin.
En los nios con alteraciones pragmticas primarias, es decir, en aquellos cuyas dificultades pragmticas constituyen precisamente la causa principal de
sus errores y de sus fracasos en su uso del lenguaje
en situacin de comunicacin [1], esta relacin entre niveles de lenguaje y comprensin de preguntas
no se da de la misma manera. Algunos nios cuyos
niveles formales de lenguaje mejoran significativa-

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mente mantienen, sin embargo, errores en la comprensin de preguntas que resultan muy resistentes
a la intervencin [2]. Adems, aquellos que s llegan
a comprender las preguntas rara vez preguntan
acerca de los objetos, personas o lugares que les
rodean [3], es decir, no se produce la transferencia
natural entre comprensin y expresin que observamos en el desarrollo normal. Es algo especialmente
preocupante porque hacer preguntas ante estmulos
novedosos no slo resulta importante para la interaccin, sino para el aprendizaje en general [4].
El esquema pregunta-respuesta desempea un
papel crucial en el desarrollo de la interaccin y del
propio lenguaje [5,6], constituye un elemento esencial de la pragmtica y es, por tanto, un objetivo
primordial para las personas que trabajamos con
nios que presentan dificultades de comunicacin.
En este artculo trataremos de analizar los elementos implicados en la comprensin de preguntas y las
alternativas posibles en cuanto a la intervencin.

E-mail:
isabellemonfort@hotmail.com
Aceptado:
07.01.10.
Cmo citar este artculo:
Monfort I, Monfort M.
La comprensin de preguntas:
una dificultad especfica en nios
con trastornos pragmticos de
la comunicacin y el lenguaje.
Rev Neurol 2010; 50: (Supl 3):
S107-11.
2010 Revista de Neurologa

Procesos implicados en la
comprensin de preguntas
Responder de manera adecuada a una pregunta,
adems de componentes bsicos como la atencin,
la memoria o la funcin ejecutiva, requiere, por un
lado, identificar que se trata de una pregunta y que

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hay que contestarla, y por otro, dar la respuesta adecuada, entender el contenido [7].
Los nios pequeos con desarrollo normal, en
torno al ao o ao y medio de edad se muestran ya
capaces de identificar preguntas: dnde est el popo?, y lo sealan; hasta dnde ests del abuelo?,
y se tocan la cabeza; quieres pescado, y dicen no
con la cabeza. El nio interpreta rpidamente que el
adulto espera algo de l bsicamente a travs de las
claves prosdicas y de expresin facial. De hecho,
si hacemos la prueba de decir algo sin sentido pero
con la entonacin tpica de una pregunta, contesta a
menudo de la misma manera. Los nios, en efecto,
son capaces de inferir gran parte de las intenciones
de los dems mucho antes de poder interpretar el
sentido literal de las palabras y frases [8].
A este nivel de procesamiento (fundamental para
las preguntas de s/no o de eleccin entre alternativas) conocemos las dificultades receptivas y expresivas relacionadas con habilidades prosdicas en nios
con autismo, que se han estudiado ampliamente y se
han puesto de manifiesto incluso en adolescentes
con niveles altos de funcionamiento [9]: un ejemplo
tpico en castellano es confundir el enunciado exclamativo cunto dinero tienes! con el enunciado interrogativo cunto dinero tienes?, y contestar con
una cantidad precisa al primero de los dos.
Para dar una respuesta adecuada a una pregunta
hay, adems, que entender su contenido. Para ello,
un elemento fundamental es averiguar la intencin del hablante. En el enunciado me puedes dar
agua?, la entonacin y la forma indican la presencia
de una pregunta y, sin embargo, se trata de una peticin. Nada en la forma del lenguaje indica al oyente que no debe limitarse a contestar s. Ocurre lo
mismo con las preguntas retricas tan usuales del
tipo por qu eres tan malo? o por qu no me haces caso?. Entender una pregunta requiere pues necesariamente habilidades sociales ligadas a la teora
de la mente (es decir, atribuir estados mentales a los
dems ) y las dificultades de los nios con trastorno
del espectro autista en este aspecto se conocen ampliamente [10,11].
Una vez identificada la presencia de una pregunta y adivinada la intencin general (es o no una
verdadera pregunta?), queda por entender el objetivo concreto de dicha pregunta. Aqu entra el componente lingstico, que puede presentar diferentes
grados de dificultad. Algunos determinantes, proposiciones o locuciones aparecen como ms fciles
y de adquisicin ms precoz. En este caso intervendran dos tipos de factores:
Entrenamiento: incluye las preguntas formuladas
como juego en las que el adulto hace la pregun-

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ta y da inicialmente la respuesta (Dnde est


tu nariz?, all. Cmo hace la vaca?, muuu).
Este tipo de adquisicin por repeticin o entrenamiento sostiene probablemente tambin las
preguntas ligadas a normas de educacin, por
ejemplo qu tal? o cmo ests?. Este tipo de
preguntas estn muy condicionadas por el contexto, se repiten y se contestan sin necesidad de
una comprensin real del contenido.
Indicadores formales: algunas preguntas contienen indicadores formales que orientan de manera
clara la respuesta. Por ejemplo: de qu color?,
cuntos aos?, o incluso para qu?. Esto va a
depender del idioma; por ejemplo, por qu?, en
castellano, no es tan complejo como el why? ingls, puesto que la pregunta mantiene una relacin
con el inicio de la respuesta: porque se ha cado,
mientras que en ingls la respuesta debe empezar
por because, lo que supone una dificultad aadida.
Finalmente, hay un nivel de preguntas que es ms
difcil para todos los nios, pero especialmente
para aquellos con alteraciones pragmticas, que son
las denominadas Wh en ingls y preguntas Qu en
castellano (qu, quin, con qu, con quin, etc.). As,
se observan nios que contestan de manera adecuada a la pregunta quin? cuando se trata de verbos
intransitivos (quin baila?, quin duerme?), pero
que se confunden sistemticamente cuando se trata
de verbos con complemento (quin come pan?)
(Fig. 1). Lo mismo ocurre cuando se plantea la
pregunta con una frase completa: con quin juega mam a la pelota?, se obtiene la respuesta con
el perro, mientras que si preguntamos con quin
juega mam?, el nio contesta con la pelota.
Por ltimo, nos parece importante distinguir entre dificultades para entender una pregunta y dificultades para ofrecer una respuesta. Un ejemplo de ello
es la pregunta cundo?. Los nios con trastorno del
espectro autista (y tambin otros nios como los que
presentan una discapacidad intelectual aunque no de
forma tan especfica) tienen tpicamente dificultades
con la ordenacin cronolgica de los acontecimientos, por lo que responder a esta pregunta no es solamente un problema de comprensin de sta.
En resumen, la habilidad para contestar a las
preguntas (adquirida casi en su totalidad entre los
3 y 4 aos) parece responder a diferentes niveles de
anlisis que se van sumando con el tiempo.
La gravedad de los perfiles en los nios con alteraciones de comunicacin sugieren que las dificultades pueden situarse en distintos niveles:
Dificultades en cada una de las etapas: se tarda
entonces mucho tiempo en eliminar la ecolalia

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Trastornos del lenguaje

y el acceso a una comprensin completa de las


preguntas est muy comprometido.
Dificultades en las primeras etapas de identificacin: una vez superadas, los nios siguen un
desarrollo relativamente normal .
Dificultades en la etapas ms complejas lingsticamente: el prototipo aqu es la confusin entre
qu y quin con verbos transitivos, presente
a veces durante aos en nios que resuelven la
mayor parte de las otras preguntas.

Figura 1. Comprensin de quin? con verbos transitivos y verbos intransitivos (adaptado de [17]).

Este anlisis de las variables implicadas en la comprensin de preguntas debera, a nuestro entender,
verse reflejado en las estrategias de intervencin.
Sin embargo, la comprensin de preguntas se trata
muchas veces como un elemento unidimensional
ajeno a la complejidad de la comunicacin y el lenguaje y a sus variaciones a lo largo del desarrollo.

Ensear a comprender las preguntas


complejas: estrategia de alternativas
Algunos modelos de intervencin en aspectos comunicativos y pragmticos en nios con trastorno
del espectro autista o trastornos pragmticos del
lenguaje llevan tiempo asumiendo que el desarrollo
de la comunicacin social deriva de la sinergia entre varios factores del desarrollo: sociales, cognitivos
y lingsticos [12], asumiendo pues que la intervencin directa sobre el lenguaje tiene un papel importante dentro del modelo general. La comprensin
de preguntas, como elemento fundamental para la
interaccin social, debe ser entonces un objetivo
primordial para los terapeutas que trabajan lenguaje. Existen, incluso as, pocos trabajos que traten de
manera especfica la cuestin de las preguntas y que
den claves concretas para la intervencin.
Las distintas publicaciones centradas en la intervencin sobre la comprensin de preguntas en
nios con trastorno del espectro autista recogen
propuestas basadas fundamentalmente en el entrenamiento de nios con autismo, en dar respuestas
adecuadas a preguntas mediante el apoyo de vdeos
[13], historietas o scripts [14-16] o entornos virtuales [17]. Estos entrenamientos se basan en el modelado y en la prctica mediante role playing e incluyen normalmente las preguntas en conversaciones
y situaciones ms generales. Los resultados muestran mejoras en las tareas e, incluso, generalizacin
a otros contextos [13].
Salvo en algunas excepciones [2] no se analizan
los resultados teniendo en cuenta el tipo de preguntas y la forma de realizarlas. Los datos de este

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ltimo trabajo muestran sin embargo la importancia de variables estructurales en la generalizacin


de los resultados a nuevos contextos: los resultados
eran mejores cuando se realizaban preguntas de
frase completa y cuando haba una semejanza estructural entre la pregunta y la respuesta: who do
you like to play with...?, I like to play with.
En el campo de la intervencin del lenguaje no
siempre es posible utilizar vdeos ad hoc y mucho
menos entornos virtuales para intervenir sobre la
comprensin de preguntas. La utilizacin de historietas prediseadas [17,18] o dibujadas expresamente para ese nio, apoyada por el lenguaje
escrito cuando es posible, es un recurso muy til
para trabajar un tipo de preguntas, aquellas para
las cuales el entrenamiento asociado al contexto es
fundamental: cmo te llamas?, quieres ms tarta?, dnde te vas de vacaciones?. Esto, sin embargo, no mejora necesariamente la comprensin real
de las preguntas cuando son complejas y no puede
apoyarse en claves sociales o estructurales.
Para ello pensamos que, en algunos casos, se debe
completar el trabajo sobre interpretacin de intenciones y el entrenamiento en conducta social con
una intervencin especfica. Una de las estrategias

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Figura 2. Propuesta de alternativas para las preguntas quin, qu y


dnde, representadas con pictogramas: el nio debe contestar a las
preguntas entregando el pictograma y, luego, verbalizando.

tes ms complejos para despus intentar la generalizacin a contextos ms abiertos.

Conclusin

propuestas para trabajar la comprensin de preguntas y que vamos a desarrollar ms detalladamente es


la de eleccin entre alternativas mltiples [2].
La idea consiste, en un primer paso, en que ofrecemos al nio la posibilidad de elegir entre varias
respuestas, pero que coinciden en su funcin gramatical y que se presentan bajo la forma de pictogramas o de palabras escritas. As, frente a una
pregunta como quin?, proponemos al nio elegir solamente entre varios posibles sujetos, pero no
entre posibles complementos directos; lo mismo
haremos con las preguntas qu?, con qu?, de
quin?... (Fig. 2).
La tcnica permite inducir una respuesta que
evite la ecolalia, un primer aprendizaje sin errores
evitando las confusiones ms tpicas, y realizar un
nmero suficiente de entrenamiento para fijar el
tipo de respuestas que cada pregunta espera.
En un segundo paso, empezamos a mezclar pictogramas o palabras de dos preguntas diferentes, empezando por contrastes donde no se suelen producir
confusiones (por ejemplo, quin? y dnde?).
Finalmente, y a partir del anlisis individual de
los errores del nio, vamos introduciendo contras-

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Las dificultades en la comprensin de preguntas


por parte de nios con alteraciones en la comunicacin y el lenguaje se relacionan con el desarrollo
de varias funciones bsicas que tienen que ver con
la cognicin social, la comunicacin y el lenguaje.
Estas dificultades varan en funcin del perfil de
cada nio y del momento del desarrollo en el que
se encuentra. Una intervencin dirigida de manera
general a la comprensin de preguntas, sin especificar el tipo de preguntas, el contexto y la poblacin
a la que va dirigida, siempre ver limitada su aplicacin y difusin.
Los planteamientos ms conductuales o basados en el entrenamiento de conductas sociales
no deben sustituir, sino completar, la intervencin
bsica en habilidades de interpretacin de intenciones, teora de la mente y de comprensin del
lenguaje. A travs del entrenamiento y la actuacin
podemos mejorar la comprensin [19], pero existen contenidos concretos, como algunas preguntas
complejas, que no pueden apoyarse en elementos
estructurales ni sociales y que requieren una intervencin especfica.
Finalmente, debemos tener en cuenta que el
objetivo final es la mejora de la interaccin de las
personas con trastorno del espectro autista con su
entorno y que, dado que en la interaccin participan al menos dos, nuestra intervencin sobre la
capacidad del nio debe combinarse con la intervencin sobre el entorno: la utilizacin por parte de
los interlocutores de claves contextuales, sociales y
estructurales que mejoren las respuestas de los nios. De hecho, algunos trabajos han mostrado que
nios con autismo de alto nivel contestaban mejor
a las preguntas en su entorno familiar que en una
evaluacin individual, y esto se deba a la forma en
la que sus padres hacan las preguntas y a su motivacin por los temas [7]. El tema sobre el que se
habla mejora significativamente las habilidades conversacionales, incluida la respuesta adecuada a las
preguntas [14].
Por ultimo, incidir en un aspecto que hemos comentado en la introduccin, y es que en los nios
con trastorno del espectro autista o trastorno pragmtico del lenguaje, las preguntas son necesarias
para desarrollar habilidades conversacionales pero
no suficientes: comprender y poder hacer preguntas no conllevan por s solas un aumento de inicia-

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Trastornos del lenguaje

tivas. Por lo tanto, hacer preguntas requerir una


intervencin especfica y, de nuevo, un anlisis de
las habilidades implicadas.
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Rev Neurol 2009; 48 (Supl 2): S53-6.

Understanding questions: a specific difficulty in children with pragmatic communication


and language disorders
Introduction. The question-answer schema is the basis for communicative interaction and is therefore a fundamental aim
of the work carried out with children with severe communication and language impairment.
Development. Answering questions requires basic skills that enable the listener to identify intonation and facial expression,
as well as skills in interpreting intentions and in understanding linguistic content. Some questions can rest on contextualsocial keys and others may be based on lexical or structural keys. Some questions, however, call for a more complex
understanding, such as what and who questions. Here, we propose an analysis of the skills involved in understanding
questions and the consequences on intervention strategies.
Conclusions. Intervention in understanding questions should combine different approaches (cognitive, social, linguistic)
depending on the type of question, the specific difficulties the child has and the context.
Key words. Communication. Intervention. Language. Pragmatic disorders. Understanding questions.

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