Está en la página 1de 3

QU ES LA SOCIOLOGA?

Qu tiene que ver la sociologa conmigo o con mi


vida? Usted, estudiante, quiz se haya preguntado esto al matricularse en su
curso de introduccin a la sociologa. Para responderla, tenga en cuenta estas
cuestiones: Est usted infl uido por lo que ve en televisin? Utiliza Internet?
Vot usted en las ltimas elecciones? Suele ir de botelln? Utiliza la
medicina alternativa? stas son slo algunas de las situaciones cotidianas
descritas en este libro y en las que la sociologa puede arrojar luz. Pero, como
indica el pasaje que introduce el captulo, la sociologa tambin presta atencin
a temas sociales ms amplios. Utilizamos la sociologa para investigar por qu
miles de puestos de trabajo se han trasladado de Estados Unidos a los pases
en vas de desarrollo, qu fuerzas sociales promueven los prejuicios, qu lleva
a una persona a comprometerse y luchar por el cambio social, cmo el acceso
a la informtica puede reducir la desigualdad social y por qu las relaciones
entre hombres y mujeres son diferentes en Seattle y Singapur. La sociologa es,
dicho de manera muy simple, el estudio sistemtico del comportamiento social
y de los grupos humanos. Se centra en las relaciones sociales, cmo esas
relaciones infl uyen en el comportamiento de las personas y cmo las
sociedades, la suma total de esas relaciones, evolucionan y cambian.
La imaginacin sociolgica Para intentar comprender el comportamiento
social, los socilogos utilizan un tipo de pensamiento creativo poco usual. Un
destacado socilogo, C. Wright Mills, describi ese pensamiento como la
imaginacin sociolgica: una conciencia de la relacin entre un individuo y la
sociedad. Esa conciencia nos permite a todos (no slo a los socilogos)
comprender las conexiones entre nuestros escenarios sociales y personales
inmediatos y el mundo remoto e impersonal que nos rodea y contribuye a
determinarnuestra identidad. Barbara Ehrenreich sin duda utiliz la
imaginacin sociolgica al estudiar a los trabajadores con salarios bajos (Mills,
[1959] 2000a). Un elemento clave de la imaginacin sociolgica es la
capacidad para considerar la sociedad propia como lo hara alguien ajeno a la
misma sin dejarnos llevar por las experiencias personales y los prejuicios
culturales. Pensemos en algo tan sencillo como los acontecimientos deportivos.
En las universidades de Estados Unidos, miles de estudiantes animan a los
jugadores de ftbol americano. En Bali, Indonesia, docenas de espectadores se
renen alrededor de un palenque de peleas de gallos. En ambos casos, los
espectadores sopesan los mritos de los que consideran favoritos y apuestan
sobre el resultado. Pero lo que se ve como un evento deportivo normal en una
parte del mundo se considera extrao en la otra. La imaginacin sociolgica
nos permite ir ms all de las experiencias y observaciones personales y
comprender asuntos pblicos ms amplios. El divorcio, por ejemplo, es sin
duda algo duro para la pareja que rompe. Sin embargo, C. Wright Mills defenda
utilizar la imaginacin sociolgica para ver el divorcio no como un simple
problema personal, sino como una preocupacin social. Utilizando esta
perspectiva, podemos ver que el aumento de la tasa de divorcios realmente
redefi ne una importante institucin social: la familia. Los hogares de hoy a
menudo los forman padrastros y medio hermanos cuyos padres se han
divorciado y vuelto a casar. La imaginacin sociolgica es un arma poderosa.
Nos permite mirar ms all de una idea limitada del comportamiento humano y

ver el mundo y su gente de una manera nueva y a travs de unas lentes ms


amplias. Sera tan sencillo como comprender por qu un compaero nuestro
prefi ere la msica country al hip-hop y abrira una forma totalmente diferente
de comprender a otros pueblos del mundo. Por ejemplo, tras los ataques
terroristas de Estados Unidos, en septiembre de 2001, muchos ciudadanos
quisieron comprender cmo los musulmanes de todo el mundo perciban su
pas y por qu. De cuando en cuando, este libro le ofrecer a usted la
oportunidad de ejercitar su propia imaginacin sociolgica en diferentes
situaciones. Comenzaremos con una que le puede resultar ms cercana.
Utilice su imaginacin sociolgica Est usted andando por la calle en su
ciudad. Al mirar a su alrededor se da cuenta de que al menos la mitad de las
personas tienen sobrepeso. Cmo lo explicara? Si usted fuese C. Wright Mills,
cmo lo explicara?
La sociologa y las ciencias sociales Es la sociologa una ciencia? El
trmino ciencia se refi ere al cuerpo de conocimiento obtenido por mtodos
basados en la observacin sistemtica. Igual que otras disciplinas cientfi cas,
la sociologa supone el estudio sistemtico y organizado de los fenmenos (en
este caso, el comportamiento humano) con el objeto de aumentar su
comprensin. Todos los cientfi cos, ya estudien los hongos o a los asesinos,
intentan recoger informacin precisa mediante mtodos de estudio que sean lo
ms objetivos posible. Se basan en el registro cuidadoso de observaciones y
acumulacin de datos. Por supuesto que hay una gran diferencia entre la
sociologa y la fsica o entre la psicologa y la astronoma. Por eso, las ciencias
habitualmente se dividen entre naturales y sociales. Las ciencias naturales son
el estudio de los fenmenos fsicos de la naturaleza y la manera en que stos
interactan y cambian. La astronoma, la biologa, la qumica, la geologa y la
fsica son ciencias naturales. Las ciencias sociales son el estudio de los
fenmenos sociales de los humanos y las formas en que stos interactan y
cambian. En las ciencias sociales se incluyen la sociologa, la antropologa, la
economa, la historia, la psicologa y la ciencia poltica. Estas disciplinas de las
ciencias sociales tienen un inters comn en el comportamiento social de las
personas a pesar de que cada cual tenga su orientacin particular. Los
antroplogos normalmente estudian culturas del pasado y sociedades
preindustriales de hoy, as como el origen de los humanos. Los economistas
exploran las formas en que las personas producen e intercambian bienes y
servicios junto al dinero y otros recursos. Los historiadores se preocupan por
los pueblos y los hechos del pasado y su signifi cado hoy da. Los politlogos
estudian las relaciones internacionales, el funcionamiento de los gobiernos y el
ejercicio del poder y la autoridad. Los psiclogos estudian la personalidad y el
comportamiento individual. Luego en qu se fi jan los socilogos? Estudian la
infl uencia que la sociedad ejerce sobre las ideas y los comportamientos de y
las formas en las que las personas interactan y conforman la sociedad. Dado
que los humanos somos animales sociales, los socilogos examinan cient- fi
camente nuestras relaciones sociales con los dems. Pensemos de qu manera
las diferentes ciencias sociales enfocaran el acalorado debate sobre la pena de
muerte. Los historiadores se interesaran por la evolucin de la aplicacin de la

pena capital desde la etapa colonial hasta nuestros das. Los economistas
compararan los costes de encarcelar a alguien de por vida con el gasto que
supone la ejecucin de la pena de muerte. Los psiclogos se fi jaran en los
casos individuales y evaluaran el impacto de la pena de muerte en las familias
de la vctima y del condenado. Los politlogos estudiaran las posturas que
sobre el tema adopten los cargos electos y las implicaciones de stas en sus
campaas para la reeleccin. Y qu enfoque adoptara un socilogo? Se fi jara
en el modo en que la raza y la etnia infl uyen en la resolucin de los casos de
pena de muerte. Segn un estudio publi-cado en 2003, en el 80 por 100 de los
casos de pena de muerte en Estados Unidos la vctima es blanca, a pesar de
que slo el 50 por 100 del total de las vctimas de asesinato son blancas (vase
la Figura 1-1). Parece que la raza de la vctima infl uye en si un acusado se
enfrentar a ser condenado a la pena capital y si ser ejecutado. As, el
sistema de justicia criminal parece ms inclinado a los castigos severos cuando
las vctimas son blancas que cuando pertenecen a alguna minora. Los
socilogos aplican sus imaginaciones sociolgicas a diversas reas, como los
mayores, la familia, la ecologa humana y la religin. A lo largo de este libro
veremos cmo los socilogos desarrollan teoras y llevan a cabo
investigaciones para estudiar las sociedades y comprenderlas mejor. Y se le
animar a usted a que utilice su propia imaginacin sociolgica para examinar
la sociedad desde el punto de vista de alguien ajeno a ella, que la respeta, pero
la cuestiona.
Sociologa y sentido comn La sociologa se dedica al estudio del
comportamiento humano. Todos nosotros tenemos experiencia y, al menos,
cierto conocimiento del comportamiento humano. Cualquiera de nosotros bien
puede tener su teora sobre por qu la gente pierde su hogar, por ejemplo.
Nuestras teoras y opiniones normalmente proceden del sentido comn, es
decir, de nuestras experiencias y conversaciones, de lo que leemos y de lo que
vemos en televisin, entre otras cosas. En nuestras vidas diarias nos basamos
en el sentido comn para manejarnos en muchas situaciones que no