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Psiq Biol. 2014;21(2):5964

Psiquiatra Biolgica

www.elsevier.es/psiquiatriabiologica

Revisin

Sustratos psiconeurobiolgicos de la meditacin y la conciencia plena


Jos Manuel Bertolin Guillen
Servicio de Psiquiatra y Salud Mental, Hospital Arnau de Vilanova, Generalitat Valenciana, Valencia, Espa
na

informacin del artculo

r e s u m e n

Historia del artculo:


Recibido el 10 de abril de 2014
Aceptado el 27 de abril de 2014

El presente estudio se propone contribuir a esclarecer en el momento actual los sustratos neurales y
psicosiolgicos subyacentes a la meditacin y la conciencia plena o mindfulness con arreglo a la mejor
informacin cientca disponible de calidad. El trabajo es una revisin narrativa, no sistemtica, de tipo
cualitativo, basada principalmente en una bsqueda en PubMed e ISI Web of Knowledge hasta nal de
2013. El conocimiento de los efectos de la meditacin en la siologa del cerebro es an limitado, pero
hay pruebas de que afecta a la funcin del sistema nervioso central y autnomo, activa las estructuras
neuronales involucradas en la atencin y regula las emociones. La prctica meditativa se asocia con cambios en la neuroplasticidad de la corteza cingulada anterior, nsula, unin temporoparietal, red neuronal
frontolmbica y otras, cambios que pueden operar en conjunto estableciendo una mayor autorregulacin.
La conciencia plena proporciona una metacognicin emocional ms adaptativa y mejores ndices siolgicos de regulacin autonmica. Especialmente en el largo plazo, los meditadores detentan diferencias
estructurales en la materia cerebral gris y blanca debidas a la plasticidad neuronal.

Palabras clave:
Conciencia plena
Meditacin
Mindfulness
Neurobiologa
Psicosiologa
Psicoterapia

2014 Elsevier Espaa, S.L. y Sociedad Espaola de Psiquiatra y Sociedad Espaola de Psiquiatra
Biolgica. Todos los derechos reservados.

Neuropsychological substrates for mindfulness and meditation


a b s t r a c t
Keywords:
Meditation
Mindfulness
Neurobiology
Psychophysiology
Psychotherapy

This study intends to help elucidate the current psycho-physiological and neural basis underlying meditation and mindfulness, according to the best good-quality available scientic information. The work is a
qualitative, non-systematic, narrative review, which is mainly based on the search in PubMed and ISI Web
of Knowledge until the end of 2013. Knowledge of the effects of meditation on the brain physiology is
limited, but there is evidence showing that it affects the function of the autonomous and central nervous
system, activates the neuronal cells involved in attention, and regulates emotions. Meditative practice is
associated with changes in the neuroplasticity of the anterior cingulate cortex, insula, temporoparietal
junction, frontolimbic neural networks, and others. These changes can work together to produce better
self-regulation. Mindfulness provides more adaptive emotional metacognition and better physiological
rates of self-regulation. Meditators show structural differences in grey and white brain matter due to
neuronal plasticity, particularly in the long term.
2014 Elsevier Espaa, S.L. and Sociedad Espaola de Psiquiatra y Sociedad Espaola de Psiquiatra
Biolgica. All rights reserved.

Introduccin
Se recogen en este estudio los aspectos ms relevantes sobre
la biopsicologa y la neurobiologa de la meditacin y la conciencia plena o mindfulness. Esta consiste, dicho sintticamente, en

Correo electrnico: jmbertolin@comv.es

atender a la experiencia presente momento a momento y en permitir que las emociones y pensamientos transcurran sin juicio. La
conciencia plena se ha empleado con xito en contextos clnicos
y no clnicos, y se propone cada vez ms como una intervencin ecaz y efectiva para la reduccin del estrs en general, y
como elemento adyuvante o integrado en psicoterapias aplicadas
a ciertos trastornos mentales. Meditar es adiestrar la mente, no es
reexin, sino reeducacin del proceso perceptivo. Hay 2 grandes

http://dx.doi.org/10.1016/j.psiq.2014.05.002
1134-5934/ 2014 Elsevier Espaa, S.L. y Sociedad Espaola de Psiquiatra y Sociedad Espaola de Psiquiatra Biolgica. Todos los derechos reservados.

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ap
anasati

grupos de meditacin budista: la primera es an


(en lengua
pali), tan sencilla como ecaz; es una meditacin de concentracin
o de atencin focalizada, y se conoce tambin como desarrollo
de la concentracin. La conciencia plena se entrena fundamentalmente mediante la meditacin vipassana (Buddhist mindfulness
meditation) o de introspeccin (insight), el segundo gran grupo de
meditacin budista. La meditacin metta (en pali) (loving-kindness
se
meditation) es, podramos decir, complementaria de vipassana:
trata de una meditacin discursiva. Por ltimo, el zen o zazen (de
ana)

la escuela de budismo mahay


es, probablemente, la prctica
budista que tiene ms seguidores en Occidente.
La cantidad de informacin disponible sobre los fundamentos
neuroanatmicos y funcionales cerebrales en relacin con la meditacin y la conciencia plena crece a un ritmo continuo. Pero muchas

de esas investigaciones estn realizadas en muestras pequenas,


son
anecdticas o necesitan ser replicadas, por lo que resulta difcil
extraer conclusiones enteramente vlidas o concluyentes. Por eso
son necesarios estudios como el presente, que intentan claricar la
validez de sus sustratos psiconeurobiolgicos, pero sin la imposible
pretensin de ser exhaustivos.
Material y mtodo
A fecha de diciembre de 2013, con el descriptor mindfulness
se encuentran 275.750 artculos en PubMed. Se ha acotado la
bsqueda con los descriptores: meditation, mindfulness meditation
brain, neurobiology, psychophysiology y psychotherapy. Se han selec
cionado los trabajos de mejor calidad metodolgica, anadindose
otros artculos y, eventualmente, libros referenciados por otras
fuentes, principalmente revisiones y metaanlisis recientes1 . Se
ha consultado, asimismo, el ISI Web of Knowledge. Se han priorizado las publicaciones ms actuales, novedosas o emblemticas.
El resultado obtenido es un conjunto de artculos y otros trabajos
de cierta heterogeneidad, pero que representa la mejor informacin
disponible de calidad hasta el momento sobre el tpico investigado.
El presente estudio es una revisin narrativa, no sistemtica,
de tipo cualitativo, con componentes integradores, agregativos e
interpretativos. Su objetivo es contribuir a esclarecer los sustratos neurales y psicosiolgicos que subyacen en la meditacin y la
conciencia plena.
Resultados
Atencin y creatividad
Aunque no todos estn de acuerdo2 , el entrenamiento en meditacin tiene capacidad para mejorar algunos procesos cognitivos,
tales como la asignacin de recursos atencionales en las tareas
exigentes de atencin36 . Se ha planteado que las mejoras en la percepcin en los meditadores intensivos pueden reducir la demanda
de recursos impuesta por el objeto de la discriminacin de la
atencin y, por lo tanto, que resulta ms fcil mantener la atencin voluntaria en esos meditadores7 . Vipassana parece inducir un
estado de claridad perceptiva y disminuye la reactividad frontal
a los estmulos aversivos o de distraccin8 . Menos evidente es la
conexin entre meditacin y creatividad9 . Colzato et al.10 han planteado que vipassana induce un estado de control que promueve el
pensamiento divergente, un estilo de pensamiento que permite que
surjan muchas nuevas ideas, mientras que la meditacin focalizada
ap
anasati)

o de concentracin (como an
no da lugar al pensamiento
convergente, que es el proceso de generar una posible solucin a
un problema particular. La meditacin en general no parece producir una mejora global a largo plazo de las habilidades espaciales,
pero la meditacin budista Deity yoga (yoga de la deidad) s parece
mejorar la capacidad para visualizar o imaginar objetos11 .

Los efectos siolgicos y neuropsicolgicos de las prcticas


meditativas fueron evaluados por la estadounidense Agencia para
200512,13 .
la Investigacin y la Calidad de la Salud hasta el ano
La mayora de los estudios analizados fueron realizados en sujetos sanos. Los resultados revelaron que los efectos siolgicos ms
consistentes y fuertes de las prcticas de meditacin en poblaciones sanas consisten en la reduccin de la frecuencia cardaca, la
presin arterial y el colesterol. El mayor efecto neuropsicolgico
fue el aumento de la creatividad verbal, como se ha corroborado
despus. Tambin hay algunas pruebas de que ciertas prcticas de
meditacin pueden disminuir el tiempo de reaccin visual y la pre precario y al tamano

sin intraocular. Sin embargo, debido al diseno


muestral reducido de la gran mayora de los trabajos incluidos,
sus resultados probablemente incurran en el sesgo de sobrestimar el efecto de la meditacin. Se ha indicado que los meditadores
de vipassana expertos presentan mejor capacidad atencional despus de la meditacin y mejor regulacin autonmica durante la
misma14 .

Sustratos de la regulacin emocional y la empata


Brefczynski-Lewis et al.15 , usando resonancia magntica cerebral funcional (RMCf), comprobaron que en los meditadores
avanzados que practicaban meditacin de concentracin los sonidos producidos para distraer provocaban menos activacin de la
amgdala (cuya principal funcin es el procesamiento emocional y
social). Los autores concluyeron que en el largo plazo la meditacin
de concentracin puede asociarse a una signicativa reduccin de la
conducta emocionalmente reactiva. Por su parte, Lutz et al.16 expusieron a sonidos que provocan emociones durante la meditacin
a expertos meditadores metta (meditacin de la amabilidad afectuosa) y hallaron que aument en ellos la actividad neural durante
la meditacin, incluida la nsula anterior (especcamente relacionada con el gusto, el olfato, el sistema nervioso autonmico y la
funcin lmbica), el giro poscentral (donde se localiza la corteza
somatosensorial primaria), el lbulo parietal inferior (implicado en
la atribucin de signicado socioemocional), la amgdala, el cruce
temporoparietal derecho y el surco temporal posterior derecho y
superior. Los autores interpretaron los resultados como que los
expertos meditadores metta tienen un mayor nivel de integracin
de los procesos sensoperceptivos y de las respuestas afectivas que
los meditadores inexpertos. Segn los autores, la meditacin modica la activacin de los circuitos neuronales vinculados a la empata
y a la teora de la mente en respuesta a los estmulos emocionales.
En relacin con el circuito neuronal de la empata, la amgdala juega
un importante papel. Tambin es importante el sistema de las neuronas espejo, ubicadas en la parte inferior de la corteza frontal, parte
posteroinferior del giro frontal, corteza ventral premotora adyacente y parte rostral inferior del lbulo parietal17 . Son, asimismo,
importantes para la empata la nsula anterior y la corteza cingulada
caudal anterior o media18 .
En un estudio de seguimiento, Lutz et al.19 conrmaron que los
meditadores metta expertos, en relacin con los novatos, tuvieron
ms actividad en la corteza somatosensorial, el lbulo parietal inferior, el crtex cingulado anterior y la nsula en respuesta a sonidos
que producen emociones. Estos hallazgos muestran que la prctica
de metta a largo plazo puede aumentar la sensibilidad a las experiencias emocionales que se dan en los dems, que puede ser similar
a la empata20 . Finalmente, se han aportado las primeras eviden ap
anasati

cias de que la activacin neural entre las meditaciones an


y metta es diferente21 . Por otro lado, ya hay los primeros indicios,
usando RMCf, de que no reaccionar a la experiencia interior es el
aspecto clave de la conciencia plena que protege a los individuos
del riesgo psicolgico para la depresin22 .

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Sustratos del programa de reduccin del estrs basado en la


conciencia plena
Entre las psicoterapias denominadas de ltima generacin, que
son ms experienciales y optan por estrategias de cambio ms
indirecto, una de las que cuenta con mayor apoyo emprico es el
programa de mindfulness-based stress reduction (MBSR, reduccin
del estrs basada en la conciencia plena). El programa MBSR, de 8
semanas de duracin, es en realidad un programa psicoeducativo y
no propiamente una psicoterapia. Est fundamentado en vipassana
y fue la primera de las intervenciones teraputicas que se desarroll basada en la conciencia plena. Davidson et al.23 hallaron que el
MBSR produjo en los participantes un aumento signicativo de la
actividad elctrica del lbulo frontal izquierdo, que est asociada
al afecto positivo y la regulacin emocional. Esos mismos sujetos se recuperaban tambin ms rpidamente de los estresores. Al
nal del programa se vacun contra la gripe a los participantes y
a los miembros del grupo de control, y se hall que los meditadores tenan un incremento signicativamente mayor de anticuerpos
que los no meditadores, de modo que se concluy que la meditacin puede inuir positivamente en la inmunidad. Goldin et al.24
aplicaron el mismo programa en pacientes afectos de fobia social
y comprobaron que ocurrieron cambios neurofuncionales, como
decrementos en la actividad de regiones dorsomediales y mediales
del crtex prefrontal, as como en la circunvolucin frontal inferior
izquierda. Aunque los resultados deben considerarse con cautela,
los autores interpretan estos cambios como un aumento en la actividad de la red cerebral implicada en la regulacin de la atencin,
as como una reduccin en la vinculada con la visin conceptuallingstica de uno mismo24,25 . Posteriormente se vio en pacientes
con ansiedad social (fobia social) que manifestaban creencias negativas que, tras nalizar el programa MBSR, haba una disminucin
ms rpida de la activacin de la amgdala26 .
Hlzel et al.27 tomaron imgenes de resonancia magntica cerebral de 16 participantes 2 semanas antes y despus de formar parte
del programa MBSR. Las resonancias cerebrales del grupo de los
meditadores mostraron aumento de densidad de la materia gris en
el hipocampo (importante para el aprendizaje y la memoria) y en
las estructuras asociadas con la autoconciencia, la compasin y la
introspeccin. La disminucin de la vivencia de estrs se correlacion con una disminucin de la densidad de la materia gris en la
amgdala (que es relevante en la ansiedad y el estrs). Aunque no
hubo cambios en la estructura de la nsula (asociada a la autoconciencia), que haban sido identicados en estudios anteriores, los
autores indican que a largo plazo la meditacin podra producir
cambios en ella.
Kilpatrick et al.28 , usando imgenes de RMCf, buscaron detectar
cambios en la organizacin funcional del cerebro como resultado de
cuala prctica de la conciencia plena. Llevaron a cabo un diseno

siexperimental, en el que participaron 32 mujeres de 21-55 anos


de edad. El grupo experimental recibi ntegramente el programa
MBSR. Despus se estudi con RMCf tanto al grupo experimental
como a los controles. Se hallaron diferencias signicativas en la
conectividad intrnseca de las redes neuronales de ambos grupos,
principalmente en aquellas redes que los investigadores identicaron como de audicin-saliencia (la saliencia perceptiva permite
centrar la atencin en los estmulos que interesan) y medial visual.
Tambin se observaron diferencias signicativas en las redes de
control ejecutivo, sensomotora y visual lateral. Tales alteraciones
de la conectividad funcional intrnseca parecen apuntar que, en
correspondencia con la prctica de meditacin, se haban producido cambios en la conectividad funcional del cerebro de aquellos
participantes que haban recibido el entrenamiento. Los resultados reejan un foco atencional ms consistente, mejora del
procesamiento sensorial y ms autoconciencia de la experiencia
sensorial.

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Sustratos de la meditacin
Los meditadores vipassana muy entrenados han presentado
activaciones ms fuertes en la corteza cingulada anterior rostral
dorsal y la corteza medial prefrontal bilateral, en comparacin con
los controles. La mayor activacin de la primera en los meditadores puede reejar un procesamiento de eventos de distraccin
ms fuerte: contribuye a la cognicin detectando la presencia de
conictos durante el procesamiento de la informacin y alerta a
los sistemas que intervienen en el control top-down para resolver ese conicto29 . La mayor activacin en la corteza prefrontal
medial (estructura que hace referencia constante a uno mismo, a la
propia perspectiva y experiencia) puede manifestar que los meditadores estn ms comprometidos o implicados en el procesamiento
emocional30 . La corteza cingulada anterior rostral correlaciona con
el optimismo31 (que a su vez correlaciona con la salud fsica y
mental) y resuelve el conicto emocional suprimiendo la actividad de la amgdala y sus conexiones salientes, lo que conduce a un
debilitamiento de las respuestas autonmicas simpticas. Las cortezas de la red medial, y particularmente el rea 25 de Brodmann,
envan fuertes conexiones a los distintos ncleos hipotalmicos, al
ncleo parabraquial del puente y a los ncleos premotores autonmicos localizados en el bulbo y la mdula espinal. Por medio de
estas conexiones la red medial organiza las respuestas vegetativas
y endocrinas necesarias para el normal correlato conductual, y contribuye de manera importante a la expresin de las emociones32 .
Se ha constatado con RMCf que nombrar sentimientos y emociones
reduce la activacin lmbica: la conciencia plena se asocia con una
mayor regulacin prefrontal cortical del afecto a travs del etiquetado de los estmulos afectivos negativos (que consiste en igualar
las expresiones faciales a las palabras de afecto apropiadas)33 . Estos
datos podran explicar que el solo hecho de nombrar una emocin
ayude al mejor control de la misma. Por otro lado, hay ciertas evidencias de que metta puede inuir en las estructuras del cerebro
asociadas con la regulacin afectiva. En el estudio de Leung et al.34
los meditadores metta avanzados tenan el volumen de materia gris
signicativamente mayor en el giro angular derecho, una estructura
relacionada con la empata.
En un estudio de Lazar et al.35 se utiliz la resonancia magntica
cerebral para evaluar el grosor cortical en 20 sujetos con amplia
Las regiones del cerebro asociadas con
experiencia en vipassana.
la atencin, el procesamiento sensorial y la interocepcin fueron
ms gruesas en los participantes meditadores que en los controles,
concretamente la corteza prefrontal y la nsula anterior derecha. Las
diferencias en el grosor cortical prefrontal fueron ms pronunciadas
en los participantes mayores, lo que evidencia que la meditacin
podra compensar el adelgazamiento cortical relacionado con la
edad. Finalmente, el espesor de las 2 regiones correlacionaba con la
experiencia en meditacin. Este estudio aport las primeras pruebas de cambios estructurales cerebrales con la meditacin, que se

anade
a la existencia tambin conocida de cambios funcionales.
Segn Siegel36 , vipassana afectara principalmente al rea prefrontal cerebral, y el modo en que prestamos atencin repercutira sobre
la plasticidad neuronal, esto es, en la capacidad de modicar las
propias conexiones neuronales en respuesta a la experiencia.
En el estudio de Ives-Deliperi et al.37 , cuando los investigadores
compararon mediante RMCf la activacin cerebral durante la meditacin vipassana con la activacin cerebral durante una tarea de
control, hallaron que varias reas del cerebro, incluyendo la nsula
y la corteza prefrontal, eran menos activas durante la meditacin.
La lesin en la nsula se ha relacionado con reacciones emocionales menos intensas. Una menor actividad en la nsula durante la
meditacin se traduce en una menor probabilidad de reaccionar. El
grupo de Hlzel et al.38 analiz tambin varios componentes a travs de los cuales vipassana ejerce sus efectos regulando la atencin,
aumentando el conocimiento del cuerpo, regulando las emociones

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y mediante el cambio en el punto de vista sobre uno mismo. Otros


estudios empricos recientes, incluidos autoinformes de expertos
de meditacin y datos experimentales, ofrecen pruebas que apoyan
estos mecanismos.
Luders et al.39 intentaron comprobar si haba relacin entre el
de prctica de meditacin y el grado de pliegues en
nmero de anos
el cerebro. Realizaron resonancia magntica cerebral a 50 personas
que meditaban y compararon los resultados con otras tantas de un

grupo control. Los meditadores lo eran una media de 20 anos.


Sus
prcticas eran de tipos diversos, como vipassana o zen, entre otras.
Los autores hallaron pronunciadas diferencias entre ambos grupos,
con grados ms altos de giricacin o pliegue cortical en los practicantes de meditacin en amplios tramos del tejido de la corteza,
incluido el giro precentral izquierdo, la nsula dorsal anterior derecha, el giro fusiforme derecho y el cneo derecho. Se constat una
practicando meditacin
relacin positiva entre el nmero de anos
y la cantidad de pliegue cortical insular. La nsula es una estructura ubicada profundamente en la supercie lateral del cerebro y
se cree que funciona como centro de integracin de los sistemas
autnomo, afectivo y cognitivo.
Parece que a largo plazo la meditacin puede producir cambios
en la estructura de la materia blanca cerebral: usando imgenes con
tensor de difusin en resonancia magntica (un modo de imagen
relativamente nuevo que proporciona informacin detallada sobre
la conectividad estructural del cerebro), Luders et al.40,41 constataron que las personas que practican meditacin regularmente
tienen conexiones ms fuertes entre las distintas regiones cerebrales y muestran menos atroa relacionada con la edad, en lnea
con lo descrito en el estudio de Lazar et al.35 , ya comentado. Pero
en el corto plazo se ha observado tambin que meditar durante 4
semanas puede mejorar la neuroplasticidad de la materia blanca
cerebral. Este patrn dinmico de cambio observado de la materia
blanca que implica a la corteza cingulada anterior (que es parte de
la red cerebral relacionada con la autorregulacin) podra proporcionar un medio de intervencin para mejorar o prevenir ciertos
trastornos mentales42 .
Kang et al.43 han comprobado en 46 meditadores experimentados emparejados con controles de meditadores novatos que los
primeros mostraban signicativamente mayor grosor cortical en
las regiones anteriores del cerebro, ubicadas en las reas frontales
y temporales, incluyendo la corteza medial prefrontal, la corteza
frontal superior, el polo temporal y la corteza temporal media e
interior. En el estudio de Luders et al.40 , las diferencias entre las personas que meditaban y los controles no se limitaban a una regin
cerebral particular, sino que abarcaban redes a gran escala que
incluan los lbulos temporal, frontal, parietal y occipital, el cuerpo
calloso anterior, as como estructuras lmbicas y el tallo cerebral.
Se ha constatado que el entrenamiento en meditacin induce
cambios en la conectividad funcional de las regiones centrales (el
crtex prefrontal medial) de la red neuronal por defecto o default
mode network, que reejan un posible refuerzo de la conciencia del
momento presente38,4449 . La red neuronal por defecto, tambin
llamada task negative network, es una red de regiones cerebrales
(que incluye, segn autores, parte del lbulo temporal medial, del
crtex medial prefrontal y del crtex parietal medial) que se activa
cuando el cerebro est despierto en reposo (por ejemplo, cuando
la mente yerra distrada durante la meditacin) y que est relacionada con los trastornos de ansiedad y de dcit de atencin,
entre otros. Cuando el cerebro est activo en busca de objetivos
(por ejemplo, cuando durante la meditacin la mente est enfocada en la respiracin o cuando es consciente de que est errante)
se pone en funcionamiento, por el contrario, la red orientada a
tareas o task positive network. En palabras de Brewer et al.44 , las
desarrollan una nueva
personas que meditan durante muchos anos
red neuronal por defecto en la que hay una mayor conciencia de

Por otra parte, la


uno mismo y del presente, y menos ensonacin.

modulacin del crtex prefrontal dorsomedial de las redes de la


atencin interoceptiva puede ser un mecanismo importante por
el que el entrenamiento en meditacin altera el procesamiento
de informacin en el cerebro, aumentando la contribucin de la
interocepcin en la experiencia perceptual50,51 .
El hipocampo es una estructura consistentemente relacionada
con la meditacin. Despus del estudio de Hlzel et al.27 , ya comentado al hablar del programa MBSR, se han observado volmenes de
los hipocampos izquierdos y derechos ms grandes (sobre todo el
izquierdo) en meditadores expertos52 . Los autores conjeturan que
esas mayores dimensiones hipocmpicas podran constituir parte
del sustrato neural subyacente para las habilidades cognitivas, las
capacidades mentales y los rasgos personales asociados con la prctica de la meditacin. Tambin se ha subrayado la participacin de la
corteza insular en mltiples funciones cognitivas, y se ha propuesto
que el procesamiento integrador en la nsula anterior podra asociarse a la conciencia subjetiva de las emociones y los sentimientos
corporales53 .
Los estudios electroencefalogrcos en la meditacin zen han
hallado mayor actividad alfa y theta, por lo general relacionadas con
la relajacin, en muchas regiones del cerebro, incluyendo la corteza
frontal. La actividad theta en particular parece estar relacionada con
el grado de experiencia meditativa, siendo mayor en los profesionales expertos y practicantes avanzados54 . Por otra parte, la prctica
de la meditacin zen puede proteger del deterioro cognitivo asociado con la edad. Su prctica rutinaria tambin puede reducir el
dolor. En el estudio de Brown y Jones55 se incluyeron prcticas de

meditacin de conciencia plena. Las personas con ms de 35 anos


de experiencia en meditacin eran las que menos se anticipaban
al dolor y lo sufran menos. En especial, los meditadores mostraron
baja activacin de la corteza parietal derecha inferior y de la corteza
cingulada medial. La mayor experiencia de meditacin a lo largo de
la vida predijo la actividad inferior de esas regiones.
Los estudios de neuroimagen evidencian que metta puede
aumentar la activacin de reas del cerebro implicadas en el procesamiento emocional y la empata, y se ha apoyado de forma
preliminar su uso en poblaciones clnicas56 . En este sentido, se
ha demostrado especcamente57,58 que en trastornos del espectro
esquizofrnico con sntomas negativos persistentes la meditacin
metta tendra potencial para reducir sntomas negativos tales como
la anhedonia, la abulia y la asociabilidad, mientras que mejorara ciertos factores relacionados con la recuperacin, como son la
esperanza y el propsito en la vida.

Conclusiones
La conciencia plena o mindfulness conlleva la atencin sin prejuicios a la experiencia del momento presente. Disminuye los estados
de nimo negativos, mejora los positivos y reduce los pensamientos
y comportamientos rumiadores y de distraccin. Asimismo, afecta
claramente la funcin del sistema nervioso central y autnomo.
Sin embargo, los mecanismos neurales y siolgicos que subyacen a la regulacin del humor solo empiezan a ser conocidos. El
entrenamiento de la conciencia plena parece mejorar la atencin
focalizada, con el apoyo de la corteza cingulada anterior (su activacin se relaciona con la integracin y direccin de la atencin y la
motivacin, adems del control motor), la nsula (su activacin se
relacionada con la interocepcin), la unin temporoparietal y la red
neuronal frontolmbica, activa el crtex prefrontal izquierdo (que se
relaciona con afectos positivos y mayor resiliencia)59 y otros, cambios todos que pueden operar en conjunto estableciendo una mayor
autorregulacin. En la regulacin emocional (que es la capacidad
de inuir sobre las respuestas emocionales en curso, disminuyendo la posibilidad de reaccin automtica), los cambios en la
corteza prefrontal lateral promueven la seleccin estable de una va

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sensorial no conceptual, una alternativa a los intentos convencionales para reevaluar cognitivamente las emociones negativas. En
trminos neurales, la transicin a la conciencia no conceptual consiste en reducir el procesamiento evaluativo, con el apoyo de las
estructuras de la lnea media de la corteza prefrontal lateral. En su
lugar, los recursos atencionales se dirigen hacia una va lmbica para
la conciencia del momento presente sensorial, con la participacin
del tlamo, la nsula y las regiones sensoriales primarias60 .
La conciencia plena proporciona una metacognicin (conocimiento de las operaciones mentales que intervienen en el
propio conocimiento) emocional ms adaptativa y mejores ndices
siolgicos de regulacin autonmica6163 . La meditacin parece
incrementar la capacidad atencional y disminuir la tendencia a
la habituacin o acostumbramiento (que conlleva una atencin
disminuida o relajada ante un evento o estmulo repetido). En el
largo plazo, especialmente, los meditadores detentan diferencias
estructurales en la materia cerebral gris y blanca debidas a la plasticidad neuronal. Aunque con la meditacin pueden lograrse efectos
similares a las tcnicas de relajacin, hay muchos efectos neurosiolgicos de la meditacin que no se dan, o se dan en el sentido
contrario, en la relajacin: la meditacin eleva algunos parmetros
indicadores de la actividad del sistema nervioso central, en vez de
disminuirlos como hacen las tcnicas de relajacin64 . De hecho, es
bastante probable que con la meditacin se d un incremento de
los recursos atencionales y de la eciencia o velocidad de procesamiento de los estmulos. Adems, podra prevenir la disminucin
de la corteza cerebral asociada a la vejez.
Hay tambin una correlacin positiva entre el entrenamiento
habitual en meditacin y la disminucin del sufrimiento psicolgico, y hay numerosas pruebas de que proporciona una mejor
adaptacin al estrs en general. La literatura especializada analizada en este trabajo ha documentado de forma ms bien preliminar
ciertos efectos de la meditacin y la conciencia plena, as como
de los mecanismos neurolgicos que pueden explicar los correlatos clnicos observados65 . Los trastornos mentales caracterizados
por dcit en la regulacin emocional se asocian con frecuencia
con disfuncin en la red frontolmbica, es decir, con reduccin
de la activacin prefrontal y activacin exagerada de la amgdala. Es el caso, por ejemplo, de la depresin, el trastorno lmite
de la personalidad, el trastorno bipolar, la fobia social, el trastorno obsesivo-compulsivo, el trastorno de estrs postraumtico,
la agresividad impulsiva, las adicciones, el trastorno de ansiedad
generalizada y la ansiedad rasgo38 . En contraste, la conciencia plena
mejora la activacin prefrontal y mejora el control prefrontal sobre
la amgdala.
Conicto de intereses
No hay relacin entre el autor y cualquier entidad pblica o
privada que pudiera derivar en un conicto de intereses.
Bibliografa
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