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NDICE

A HORCAJADAS EN EL TIEMPO

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--- PREFACIO

I.- INTRODUCCIN
01. Las Cajas Negras
02. Introduccin a La Cosmologa

II.- ANTIGUAS COSMOLOGAS


01. Visiones Antiguas Del Cosmos
02. Cosmologa Geocntrica
03. Cosmologa Heliocntrica

III.- EL MACROCOSMO
01. El Jardn Csmico
02. Nacimiento y Vida De Las Estrellas
03. Evolucin y Muerte De Las Estrellas
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04. Estrellas Gigantes Rojas


05. Estrellas Enanas Blancas
06. Estrellas Supernovas
07. Estrellas De Neutrones
07.01 Estructura de las Estrellas de Neutrones
07.02 El Campo Magntico de las Estrellas de Neutrones
07.03 Balizas Estelares
07.04 Estrellas de Neutrones y Plsares
07.05 Estrellas de Neutrones con su Propio Brillo de Luz
07.06 Estrellas de Neutrones y Los Rayos X y Gamma
07.07 Las Estrellas de Neutrones y la Relatividad
07.08 Estrellas de Neutrones: De la Teora a la Observacin
08. Agujeros Negros
08.01Singularidades
08.02La Estructura de lo Invisible
08.03Los Agujeros Negros y el Espaciotiempo
08.04La Mecnica Cuntica de los Agujeros Negros
08.05Los Agujeros Negros Primores y el Big Bang
08.06La Bsqueda de Agujeros Negros
08.07Los Agujeros Negros y los Rayos X y Gamma
09. Estrellas Enanas Marrones o Caf
10. Las Galaxias
10.01La Va Lctea
10.02Nuestro Vecindario Galctico
10.03Modelo de la Va Lctea
10.04Morfologa de las Galaxias
10.05Las Distancias Siderales
10.06Radiogalaxias y Qusares
10.07Cmulos y Supercmulos Galcticos
IV.- COSMOLOGA CLSICA
01. La Cosmologa Clsica
02. La Dinmica de Newton
03. El Nacimiento de la Cosmologa Moderna
V.- ENIGMA DE LOS CIELOS NOCTURNOS
01. La Paradoja de Olbers
VI.- EL UNIVERSO PRIMITIVO
01. El Universo Primigenio
02. Hacia el Primer Segundo
03. La Mecnica Cuntica
04. Teora Relativista del Campo Cuntico
05. Principios de Simetra
06. El Concepto de Campos

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07. Los Cuantos


08. Las Antipartculas
09. La Antimateria
10. Electrodinmica Cuntica
11. Campos de Medida
12. Simetra de Medida y Ruptura de Simetra
13. El Modelo Estndar
14. La Pinacoteca de las Partculas Elementales
15. La Familia de los Leptones
16. La Familia de los Hadrones
17. Interaccin y Partculas Virtuales
18. Termodinmica y Cosmologa
19. El Big Bang
20. Tiempo Cero
21. Al Principio del Tiempo
22. La Expansin
23. La Era Hadrnica
24. La Era Leptnica y los Neutrinos
25. La Era Radiactiva y la Nucleosntesis Primordial
26. La Recombinacin y Fin del Big Bang
VII.- OTROS MODELOS COSMOLGICOS
01. El Universo Pulsante
02. El Universo del Estado Estacionario
VIII.- LA TEORA DEL BIG BANG
01. El Modelo Newtoniano
02. El Modelo Relativista
03. La Mtrica de Robertson-Walker
04. Dinmica y Termodinmica del Big Bang
05. Para Observar El Cosmos
06. Ley de Hubble
07. Los Horizontes Cosmolgicos
08. Cronologa de los Sucesos Csmicos
09. Las Componentes del Big Bang
09.01 La Componente Radiactiva
09.02 La Componente Material
09.03 La Componente Cuntica
10. Las Componentes de la Densidad Universal
11. El Radio de Curvatura del Universo
12. La Constante Cosmolgica

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IX.- LA VISIN MS ANTIGUA DEL UNIVERSO


01. La Radiacin Csmica de Fondo
02. La Antigua Materia Csmica
03. El Espectro de la Radiacin Csmica de Fondo
04. La Ardiente Bola Inicial y la Radiacin Csmica de Fondo
05. Las Propiedades de la Radiacin Csmica de Fondo
06. El Estudio de la Radiacin Csmica de Fondo
X.- LA NUCLEOSNTESIS DEL BIG BANG
01. Las Escalas del Tiempo
02. En el Principio
03. La Formacin de los Elementos Ligeros
04. Las Cantidades Observadas
05. La Densidad Nuclenica
06. Las Implicancias Cosmolgicas
07. La Cuanta Leptnica
08. La Invariabilidad de las Constantes
XI.- LAS DEBILIDADES DEL BIG BANG
01. Estructura en Gran Escala y Materia Oscura
02. El Origen de las Galaxias
03. Halos De Materia Oscura
03.01 La Materia Oscura
03.02 Escenario De La Materia Oscura
03.03 Buscando Materia Oscura
03.04 Edad y Destino del Universo
04. Las Propiedades Primigenias
XII.- IDEAS VESNICAS EN UNA HISTORIA SIN FIN...
01. Teoras Unificadas
02. Teoras del Campo Unificado
02.01 El Campo Dbil
02.02 Unificacin Electro-Dbil
03. Grandes Teoras Unificadas
03.01 Teoras Renormalizables
03.02 Los Protones No Quieren Saber Nada
03.03 La Asimetra Materia-Antimateria
03.04 Ms All de las GUT's
04. Monopolos Magnticos
05. La Unificacin de la Gravedad
05.01 Supersimetra y Supergravedad
05.02 De La Teora Kaluza-Klein
05.02.01 Una Quinta Dimensin y Ms All
05.03 De las Teoras de Cuerdas TC's

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05.03.01 Las Supercuerdas


05.03.02 Las Extradimensiones
05.03.03 Simetras de Dualidad
05.03.04 La Teora M
05.03.05 Las Supercuerdas y los Descubrimientos BekensteinHawking
05.03.06 Qu se Busca con las Supercuerdas
05.03.07 Controversias...
06. La DINEMO o Teora MOND
XIII.- MTODOS

MODERNOS DE LA FSICA TERICA

01. El Mtodo del Lagrangiano


01.01 Formulacin General del Lagrangiano
01.02 Teora de Calibre
02 Campos Escalares
02.01 Expansin del Universo y Campos Escalares
XIV.- LA ENIGMTICA CONSTANTE COSMOLGICA
01. La Problemtica De La Constante Cosmolgica
XV.- COSMOLOGA CUNTICA
01. De La Cosmologa Cuntica
01.01 Condiciones Iniciales y Cosmologa Cuntica
01.02 Hacia las Condiciones Iniciales
02. La Era Cuntica
02.01 La Era de Planck
02.01.01 Especulaciones Sobre la Era de Planck
03 De la Gravedad Cuntica
03.01 La Bsqueda de la Gravedad Cuntica
03.02 De la Teora de Nudos
03.03 De la Teora de Trenzas
03.04 De la Gravedad Cuntica de Lazos (LQG)
03.05 De la Teora Cuntica Tetradimensional de Pasillo
XVI.- EN LAS FRONTERAS
01. En la Frontera del Conocimiento
02. Las Condiciones Iniciales
03. La Inflacin: Una Solucin Expansiva
03.01 Las Inflacin y los Campos Escalares
03.02 Un Universo Inflacionista
03.03 La Inflacin y Las Teoras Unificadas
03.04 Los Dividendos de la Inflacin
03.05 El Estado Actual de la Teora Inflacionaria
03.06 La Autogeneracin de un Universo Inflacionario
03.07 Ms de un Universo
03.08 Escenarios Inflacionarios

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03.08.01 El Escenario Cosmolgico


03.08.02 Planitud e Inflacin
03.08.03 Entrpico Inicial
03.08.04 Cronologa de los Sucesos Inflacionarios
03.09 Debilidades del Modelo Inflacionario
04. Sobre el Origen del Universo
04.01 El Principio Antrpico
04.02 Cmo Empez el Universo
---ANEXOS
---BIOGRAFAS
---BIBLIOGRAFA
---GLOSARIO

ADVERTENCIA
Aquellos captulos y/o secciones que puedan representar algn tipo de dificultades
para aquellos lectores que no poseen nociones fundamentales de fsica y del
formalismo matemtico que las expresan, se encuentran identificados con el cono
. Son versiones que estn basadas en apuntes de clases destinados a alumnos
de fsica en las especialidades de astrofsica y cosmologa.

LTIMA ACTUALIZACIN :

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A HORCAJAS EN EL TIEMPO(Prefacio)

A HORCAJADAS EN EL TIEMPO

Por desgracia para los soadores, los medios de expresin de la ciencia han cambiado en gran manera y el
acercamiento a la realidad cosmolgica y la observacin ms acuciosa y a nuestra escala del universo, y han destruido,
en gran medida, gran parte del oropel y del trasfondo con que, la fantasa compona y coloreaba sus paisajes y
entronizaba a la humanidad dentro de un marco de ritualizaciones y mitos o, en el mejor de los casos, de aceptaciones
irrestrictas propugnadas por un hombre sabio; creando en s, seres terrqueos insertos en una civilizacin de maravillas.
Son muchsimos los ejemplos que demuestran la verdad de esta desencantada asercin. No hace mucho tiempo,
que los cientficos poblaron el ambiente de nuestras realidades domsticas con hermosas aseveraciones sobre la
arquitectura y origen del universo en que un ncleo formado por protones y neutrones, bellamente coloreados, haca
girar a su alrededor a traviesos electrones, los cuales, al saltar de una rbita a otra, destellaban y esparcan con sus
cabriolas las partculas o ondas semejantes de reflejos de rayos de un diamante de la luz. Imgenes de este tipo todava
se pueden hallar en dibujos de publicidad, en el cine, en la televisin y aun en libros de divulgacin. El avance de las
investigaciones y la profundizacin en el conocimiento de tales fenmenos han transformado todos estos hermosos
smbolos o representaciones en prcticas relaciones matemtica. En forma tajante Werner Heisenberg lo dijo: Es
menester liberarse de las imgenes descriptivas y contentarse con smbolos mtricos. Queriendo imaginar lo
inimaginable, la fsica se aventura en un dominio donde el control de la observacin es impotente para seguirla.
Es un hecho de la causa y ha seguido sucediendo. En las ltimas dcadas, las investigaciones realizadas por el
propio hombre en sus visitas al satlite natural de la Tierra y el monitoreo que ha venido realizando con los vehculos,
laboratorios y telescopios espaciales, los radiotelescopios y dems instrumentos astronmicos y astrofsicos as lo
constatan. Sus bsquedas y los encuentros consiguientes se concretan en tablas de relaciones, en cifras, en ecuaciones,
en general en matemticas, pero no en imgenes.
Las objetivas informaciones obtenidas por naves no tripuladas de diferentes misiones en sus viajes a travs del
sistema solar que han rastreado los aledaos y pequeas fracciones de atmsferas y superficies del planetas, como
asimismo la mayor profundidad de observacin del cosmos que se ha alcanzado con la puesta en rbita de un telescopio
espacial, han agregado muy poco al conocimiento de las apariencia estructural del universo como la de los astros
visitados. En cambio, han enriquecido notablemente el acervo de datos representables slo por nmeros y relaciones y,
por ello, de difcil comprensin para los profanos. Pero un da no muy lejano, cuando el hombre pueda hacer sus
observaciones sin la interferencia de la propia atmsfera terrestre que le permite vivir o pose sus plantas sobre la
superficie de alguno de nuestros vecinos y pueda recorrer sus territorios y excavar los estratos que lo forman, se
satisfar, por lo menos en parte, nuestro afn de intentar observar al primer fotn que nace con el universo y de
conocer, aunque sea con pasos limitados, las apariencias de los parajes y, quizs, poder saber qu albergan los valles,
desiertos, pilagos y montaas de los planetas de nuestro vecindario.
Mientras tanto, cumple ponernos en guardia para no generalizar con demasiado entusiasmo. Los conceptos
adquiridos sobre las posibles realidades del universo y sus peculiaridades, como de los planetas rastreados por mquinas
que se han posado en sus superficies o orbitado alrededor de ellos, lo han sido con el mismo criterio que emplea una
persona al observar con conocimiento el cielo nocturno o imaginar cmo son la superficie y la flora de la Tierra partiendo
de lo que ha observado en su propio y pequeo jardn. Un gusano inteligente, nacido en el corazn de una manzana, la
perfora, sale a la superficie y la recorre deseoso, quizs, de conocer el mundo en que vive. Puede que logre formarse una
imagen de cmo es la manzana, y acaso alcance a completar un concepto respecto del rbol que produjo la manzana.
Pero lograr saber de la arboleda, del pas, del planeta al cual pertenece?
El insigne pensador Lecomte du Nouy utiliz un ejemplo que yo he tomado prestado en un ensayo anterior para
aclarar esta estricta capacidad de conocimiento del hombre, cuando plantea el caso de un microorganismo -para nuestro
ejemplo, considerado inteligente- habitante de las pequesimas grietas e la piel de un elefante.
Qu concepto podra tener ese minsculo ser de la rugosa cobertura del paquidermo? Para l, los altibajos de la
gruesa epidermis seran barrancos y montaas ms impresionantes que, para nosotros, las alturas del Aconcagua o los
riscos del Himalaya. Podra ese organismo llegar a formarse, despus de largos viajes de aventura, una imagen de la
forma externa del elefante; y si su inteligencia fuera suficiente poderosa y penetrante, lograra crear medios cientficos y
tecnolgicos de observacin y anlisis para descubrir o imaginar la estructura y funcionamiento de todo el intrincado
sistema de los rganos internos, circulacin de sangre, sistema nervioso y dems del paquidermo. Difcil resulta, sin
embargo, suponerlo capaz de ampliar y generalizar sus conocimientos hasta comprender la existencia de otros animales,

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A HORCAJAS EN EL TIEMPO(Prefacio)

de otras especies y, sobre todo, del hombre, independiente dominador del ser que a l lo alberga.
Ahora bien, si razonamos prudentemente, podramos preguntarnos: No estar el hombre metido en un contorno
tan restringido como el del microbio inteligente que hemos imaginado? No existirn en el universo realidades extraas a
nuestras escala conceptual y de observacin?
Sin embargo, el hombre tiene, sobre el gusano y el microbio inteligentes del cuento, extraordinarias ventajas
capaces de hacer menos desalentador el cuadro. El hombre sabio, de gran masa cerebral evolucionada y desarrollada y
erguido en dos pies, ha agigantado y sigue agigantando, cada da de manera ms asombrosa, su capacidad de
observacin; para ello ha creado instrumentos, herramientas, dispositivos y mquinas que le permiten obtener
informaciones para las cuales sus sentidos, directamente, son sordos. As, ha penetrado en la profundidad recndita de la
materia y en los dilatados campos espaciales mucho ms all de lo que le habran permitido sus propios medios
biolgicos.
Adems, desde el principio del siglo XX, genios tan extraordinarios como Albert Einstein ensearon la utilizacin
de un tipo de raciocinio epistemolgico y axiomtico de autocrtica, destinado a comparar los alcances y las certezas de
las extrapolaciones y generalizaciones, con los resultados de la observacin. Se logra de este modo no slo limitar los
mrgenes de error, sino que tambin se hace evidente la reiterada inexactitud de lo observado por nuestros sentidos o
por sus instrumentos auxiliares; se adquiere una ms clara conciencia de que muchas de las imgenes y conclusiones
obtenidas corresponden a interpretaciones de impactos o informaciones que, aun cuando aparecen como una realidad,
son slo realidades humanas. Comprende el observador, por consiguiente, cmo para otros sistemas neurolgicos y
psquicos existentes en el universo en medios distintos, los mismos impactos podran generar apariencias o imgenes o
conceptos que en nada se parecen a los por l figurados o aceptados.
En los distintos captulos de este libro intento describir a este peculiar, y en cierto modo subjetivo, modo de
conocer del hombre, resultado de una morfologa sui generis y de mtodos de observacin precarios y deformadores. Se
aprecia all lo limitado de la realidad ltima o hipotticamente absoluta del cosmos y de la naturaleza conocidos por el
hombre.
Conscientemente y tratando de basarme en lo postulado y observado por la ciencia, voy a dejar volar mi
imaginacin, sin sobrepasar, sin embargo los confines aceptados. Seguir, en cierto modo, el mtodo empleado por
Desiderio Papp cuando, hace ms de cincuenta aos, escribi su apasionante ensayo La Vida en Otros Mundos.
Pero este libro fue escrito por un muchacho, y ste, en cambio, su literatura surge de la pluma de un hombre que
ya se encuentra traspasando los lmites de la madurez. Papp escribi en un momento de eclosin de ideas, pero todava
muy limitado en el campo de la observacin. No slo no eran realidad los vehculos espaciales; apenas se iniciaba la
radiotelefona; la electrnica estaba en la mente de Dios y la constitucin ntima de la materia se representaba por
imgenes ya muchas veces renovadas. Ni energa nuclear; ni satlites espaciales; ni telescopios de largo alcance, mucho
menos espaciales; ni radioastronoma; ni microscopios electrnicos, ni siquiera aviones ultrasnicos. Para qu hablar de
potentes aceleradores de partculas, computadores o de los mil artificios puestos en trabajo por la tecnologa durante los
ltimos lustros. Ni de ciberntica, ni de la luz coherente, ni de temperaturas del cero absoluto.
Millones de nuevas observaciones, ms hondas y ms vastas, han alterado el cuadro configurado por el hombre
de su propia realidad y del mundo que lo rodea; y lo han enriquecido extraordinariamente. La ciencia ha sobrepasado,
en gran manera, los sueos de los soadores!
Pero el acelerado cambio que nos ha cabido en suerte presenciar obliga a ser ms cautelosos y a dudar de la
permanencia de algunos de los esquemas que los hombres de ciencia en la actualidad manejan. Porque, a pesar de
tantos avances vertiginoso todava no somos capaces de comprender a cabalidad la estructura y su comportamiento de
nuestro propio planeta, como asimismo la vida ; no ya una vida susceptible de germinar en lo ignoto de un cosmos
desconocido, pero ni siquiera la vida orgnica terrestre.
Para qu, entonces, se preguntar ms de un lector, sobre bases tan inestables elaborar teoras sobre la
arquitectura del universo? Por qu no concentrar nuestro esfuerzo en la bsqueda de nosotros mismos? Mi respuesta es
categrica: slo para satisfacer un ansia incontrolable del pensamiento. Adems, conociendo el universo nos conocemos.

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A HORCAJAS EN EL TIEMPO(Prefacio)

ADVERTENCIA

Aquellos que no dispongan del tiempo o de los elementos para adentrarse personalmente, aunque sea en
forma somera, en las materias que se tratan en este libro virtual, no tienen ms que creer en quienes han adivinado,
antes que los instrumentos les descubrieran y solo con la ayuda de clculos matemticos, la existencia de estrellas y
cuerpos celestes; deben tener fe en quienes han sido capaces de desintegrar la materia y transformarla en energa; en
quienes han alterado nuestra bveda celeste colocando en ella satlites artificiales o enviando, a cientos de millones de
kilmetros, laboratorios capaces de explorar planetas, medir radiaciones y otras caractersticas y enviar sus resultados a
la Tierra... O, sencillamente, concluir aqu la lectura de este libro que presento y darse la magnifica satisfaccin de no
creer.
Este trabajo est estructurado en captulos y est dirigido a todo tipo de lectores. Para aquellos que deseen
adquirir conocimientos actualizados generales de astrofsica, cosmologa, cosmografa y cosmogona y que no cuentan
con una mayor formacin previa sobre esas disciplinas, los hechos y sus interpretaciones se presentan, en general, en
forma sencilla, intentando que las nociones de fsica puedan ser comprendidas a travs de un lenguaje de uso frecuente.
Sin embargo, y con el objetivo de cumplir con la funcin didctica que me he propuesto al escribir este libro, se
han insertado aspectos sobre nociones fundamentales de fsica y su formalismo matemtico que las expresa para
aquellos casos en que el tema que se trata lo amerita. Pero ello, si bien requiere para una mejor comprensin poseer
alguna formacin especfica en matemticas y fsica, no compromete, para aquellos que no la tiene, la posibilidad de
alcanzar un muy buen entendimiento global sobre la materia tratada en la respectiva literatura.

Patricio T. Daz Pazos

2001. Todos los derechos reservados.

Al principio cre Dios los cielos y la Tierra. La Tierra estaba


confusa y vaca y las tinieblas cubran la faz del abismo;
pero el espritu de Dios se cerna sobre la superficie de las
aguas.
Gnesis

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Introduccin

A HORCAJADAS EN EL TIEMPO

INTRODUCCIN
Por ms de dos mil aos, desde que Aristteles lo propugn, existi en el pensamiento occidental la
creencia de que el universo era eterno y no cambiaba. Se crea que las estrellas estn hechas de una materia
imperecedera y que la arquitectura de la cpula celeste es fija e inmutable. Hoy sabemos, gracias al
desarrollo tecnolgico moderno, que ello no es as. Las estrellas nacen y mueren despus de vivir varios
millones o miles de millones de aos. Brillan porque queman su carburante nuclear y se extinguen cuando
ste se les agota. Y, ms aun, contamos con los conocimientos y capacidad tcnica para poder averiguar la
edad de cada una y, tambin, estimar la del universo.

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Introduccin

2001 - 2002. Todos los derechos reservados.

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Las Cajas Negras

I NTRODUCCIN

01.01

"El cientfico suele confesar que basa sus creencias en la observacin, no en la

teora... No he conocido a ninguno que lleve a la prctica tal afirmacin...la observacin


no basta...la teora tiene una participacin importante en la determinacin de creencias".
ARTHUR S. EDDINGTON, The Expanding Universe, 1933

l cientfico, al hacer ciencia, desarrolla una parte importante de su trabajo a travs de lo que normalmente se conoce como cajas
negras, que no son ms que las generalizaciones que solo describen un fenmeno, tomando en cuenta nada ms que variables de entrada y
efectos de salida. En ello, puede, incluso, llegar a descubrir leyes que relacionan a travs de las matemticas ambos parmetros y, de ese
modo, poder construir predicciones sobre el comportamiento de un sistema. Lo anterior, prescindiendo de definir el mecanismo ntimo
responsable de la regularidad encontrada, que explica tal comportamiento del sistema.
Aunque solamente vienen a ser una representacin del funcionamiento global de un sistema dado, es decir las simples fundaciones de
un modelo fenomenolgico del hecho o hechos en estudio, no obstante las cajas negras son poseedoras de la virtud de ser generalizantes,
descubridoras de regularidades que necesitan ser explicadas, de ser representaciones sencillas, precisas y de alto contenido emprico, lo que
implica para el cientfico la imposibilidad de alejarse demasiado, con interpretaciones de los hechos mismos. Por ello, histricamente, las cajas
negras han llegado a ser uno de los pasos ineludibles que se dan en las primeras etapas en los procesos de construcciones tericas.
Lo descrito anteriormente es, quizs, el nico paradigma que los cientficos, al hacer ciencia, siguen con rigor. En fsica, por ejemplo,
los fenmenos estudiados como cajas negras son abundantes y clsicos.
En ptica encontramos que se ha logrado establecer, entre otras cosas, que, en la reflexin de la luz, el ngulo de incidencia de un
rayo luminoso es igual al ngulo de reflexin. Ello se expresa con simplicidad en matemticas a travs de la siguiente forma: i = r (i es el ngulo
de incidencia y r el de reflexin). Con esta frmula es posible predecir hacia dnde saldr el rayo reflejado, si se conoce el ngulo con que la
luz llega a una superficie reflectora. Y esto sin necesidad de saber, ni siquiera de cuestionarse, por qu ello ocurre as o cul es la naturaleza
de la luz, si es onda, partcula o fotn.

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Las Cajas Negras

Otro ejemplo muy conocido y simple se encuentra en lo que se conoce como ley de Boyle (denominada as en homenaje a su
descubridor), la cual establece para un gas: V = K x T/P; en que V es el volumen, T la temperatura, P la presin y K una constante. De acuerdo
a esta ecuacin, si se aumenta la temperatura, dejando constante la presin, aumentar el volumen del gas, en cambio si lo que se aumenta
es la presin - manteniendo constante la temperatura - disminuir este volumen. Utilizando esta relacin matemtica establecida, es posible
predecir exactamente el volumen que alcanzar el gas si se conoce el valor inicial de las variables, el valor de la constante y la cantidad de
cambio que se introduce al sistema. Tambin explica que el gas se calentar si se aumenta la presin y se mantiene constante el volumen.
Para hacer estas predicciones no es necesario averiguar la naturaleza del gas - lo que podra explicarnos el por qu de esta regularidad -, es
suficiente con tratar al sistema como una caja negra.
En la vida diaria, habitualmente tratamos con situaciones o artefactos en forma de cajas negras. Hasta nios muy pequeos saben que
si accionan la perilla adecuada en un aparato de televisin, aparecern imgenes en la pantalla; tambin sabemos que si se gira el selector,
cambiarn las imgenes; o que si giramos la perilla del volumen ir variando el nivel de ste. Incluso podemos obtener una ecuacin que
relacione el ngulo de giro de la perilla con el volumen logrado y posteriormente predecir el volumen exacto que se lograr al fijar la perilla en
determinado ngulo. Todo eso lo hacemos sin necesidad de saber que es lo que hace exactamente cada perilla en el sistema, o como es
posible captar imgenes de algo que puede estar sucediendo a kilmetros de distancia. Nos basta con saber que si aplicamos una variable de
entrada, tendremos un efecto de salida, nos basta con una explicacin de caja negra. Y as actuamos frente al telfono, el auto, la radio, etc.,
sin olvidar, por supuesto, el control remoto.
Pero las cajas negras pueden ser desmontadas, pueden abrirse, en un sentido figurado. Esto se logra haciendo conjeturas, hiptesis,
acerca de lo que ocurre en su interior, de los mecanismos que generan el efecto que se registra en la salida cuando se aplica una determinada
variable en la entrada del sistema, para luego realizar experimentos o registrar observaciones que avalen o rechacen la realidad del
mecanismo propuesto. Una vez en posesin de una hiptesis tal, con su correspondiente aval de experiencias, la caja negra se ha
transformado en una caja translcida. La naturaleza atmico-molecular de la materia, junto a la dinmica de las molculas en un gas es la caja
translcida de la ley de Boyle.
Para muchos filsofos de las ciencias el objetivo de stas es generar cajas negras para luego transformarlas en cajas translcidas, de
modo de aumentar el conocimiento, pero, adems profundizarlo. Para otros, en cambio, la ciencia slo debe llegar a definir las cajas negras,
pues el transformarlas en translcidas slo agrega especulacin, alejndose de la base factual, emprica. Como quiera que sea, los cientficos
difcilmente renunciarn a hacer translcida una caja negra.

EDITADA EL :

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A HORCAJAS EN EL TIEMPO (INTRODUCCIN 1)

I NTRODUCCIN

01.02

a cosmologa constituy hasta hace un poco ms de un siglo una especie de rama de la metafsica. Se conceba como un conjunto
de hiptesis y razonamientos relativos al origen y evolucin del universo, al cual se le daban diferentes significados. A medida que el
conocimiento de la materia, de la energa y de las profundidades estelares aument, empezaron estos estudios a ser considerados con el
rango de una rama de la ciencia. Tambin el acercamiento de la fsica a imprecisas fronteras hizo que las teoras cosmolgicas debieran ser
planteadas en el terreno cientfico.
Las ideas de la cosmologa brotan desde las propias interrogantes que se embrionan en el interior de los seres humanos. Interrogantes
comunes en la naturaleza humana como: Y antes? Y despus?, son las que se convierten como base de partida de prcticamente todas las
teoras que exhibe la cosmologa.
Todas las culturas se han hecho las mismas preguntas y de algn modo se han respondido. En algn momento de su historia, cada
cultura ha tenido su propia cosmologa, su interpretacin de cmo lleg a formarse el universo y hacia dnde se dirige.
Dentro de esta disciplina, y sin una muy precisa distincin, caben la cosmogona, ciencia que trata de la formacin del universo, y la
cosmografa, que estudia la constitucin fsica de los cuerpos celestes, sus distancias, dimensiones y dems, y agrega hiptesis y
razonamientos cuando la observacin parece insuficiente. Pero se entiende que sus estudios se centran en el cosmos a gran escala. El
objetivo de la cosmologa es entregar el diseo global del universo, abordando principalmente su origen y evolucin. Cmo es el universo?
Cul fue su origen? Cul ser su destino final? Estas son algunas de las preguntas bsicas que hoy hombres de ciencias intentan, a travs
de estudios tericos cosmolgicos, respuestas que si bien no siempre se insertan dentro del el sentido comn, s reflejan la realidad que se
percibe a travs del mtodo de investigacin cientfica.
La cosmologa tolomeica que veremos en nuestro siguiente captulo, pese a sus complicados ciclos y epiciclos, coincida con el sentido
comn tan plenamente que domin la cosmologa occidental unos 1.000 aos, hasta la poca de Coprnico. Y no goz de la proteccin
confesional solo por que se adaptaba mejor a las Escrituras, ni tampoco fue un simple accidente fruto de la ignorancia. Hoy olvidamos que son
la fsica de Aristteles y la cosmologa de Ptolomeo las que corresponden con el sentido comn, no la fsica de Newton ni la cosmologa de
Coprnico, que son ya grandes abstracciones distanciadas de nuestra experiencia ordinaria.
Hoy, y dado los progresos que se han logrado en el conocimiento que se tiene sobre el cosmos y los instrumentos que se han elegido

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A HORCAJAS EN EL TIEMPO (INTRODUCCIN 1)

para obtenerlo, se requieren personas que hayan alcancanzado dominio a niveles superiores en ciencias como las matemticas y la fsica en
varias de sus ramas. Por ello, y en forma definitiva, les corresponde a los cientficos los que se preocupan y sugieren las teoras cosmolgicas,
las teoras que intentan explicar el origen y evolucin del universo.
Al finalizar el segundo milenio del calendario occidental, asombrosamente, la cosmologa se ha convertido en una ciencia emprica,
pero tambin a su vez comporta rasgos de una ciencia especulativa. Se convirti en emprica gracias a dos importantes acontecimientos
cientficos. El primero fue, a nivel terico, la creacin de la teora de la relatividad general de Einstein, una teora general del espacio, el tiempo
y la materia, que aport una nueva estructura conceptual a nuestra idea del universo como un todo. Y el segundo acontecimiento que
proporcion a la cosmologa su forma moderna fue la aparicin de nuevos y potentes instrumentos astronmicos: los grandes telescopios de
reflexin y los radiotelescopios y, ms recientemente, el telescopio espacial. La teora de Einstein no exige una cosmologa especfica o una
estructura concreta del universo. Aporta el andamiaje, no los detalles. Para poder elaborar una idea ms acabada sobre la estructura de todo el
universo, en el espacio y en el tiempo, hacen falta, como siempre se enfrentan las aspiraciones que el hombre tiene para ello, una mayor
cantidad y calidad de observaciones, y para ello seguir siendo necesario la creacin de nuevos y ms capaces instrumentos.
La palabra teora se deriva del griego contemplar, examinar. Una teora viene a ser como una descripcin de la realidad. Es una
coherencia satisfactoria que no necesariamente forma parte de la mera percepcin. Es una imagen de la visin externa que captamos, que
ordena con formas nuevas nuestra experiencia y hace inteligible la complejidad de nuestras percepciones. Pero todo lo anterior queda
tergiversado si confundimos nuestra imagen de la realidad con la realidad misma. Una teora que nace de las ciencias naturales, pese a su
coherencia, su capacidad de prediccin y su profundidad de visin, solo viene a ser un medio de describir la realidad material y no la realidad
misma. Por ejemplo, segn la teora de Newton, las leyes del movimiento son ecuaciones diferenciales. Pero cuando los planetas se mueven
en sus rbitas alrededor del Sol, no estn resolviendo ecuaciones diferenciales que les dice cmo deben moverse, simplemente lo hacen. Las
teoras son una invencin humana, y somos nosotros los que resolvemos las ecuaciones diferenciales y vemos si nuestra imagen se
corresponde con la realidad. Los planetas tan solo se mueven y punto.
Las teoras fsicas y la cosmologa pueden considerarse como descripciones de la realidad. Esto no quiere decir, claro, que tales
descripciones sean invenciones arbitrarias. Unas descripciones son mejores y ms precisas que otras, explicando un mbito ms amplio de la
realidad. Podemos hacer comparaciones entre ellas y elegir a aquella que consideremos que se corresponde ms con la realidad. Por ejemplo,
es muy posible que lo que cada uno de nosotros capta, sin previos prejuicios, como una visin del firmamento tenga fallas insoslayables
cuando examinamos de cerca al universo. A la descripcin aristotlica la sustituy la newtoniana, a la que, a su vez, sustituy una descripcin
einstiana. A medida que los cientficos van sabiendo ms de la realidad, gracias a la observacin y a los experimentos, las descripciones
cambian para ajustarse a lo que se descubre. A veces, los descubrimientos experimentales son tan desconcertantes que ninguna teora
existente puede describir las nuevas realidades descubiertas. Y entonces han de cambiar hasta las reglas de elaboracin de las descripciones
tericas, como sucedi a principios del siglo XX al aparecer la relatividad y la teora cuntica. Continuamos elaborando nuevas ideas y
descripciones tericas y la realidad simplemente sigue existiendo. Es importante tener esto presente cuando hablamos de cosmologa. Todas
las cosmologas son modelos del universo, no el universo mismo.

LEYES UNIVERSALES

ara desarrollar y propugnar una descripcin terica cosmolgicas, debe asumirse en forma irrenunciable y como una premisa
ineludible, que las leyes que hemos logrado descubrir en nuestro planeta son idnticas a las que rigen a la totalidad de los grandes confines del
cosmos. Es posible que lo anterior pueda ser considerado como una tremenda presuncin; pero no tenemos otro medio si queremos saber
ms; slo nos cabe aplicar tales leyes y verificar sus resultados.
Por fortuna, los acontecimientos csmicos parecen mostrar cada da en forma ms fehaciente su sometimiento a las mismas
ordenaciones y sistemas de conducta que se cumplen en la Tierra. El movimiento de nuestro satlite natural, la Luna, se atiene a las leyes que
controlan la cada de una manzana; el movimiento de las estrellas de nuestra galaxia sigue las leyes generales del pndulo; los tomos que
hemos logrado observar alojados en mundos distantes de la Tierra muestran las mismas lneas espectrales que las de aquellos que
examinamos en nuestros laboratorios; los planetas solares se trasladan y graznan sobre rbitas que corresponden a las mismas curvas y
ecuaciones estudiadas hace siglos por los griegos..., y los delicados equipos que se han empotrado en sofisticados satlites que se han
construido aqu en la Tierra y puestos en el espacio por la voluntad humana, a millones de kilmetros de nuestra morada, cumplen
rigurosamente con las previsiones aqu formuladas y con las rdenes que les han sido impartidas desde tan lejos. Por otra parte, los nicos
elementos que observamos en el amplio universo estelar, corresponden a aquellos que nos son terrcolamente familiares y que cuya
clasificacin parte de la serie de Menderlejeff.
Sin embargo, por los modestos alcances que aun tienen nuestros conocimientos sobre la magnificencia del universo y sus
complejidades, se debe considerar que puedan existir otras leyes an desconocidas o diferentes que, de ser as, las que todava tenemos
sern las que nos conducirn a distinguirlas y entenderlas.

LAS FUERZAS DE LA NATURALEZA

l ncleo medular del reino de la ciencia de la cosmologa est constituido por cuatro fuerzas conocidas de la naturaleza, las que
comnmente las llamamos fuerzas de campo: gravedad, electromagnetismo, y las fuerzas subatmicas fuerte y dbil. Se trata de un cuarteto
que difiere fundamentalmente de las familiares fuerzas mecnicas que cohabitan con nosotros cotidianamente.

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A HORCAJAS EN EL TIEMPO (INTRODUCCIN 1)

Nuestra nocin comn de fuerza implica la participacin de un agente tangible que acta directamente sobre algn objeto, como en el
caso de una yunta de bueyes atada a una carreta. La yunta tira; la carreta se mueve. Los cientficos explican la gravedad y las dems fuerzas
de campo de otra manera. Cuando se recurre al ejemplo de la cada de una manzana se trata de explicar que ese fenmeno no es el resultado
de una fuerza mecnica transmitida por la Tierra a travs de algn invisible medio. En vez de ello, la manzana se mueve debido a su
interaccin con el campo gravitacional local creado por la masa de la Tierra.
El campo es gravedad; en cada punto del espacio existe una magnitud que puede ser medida en trminos de la fuerza que ejerce
sobre un objeto situado all. El campo gravitatorio de la Tierra, por ejemplo, es ms dbil en la cima de una montaa que en el fondo de un
ocano.
El movimiento de un objeto cualquiera desarrollado a travs de un campo genera ms de una situacin compleja. Por ejemplo, cuando
una partcula cargada atraviesa un campo electromagntico, induce cambios en el campo. El campo alterado, a su vez, somete a la partcula a
niveles de fuerzas constantemente variables.
Los cientficos identifican y clasifican esta dinmica recurriendo al uso de expresiones matemticas que son conocidas bajo el nombre
de ecuaciones de campo, puntales de las teoras de fuerza. Puesto que estas ecuaciones tambin hacen posible calcular caractersticas
anteriores de un campo, son herramientas importantsimas para el trabajo de los cosmlogos. Siguiendo el rastro de las interacciones de
materia y campos de fuerza, los tericos cuentan con capacidad para poder describir situaciones que se pudieron dar en el universo cuando
ste todava se encontraba en su "infancia".

LOS MODELOS CIENTFICOS

Creemos que es pertinente aqu una breve disgresin para hablar de los modelos en la ciencia. Durante este siglo veinte se han
desarrollado varios modelos cosmolgicos con soporte cientfico que iremos describiendo en captulos posteriores. Lo que nos interesa aqu es
subrayar qu es lo que los cientficos identifican como modelo. Un modelo cientfico comienza con un objeto o un sistema fsico verdadero,
sustituye el objeto original por uno ms simple y luego representa el objeto simplificado con ecuaciones que describen su comportamiento.
Lo anterior lo podemos describir con otras palabras sobre la base de los dos principios fundamentales que orientan el avance de la
ciencia. Uno, que si vamos a preguntarnos sobre los objetos en el cielo, lo primero es mirar hacia arriba y ver qu nos dice la observacin de lo
que all hay. Podemos imaginar o discurrir acerca de lo que no es fcil o posible de observar. Sin embargo, si el comportamiento imaginado
contradice lo que se observa, debe ser abandonado. Es lo que se llama principio de sometimiento al fenmeno, a lo que ocurre y puede
medirse: el comportamiento de la naturaleza, si uno quiere conocerla, siempre manda.
El otro principio es el de simplicidad: de dos explicaciones, la ms simple es siempre la mejor. Pero no tan simple que viole el primer
principio. Einstein dice: "Todo debe ser lo ms simple posible, pero no ms simple".
Un modelo cientfico viene a ser, en alguna medida, una versin a escala de un sistema fsico al que le falta algunas partes del original.
Se requiere de gran juicio y habilidad para decidir qu partes no deben incluirse. Si se han omitido caractersticas esenciales, el modelo carece
de toda validez. Por otra parte, si nada se excluye, significa que no ha habido simplificacin y el anlisis resulta a menudo demasiado
complicado. Un ejemplo recurrente para entender esta definicin es el que se basa en la construccin de un modelo para un pndulo oscilante.
Para realizar el modelo, al principio podramos intentar incluir la forma detallada del peso que est en el extremo, la densidad y la presin del
are en la habitacin, y as sucesivamente. Si consideramos tal desarrollo demasiado complejo, podramos sustituir el peso por una simple bola
e ignorar el aire completamente. De hecho, en la prctica este sistema muchsimo ms simple funciona igual que el original. En cambio, si
dejamos la gravedad fuera, el pndulo terico resultante dejara de ser tal, ya que no oscilara de un lado hacia el otro. Al resolver las
ecuaciones de un modelo se puede predecir, y luego poner a prueba, el sistema fsico original.

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A HORCAJAS EN EL TIEMPO (INTRODUCCIN 1)

PRINCIPIOS COSMOLGICOS A ESCALA HUMANA

Por su naturaleza y los objetivos que persigue, se puede considerar a la cosmologa como una ciencia inmersa en continuos perodos
de trastornos. Frecuentemente, las ltimas observaciones que se van haciendo en las profundidades del espacio van revelando aspectos de un
universo que dejan en entredicho y sin explicacin a cuestiones importantes de modelos cosmolgicos. Sin embargo, los cosmlogos han
desarrollado nuevas teoras que les permiten estudiar cmo puede haber sido el universo durante la primera billonsima de segundo de su
vida, un perodo que antes se consideraba imposible de calcular. Puede que estas nuevas teoras no sean correctas, pero por primera vez se
ha podido situar el nacimiento mismo del universo sobre una base cientfica. Brillantes personeros de ciencia han focalizado su atencin
reflexiva en interrogantes que no hace muchos aos se consideraban excluidas del mbito cientfico.
En las ltimas dcadas han sido los astrnomos y fsicos quienes han intentado responder las interrogantes csmicas. Siempre ha
existido el universo? Si no es as, cundo comenz? Y cmo? Se acabar? Est cambiando el universo con el tiempo? Se extiende el
espacio en forma infinita en todas direcciones? Cmo lleg a formarse la materia en el universo? Las descripciones tericas que intentan dar
respuesta a esas interrogantes tienen ahora en su formulacin, a diferencia del pasado, un soporte cientfico, que puede ser emprico o
matemtico, y siempre sometido a las leyes consuetudinarias que rigen la conducta del hacer ciencia, que les permite, por lo menos, gozar de
una atencin. Pero lo anterior, no implica que la cosmologa se haya podido desagregar tajantemente en sus descripciones tericas de algo de
sueo y mucha imaginacin especulativa. El modelo cosmolgico ms ampliamente difundido, como es la del Big Bang, descansa en cuatro
soportes observacionales: el desplazamiento de las galaxias, que se alejan unas de otras a enormes velocidades (descubierto en 1929 y que
ha sido interpretado como una de las evidencias de la expansin producida por una gran explosin que dio origen al cosmos); la concordancia
que se puede registrar entre la edad del universo - calculada por la velocidad a que las galaxias se distancian entre s - y la edad de la Tierra,
medida por la desintegracin radiactiva del uranio; el bao de ondas de radio provenientes del espacio, pronosticado como el necesario
remanente de un universo ms joven y caliente, descubierto en 1965; y la composicin qumica general del universo -cerca de un 25% de helio
y un 75% de hidrgeno-, lo que puede explicarse en trminos de procesos atmicos en el universo recin creado. Si dejamos de lado estas
escasas observaciones crticas, lo que sostiene al modelo del Big Bang es slo teora, supuestos, suposiciones e intuiciones; o sea, el aporte
de algo de sueo y mucho de imaginacin. De todas las ciencias, la cosmologa es la que requiere las extrapolaciones ms extremas en el
espacio y en el tiempo.
Es indudable que todas las teoras cosmolgicas tienen algo de sueo y mucho de imaginacin; es posible que llegue a establecerse
cul de ellas expresa mayor certeza en lo acaecido en el cosmos; pero todava todas viven sostenidas por un alto porcentaje de especulacin.
Sostener, como veremos en captulos posteriores, que el universo no tuvo principio ni tendr fin, o conformarse con no preguntar de
dnde proviene toda la materia o la energa que habra formado el inconcebible y gigantesco tomo primigenio del Big Bang o del Universo
Pulsante, es enterrar la cabeza en la arena. Un tiempo o un espacio infinitos, se contesta, no tiene principio. Tal posibilidad es, lgica y
naturalmente, incomprensible y nos hace penetrar, nos guste o no nos guste, en un terreno que objetivamente puede ser calificado como
especulativo, pretendiendo explicar, con palabras que tienen solo un sentido abstractamente matemtico, un fenmeno todava inexplicable.
Concebir algo sin principio ni fin; entramos a tratar con conceptos que debemos de reconocer que se encuentran ausentes en la
naturaleza humana. Por ello, pienso que todas las teoras cosmolgicas necesitan iniciarse en un acto de creacin, no solo de la materia y de
la energa necesarias, sino tambin de las leyes o normas de conducta a las cuales habrn de atenerse en su devenir. Ello presupone dar
respuestas a preguntas que la ciencia no est, ni tal vez estar nunca, en condiciones de poder contestar: Y antes? Y cmo? Y para qu?.
Lo sabio, en este caso, es asumir una posicin honesta y simple: no remplazar la ignorancia por palabras o frases tan sin sentido como
generacin espontnea o no me interesa, porque la ciencia no tiene cmo saberlo todava.
Pienso que lo recurrente en nuestro quehacer cientfico debe ser la modestia y la honestidad de aceptar nuestra actual incapacidad.
Referirnos a estas condiciones de orden tico nos enfrenta al gran mundo dentro del cual han nacido y se han configurado las imgenes y los
conceptos capaces de ordenar lgicamente, segn Einstein lo dijo, los fenmenos sensoriales; un mundo del cual el de la ciencia es
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A HORCAJAS EN EL TIEMPO (INTRODUCCIN 1)

humanamente hijo y sin el cual no podra existir el anlisis de los fenmenos que lo conforman. Es el mundo de la inteligencia y del
conocimiento, en el cual nacieron el ansia de saber, de verdad, y todo el vastsimo material de ideas que nos nutre espiritualmente.
Por ltimo, y con el objeto de precisar una posicin personal, creo que no deja de ser cientfico aceptar que los agujeros negros, las
estrellas, los planetas y los tomos han sido en ltimo trmino creados por Dios, pero a la vez estoy convencidos de que, en su naturaleza
material, su existencia obedece a un proceso csmico sin categoras ni privilegios especiales, todos sometidos a las mismas leyes. Si unas
estrellas son ms masivas que otras, o tienen mayor brillo, o ms influyentes sobre la vida en el planeta que otras, ello es explicable en
trminos de principios o leyes fsicas universales que rigen para todas sin excepcin. Antares sabemos que es una estrella muchsimo ms
grande que el Sol, pero su comportamiento fsico se rige por las mismas leyes que operan para nuestro Sol. Pienso, y as humanamente lo
acepto como una concepcin inserta en mi formacin cientfica, que las leyes universales de la fsica son la estructura misma de la Creacin.

EDITADA EL :

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Antiguas Cosmolologas

A HORCAJADAS EN EL TIEMPO

II

2001 - 2002. Todos los derechos reservados.

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Visiones Antiguas del Cosmos

ANTIGUAS COSMOLOGAS

02.01

esde pequeos, muchas interrogantes se empiezan a embrionar en nuestro interior. En algn momento de nuestra infancia
empezamos a tomar conciencia de la independencia de que gozamos en relacin al entorno que nos rodea; nos volvemos conscientes de
nuestro cuerpo, de nuestro propio pensamiento. Adquirimos la capacidad de distinguir lo que observamos a nuestro alrededor y, junto a ello, a
interrogarnos sobre lo que estamos viendo.
Miramos, nos preguntamos por ello, por aquello. Algunas respuestas empezamos a comprender. En nuestras expediciones nocturnas,
levantamos nuestra vista y recibimos las imgenes de fuentes luminosas que tachonan la bveda celeste sin imaginar que este gesto, adems
de satisfacer la curiosidad del momento, puede constituir, andando el tiempo, un smbolo de insaciable sed de aventura y de anhelos de saber.
El misterio del joyel que luce la noche empieza a transformarse en una fuente inagotable de preguntas. Ante la vista, aparecen las
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Visiones Antiguas del Cosmos

resplandecientes caudas de los cometas y observamos cmo los astros viajan por el espacio y cmo los meteoritos rayan la negra cpula con
fuego. Vemos como el Sol oscurece de cuando en cuando por sombras que ocultan su disco, o la Luna recortada por el propio perfil de la
Tierra. Sabemos que la Tierra no es plana como aparenta, sino que gira entorno a s misma como una bola moteada. Sobre el Sol -ese crculo
de luz resplandeciente y pequeo que circunda el cielo- estamos consciente que es muchsimo ms grande que la Tierra. Tambin
reconocemos que las disminutas chispitas de luz que vemos en el cielo tambin son soles. Esta sntesis, es la parte de la historia que logramos
entender y conocer. Podemos cerrar nuestros ojos y abrirlos de nuevo y nos aparacer ante nosotros un cuadro que nos parece igual. Pero la
otra parte de la historia que sabemos es que ello no es as.
En el espacio, cuando algo sucede, lo hace muy lentamente. El Sol se ve cada da igual. Las estrellas parecen inmutables. En las
grandes extensiones espaciales, el tiempo parece alargarse y reducirse interminablemente, absorbindonos completamente junto con nuestra
propia Tierra.
Cuando era nio, sola levantar mi vista hacia el cielo nocturno lleno de estrellas y no lograba distinguir ninguna de las descripciones
que haba ledo en los libros sobre astronoma de l. Vea a la bveda celeste igual a una gigantesca tapa negra que cubra la superficie de la
Tierra. En esta tapa opaca haba agujeros blancos que se me asemejaban a orificios por donde se escurra la luz que haba en el otro lado,
agujeros que parecan estrellas. Poco a poco, a medida que la noche avanzaba, la bveda iba movindose a lo largo del firmamento, con sus
brillantes y parpadeantes orificios. Casi perciba que se mova. En las noches claras iluminadas por la Luna crea ver la luz lunar como los
rayos de luz de una linterna reflejados en la negra bveda en una funcin igual a la de un buscacamino. El Sol y la Luna estaban colgados de
esferas transparentes que se movan en forma independiente a travs del cielo. Aunque esa descripcin infantil del universo no corresponda a
las que entregaban los cientficos, igual me conduca a la formulacin de una serie de interrogantes. Siempre ha existido el universo? Si no es
as, cundo comenz? Y cmo? Se acabar? Est cambiando el universo con el tiempo? Se extiende el espacio en forma infinita en
todas direcciones? Cmo lleg a formarse la materia en el universo?
Son interrogantes que en cualquier imagen descriptiva que se tenga sobre el universo afloran y en algn modo se han respondido. En
cada cultura en que el hombre ha evolucionado ha existido una cosmologa con su propia historia de cmo lleg a formarse el universo y hacia
dnde se dirige. El asombro ante lo que vemos al mirar hacia arriba es tan antiguo como la humanidad. El Sol, las estrellas fijas y las fugaces,
la Luna y sus fases, los cometas, los eclipses, el movimiento de los planetas en el cielo, despertaron siempre admiracin, curiosidad y temor.
Testimonio del pasado por escudriar en los misterios del cielo se encuentra representado por los silenciosos monumentos de pocas remotas
como Stonehenge en Inglaterra, Chichn Itz en Mxico, Angkor Vat en Camboya, los Mohai en Rapa Nui (Isla de Pascua), Abu Simbel en
Egipto.
Es muy difcil resumir en unas pocas lneas cmo los pueblos antiguos fueron conociendo y entendiendo los fenmenos celestes.
Asirios, babilonios, caldeos y sumerios, habitantes de la Mesopotamia, nos legaron, a travs de los griegos, los primeros conocimientos sobre
el universo. En igual forma llegaron a nosotros los conocimientos de los egipcios. Tambin hay que mencionar la astronoma y cosmologa de
los pueblos del lejano oriente como los chinos, los japoneses y los hindes, y el importante desarrollo alcanzado por la astronoma de los
mayas, habitantes de Amrica Central.

Algunos pueblos antiguos crean que el universo estaba formado por gigantes o
dragones, o que empez en un caos lquido o como una mazorca de maz o un huevo
primordial. Los griegos hablaban de un vaco intemporal que precedi al cosmos
ordenado: lo llamaban Caos, y hablaban de cmo Gea, la madre de la creacin,
emergi de esta infinita oscuridad para fundar la tumultosa dinasta de dioses que
gobernaran desde el Olimpo. Los incas se consideraban descendientes del Sol. Para
los aztecas el joven guerrero Huitzilopochtli, smbolo del astro rey, amaneca cada
maana con un dardo de luz combatiendo a sus hermanos, las estrellas, y a su
hermana, la Luna, para que se retirasen y as imponer su reinado diurno. Mora en el
crepsculo para volver a la madre Tierra, donde renovaba su fuerza a fin de enfrentar
un nuevo ciclo al da siguiente.

Para las tribus primitivas de la India, la Tierra era una enorme bandeja de t que reposaba sobre tres inmensos elefantes, los que a su
vez estaban sobre la caparazn de una tortuga gigante. Para los antiguos egipcios el cielo era una versin etrea del Nilo, por el cual el dios
Ra (el Sol) navegaba de Este a Oeste cada da, retornando a su punto de partida a travs de los abismos subterrneos donde moran los
muertos; los eclipses eran provocados por ataques de una serpiente a la embarcacin de Ra. Para los babilonios la Tierra era una gran
montaa hueca semisumergida en los ocanos, bajo los cuales moran los muertos. Sobre la Tierra estaba el firmamento, la bveda majestuosa
del cielo, que divida las aguas del ms all de las que nos rodean.

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Visiones Antiguas del Cosmos

El cielo de la diosa Nut est formado por su propio cuerpo fulgente de estrellas. Su esposo Geb,
Dios de la Tierra, est reclinado bajo ella.
A medida que fue evolucionando su inteligencia y su conciencia adquiri potestad, el mundo observado o imaginado extendi sus lmites
y cambi su apariencia. Viejas civilizaciones cuadricularon la esfera celeste, ordenaron las estrellas, descubrieron cmo el venir y alejarse de los
cometas se atena a ciclos regulares, y previnieron los eclipses del Sol y de la Luna. La estrella Polar, extremo del eje a cuyo alrededor,
aparentemente, giran las constelaciones, alineada en la direccin de la galera que lleva a la cmara nupcial de la Gran Pirmide, la orientacin
de sta y otras notables construcciones y diversos documentos, sealaron a las civilizaciones posteriores algo de los conocimientos o de la
herencia cosmolgica de los egipcios, calderos y babilonios; los calendarios aztecas y los ideogramas mayas hablaron tambin de un saber cuya
profundidad aun no entendemos.

Los mayas, habitantes de la pennsula de Yucatn y partes de las actuales Guatemala y Honduras, consiguieron un desarrollo
comparable con la astronoma. Prueba de ello es su famoso calendario, elaborado hace por lo menos veinte siglos, y que est basado en un
ingenioso estudio de los desplazamientos de la Luna y la Gran Estrella noh ek (Venus) respecto del Sol. El ao maya difiere del actual en menos
de cinco minutos, en tanto que el calendario romano, ms o menos de la misma poca, se equivoca en unos diez a once minutos al ao.
Poco a poco, especialmente en Occidente, los dioses y mitos fueron sustituidos por los mecanismos fsicos en las especulaciones
cosmolgicas. En Grecia ya se saba bastante de astronoma algunos siglos antes de Cristo. Desafortunadamente no conocemos -debido a la
destruccin de la legendaria biblioteca del museo de Alejandra, lugar donde se guardaban preciosos documentos de la Antigedad- cun
difundidos y aceptados eran esos conocimientos. Pero a travs de algunas huellas literarias de esa poca que se han podido rastrear, se ha
sabido que diversos filsofos y matemticos griegos sugirieron soluciones bastante imaginativas y cercanas a las verdaderas.
Si nos remontamos a seis siglos antes de Cristo, Tales de Mileto enseaba que las estrellas estaban constituidas por fuego, que la Luna
estaba iluminada por el Sol y que para nosotros era invisible durante la conjuncin porque estaba escondida por los rayos solares. Tambin deca
que la Tierra, el centro del universo, era redonda. Predijo el eclipse solar del ao 584 a.C., que puso fin a la guerra entre Media y Lidia.
Las primeras ideas sobre los movimientos de la Tierra, vale decir la rotacin en torno a su eje y su revolucin en torno al Sol, se
atribuyen a Pitgoras (580?-520? a.C.). Tambin se atribuyen a Pitgoras, o a su escuela, las ideas sobre la esfericidad de la Tierra, la Luna y el
Sol, y sobre los movimientos de Mercurio y Venus en torno al Sol.

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Visiones Antiguas del Cosmos

De Grecia la ciencia emigr a Alejandra y las investigaciones sobre el


universo, basadas en medidas sistemticas, hicieron un rpido avance. Es
importante sealar que los astrnomos griegos, por sobre todo, se atrevieron
a aplicar las leyes geomtricas al universo. Aunque no se ha podido constatar
su veracidad, se habla que alrededor del siglo III a.C., el gran astrnomo
griego Aristarco de Samos (lugar prximo a Mileto), y que vivi en Alejandra,
fue uno de los que puso en duda todo el modelo geocntrico griego y postul
que la Tierra gira en 24 horas y se traslada en torno al Sol en un ao.
Aristarco parece haber basado su modelo en la determinacin que hizo de las
distancias al Sol y la Luna; propuso un mtodo conceptualmente impecable,
pero su difcil aplicacin lo llev a subestimar el tamao del Sol, creyndolo
slo siete veces ms grande que la Tierra (en verdad el Sol supera 109 veces
el tamao de la Tierra). Pero siendo siete veces mayor le pareci natural que
fuese el Sol el centro del universo y no un astro subordinado a la Tierra.
Tambin en su trabajo, dibuj las rbitas planetarias en el orden que ahora las
conocemos. Pero la proposicin de Aristarco no fue tomada en cuenta por sus
contemporneos o sus sucesores.

LA REDONDEZ DE LA TIERRA

Los primeros modelos cosmolgicos griegos del siglo VI a.C. suponan una Tierra plana. Sin embargo, en los siguientes dos siglos los
griegos aprendieron y aceptaron que la Tierra era redonda. Se atribuye a Pitgoras el haber enseado por primera vez que la Tierra era redonda,
hacia fines del siglo VI a.C. Aristteles, en el siglo IV a.C., da varios argumentos por los cuales la Tierra debe ser redonda. En primer lugar
porque cuando un barco se aleja de un puerto primero desaparece el casco y por ltimo las velas. La altura del polo celeste aumenta al viajar al
norte. Desplazndose hacia el sur aparecen estrellas que estn siempre ocultas en Grecia. Por ltimo, menciona que la sombra de la Tierra que
podemos ver en los eclipses de Luna, es siempre un arco de crculo y slo una esfera arrojara una sombra con esas caractersticas. Aristteles
da un valor de 400.000 estadios para el permetro terrestre (el largo del crculo mximo), sin citar de dnde lo obtuvo; parece ser un valor un 60%
mayor que el verdadero.
En el siglo III a.C. vivi Eratstenes astrnomo de la escuela de Alejandra. l estuvo a cargo de la Biblioteca del famoso Museo de
Alejandra. Saba que el Sol estaba muy lejos de la Tierra, por lo tanto los rayos solares que llegan a la Tierra son todos prcticamente paralelos.
Eratstenes saba que en Syene, cerca de la moderna Aswan (en el extremo sur del ro Nilo), en el solsticio de verano, al medioda, los rayos
solares llegan al fondo de un pozo. En ese mismo da el Sol no pasa por el cenit de Alejandra sino a 7,2 de l. Razon correctamente que eso
se deba a la curvatura de la Tierra y que la vertical de Alejandra formaba en el centro de la Tierra un ngulo de 7,2 con la vertical de Siena.
Midi la distancia entre Alejandra y Syene, obteniendo 5.000 estadios. Siendo el ngulo entre las dos verticales l/50 de un crculo, Eratstenes
obtuvo un permetro para el meridiano terrestre de 50 x 5.000 = 250.000 estadios. Esta cifra la cambi despus a 252.000 estadios, para que
hubiese 700 estadios por grado. Desgraciadamente no se sabe con seguridad qu tipo de estadio utiliz Eratstenes. Si fuese, como sugiere
Plinio, el estadio de 157,5 metros el valor es casi idntico al aceptado actualmente, ya que difiere en slo unos ochenta kilmetros del valor
correcto.

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Visiones Antiguas del Cosmos

Eratstenes descubri que mientras en Syene el Sol


alumbraba el interior de un pozo al medioda, en Alejandra
slo llegaba a un mnimo de 7,2 del cenit. Con ello
concluy que las verticales de ambos lugares forman un
ngulo semejante en el centro de la Tierra. Midiendo la
distancia entre ambos lugares obtuvo el permetro y el
radio terrestres.

Pero tambin se teje una leyenda que relata la forma de que se vali Eratstenes para obtener las cifras del radio de la Tierra. Se
cuenta en la leyenda que Eratstenes contrat a un paciente caminante para que midiera paso a paso la distancia entre Alejandra y Syene ,
unos 800 kilmetros en total, lo que obviamente implica un recorrido bastante largo en el cual se debieron haber contado por el caminante una
cantidad cercana al milln de pasos, en bastantes das de caminata. El mtodo de Eratstenes consisti en medir en ambos lugares y a la
misma hora, la longitud de la sombra de una estaca clavada en la Tierra. Si en Syene el Sol estaba justo arriba, la estaca no proyectara all
sombra alguna; en Alejandra, en cambio, por la curvatura de la Tierra, habra una sombra que delatara justamente la magnitud de esa
curvatura y, por tanto, la circunferencia del planeta. Si hubiese sido por el mtodo que podemos considerar como ortodoxo, o por el que relata
la leyenda, de cualquier modo, Eratstenes, 230 aos antes de Cristo midi el radio terrestre con notable precisin. Ptolomeo en su libro el
Almagesto adopta un valor muy similar al de Eratstenes para el tamao del globo terrqueo. Se trata de una hazaa que se realiz 17
siglos antes de Coln!
Durante la Edad Media nunca se olvid totalmente este conocimiento. El gran retroceso cultural de la humanidad alcanz a todos salvo
unos pocos que a lo menos conservaron el conocimiento fosilizado en los libros de los grandes pensadores de la antigedad clsica. Coln no
descubri, ni mucho menos, que la Tierra era redonda: tuvo la gran valenta de intentar algo que nadie haba hecho, pero que Aristteles 18
siglos antes, saba que era perfectamente posible, en principio.
Tambin la aplicacin de la lgica y de la fsica en el pensamiento cosmolgico en la Grecia Antigua se encuentra en algunos cultores,
cuyas descripciones tericas del universo en cualquier estudioso llaman la atencin. Uno de ellos fue Anaximandro en el siglo VI a. C. En su
teora, sostena que las estrellas estaban constituidas por porciones de aire comprimido y que el Sol tena la forma de la rueda de un carro,
veintiocho veces mayor al tamao de la Tierra. El borde de esta rueda solar tena fuego, el que se escapaba a travs de un orificio. Cuando el
orificio se obstrua se produca un eclipse. La Luna se asemejaba a un crculo diecinueve veces la Tierra y tambin se asemejaba a la forma de
la rueda de una carreta. El universo de Anaximandro se sustentaba en una substancia infinita y eterna. Los planetas y astros se formaban al
separarse de esta sustancia; luego perecan y sta los volva a absorber. Segn Anaximandro, la Tierra era un disco aplanado que se habra
originado por un movimiento de remolinos que gener que los elementos pesados cayeran hundindose hacia el centro lo que le dio la forma,
mientras que masas de fuego rodeadas de aire fueron lanzadas hacia el permetro, dando vida as al Sol y las estrellas. Sin embargo, a pesar
que aparecan y desaparecan estrellas, soles, mundos y planetas, el universo de Anaximandro como un todo era eterno, sin comienzo ni fin.
Era infinito en el tiempo y en el espacio.
Muchas de las ideas de Anaximandro se hallan el la teora atomista de Demcrito (aprox. 460-370 a.C.). En las ideas cosmolgicas
matrices de este ltimo, toda la materia estaba compuesta de pequesimos cuerpos indestructibles a los que llam tomos (de la palabra del
griego atomos, que significa indivisible). Los haba de distintas clases, entre ellos, se encontraban los tomos duros, los blandos, los speros y
los suaves, lo que explicaba la variedad de sustancias esparcidas en el universo. El atomismo griego contaba con una explicacin para todo,
desde las lluvias a los sabores, icluido la escama de los peces. Aun cuando las sustancias podan cambiar alterando sus tomos, los tomos
en s no podan crearse ni destruirse; eran eternos. Los tomos de Demcrito correspondan a la substancia eterna de Anaximandro.
Esa visin atomista del universo tena dos grandes fortalezas, las que fueron elaboradas y precisadas por Lucrecio en su poema
clsico De la naturaleza de las cosas (por ah, por el 60 a.C.). La propugnacin de que "nada puede crearse de la nada" y "nada puede
destruirse para convertirse en nada", hace que resulte imposible que los fenmenos ocurran sin una causal fsica. Por lo tanto, los seres
humanos no debieran temer las intromisiones antojadizas de los dioses. Por otro lado, las personas debieran abstraerse de temer castigos tras
su muerte, pues el alma, que tambin est constituida por tomos, se disipa como el viento; o sea, desaparece el objeto candidato a ser
atormentado eternamente.

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Visiones Antiguas del Cosmos

Ahora bien, si se aplica la teora atomista al cosmos en general, obtenemos un universo indeterminado. Los tomos se desplazan
ciega y libremente a travs del espacio. Cuando por casualidad los caminos aleatorios de grandes grupos de tomos se entrecruzan, entonces
se crea un astro, el cual subsistir por un tiempo, desintegrndose y devolviendo los tomos a sus vagabundeos. Todo lo que se ve y existe,
incluyendo la gente y los planetas, son simplemente islas de orden, temporales y accidentales, en un cosmos desordenado. Nada en l ocupa
un privilegio especial. Todo corre la misma suerte. Al igual que el cosmos de Anaximandro, el universo atomstico no posee lmite de espacio ni
de tiempo. Es eterno, y estuvo y est ah, porque es imposible crear o destruir un universo compuesto de tomos indestructibles.
A pesar de las enseanzas de Aristarco, Eratstenes, Anaximandro y Demcrito , la creencia predominante entre los griegos era que
la Luna, el Sol y los dems astros que pueblan el cielo giraban sobre esferas perfectas en torno de la Tierra, el centro absoluto e inmvil del
universo. La Luna sobre la esfera ms cercana, luego Mercurio, Venus, El Sol, Marte, Jpiter y Saturno, este ltimo seguido de las estrellas
fijas. Finalmente el inmvil primum mobile (Dios), la razn primera que alentaba el movimiento armnico de todo este esfrico concierto
celestial. Es la concepcin geocntrica del cosmos, en la cual el hombre se senta suficientemente importante como para dialogar con Dios,
Omnipotencia ms poderosa que l, pero con todos los atributos humanos, y crea que todo lo observable en los cielos giraba a su alrededor
para su exclusiva complacencia.

EDITADA EL :

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COSMOLOGA GEOCNTRICA

ANTIGUAS COSMOLOGAS

02.02

ntre los filsofos griegos ya hemos visto que surgieron soluciones ms verdaderas e imaginativas que la adoptada por el astrnomo
alejandrino Claudio Ptolomeo de una concepcin geocntrica del cosmos y sistematizada en la cosmologa aristotlica, con respecto a la
estructura y ordenamiento del universo. Bastara slo recordar lo que hemos descrito sobre los trabajos de Aristarco de Samos
El modelo geocntrico, identificado, sin gran justificacin, con quien le dio su nombre y prestigiado por Aristteles, pleg por muchos

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COSMOLOGA GEOCNTRICA

siglos las alas del conocimiento. Esta circunstancia mueve a reflexin: Por qu las teoras propugnadas por muchos hombres ilustres,
fundamentalmente griegos, ms lgicas, ms simples, ms de acuerdo con la tradicin filosfica y cientfica del pasado, fueron dejadas de lado
para dar paso a un modelo complejo, absurdo, lleno de dificultades e inconsistencias, que exiga complicadsimas argucias para explicar el
aparente desorden de estos vagabundos del espacio, desorden que era ms fcil hacer desaparecer si, en lugar de ser la Tierra el centro de
las trayectorias, ste se trasladaba al Sol? Era el inapropiado punto de observacin del hombre y las diferentes velocidades de los planetas lo
que produca el desorden que, a pesar de sus complicadsimas teoras de los epiciclos, Ptolomeo y Aristteles nunca pudieron explicar.
EL COSMOS ARISTOTLICO
La observacin, la experiencia personal, y la reflexin que condujeron por buen camino a Aristteles en sus investigaciones biolgicas,
lo guiaron con menor seguridad en el dominio de la Astronoma, la Fsica y la Mecnica. Padre de la lgica formal, tena demasiada confianza
en las deducciones lgicas a partir de premisas preconcebidas, y olvid un poco que la lgica, privada del apoyo de la observacin y de la
experiencia, slo provea una dialctica de la prueba, sin poder llevar a verdaderos descubrimientos. Aristteles separa el mundo astral
incorruptible e inmutable, del mundo terrestre o sublunar, lugar de cosas perecederas, y admite la dualidad de las leyes de la naturaleza.
La cosmologa de Aristteles difera en varios aspectos del modelo atomista. Aristteles erigi el mundo a partir de cinco elementos:
tierra, agua, aire, fuego y ter. Nada era casual ni accidental. Todo tena su espacio natural y su propsito. Adoptando el sistema homocntrico
de Eudoxo materializa las esferas, que en el pensamiento de su predecesor eran abstracciones geomtricas, para convertirlas en esferas
cristalinas que encierran un universo esfrico y finito. El lugar natural de la Tierra es el centro del universo, y todo lo semejante a ella que flota
en el cosmos se desplaza en esa direccin. ste es eterno y sus movimientos se efectan en crculos. El ter es una substancia divina e
indestructible; su espacio natural son los cielos, donde forma las estrellas y otros cuerpos celestiales. El agua, el aire y el fuego ocupan lugares
intermedios. El Sol, la Luna y los planetas giran alrededor de una Tierra esttica. Tales rotaciones dan forma al da y la noche.

Representacin grfica del movimiento planetario ideado por Eudoxo y retomado por
Aristteles. Cada una de las circunferencias representa a una esfera cristalina,
transparente y lo suficientemente resistente como base de soporte para un planeta. La
esfera interior es la portadora del planeta B, la cual gira en una direccin que se
predetermina por el eje que la une a la segunda esfera. Y sta, a su vez, se mueve en
funcin segn el sentido que le impone el eje que la une a la esfera exterior. La
combinacin de los movimientos de ambas esferas interiores es lo que produce el aparente
movimiento irregular del planeta. Un observador en la Tierra (T) lo percibe as, pero en
realidad el planeta comporta un movimiento uniformemente circular, como se formula en la
persistente creencia que los griegos legaron a la astronoma. Slo con las interpretaciones
que lograron realizar Coprnico y Kepler se pudo establecer la idea correcta de porqu los
planetas presentan desigualdades, observadas desde muy antiguo, en sus movimientos.

Las estrellas estn prendidas en la bveda celeste, conjunto de esferas de cristal movido por ignotos dispositivos, en el que millones
de perforaciones permiten el paso de la luz desde el ms all. El gran Aristteles ense que las estrellas y los planetas se movan
circularmente con velocidad uniforme en esferas perfectas centradas en la Tierra, gracias a la obra divina de un dios. Todo era limitado en el
espacio. Como vemos, a diferencia del modelo atomista, el cosmos de Aristteles tiene propsito y tiene un espacio que limita con las esferas
de cristal. Ambas teoras concordaban en un aspecto importante: el universo era eterno. El ter, componente de los cuerpos celestiales y
divinos, es inmutable por siempre y para siempre. El universo de Aristteles no era solamente eterno; tambin era esttico. Esta creencia de un
cosmos inalterable domin el pensamiento occidental hasta bien entrado el siglo XX.

MODELO COSMOLGICO ARISTOTLICO


Si bien el estagirita adopta la doctrina empedocleana, al considerar dentro de los cinco elementos con los cuales l erigi al mundo, los
cuatro bsicos que sta predice, no obstante la ajusta a las exigencias de su concepcin filosfica. El ltimo constituyente del mundo sustancial
es materia primaria, que carece de formas, pero potencialmente contiene todas las formas y todos los elementos. El paso de la potencia al acto

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COSMOLOGA GEOCNTRICA

se realiza al sobreponerse a la materia primaria una de las combinaciones binarias de las cualidades o formas: caliente, fro, seco y hmedo.
Eliminando las dos combinaciones imposibles (caliente-fro y seco-hmedo) quedan cuatro combinaciones que corresponden a los cuatro
elementos de Empedocles: fuego (caliente + seco), aire (caliente + humedad) tierra (fro + seco), y agua (fro + hmedo). Mediante la
sustitucin de una de sus cualidades formadoras, los elementos aristotlicos son transformables unos en otros.
HIPARCO, INNOVADOR EN LA ANTIGEDAD DE LA VISIN DEL CIELO
Ya sealamos anteriormente, en la separata 2.01, que la ciencia desde manos de los griegos pas a los alejandrinos. stos, en
general, se adhirieron a las tesis geofixistas, es decir, no adoptaron la posicin central de la Tierra y reconocieron las deficiencias del
mecanismo propugnado por Eudoxo a los movimientos celestes. En efecto, las variaciones que se observaban en el brillo de algunos planetas
hizo surgir la idea de que pudiese existir algunas variaciones de ellos en sus distancias con respecto a la Tierra, y la desigualdad de las
estaciones convirti en inverosmil una trayectoria circular del Sol con nuestro planeta en el centro. Lo ltimo descrito, obviamente hace
evidente la incompatibilidad de aquello con el sistema eudoxiano de las esferas homocntricas y fue, aparentemente, lo que indujo a Hiparco
de Nicea (mediados del siglo II a.C.) a hacer recorrer a los dos objetos celestes ms reconocidos por los terrqueos, el Sol y la Luna, crculos
excntricos en torno a la Tierra. Dio cuenta as, quizs a travs de una simplicidad, de la desigual duracin de las estaciones y de las variables
distancias que separan de nosotros a estos cuerpos celestes, fenmeno inconsiderable dentro del modelo de sistema de Eudoxo. Hiparco
calcul el mes lunar medio en 29 das 12 horas y 44 minutos con 2,5 segundos, resultado que difiere en menos de un segundo del
generalmente actual aceptado.
PTOLOMEO, SISTEMATIZADOR DE LA COSMOLOGA GEOCNTRICA
Ahora bien, la concepcin geocntrica del universo, sistematizada en la cosmologa aristotlica y
elaborada en la tradicin analtica del pensamiento griego, constituy el egocentrismo cosmolgico que
domin imperturbado a las civilizaciones occidentales hasta el siglo XVI. Su descripcin la conocemos en
detalle gracias a Claudio Ptolomeo quien, alrededor del ao 150 d.C., escribi una monumental obra con
caractersticas de una enciclopedia de astronoma. Su nombre original La Coleccin Matemtica
cambi luego a El Gran Astrnomo, para distinguirla dentro de un conjunto de otros textos editados por
otros autores, como Euclides y Menelaus, agrupados bajo el ttulo El Pequeo Astrnomo. En el siglo
IX, los rabes la llamaron finalmente como la conocemos hoy, Almagesto, o El Gran Tratado. Consta
de trece volmenes que tratan del sistema geocntrico, los planetas, el Sol y las estrellas fijas, de los
eclipses, de geometra y trigonometra, de la construccin de instrumentos y observatorios astronmicos.
La base del sistema tolomeico del mundo no difiere mucho de la cosmologa adoptada por
Hiparco: La Tierra centro absoluto del universo, esfrico y finito; miminizacin de nuestro globo,
considerado en relacin con el cosmos; rotacin diurna de la Tierra del conjunto del cielo de Este a
Oeste, y trayectoria de los astros resultante de combinaciones de movimientos uniformes y circulares. En general, los principios cosmolgicos
de Ptolomeo son iguales a los esbozados por Hiparco, con la salvedad de que cre una doctrina completa sobre los planetas, cuestin que
Hiparco, prcticamente, no esboz.
Para desarrollar su modelo, Ptolomeo us tres construcciones bsicas: la excntrica, la epicclica, y una ecuatorial.

CONSTRUCCIN EXCNTRICA.- En ella, Ptolomeo coloca a la Tierra fuera del centro de la construccin
geomtrica. En ella, "E", se desplaza ligeramente desde "C" que corresponde al centro de la trayectoria de los planetas.
Aunque en esta concepcin se transgreden los principios geocntricos aristotlicos, en los cuales la Tierra era el centro
del cosmos y eje de todos los movimientos planetarios, el desplazamiento terrcola era mnimo y se consider, ms bien,
como un ajuste a la regla que una violacin. El grfico sobre la construccin excntrica que hemos insertado arriba
aparece como una estructura fija; sin embargo, tambin poda jugar un rol movible. En ese caso, el centro del crculo
mayor es un punto que rota alrededor de la Tierra a travs de pequeos movimientos circulares justamente encima del
centro de sta. En algunas construcciones esos pequeos movimientos no se encontraban centrados en la Tierra.

CONSTRUCCIN EPICCLICA.- La segunda construccin, la epicclica, contempla al equivalente geomtrico de


movimientos excntricos simples. En este caso, los planetas se movilizan en crculos que rotan sobre la circunferencia del

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COSMOLOGA GEOCNTRICA

crculo mayor cuyo centro se encuentra sobre la Tierra. Cuando las direcciones y las velocidades de rotacin del epiciclo
son coincidentes, los planetas, observados desde un punto de la Tierra, detienen su marcha, revierten su curso, y
entonces nuevamente comienzan su andar. As el movimiento retrgrado anual de los planetas (ocasionado, en trminos
heliocntricos por la adiccin del movimiento anual de la Tierra con el de los planetas) podra encontrar su explicacin.
CONSTRUCCIN ECUATORIAL.- Como las dos construcciones anteriores no lograban una explicacin
satisfactoria para los movimientos observados de los planetas, Ptolomeo agreg una tercera, la ecuatorial. En este caso,
el centro de la construccin circular mayor fue separado del punto de giro de la circunferencia,como podemos observar en
el grfico de arriba, a la izquierda, donde "C" es el centro geomtrico del crculo mayor (comnmente se conocen a este
tipo de construcciones como de crculo excntrico), pero el movimiento del centro epicclico "O" es uniforme sobre el punto
ecuatorial"e".

EL SISTEMA GEOCNTRICO TOLOMEICO

obre la base de las tres construcciones descritas, Ptolomeo logr disear un modelo cosmolgico que, de acuerdo a su poca, poda
explicar, de alguna manera, el movimiento de los cuerpos celestes dentro de las normas de exactitud observacional que se consideraban
entonces. En l, el Sol y los planetas se mueven en un pequeo crculo llamado epiciclo,cuyo centro gira alrededor de la Tierra sobre un crculo
llamado deferente; el centro de ste, sin embargo, no coincide con el de la Tierra. Los siete planetas,
entre los que se incluan tambin la Tierra y la Luna, se desplazaban sobre siete esferas alrededor de
la Tierra, la cual se encontraba en el centro (por ello, la denominacin de sistema geocntrico). Desde
adentro hacia afuera se sucedan la Luna, Mercurio. Venus, el Sol, Marte, Jpiter y Saturno. Los
planetas interiores Mercurio y Venus- empleaban un lapso igual al que hoy llamamos su revolucin
sindica para realizar una vez el giro de su epiciclo, cuyo centro tardaba un ao para recorrer el
deferente; por el contrario, los planetas exteriores Marte, Jpiter, Saturno- se movan sobre sus
epiciclos en un ao, mientras el centro del epiciclo describa el deferente en un tiempo igual a la
revolucin sideral del planeta. Estos perodos estaban elegidos de tal manera que explicaran por qu
los planetas inferiores acompaan siempre al Sol, sin poder apartarse de ste ms all de una
distancia angular determinada, en tanto que los planetas superiores pueden recorrer todo el cielo.
En la Teora que elabor Ptolomeo sobre la base de sus tres construcciones, los epiciclos dan
cuenta de las posiciones estacionarias y retrogradaciones de los planetas: stos se mueven en general
de Oeste a Este sobre el firmamento; sin embargo, para poder calzar con las predicciones, de tiempo
en tiempo, se detienen para recorrer una breve distancia en sentido inverso antes de volver a tomar su direccin normal. Sin bien con ello
Ptolomeo era capaz de explicar el movimiento de los cuerpos celestes, por lo menos, en funcin de
lo que se poda captar en las observaciones que se podan realizar en la poca, s se sala de la
compleja concepcin de los movimientos perfectamente circulares de los planetas. Ptolomeo infringi
los conceptos cosmolgicos y las reglas fsicas legados por Aristteles. La excentricidad y los
epiciclos significaban que los movimientos planetarios no se generaban exactamente centrados
sobre la Tierra, el centro del cosmos. Pero ello, entonces, tan slo fue considerado como un suave
ajuste que pocos objetaron. No ocurri lo mismo con la estructura ecuatorial, la cual se desagregaba
del movimiento circular perfecto, y esta violacin fue considerada por los griegos como un irritante
enigma transgresor. No fue gustosamente asimilado el desplazamiento orbital de la Tierra en torno
del Sol, desplazamiento que se supona implcito al movimiento real de cada planeta y que engendra
en la rbita aparente de ste, la apariencia de las estaciones y retrogradaciones. Ahora bien, en tanto
que el planeta se desplazaba sobre una parte de su epiciclo, su velocidad se agregaba a la de su
centro, en tanto que sta se restaba cuando el planeta recorra otra parte de su trayectoria. Bastaba,
pues, asignar velocidades convenientes al astro sobre su epiciclo, para reproducir las anomalas que
se evidenciaban en las observaciones.
Ahora bien, seguido de la rbita de Saturno, se ubicaba la esfera de las estrellas fijas. A la Tierra, como ya se ha sealado, no se le
ubicaba exactamente al centro, ya que a los planetas se les describan rbitas relativamente excntricas. Slo el Sol y la Luna giraban alrededor
de la Tierra sobre un trazado circular. As, estimando los valores de la traslacin por el epiciclo y del deferente, era factible explicar el
comportamiento de los planetas, en especial sus movimientos en bucle.

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COSMOLOGA GEOCNTRICA

MODELO DE PTOLOMEO
Tanto la cosmologa aristotlica como la tolomeica se plasmaron en occidente entre los siglos XII y XIII, pero se desenvolvieron dentro
de un mismo mbito como entes separados. La primera se estudi a travs de la Fsica de Aristteles y de Sobre los Cielos, adems de la
difusin de numerosos trabajos; la segunda, irrumpe con el Almagesto y a travs de literatura astronmica tcnica, especialmente elaborada
por astrnomos islmicos en cuyos trabajos asumieron a Ptolomeo como un paradigma. En el mundo del saber del occidente cristiano (radicado
en las universidades que se fueron fundando alrededor del ao 1200), la cosmologa de Aristteles figur en la gran mayora de las interrogantes
relacionadas con la naturaleza del universo y repercuti significativamente en las preguntas y respuestas que se formulaban, tanto en la filosofa
como en la teologa. Por su parte, las ideas tolomeicas sobre la constitucin del cosmos slo fueron enseadas en universidades como parte de
la malla curricular de matemticas, influyendo casi solamente en la obtencin de respuestas tcnicas sobre temas como el calendario, los
pronsticos posicionales, y astrologa.
Pero ahondando un poco ms sobre el egocentrismo csmico, dentro del modelo la Tierra era algo vago y complejo. Algunos,
influenciados por las ideas orientales, la suponan reposando sobre los hombros de un gran elefante, que, a su vez, se ergua sobre el enorme
caparazn de una tortuga. Y la tortuga ... ? Eso parece que era preguntar demasiado. Tal vez sobre una tremenda base de fango...
Las opiniones religiosas, justificadas con el prestigio del estagirita, obstruyeron el proceso de la fsica y de la astronoma y lograron
relegar al olvido a Aristarco y a otros que pensaron como l. Aun Hiparco, y se afirma que el propio Ptolomeo, habran quebrado, interiormente al
menos, el concepto de la Tierra plana y fija en el centro del cosmos.
Las universidades y rdenes religiosas que proliferaron en los siglos XII y XIII acicatearon el estudio del cielo y resucitaron y reforzaron,
a su manera, los planteamientos aristotlicos, ajustando y estrechando las ideas a los preceptos confesionales en boga. Toms de Aquino
contribuy a elaborar una estructura universal en la cual el crculo, en su equilibrio geomtrico, rega los movimientos regulares de los astros,
perfectos e inmutables, y condicionaba con su presencia los acaeceres de la vida. La astrologa tuvo extraordinaria importancia y alent la
creencia de que la aparicin de los cometas de trayectorias y perodos errticos, y los eclipses, eran responsables de desastres y calamidades.

ACTUALIZADA EL :

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COSMOLOGA HELIOCNTRICA

ANTIGUAS COSMOLOGAS

02.03

a idea de que la Tierra no era el centro del universo haba empezado de nuevo a tomar cuerpo. Lo que muchos haban pensado,
sin atreverse a expresarlo. El astrnomo Nicols Coprnico tuvo la audacia de postularlo el ao l543, debilitando sustancialmente la visin
cosmolgica geocntrica del universo imperante en la poca. En pugna con el antropocentrismo y con los prejuicios vigentes, este extrao
monje, si bien es cierto con prudencia y gran cautela, dej durante cuarenta aos sin publicar sus observaciones sobre lo que ms tarde se
llam el sistema heliocntrico o copernicano. Degrad la Tierra, calificndola como un simple planeta que orbita alrededor del Sol. Este
importante cambio introdujo una explicacin muchsimo ms simple para los movimientos observados de los planetas, a costa del rechazo de
la sensacin intuitiva de que la Tierra no se mova.

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COSMOLOGA HELIOCNTRICA

Nicols Coprnico; polaco de origen, nacido en Torn en 1473, educado en Polonia e Italia, era un cannigo y hombre de mucha
cultura, saba cmo la Iglesia acogera sus herticas afirmaciones. Recin el da de su muerte pudo recibir y tener en sus manos el primer
ejemplar de su obra titulada Sobre las Rotaciones de los Cuerpos Celestes. Es indudable que la inmensa mayora no comprendi lo que el
gran hombre haba escrito, en parte por falta de imaginacin y en parte por desconocimiento de las nociones matemticas por l empleadas.
La postulacin copernicana era bien clara: "El centro del universo no es la, Tierra, es el Sol, el astro rey, y alrededor suyo giran los planetas,
algunos de los cuales, al igual que la Tierra, tienen sus propios satlites".
Coprnico, en el sistema que propuso para explicar el movimiento de los planetas, considera al Sol el centro del sistema, con todos los
planetas girando a su alrededor, la Tierra tambin la considera un planeta que gira en torno de un eje en 24 horas y se traslada en torno al Sol
en un ao. Este modelo de universo se conoce como el sistema heliocntrico, por tener el Sol como centro. No difiere en concepcin al
propuesto antes por Aristarco de Samo, pero Coprnico no tan slo propone la idea, sino que elabor totalmente el modelo matemtico para
describir los movimientos planetarios basado en un sistema heliocntrico. Con Coprnico las llamadas estrellas fijas dejan de tener que girar en
tomo a la Tierra en 24 horas. Bsicamente, Coprnico en la construccin de su sistema traslada toda la descripcin del universo y sus
movimientos, de la Tierra al Sol. La esfera ltima de las estrellas fijas marca el lmite del mundo al igual como se fija en el geocentrismo
cosmolgico. La gran diferencia que se establece entre el modelo geocntrico y el que propugn Coprnico radica en la recreacin que hacen
cada uno de ellos del movimiento de los planetas. Si nos referimos al sistema cosmolgico de Ptolomeo, vemos que ste introduce todo un
conjunto de epiciclos mayores y menores, adems de los deferentes; Coprnico, por su cuenta, elimina los epiciclos mayores para explicar el
fenmeno de la retrogradacin. El movimiento caracterstico o bucle de un planeta es tan slo aparente, su trayectoria cambia de direccin por
efecto del movimiento de la Tierra en su traslacin alrededor del Sol.

Grficos que interpretan los movimientos de retrogradacin para planetas exteriores


(a) y planetas interiores (b), segn el modelo heliocntrico de Coprnico. En ambos
diagramas el bucle es debido a que la Tierra se adelanta o se atrasa en su movimiento
con relacin al respectivo planeta. Entre A y C, la proyeccin en las esferas de las
estrellas fijas muestra un movimiento hacia el Este; pero entre C y E aparentemente
cambia la direccin de su movimiento hacia el Oeste. Al final, entre E y G el planeta
retoma su movimiento hacia el Este.

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COSMOLOGA HELIOCNTRICA

En el caso de los planetas exteriores, sus movimientos de traslacin orbital alrededor del Sol les ocupa un perodo de tiempo menor al
que emplea la Tierra en efectuar su propio recorrido sobre su rbita; en consecuencia, sta se adelanta en el movimiento con respecto a los
planetas externos y observar a los mismos formando bucles. Por el contrario, al tratarse de planetas interiores, stos poseen un perodo ms
corto de traslacin alrededor del Sol que el que ocupa la Tierra; los planetas se adelantan al movimiento de la Tierra y, observados contra el
fondo estelar, entonces formarn los caractersticos bucles. Coprnico describe a las rbitas planetarias como circulares y, seguramente lo hizo
as, debido a que consideraba en su pensamiento que el crculo era la ms perfecta de las figuras. Con igual ortodoxia pitagrica admiti la
esfericidad de la Tierra que profesaran ya los griegos, la esfericidad de todos los planetas - lo que en realidad no poda saber, ya que careca de
telescopio -, y por ltimo, la esfericidad de todo el conjunto del universo, cosa que an no hemos podido constatar.
Una vez que Coprnico logr alcanzar una descripcin satisfactoria sobre la rotacin de la Tierra, y llevadas la puesta y salida de Sol, la
Luna y los astros hacia una razn objetiva, se enfrent a examinar los fenmenos engendrados por la traslacin anual de la Tierra que efecta
alrededor del Sol. Esto debera reflejarse en un aparente cambio posicional de las estrellas fijas: fenmeno que nunca fue observado por
Coprnico ni por ninguno de sus predecesores. Mas, la intuicin de su sagaz cerebro penetr el mutismo de los hechos. Si somos incapaces
explic de reconocer el reflejo de la traslacin de la Tierra sobre la esfera de las estrellas fijas, es porque ellas estn enormemente lejos; vista
la rbita terrestre desde tal distancia, parecera casi un punto sin dimensiones. En efecto, se debi algo ms de tres siglos despus de Coprnico
para que los instrumentos otorgaran la posibilidad de descubrir el desplazamiento paralctico de las estrellas, ya que las enormes distancias a
que se encuentran desde la Tierra las haca inaccesibles a los instrumentos pticos hasta casi los finales del siglo XIX.

Un Sol dominante.-Influenciados por


Coprnico, los autores de este dibujo del siglo
XVII hicieron del Sol, no la Tierra, el punto focal
de un universo orbitante.

l modelo matemtico de Coprnico es algo ms preciso que el de Ptolomeo pero, dado que Coprnico no era un destacado
observador, las observaciones en que basa su teora estn tomadas en gran parte del propio Ptolomeo. As el libro de Coprnico no signific un
aumento importante en la precisin con que se podan calcular las posiciones del Sol, la Luna y los planetas. El modelo de Coprnico es ms
simple desde el punto de vista matemtico y por ser una descripcin correcta fue mucho ms fecundo. Sin embargo, no fue de muy rpida
adopcin. Las razones para ello fueron a lo menos de dos tipos: por una parte el sistema de Coprnico pareca contradecir las Sagradas
Escrituras si se las tomaba literalmente y, por otra parte, estaba en desacuerdo con la fsica de Aristteles que era el marco de razonamiento de
los filsofos de la poca. En particular, dentro de la fsica aristotlica no exista el concepto de inercia, razn por la cual muchos dijeron que era
imposible que la Tierra girase en 24 horas porque significa que un punto en el ecuador terrestre se mueve con una velocidad cercana a los 2.000
kilmetros por hora. Argumentaban que seramos arrojados por los aires, que habra vientos huracanados permanentes, pues el aire se quedara
atrs produciendo grandes vendavales, etc. Por lo tanto muchos de los que no adhirieron al sistema copernicano lo hicieron basndose en
argumentos cientficos (errados por cierto, pero esa era la ciencia de la poca) y no en argumentos teolgicos.
Sin embargo, Coprnico no pudo desentenderse de muchas de las venerables caractersticas de la visin aristotlica. Las rbitas
planetarias seguan compuestas de crculos perfectos, como dignos cuerpos celestiales. Y, a pesar de que la Tierra fue despojada de su
ubicacin central, nuestro Sol tom su lugar cerca del centro del universo.
El universo aun era una creacin exclusiva para los seres humanos. Tal como afirm el gran astrnomo alemn Johannes Kepler a
finales del siglo XVI, nuestro propio Sol era la estrella ms luminosa en el cosmos, pues "si en el cielo existen esferas similares a nuestra Tierra,
rivalizamos con ellas acerca de quin ocupa una mejor parte del universo? Si sus esferas son ms importantes, nosotros no somos las criaturas
racionales ms nobles. Entonces, cmo pueden ser todas las cosas por el bien del hombre? Cmo podemos ser los dueos de la obra de
Dios?" El universo de Coprnico aun se encontraba limitado por una nica capa externa formada por las estrellas. Al igual que Aristteles,
Coprnico tambin crey que las estrellas estaban fijas y no cambiaban. Explic su idea al respecto de la siguiente manera: "El estado de
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COSMOLOGA HELIOCNTRICA

inmovilidad es considerado como ms noble y divino que el de cambio e inestabilidad, el que por esa razn debiera pertenecer a la Tierra y no al
universo". Como Aristteles, Coprnico pensaba que los fenmenos terrestres correspondan a un conjunto de leyes, y que los cuerpos
celestiales "divinos" se regan por cdigos distintos.
Pero en el mismo siglo XVI, finalmente las estrellas fueron liberadas de sus esferas cristalinas y esparcidas por el espacio. En efecto, el
astrnomo britnico Thomas Digges, discpulo de Coprnico, en el ao 1576, public bajo el ttulo Una descripcin perfecta de las orbes
celestiales, la idea de que las estrellas no estaban sujetas a esfera alguna y que, adems, se encontraban esparcidas a lo largo y ancho de la
gran esfera celeste. Esta publicacin de Digges provoc un efecto inmensamente liberador en el pensamiento cosmolgico. A contar de
entonces, las estrellas empezaron a ser consideradas objetos fsicos; estaran regidas por las mismas leyes fsicas que conocemos para la
Tierra.

Sistema del universo segn Thomas Digges, de su libro Una


descripcin perfecta de las orbes celestiales. Las estrellas estn
esparcidas por el espacio, ms all de la rbita exterior de los planetas.

Ahora, el reemplazo definitivo de la teora geocntrica por la heliocntrica slo vino hacia fines del siglo XVII, gracias a los trabajos
fundamentales de Tycho Brahe, Kepler, Galileo y Newton.

En la vida hay acontecimientos imprevistos que no slo pueden decidir el destino que los humanos pueden escoger, sino que tambin a
veces esas decisiones pueden llegar a representar una parte del futuro evolutivo de la ciencia. Es el caso de Tycho Brahe, ya que un
acontecimiento imprevisto, la aparicin en noviembre de 1572 de una nueva estrella en la constelacin de Casiopea (La Reina de Etiopa), puso
trmino a su vacilacin entre focalizar sus inquietudes investigadoras tras descubrimientos alquimsticos o consagrarse al culto de Urania, la
musa de la astronoma y de la geometra. La aparicin de esa nueva estrella en el cielo fue la que defini su vocacin con claridad.
La brillante nova, una supernova hasta hoy en da la ms notable en la historia de esos enigmticos astros, permaneci visible durante
dieciocho meses, y fue observada por Tycho que midi su distancia angular con respecto a las estrellas vecinas, ayudado por un gigantesco y
exacto sextante de su propia fabricacin e inventiva. Hasta esa fecha, jams antes el cielo haba sido observado con un instrumento de esa
exactitud. Las observaciones que pudo realizar Tycho con su famoso sextante lo llevaron a colocar la fulgurante nova en la regin de las estrellas
fijas, regin que, segn el modelo geocntrico y tambin el de Coprnico, debera estar en perpetua inmutabilidad, sin ofrecer ocasin a ningn
cambio fsico. Pero, la nueva estrella primero tan brillante como Venus, despus debilitando su resplandor, para finalmente desaparecer
evidenciaba que las zonas superiores del cielo, aquella de la esfera fronteriza, daba lugar a que se produjeran fenmenos cuyas observancias,
en esa poca, coadyuvaron al aceleramiento del derrumbe terico del modelo cosmolgico geocntrista que an imperaba por aquellos aos.
En los trabajos de observacin que realiz Tycho Brahe, tambin se dio cuenta que para poder perfeccionar el modelo matemtico que
describe el movimiento de los planetas en torno al Sol era necesario disponer de observaciones muy precisas de los planetas. Tycho observ el
planeta Marte, por veinte aos. Hacia fines de su vida fue matemtico imperial de Rodolfo II en Praga. Mientras tanto un joven y talentoso
matemtico alemn llamado Johannes Kepler, cuya vista no le permita, por haber sufrido viruelas en su niez, asomarse a un telescopio (que
tampoco habra podido adquirir dada su extrema pobreza), y que haba adherido a la doctrina copernicana, escribe en 1596 un pequeo libro
llamado Misterio Cosmogrfico. Kepler enva una copia de su libro a Tycho en Praga quien reconoce el talento de su autor y lo invita a trabajar
como su ayudante. Al morir Tycho, Kepler hered el puesto de Matemtico Imperial, y sus valiosas observaciones del planeta Marte, llegando a
deducir la forma de su rbita. Despus de innumerables tanteos y de interminables clculos realizados durante muchos aos, lleg a colegir sus
famosas tres leyes del movimiento planetario. Kepler es el gran legislador del sistema planetario: escribe las leyes del trnsito en el sistema solar.

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COSMOLOGA HELIOCNTRICA

LEYES DE KEPLER

En 1609 Kepler publica su libro titulado Astronoma Nova, donde da a conocer las dos primeras leyes del movimiento
planetario.

PRIMERA LEY: Las rbitas de los planetas son planas. El Sol est en el plano de la rbita. La trayectoria del planeta

respecto del Sol es una elipse de la cual el Sol ocupa uno de los focos.

Una elipse es una curva cerrada, simtrica respecto de dos ejes perpendiculares entre s, con dos focos o puntos fijos (F1 y
F2), cuyas distancias tomada desde la curva permanece constante.
SEGUNDA LEY: El radio vector que une al Sol y el planeta barre reas iguales en tiempos iguales.
La segunda ley de Kepler, conocida como ley de las reas determina que la distancia en que se encuentre con respecto al
Sol un planeta genera cambios en la energas potencial y cintica de ste; o sea, un planeta se mueve ms rpidamente en
su perihelio que en su afelio. Mientras ms excntrica sea la rbita, o sea, con curvas ms cerradas, mayor ser la
diferencia de velocidad en ambos extremos de la rbita.

TERCERA LEY: Kepler publica en 1619 su tercera ley del movimiento planetario que se puede enunciar de la siguiente
manera:
Los cuadrados de los perodos de revolucin en torno al Sol son proporcionales a los cubos de los semiejes mayores de las
rbitas.

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COSMOLOGA HELIOCNTRICA

Nota: La constante k es slo para el Sol. La


13 3 2
constante k para la Tierra es 1,02 x 10 m /s .
Se llama eje mayor de una elipse a su mayor dimetro; semieje mayor a la mitad del eje mayor. La tercera ley de Kepler,
conocida como ley armnica, dice que la velocidad media con que un planeta recorre su rbita disminuye a medida que el
planeta est ms y ms lejos del Sol. La tercera ley de Kepler muestra que la "influencia" que el Sol ejerce sobre los
planetas disminuye con la distancia. De qu forma exactamente? Kepler trat de encontrar una respuesta a esa pregunta
pero no lo logr. Es muy posible que hubiese requerido para ello una evolucin ms avanzada de la fsica.
Kepler, en el trabajo de sus tres leyes, demostr que todos los planetas se mueven en rbitas elpticas, que pueden ser
descritas con detalle mediante simples reglas matemticas que pasaron a ser llamadas las leyes de Kepler. En sus
famosas Tablas Rudolfinas, compil los resultados obtenidos a partir de las observaciones de Tycho Brahe y sus propias
teoras. Kepler tambin fue acusado de hereja; sin embargo, con la perspectiva de los aos, podemos apreciar que sus
planteamientos fueron los primeros en mostrar, cientficamente, la grandeza y la ordenacin matemtica y geomtrica de la
Creacin. Tambin, y pese a su ceguera, Kepler hizo importantes contribuciones al desarrollo de la ptica.
F. L. Boschke* dice: "Lo que ms fascinaba a Kepler eran los movimientos de los planetas alrededor de nuestro Sol. El goce
que le inspiraba la observacin de su orden maravilloso, probablemente fue lo que le confiri las fuerzas necesarias para
sobrellevar su destino. Parecale que en ello se manifestaban las formas precisas de una divina geometra. La creacin se le
ofreca en toda su belleza y parecale existir de eternidad en eternidad."
Con las leyes keplerianas se empez a circunscribir el universo en un marco cientfico que luego ampliara sus horizontes al
comprobarse la existencia de movimientos relativos independientes del Sol respecto a los dems cuerpos celestes.
Para comprender lo fragoso del camino seguido por estos grandes hombres inteligentes y la lucha mantenida con ellos
mismos y con el entorno de la poca, me parece necesario mencionar que Brahe, si bien acept la teora copernicana, lo
hizo slo a medias, cuidando de no herir sus propias creencias religiosas ni contradecir las Escrituras. Sus contribuciones
ms importantes se refieren a la observacin de la supernova que anteriormente hemos mencionado, y cuya descripcin la
relata en su obra De Nova Stella; a la interpretacin de los cometas, y a las posiciones del Sol, la Luna y los planetas,
particularmente el planeta Marte. Con respecto a la ltima contribucin sealada, en ella acepta la rotacin de los planetas
alrededor del Sol, pero la Tierra segua siendo, segn sus esquemas, el centro alrededor del cual el conjunto Sol-planetas
giraba.

ientras Kepler desentraaba los misterios del cosmos el genial Galileo Galilei, nuestro gran conocido, ms que todo por la tragedia
que le correspondi vivir y por el smbolo que representa en la lucha por el conocimiento cientfico, se preocupaba en Italia de construir una
nueva fsica. Con Galileo comienza la fsica como ciencia. Abandona los trabajos especulativos acerca de los porqu, concentrndose en el
cmo ocurren los fenmenos fsicos. Galileo adhiri fervorosamente, y segn algunos amigos suyos con demasiada ostentacin, a las ideas de
Coprnico y agreg pruebas irredargibles a sus verdades. Sin embargo, no se tiene conocimiento de que Galileo haya tenido la ocasin de
conocer el trabajo de Digges, ya que en el siglo XVII, sigui subsistiendo la creencia en que la bveda celeste estaba constituida por un
complicado e inexplicable sistema de esferas giratorias. Las estrellas eran la luz del infinito proyectada a travs de perforaciones existentes en
tales esferas, lo cual muestra cun vagas e incompletas eran todava las ideas en discusin y cmo los prejuicios y el sometimiento a los
cnones religiosos haban hecho perder a la inteligencia su capacidad de vuelo.
Galileo Galilei, con un modesto telescopio de su propia invencin y fabricacin, en 1609 observ las manchas solares y las fases de
Venus, pruebas definitivas de la movilidad e imperfeccin de los viandantes del espacio. La observacin de las fases de Venus (estrella de la
tarde) y de los satlites de Jpiter destruy la creencia aristotlica en la inmutabilidad de las esferas planetarias y sus recorridos y seal la
existencia de otros sistemas semejantes a la Tierra y su Luna, con una familia ms numerosa que giraba alrededor de l.
Tambin Galileo realiz una serie de trascendentales experimentos que demostraban que en ausencia de la resistencia del aire todos
los cuerpos que caen, independientemente de su tamao o de su peso, se comportan de forma idntica. Aceleran -es decir, su velocidad
cambia- a un ritmo constante y estandarizado.
A pesar de que la teora de Coprnico haba sido proscrita oficialmente, Galileo public en 1632 sus dilogos, despus de vencer
mltiples dificultades y apelando siempre a su socorrida frase que en muchas ocasiones con ella logr acallar a sus enemigos: "Decidnos cmo
se va al cielo, y dejad que os digamos como 'marcha' el cielo". No obstante haber ascendido al Solio Pontificio su muy amigo y cientfico
Urbano VIII, fue obligado por el Tribunal del Santo Oficio a retractarse y, aun cuando sali con vida del proceso, debi permanecer en
confinamiento solitario en su villa de Arcetri, en las afueras de Florencia, hasta su muerte permanentemente vigilado. En los ltimos aos de su
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COSMOLOGA HELIOCNTRICA

vida escribi all su genial tratado sobre fsica, en el cual establece las bases de la ciencia moderna.

(*)El libro de Coprnico fue puesto en el ndice de los libros prohibidos slo el ao 1916.
(*) Die Schopfung ist noch nicht zu ende ( La Creacin no ha terminado todava )

EDITADA EL :

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El Macrocosmo

A HORCAJADAS EN EL TIEMPO

III

Las aglomeraciones de astros y objetos en el cielo sugieren la


insondable inmensidad del cosmos.

Hay dos formas de felicidad o satisfaccin a las que estn adaptados los mortales;
experimentamos la primera cuando pensamos, y la segunda cuando sentimos. La primera es
la ms pura y simple. Permitid que un hombre sepa qu clase de ser es, lo grande que es el
ser que le trajo a la existencia, lo absolutamente transitorio que es todo en el mundo material,
y permitidle comprenderlo sin pasin, con tranquilo talante filosfico, y yo sostengo que
entonces ser feliz, todo lo feliz, en realidad, que le es posible.
WILLIAM HERSCHEL, de una carta a su hermano Jacobo

http://www.astrocosmo.cl/h-foton/h-foton-03.htm (1 of 2)29/12/2004 23:15:17

El Macrocosmo

2001 - 2002. Todos los derechos reservados.

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El Jardn Csmico

EL MACROCOSMO

03.01

Imaginar al universo semejante a un jardn en ningn caso constituye una analoga potica. Si echamos a volar nuestra imaginacin
podemos desarrollar lo anlogo que se presenta cuando damos nuestros primeros pasos para entenderlo. Los botnicos estudiaron en tiempos
las plantas nicamente como organismos aislados. Pero a medida que fueron entendiendo mejor la vida de las plantas, comprendieron que
cada una de ellas, lejos de existir de modo independiente, depende para su vida de un ecosistema, de todo un entorno.
Lo mismo podemos decir de los planetas, las estrellas, las galaxias y de todas aquellas otras cositas que tanto nos maravillan cada vez
que las vamos descubriendo. Aunque los astrnomos los estudian independientemente, hoy, casi no tenemos dudas de que existe una
interrelacin compleja entre todos los objetos que observamos en el cielo. Por ejemplo, todos los tomos de elementos pesados de cualquier
planeta, e incluso de nuestro organismo, han tenido que ser sintetizados en el ncleo caliente de estrellas que explotaron hace muchsimo
tiempo. El ritmo de nacimiento de nuevas estrellas en los brazos de una galaxia espiral influye en la dinmica de toda la galaxia, la cual, a su
vez, influye en la formacin de las estrellas. La vida en el universo, como la vida en un jardn, depende de una compleja relacin de las partes
con el todo. Para comprender esta relacin, nos es menester, sin ms, que adentrarnos en el "frondoso jardn csmico" y poner todas las
condiciones de nuestras mentes en estado de alerta para monitorear a lo que contiene.

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El Jardn Csmico

EL FRONDOSO JARDN DEL COSMOS


El cielo est poblado por una variedad de objetos siderales. Junto a decenas de miles de millones de estrellas similares a nuestro Sol,
se han descubierto muchas estrellas de clase muy distinta. Entre ellas, est Betelgeuse, la "supergigante roja", que durante las pocas de
primavera y verano del hemisferio Sur, en la hermosa constelacin de Orin, impacta nuestra visin nocturna y engalana nuestros sureos
cielos. Estamos escribiendo de una estrella tan voluminosa que ocupara toda la rbita de la Tierra alrededor del Sol. Como Betelgeuse es tan
grande y est relativamente tan cerca, es la primera estrella cuyo disco se ha resuelto: podemos, de hecho, verla como un disco circular, y no
como un punto de luz, utilizando una tcnica de visin ptica denominada interferometra de manchas.
El catastro de nuevos descubrimientos cohabitando en el universo por su esencia- no deja de ser considerable. Los astrnomos ya
llevan un nmero importante de estrellas prcticamente muertas o al final de su existencia, enanas marrones o caf, enanas blancas, estrellas
de neutrones y, en forma indirecta, agujeros negros y otros bichillos y cosillas csmicas. Llegar un momento en que el mismo Sol se
convertir en una gigante roja y posteriormente en una enana blanca, una estrella pequea que irradiar lentamente sus ltimas reservas de
energa. Aunque sobre la vida y muerte de las estrellas nos referiremos en extenso en los siguientes captulos de esta tercera parte, aqu
podemos mencionar que las estrellas de masa mayor que el Sol acaban teniendo un destino ms dramtico que el que sucintamente hemos
descrito para las iguales o menores. Algunas estrellas del tipo mayor estallan en forma de "supernova", liberando slo en un segundo una
energa equivalente a toda la que liberar nuestro Sol en toda su existencia de miles de millones de aos. La "nueva estrella de la silla de
Casiopea de 1572", a la que aluda en sus trabajos el notable astrnomo William Herschel, fue la primera explosin de supernova que se
observ en Occidente. El residuo de la explosin es una pequea estrella de neutrones, formada por materia comprimida hasta alcanzar la
densidad del ncleo atmico, es decir, varias toneladas por centmetro cbico. La materia residual proyectada por estas gigantescas
explosiones aporta elementos pesados al gas interestelar. Esta materia acaba formando nuevas estrellas en un gigantesco proceso de
reciclaje. Antes de haber presenciado el nacimiento de una nueva estrella gracias a las "gracias" del Telescopio Espacial Hubble; sin embargo,
los fsicos tanto como astrnomos, astrofsicos y tericos ya saban que las estrellas nacen en las nebulosas gaseosas densas como la de
Orin, situada en uno de los brazos de nuestra galaxia espiral; o como tambin podemos apreciar, como veremos en las fotografas de abajo,
en la cercana y apreciada galaxia por los sureos, La Gran Nube de Magallanes.

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El Jardn Csmico

Las fotografas de arriba, corresponden a dos vistas en una regin de la Gran Nube
de Magallanes ubicada en el Noreste de la nebulosa 30 El Dorado. En ellas se
aprecia una gran actividad en cuanto a nacimiento de nuevas estrellas. La foto
superior, corresponde a un conjunto de imgenes captadas a luz visible por la
cmara planetaria de amplio enfoque empotrada en el Telescopio Espacial Hubble.
La foto inferior corresponde a un trabajo compuesto de distintas tomas realizadas
con tres filtros infrarrojos de la cmara que conlleva el HST, equipada con el
sistema espectrometra NICMOS. El hallazgo e investigacin de este espectacular
fenmeno csmico estuvo bajo la responsabilidad del astrofsico argentino R.
Borb del Observatorio de la Universidad de la Plata.
Ahora bien, en el ao 1572, el astrnomo dans Tycho Brahe observ una supernova en la constelacin de Cassiopeia y, en 1604, el
alemn Johannes Kepler observ la ltima supernova vista en nuestra galaxia. Durante el siglo xx se han estudiado un gran nmero de
supernovas en galaxias lejanas, la gran mayora de las cuales son de un brillo aparente muy pequeo. En febrero de 1987 se descubri una
supernova en la Gran Nube de Magallanes, cuyo brillo aparente supera a todas las observadas desde 1604.
Tal como ya lo sealamos, en la explosin de una estrella como supernova los elementos qumicos pesados que se han formado en el
interior de la estrella son arrojados violentamente al espacio, contaminando el espacio interestelar. La prxima generacin de estrellas que se
forme a partir de esa nube contaminada tendr trazas de carbono, oxgeno, nitrgeno, etc. Las nubes interestelares contenan inicialmente slo
hidrgeno y helio, los elementos pesados fueron todos fabricados en las estrellas y arrojados al espacio por las supernovas. Despus de varias
generaciones de estrellas hace 4 mil 600 millones de aos, una nube interestelar dio origen al Sol y en el proceso se form la Tierra; luego surgi
la vida; despus el hombre. Los tomos de carbono, oxgeno, nitrgeno que forman el organismo de cada ser humano, el calcio de sus huesos
lector, el hierro de sus glbulos rojos, fue fabricado en el interior de una estrella y lleg a la nebulosa solar por medio de una supernova. Todos,
absolutamente todos los tomos que componen su cuerpo (y el mo) tienen ms de 4 mil 600 millones de aos. Los tomos de hidrgeno tienen
18 mil millones de aos; los tomos de elementos ms pesados tienen una edad menor que 18 mil millones de aos, pero mayor que 4.600
millones. Uno tiene como organizacin la edad que se cuenta desde el nacimiento, pero todos los ladrillos que componen nuestro cuerpo, los
tomos de nuestras clulas, tienen una antigedad mucho mayor. Estamos hechos de polvo de estrellas, polvo de supernovas para ser ms
precisos.
Ahora, y continuando la descripcin de nuestro jardn csmico, imaginmonos que salimos del sistema solar, que salimos de la Va
Lctea, y miramos como la mujer de Lot, hacia atrs. Qu contemplaramos? Simplemente un paraje impresionante. Veramos primero, dentro
de la configuracin discoidal de nuestra galaxia, los grandes y bellos brazos espirales, que contienen estrellas nuevas (como nuestro Sol) y
cantidades enormes de polvo y gas interestelares. Ms lejos, contemplaramos a los brazos semejantes a unos tentculos de un pulpo,
retorcindose y abrazando una "protuberancia central", de forma toscamente esfrica, compuesta de estrellas ms viejas y que alberga en su
ncleo la cerca de inconmensurable energa que ya casi estamos seguro que proviene de la presencia ah, justo en ese lugar, de un simptico y
grandote agujero negro. Y, por ltimo, si mirsemos por encima y por debajo del plano del disco, veramos lo que llamamos el "halo" de la
galaxia, inmenso, por lo menos como el disco y de forma ms o menos esfrica compuesto por unos cien "cmulos globulares", difusamente
distribuidos, de ancianas estrellas, unidas gravitatoriamente entre s y orbitando la propia galaxia. Pero, eso que observaramos no lo es todo lo
que hay en ese nuestro hbitat galctico, ya que estaramos viendo tan slo una parte de nuestra galaxia correspondiente al espacio que nos es
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El Jardn Csmico

visible. Tambin hay otros elementos invisibles. Radiacin infrarroja, rayos X, campos magnticos y partculas subatmicas y, quizs, cuanto
ms. Sabemos ya que la galaxia est rodeada de una corona de gas caliente y contamos con ms de una evidencia dura como para tener la
seria sospecha de que la mayor parte de la masa de una galaxia puede ser materia oscura, o sea, no barinica o, dicho de otra forma, sin
estrellas visibles y gas. En buenas formas, nuestra queridsima galaxia es una entidad dinmica compleja que estamos empezando a
comprender.
Ahora bien, si contemplramos nuestra galaxia desde una perspectiva ms amplia an y ms alejada, veramos que est adornada de
galaxias satlite ms pequeas -las siete "galaxias enanas" y Leo I y II, otras galaxias pequeas- que orbitan a su alrededor. Adems de estas
galaxias enanas, con escasas estrellas y ms o menos esfricas morfolgicamente, veramos cerca las sureas Nubes de Magallanes, la grande
y la pequea, que son pequeas galaxias de forma irregular. La Gran Nube de Magallanes se est partiendo debido a la marea gravitatoria que
resulta de su proximidad con nuestra galaxia. Prueba de ello es la existencia de la "corriente magallnica", una gigantesca corriente de gas que
une nuestra galaxia con la gran nube magallnica.
Si abarcsemos un volumen an mayor, veramos a nuestra galaxia vecina Andrmeda, otra galaxia espiral similar a la Va Lctea,
orbitada por su propio grupo de galaxias satlites ms pequeas. Hay otras galaxias en nuestro grupo local, todas ellas en los arrabales de un
cmulo discoidal de galaxias: la "Supergalaxia Virgo". El cmulo de Virgo es slo uno de los muchos grupos de galaxias de este tipo. Los
cmulos de galaxias tienden a agruparse en lo que se denomina supercmulos. En el universo visible hay, por lo menos, un centenar de miles de
millones de galaxias, un nmero que escapa a nuestros hbitos de comprensin cotidianos o domsticos.
La naturaleza ha sido generosa con los investigadores y estudiosos del cosmos, especialmente a aquellos que son observadores, les ha
proporcionado gran cantidad de estrellas y galaxias distintas en todas las etapas de su existencia para que puedan contemplarlas. Gracias a esa
abundancia, los astrnomos han podido captar un sinnmero de impresiones, las cuales le han permitido a los fsicos recomponer la imagen de
un universo dinmico, siguiendo la vida de las estrellas y la evolucin de la galaxias, aunque en el breve perodo de una vida humana no puedan
detectarse cambios en ellas.
Y si la naturaleza ha sido generosa al ofrecernos tal variedad de estrellas y galaxias, lo ha sido an ms en la asignacin de espacio.
Hasta los astrnomos se asombran del tamao del universo cuando se detienen a reflexionar sobre el significado de las distancias que calculan.
Pese a su enorme nmero, las estrellas no estn amontonadas, dada la inmensidad del espacio que las rodea. Si redujsemos el Sol al tamao
de un poroto o juda, la estrella ms prxima a l, Prxima Centauri, la compaera binaria de Alfa Centauri, quedara a 140 kilmetros de
distancia, y su vecina ms prxima, la estrella de Barnard, estara situada a unos 190 kilmetros. Eso deja mucho espacio por medio. Por el
contrario, si toda nuestra galaxia, la Va Lctea, se redujese al tamao de un poroto, su vecina ms prxima, Andrmeda, estara a slo diez
centmetros. Es an bastante espacio, pero las galaxias chocan de cuando en cuando y de vez en vez, sobre todo en los cmulos densos como
el de Coma, donde estn ms apiadas.
El jardn csmico que comprende el universo es mucho mayor de lo que escala humana es imaginable. Los nuevos y exticos objetos
siderales descubiertos ltimamente por los astrnomos han sido excelentes agentes promotores para maxificar la necesaria capacidad de
asombro de los cientficos. Nadie, creo yo, que en el pasado se imaginaba lo extrao que es realmente como se nos presenta el universo con los
actuales adelantos tecnolgicos y tericos. La conmocin no ha estado ajena en el "yo" del hombre de ciencia contemporneo cuando se ha visto
impactado y conmovido por el magno escenario que hoy se ha podido visualizar en el limitado muestreo que se capta en el cielo de la maravilla
del universo. Como progenies cientficos de antecesores de disciplinas asimiles, ello les ha permitido ampliar sus conocimientos hasta los lmites
del espacio y del tiempo creando, con ello, una nueva visin de la realidad.
Los cientficos abordan hoy el universo como un enigma para cuya solucin cuentan con pistas dispersas. Pese a su complejidad
extrema, muchos creen que algn da lo solucionarn. Ese da quizs est ms cerca de lo que muchos creen.
La primera parte de este libro virtual, como ya lo hemos visto, estudia el territorio explorado por los antiguos astrnomos, que lleva al
descubrimiento del universo moderno. Organizo este anlisis captulo a captulo, estudiando primero las estrellas, pasando luego a las galaxias,
los cmulos y supercmulos de galaxias y, por ltimo, a la inmensidad del universo como un todo. Cuando los astrnomos utilizan mayores
escalas de distancia, indagan tambin mucho ms lejos en el pasado, en una penetracin ms profunda del universo, ms o menos acorde con
el desarrollo de instrumentos cada vez ms potentes para la exploracin astronmico. Destacar los descubrimientos astronmicos ms
recientes, pero situndolos en el marco histrico de los grandes avances que se produjeron previamente.
Examinemos ahora ms de cerca los objetos que pueblan el jardn csmico (las estrellas, el gas y las galaxias) para conocerlos como el
buen jardinero conoce sus plantas. Fijmonos bien, pues este hermoso jardn est evolucionando y nunca es el mismo.

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El Jardn Csmico

EDITADA EL :

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Nacimiento y Vida de las Estrellas

EL MACROCOSMO

03.02

La diversidad de objetos que nuestros ojos pueden observar en el cielo nos emplaza a preguntarnos qu tienen en comn, entre s?
Aunque suene extraordinario, estrellas de neutrones, plsares, agujeros negros, soles, etc., con distinguibles variaciones fsicas son todos fruto
de los mismos aconteceres, slo que vistos en diferentes momentos de su evolucin. El cielo es como una ciudad llena de gentes de diferentes
edades: unos en gestacin otros ya nacidos, unos grandes otros pequeos, unos viejos otros jvenes, y hasta muertitos se pueden hallar. Todo
ese conjunto de astros ms material de gestacin constituyen las extraordinarias dimensiones del espacio csmico.
Si, extraordinarias son las dimensiones del espacio csmico, las variaciones fsicas: volmenes, densidades, temperaturas, presiones
y dems caractersticas de los mundos que en l transitan, adquieren rasgos de diferencia alucinantes.

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Nacimiento y Vida de las Estrellas

En mi pas, Chile (hemisferio sur), frente a nosotros, en las noches claras, mirando hacia sudeste, se divisa la constelacin de
Escorpin, cuya estrella ms baja, Antares tiene un color rojo bastante intenso. Se trata de uno de los gigantes del universo. Dentro de l cabe
el conjunto del Sol y los cuatro planetas interior inclusive Marte. Lo ms extrao de este superastro formado por gases enrarecidos, es su
bajsima densidad, mil veces inferior a de los residuos de un gas encerrado dentro de uno de nuestros matraces de laboratorio en el cual
hubiramos producido lo que vanidosamente llamamos vaco absoluto.
En el otro extremo de la escala, podemos sealar a la enana blanca, Estrella de Van Maanen, con una densidad 50.000 veces
superior a la del platino. Un cajita de fsforos o cerillas lleno de este material pesara ms de 10.000 kilos.
Aunque ambas estrellas tuvieron un origen comn, la muerte de la primera que nos hemos referido va a tener un decenlase distinto al
que tuvo la segunda en su defuncin.

a prodigiosa sabidura del espectroscopio ha mostrado, al analizar la luz de las estrellas que se han colocado frente a los catalejos
humanos, que todos estos mundos celestes estn constituidos, aunque en distintas proporciones, slo de elementos conocidos en la Tierra y
catalogados en la clsica serie peridica de Mendelejeff.
Hace ya varios aos, y esto es slo una anotacin anecdtico, pareci haberse descubierto un extrao en el Sol, y las campanas de
los laboratorio llamaron a la alerta. Al recin observado se le llam Helio (sol, en griego). Poco despus, el orden fue restablecido, pues pudo
comprobarse que se trataba de una deficiente observacin; el helio exista tambin en nuestra morada, aunque en pequeas cantidades, y
tena su sitio reservado en el segundo casillero de la serie peridica, lo cual constitua una nueva confirmacin de la ordenacin matemtica del
cosmos.
Tambin otros dos elementos simples parecieron, por un tiempo, no per pertenecer a la ordenacin establecida. Ellos fueron el coronio
y el nebulio. Luego pudo comprobarse que el primero estaba formado por tomos de calcio totalmente ionizados, existentes en la corona del
Sol, y que al segundo lo componan tomos de nuestro tan conocido oxgeno sometidos a enormes temperaturas y a un vaco imposible de ser
producido en nuestros laboratorios.
Desde aquel entonces, el conocimiento de la materia y de las micropartculas que la componen ha avanzado notablemente. Los
tomos de los diversos elementos qumicos simples no tienen siempre y rigurosamente la misma estructura; en ciertas condiciones el nmero
de protones, neutrones y electrones, para nombrar slo las partculas ms representativas, vara en pequesimas proporciones, pero
manteniendo inalterables las caractersticas qumicas y fsicas del elemento considerado. Se dice que esos tomos son istopo del mismo
elemento. Es fcil comprender que el peso atmico del elemento incluido en la serie de Mendelejeff es el del istopo estable, ya que los otro no
lo son y, en general, viven, por as decirlo, en un permanente cambio de su peso atmico. Por otra parte, ms all del ltimo de los cuerpos
simple y estables registrados en la ordenacin peridica, el uranio N 92, se ha descubierto o creado otros llamados transurnicos, todos ellos
inestables .
Adems de establecer esta igualdad o semejanza en la materia prima del universo, se han medido distancias, analizado tiempos,
velocidades, ternperaturas, presiones, masas, densidades y otras caractersticas que muestran la vigencia, en el mbito csmico, de las
mismas leyes fsicas y qumicas que nosotros conocemos.
En base a esas condiciones descritas y surgiendo de grandes acumulaciones de hidrgeno, millones de veces ms extendida que
nuestro Sol, se ha calculado que cada ao nacen unas diez estrellas en nuestra galaxia. La fuerza de gravedad acerca a los tomos de
hidrgeno hacia el centro de acumulacin, hacindolo ms y ms denso. De la misma manera que una manzana que soltamos aumenta su
velocidad al acercarse al suelo, los tomos de hidrgeno se aceleran cada vez ms a medida que se acercan, y chocan con mayor violencia.
Llega un punto en que sus velocidades son tan grandes que el protn de un ncleo de hidrgeno logra vencer la repulsin elctrica del ncleo
que impacta, fusionndose con l y otros ms hasta formar un ncleo estable de helio. La fusin es posible gracias a la fuerza fuerte que
comienza a actuar cuando los protones estn muy cerca. El ncleo de helio tiene menos masa que la suma de los dos protones y dos
neutrones que lo forman; la diferencia se manifiesta en forma de velocidad de lo que queda al final, o en otras palabras, de temperatura y
presin del gas en el interior de la estrella en formacin. La fusin requiere unos trece millones de grados de temperatura a una densidad cien
veces la del agua, ambas producidas por la interaccin gravitatoria, y sostenida constantemente por la accin simultnea de la fuerza
gravitacional y las mismas reacciones nucleares. En ese momento est naciendo, probablemente, una estrella parecida al Sol.
Cuando levantamos nuestras miradas hacia el cielo en esas noches que llamamos estrelladas, parece que estuviramos observando
una cantidad enorme de estrellas con nuestros ojos al desnudo pero, de hecho, stos nicamente tienen capacidad para ver, al mismo tiempo,
unas dos mil estrellas. No obstante, podemos ver millares y millares de estrellas cuando volvemos nuestra vista hacia la Va Lctea o cuando
miramos la luz de la galaxia Andrmeda con millones y millones de estrellas alojadas en ella.
Para nosotros, los terrcolas, el Sol es nuestra estrella especial, casi nica, pero no es ms que una estrella comn dentro del
promedio de todas las que hemos sido capaces de distinguir en el universo. Hay estrellas lejanas ms ntidas, ms tmidas, ms calientes y
ms fras que el Sol, pero todas las estrellas que hemos podido ver y vemos son objetos semejantes a ste.

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Nacimiento y Vida de las Estrellas

La mayora de las estrellas se encuentran alojadas en el cosmos en agrupaciones que hemos llamado cmulos. Estos cmulos se
dividen en abiertos y globulares. Los cmulos abiertos contienen un nmero pequeo de estrellas jvenes; los cmulos globulares son de
constitucin mucho ms vieja y contienen un mayor nmero de estrellas.
Nuestro Sol, como cualquier otra estrella, es una gran pelota de gas agrupado por la
propia gravedad. Su brillantez luminosa es el resultado de las profundas reacciones nucleares que
se da en su interior. Estas reacciones transforman elementos livianos en unos ms pesados y
liberan energa durante ese proceso. La efusin de esa energa proveniente desde las regiones
interiores de la estrella es la que provee la presin necesaria para equilibrarla frente a la fuerza de
gravedad que permanentemente trata de desplomarla hacia su propio centro.
Una estrella desde su nacimiento tiene diferentes fases de evolucin. En sus primeras
etapas como embrin es rodeada por los restos de la nube de gas desde donde se form. Esa
nube de gas es gradualmente desipada por la radiacin que emana de la estrella, posiblemente
quedando atrs un sistema de objetos menores como planetas, etc.
Pasada la etapa de la infancia, una estrella entra a su madurez, que se caracteriza por un
perodo largo de estabilidad en la cual el hidrgeno que almacena en su centro se va convirtiendo
en helio liberando enormes cantidades de energa. A esa etapa de estabilidad y madurez de la
estrella se le llama secuencia principal que se refiere a una regin diagonal en el diagrama de
color-magnitud de Hertzprung-Russell que incluye al 90 por ciento de las estrellas. El parmetro principal para la ubicacin de cada estrella en
ese diagrama est dado por la masa.

Diagrama de Hertzsprung-Russell de las estrellas ms cercanas y ntidas. El eje horizontal


muestra la temperatura y tipo espectral desde las estrellas ms calientes sobre la izquierda a
las ms fras sobre la derecha. El eje vertical muestra la luminosidad de las estrellas con
rangos de 10.000 veces ms brillantes que el Sol en la parte de arriba y las de menor brillo de
hasta 1/10.000 en la parte de abajo.

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Nacimiento y Vida de las Estrellas

Mientras ms masiva es una estrella ms rpido quema hidrgeno lo que la hace ser ms ntida, ms grande y ms caliente. La
transmutacin rpida de hidrgeno en helio tambin implica un agotamiento del stock del primero ms pronto en estrellas masivas que para las
de menor tamao. Para una estrella como el Sol su permanencia en la secuencia principal dura aproximadamente 10 mil millones de aos; una
estrella diez veces ms masiva ser 10.000 veces ms ntida pero durar en la secuencia principal 100 millones de aos. Una estrella con la
dcima parte de la masa del Sol tendr un brillo de slo la 1/10.000 del que tiene ste pero permanecer en la secuencia principal por
1.000.000.000.000 de aos.
Una estrella desde que se embriona, sus caractersticas, su evolucin, y su muerte y consecuencias csmicas, siempre est
dependiendo de magnitud de masa. Parte dependiendo del tamao de la masa original de la nube interestelar con que todo empez en la
generacin del astro. Si sta era mayor en cien veces la del Sol, la densidad y atraccin gravitacional llega a ser tan grande que la contraccin
contina y contina hasta que despus de pasar diferentes etapas estelares se forma una estrella de neutrones o un agujero negro. Ahora, si esa
masa no alcanza a una dcima parte de la masa solar la fusin nunca se desata y lo que pudo ser estrella no se enciende jams.

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Evolucin y Muerte de las Estrellas

EL MACROCOSMO

03.03

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Evolucin y Muerte de las Estrellas

Para muchsimos seres humanos las estrellas son imagen de


eternidad. Les parecen objetos fijos, inmutables, indestructibles, y que brillan en
las noches en el cielo. No obstante, muchsimos tambin sabemos que no existe
tal eternidad de las estrellas. Las estrellas, como todos los seres vivos, mueren.
Se altera su sustancia, sus elementos se dispersan por la galaxia y los restos de
algunas acaban sepultados en tumbas csmicas alejados del tiempo y del
espacio. Sobre lo ltimo, se constituye el tema central de los trabajos que
presento aqu, en las siguientes pginas de este libro virtual.

i de la masa interestelar se origin una estrella sol, entonces es factible hablar de ciclos de la vida de ese astro; podemos distinguir
una infancia, madurez y final...Mientras vive, se mantiene encendido transformando continuamente hidrgeno en helio. La presin expansiva
que esto produce mantiene a la estrella dentro de un volumen constante como vemos al Sol, a pesar de la inmensa atraccin gravitacional que
tiende a achicarla cada vez ms. Es un equilibrio que se armoniza entre la gravedad que presiona hacia adentro y las presiones que se
generan hacia afuera producidas por las reacciones nucleares.
Pero no todas las estrellas evolucionan del mismo modo. Una vez ms es la masa de la estrella la determinante en los cambios que
stas experimentan en sus diferentes etapas de vida.
ESTRELLAS DE MASA INTERMEDIA.- El Sol se encuentra dentro de esta divisin. Son estrellas que durante la fase de la secuencia
principal transmutan hidrgeno en helio en su ncleo central, pero el primero, en millones de aos, se va agotando hasta llegar a un instante en
que las fusiones son insuficientes para generar las presiones necesarias para equilibrar la gravedad. As, el centro de la estrella se empieza a
contraer hasta calentarse lo suficiente como para que el helio entre en fusin y se vaya convirtiendo en carbono. El remanente de hidrgeno se
aloja como una cscara quemndose y transmutndose en helio y las capas exteriores de la estrella se ven obligadas a expandirse. Esa
expansin convierte a la estrella en una gigante roja ms brillante y fra que en su etapa en la secuencia principal.

Durante la fase de gigante roja, una estrella pierde muchas de sus capas exteriores las cuales son eyectadas hacia el espacio
interestelar por la radiacin que emana desde el centro de ella. Eventualmente, las estrellas ms masivas de este tipo logran encender el
carbono para que se transmute en elementos ms pesados, pero la generalidad es que se apague todo tipo de fusin y la estrella se derrumbe
hacia su interior debido a la incontrarrestabilidad de que empiezan a gozar las presiones gravitatorias transformndose la estrella en una
enana blanca degenerada.
ESTRELLAS DE MASA PEQUEA.- Son una raza de estrella de larga vida. Nuestros conocimientos sobre la evolucin de ellas es
puramente terico, ya que su etapa en la secuencia principal tiene una duracin mayor que la actual edad del universo; en consecuencia, como
es obvio, nunca se ha podido observar el comportamiento evolutivo de estrellas con esta magnitud de masa. Los astrofsicos consideran que
deberan tener una evolucin muy semejante a las estrellas de masa intermedia, excepto que nunca podran alcanzar en su interior una
temperatura suficiente como para que el helio se encienda y entre en fusin. Los remanentes de hidrgeno encendido tambin se alojaran en
una cscara hasta agotarse totalmente. Entonces la estrella se enfriara acabando despus de unos 1.000.000.000.000 de aos en una
enana negra.
ESTRELLAS DE MASA MAYOR.- Son estrellas en rpida combustin. Las estrellas calientes, brillantes v azules de al menos seis masas
solares trazan una rpida y vistosa carrera a travs del tiempo. La corta extensin de sus vidas hace extraas a las grandes estrellas, pues
slo aquellas formadas en los ltimos 30 millones de aos -y no todas ellas- existen todava. Su juventud extrema tambin significa que todava
han de hallarse estrellas masivas cerca de las estrellas con las que se han formado. Las estrellas de poca masa tienen tiempo de separarse de
su cohorte original, pero las estrellas muy masivas no viven lo suficiente para hacer otro tanto, permaneciendo en las llamadas asociaciones
que estn cubiertas de pedazos sueltos de gas y polvo.

http://www.astrocosmo.cl/h-foton/h-foton-03_03.htm (2 of 4)29/12/2004 23:17:28

Evolucin y Muerte de las Estrellas

Al principio pasan rpidamente a travs de casi las mismas fases que una estrella de masa intermedia, pero las estrellas masivas
tienen ncleos tan calientes que transmutan hidrgeno en helio de una manera diferente, usando restos de carbono, nitrgeno y oxgeno. Una
vez que la estrella haya agotado el hidrgeno en el ncleo y alojado el remanente de ste como cscaras, entra a una fase que se conoce
como de supergigante roja. Despus de que sus ncleos se hayan convertido en helio, la enorme gravedad de las estrellas permite continuar
la fusin, convirtiendo helio en carbono, carbono en nen, nen en oxgeno, oxgeno en silicio, y finalmente silicio en hierro . Llegado a este
punto, debido a que el hierro no se fusiona, el ncleo de una estrella masiva se colapsa rpidamente, hasta un agujero negro o bien
resultando en una explosin de supernova y convirtindose en una estrella de neutrones.

Como todo lo que conocemos en la vida, todo al final termina, como hemos visto las estrellas no estn ajeno a ello. Cuando ya ha
consumido un diez por ciento del hidrgeno, la estrella empieza a mostrar los primeros signos de vejez. Su centro se empieza a contraer y su
exterior, a expandir. Con lo ltimo, el gas se enfra, pierde algo de su brillo y la estrella se convierte en una gigante roja (recordemos que para
estos casos el rojo es sinnimo de cuerpo fro). Con la comprensin, el centro se hace ms denso y los ncleos de helio ahora se funden
formando carbono y otros ncleos ms pesados, hasta llegar al hierro con sus veintisis protones y que no cambia. Se ha llegado al final del
drama. En la agona se observa que ya no hay entonces reacciones ni liberacin de energa, y nada compensa el empuje gravitacional que
evite la contraccin final.
Si el cadver estelar tiene menos que 1,44 veces la masa del Sol, los restos de hierro continan contrayndose hasta enfriarse y
quedar inerte rondando por el espacio. A este fsil lo conocemos como estrellas enanas blancas. Cuando sta ya ha consumido todo el resto
de combustible nuclear remanente del acto final, pasa a ser un cuerpo invisible en el espacio, una enana negra.
Ahora, si los restos despus del desplome como gigante roja supera 1,44 veces la masa del Sol, la contraccin contina ms all de la
enana blanca gracias a la gravedad, en un proceso acelerado que termina desarrollando una monumental explosin, la supernova. Enormes
cantidades de materia incluidos elementos pesados que se formaron en la etapa en que el centro de la estrella se contraa son eyectados hacia
el espacio exterior.
Se piensa que los restos fsiles de una supernova es generalmente una estrella de neutrones. Un plsar en el centro de la Nebulosa
del Cangrejo hoy se identifica con el ncleo de la supernova de 1054. Pero algo ms queda por relatar en la descripcin del acto mortuorio de
las estrellas gigantes. Si despus de todo el drama an persiste una masa de la estrella por sobre dos a tres veces la del Sol, la contraccin
contina y contina formndose ese sorprendente objeto que es el agujero negro, del cual ni la luz escapa.
Podemos resumir que el destino final de una estrella se gua por lo que se llama lmite de Chandrasekhar de 1,44 M (1,44 masas
solares). Despus de la fase de gigante roja, la mayora de estrellas se habrn escogido por debajo de este lmite, convirtindose en enanas
blancas. Las estrellas que empiezan su vida con alrededor de seis veces la masa del Sol conservarn suficiente materia en su vejez para
seguir por encima del lmite divisorio. Aunque su destino an est en discusin, los astrofsicos saben que al menos algunas de ellas,
demasiado masivas para pasar tranquilamente su senilibidad, mueren rpida y violentamente en espectaculares explosiones conocidas como
supernovas.
Y qu pasar con nuestro Sol? Bueno, correr la misma suerte. En unos miles de millones de aos ms su cubierta gaseosa se
empezar a expandir, hasta que los gases calientes nos envuelvan, mucho tiempo despus que los hielos polares se derritieron y los ocanos
se evaporaron. En su camino hacia la gigante roja, mientras el centro del Sol se transforma en una probable enana blanca, la vida en el
planeta, en su forma actual ya no ser posible. Es probable que, para entonces, la raza humana haya asentado sus races en otro sistema
planetario con otro sol, en el cual, con absoluta seguridad, el drama igual se repetir.
En los captulos siguientes, presento una astronecroscopia de las diferentes alternativas finales de la vida de una estrella. En ellos,
tratar de hacer una descripcin astrofsica que permita al lector obtener la mxima informacin sobre los fenmenos que se desarrollan en el
post-mortis estelar.

http://www.astrocosmo.cl/h-foton/h-foton-03_03.htm (3 of 4)29/12/2004 23:17:28

Evolucin y Muerte de las Estrellas

EDITADA EL :

http://www.astrocosmo.cl/h-foton/h-foton-03_03.htm (4 of 4)29/12/2004 23:17:28

Estrellas Gigantes Rojas

EL MACROCOSMO

03.04

http://www.astrocosmo.cl/h-foton/h-foton-03_04.htm (1 of 6)29/12/2004 23:17:46

Estrellas Gigantes Rojas

Las estrellas no son estables, en realidad. Slo lo parecen porque en comparacin con nosotros viven mucho. Desde que nacen del
gas csmico hasta que mueren, sus ncleos se van contrayendo constantemente. Para impedir el colapso total, la estrella debe hallar siempre
nuevas fuentes de energa que le alarguen la vida. Las fuentes qumicas pueden mantener la vida de una estrella slo unos veinte millones de
aos... mucho, comparado con una vida humana, pero poco en trminos cosmolgicos. La combustin nuclear del hidrgeno puede mantener
una estrella de masa similar a la del Sol millones de aos, y la combustin de otros elementos como el helio puede alargar el perodo. Las
estrellas parecen estables durante su poca de combustin nuclear,. pero, en realidad, siguen contrayndose, aunque muy despacio A final,
mueren por la presin implacable de la gravedad y porque toda fuente de energa es finita.
S, as es: una estrella tambin muere. En astrofsica, empleando las leyes de la fsica nuclear y de la termodinmica, se puede describir
una imagen de los ltimos aos de una estrella. Cuando el hidrgeno del ncleo de una estrella se ha convertido en helio, el equilibrio de
sustentacin de ella desaparece y el pequeo ncleo (que es, aproximadamente, slo una centsima parte de la estrella) empieza una
contraccin, debido a la gran presin que es generada por las capas gaseosas externas de la estrella. Esta presin de origen gravitatorio no slo
calienta al ncleo, sino que tambin a las capas exteriores y, como an ellas todava pueden contener hidrgeno, ste entra en una feroz
combustin. Mediante la compleja interaccin de procesos de transferencia de energa, se expanden las capas exteriores, dilatando hacia fuera
la superficie de la estrella. Durante el ltimo proceso descrito, la estrella se dilata adquiriendo un tamao varias veces mayor que el original y se
vuelve roja, debido a que, al expandirse, las capas exteriores se han enfriado y, al nivel bajo de temperatura que se da, los gases, en vez de
mantener su color blanco, se colorean de rojo. A ese tipo de estrellas (un disminuto ncleo caliente rodeado de un gran envoltorio de gas
sometido a altas temperaturas) se les conoce como gigantes rojas. Citaremos como ejemplos de este tipo de estrellas a Alfa Cruz, Pllux y
Arturo.

Lo anteriormente descrito representa sucintamente una parte de los procesos secuenciales que sufre una estrella durante su existencia.
Prcticamente, todo el perodo de vida de una estrella se desenvuelve dentro del balance entre la fuerza de gravedad, que trata de comprimir la
estrella, y las presiones de los gases, que procuran equilibrar a la estrella(P = nkT). En casi toda su existencia, estas dos fuerzas se encuentran
balanceadas.
Una estrella genera la transmutacin de hidrgeno en helio en el centro de ella, en su ncleo. Cuando el primero de los combustibles
nombrados se agota, el balance que anteriormente hemos mencionado se perturba, la presin de los gases baja en contraparte al aumento de la
fuerza de gravedad. As, el centro de la estrella se contrae, se presiona al ncleo y se libera energa gravitatoria que calienta los gases,
proviniendo, por un corto tiempo, una nueva estabilidad transitoria para el astro.

http://www.astrocosmo.cl/h-foton/h-foton-03_04.htm (2 of 6)29/12/2004 23:17:46

Estrellas Gigantes Rojas

Estructura interna de una estrella en la secuencia principal y la rama gigante.


Mientras la estrella transmute hidrgeno en helio en su ncleo su estructura ser
muy estable y gastar en este estado cerca del 90% de su vida. Las estrellas de
gran masa lo gastan rpido; las pequeas muy lentamente. Al agotar el hidrgeno
la estrella contrae el ncleo e inicia la expansin de sus capas externas.
Transmutar hidrgeno en helio en una cscara entorno de un ncleo inerte de
helio.
Pero el ncleo contina y contina comprimindose hasta alcanzar una densidad de unas mil veces superior a la original; su
temperatura, siempre hacia arriba, llegando a alcanzar los cien millones de grados Kelvin. A esos grados de temperatura, comienza dentro de la
estrella, un nuevo procesos de combustin. Los ncleos de helio de su centro se funden formando un elemento ms pesado, carbono y, a su vez,
la estrella empieza a contraerse con el objeto de volver a encontrar su equilibrio. El ncleo de la estrella, con la energa recin hallada procedente
de la combustin del helio y su transmutacin en carbono, ha dado a la estrella un nuevo perodo de vida. Pero no ser por mucho tiempo.
Lo que viene despus del rito mortuorio que viven las estrellas depende, en primer trmino, de la masa total que comportan. Las capas
exteriores pueden ser suficientemente grandes para continuar comprimiendo al ncleo y calentndolo an ms, o pueden no serlo.
En sus etapas colapsantes, las estrellas gigantes rojas van experimentando prdidas de masa de sus superficies. En la etapa en que
han agotado el helio disminuyen la actividad termonuclear en sus ncleos y de nuevo disminuyen la resistencia a la gravedad, contrayndose y
produciendo un nuevo calentamiento que volver a dilatar las capas superiores de las estrellas, aumentando su luminosidad y su radio. En este
punto de acontecimientos estelares, las estrellas entran a una segunda fase de gigantes rojas, contraen su regin central y arrojan al espacio, a
travs de un poderoso viento estelar, las cscaras ms externas, dando origen a un tipo de estrella que se llama Capullo u OH/IR.

Estructura interna de una estrella al encender el helio en el ncleo, al final de la


fase de gigante roja y estructura interna cuando la estrella agota el helio en el
ncleo y asciende nuevamente a la zona de las gigantes rojas ahora en la llamada
rama asimpttica. La encender el helio en el ncleo la estrella obtiene una fuente
adicional de energa que le permite vivir por algunos aos. Al agotar el helio la
estrella vuelve a contraer el ncleo y expandir sus capas externas,
transformndose nuevamente en gigante roja. Slo las estrellas de gran masa
logran encender el ncleo de carbono.

http://www.astrocosmo.cl/h-foton/h-foton-03_04.htm (3 of 6)29/12/2004 23:17:46

Estrellas Gigantes Rojas

Aqu, es bueno hacer un parntesis para precisar algunas cosas que pueden quedar algo confusas o tambin en el tintero y que tienen
relacin con la masa de las estrellas en su fase final de vida. La verdad es que en astrofsica se da, hasta ahora, la condicin de tener una lnea
divisoria muy poco precisa para la masa que se requiere para que se den ciertas condiciones estelares en la etapa de vida final de una estrella.
No se han logrado construir todava modelos lo suficientemente sofisticados como para que contengan todas las complejidades fsicas que se
involucran en eso.
Un valor aceptado por muchos es considerar que las estrellas inferiores a 6M no se calientan lo suficiente como para conseguir la
fusin total del carbono y el oxgeno en el ncleo. En ese escenario, el desplome del ncleo, por lo tanto, contina hasta que un nuevo tipo de
presin equilibre los efectos gravitatorios. Este tipo de presin se llama presin de electrones degenerados.
La presin de electrones degenerados es una consecuencia de la mecnica cuntica, precisamente del principio de exclusin. Aunque
nos referiremos con un mayor espacio sobre ese principio en las separatas correspondientes a las estrellas enanas blancas y de neutrones, su
enunciado bsico es el siguiente: una cantidad de electrones dada encerrados en un espacio dado, al hacerse presin sobre ellos tienden a
moverse a velocidades mayores que las iniciales. Esto no tiene nada que ver con la temperatura, puede ser pareja o cero absoluta y los
electrones deben continuar movindose. Este movimiento constante de los electrones produce una presin la cual es incrementada por la
densidad; as, lo que importa es la densidad de la materia.
S su masa es mayor que seis veces la del Sol, la compresin y recalentamiento del ncleo provocar una segunda etapa de
nucleosntesis con los ncleos de helio, estado posterior del hidrgeno despus de su fusin, concentrados al interior del ncleo de la estrella. En
esas condiciones de masa y de ncleo, el equilibrio hidrosttico para que la estrella pueda ser soportada por la presin de los gases (P = nkT), se
da con el aumento de la temperatura interior . Por ello es que mientras ms masiva es una estrella, mayor es la temperatura en su ncleo. Ahora,
el nivel de altas temperaturas que se dan en este tipo de estrella en esta fase de evolucin tambin permite la fusin del helio en carbono y,
agotado el helio, contraer el ncleo y elevar de nuevo la temperatura para que se inicien reacciones nucleares que transmuten el C12 (carbono
12) en 016 (oxgeno 16), luego en Ne20 (nen 20); Mg24 (magnesio 24); Si28 (silicio 28), que le sirve como nuevo combustible nuclear; S32 (azufre
32), etc. hasta dejar como ltimo residuo a un ncleo de Fe56 (hierro 56). Un tomo de hierro 56 es el que tiene la masa mnima por partcula
nuclear, esto es, la energa mnima.
Ahora bien, los procesos de fusin que hemos descrito ocurren en todas las capas de la estrella, pero no ocurren en el ncleo por ser de
hierro el cual se encoge por no contar con energa.
Cerrado el parntesis. Si el colapso final no es evitado por otra etapa de combustin nuclear, en que la estrella utilice el carbn y el
oxgeno como combustible, se transformar en nebulosas planetarias, cuyos halos de materia estelar se irn dispersando en el espacio y
dejando ver lentamente el ncleo de la estrella, inicialmente muy caliente, y que se ir enfriando para dar origen a un tipo extrao de estrella que
se conoce como enana blanca, formada por tomos degenerados de helio altamente condensados y de un dimetro muy semejante a la Tierra
(unos 10.000 km.).
La primera fase de estrella roja que sufren aquellas que superan el lmite de seis veces la masa del Sol, es semejante a la que hemos
descrito para aquellas que no cuentan con una masa tan grande, pero stas al contar con un mayor volumen estelar tienen ms procesos de
nucleosntesis que los que se estiman para aquellas que son menores. Ello se da as, debido a la compresin y recalentamiento que sufre el
ncleo de helio que se ha formado durante el proceso de fusin del hidrgeno de estas estrellas mayores. Encendido el helio que se encuentra
en su interior, las capas exteriores tienen masa suficiente para mantener la presin sobre el ncleo de forma que ste siga comprimindose y, en
consecuencia, calentndose. La temperatura que se genera es elevadsima, tanto como para que se generen nuevos procesos de combustin
nuclear. Ncleos de carbono se funden en forma violenta y no tardan en generar la sintetizacin de elementos an ms pesados. Luego, el
interior de la vieja estrella empieza a presentar distintas capas claramente diferenciadas. En las exteriores se puede encontrar hidrgeno y helio;
que son los elementos ms ligeros; en las capas medias, se alojan carbono y helio; y ms hacia el interior se hallan elementos ms pesados:
oxgeno, magnesio, silicio, azufre, etc., hasta llegar al hierro, que es el ms pesado de los elementos que se pueden formar en una estrella a
travs de una normal combustin nuclear.
El hierro es el elemento ms comn dentro del ncleo de una estrella de este tipo. Pese a que ste no es el elemento ms pesado, si
tiene la particularidad de no sufrir combustiones nucleares. El hierro viene a ser como las cenizas residuales de esa combustin, no hay medio de
extraer energa de la unin en fundicin de ncleos de hierro. Realmente no estamos claros que sucede dentro del proceso que se genera en
esta etapa de la vieja estrella. Pero si se considera probable que una vez que se han sintetizado cuantas lo bastante grandes de hierro en el
ncleo , cesa la combustin nuclear, la presin que impeda el colapso gravitacional de la estrella desaparece en forma abrupta y sta sufre un
catastrfico decenlase. Su gran masa que se encontraba impedida de colapsarse hacia su centro durante miles de millones de aos, lo hace
ahora, en segundos, desatando una brutal explosin cuyo brillo se reconoce como igual al producido por mil millones de soles. En ello, la estrella
ha tenido una produccin energtica equivalente a toda la energa que produjo durante toda su existencia normal. Si una de nuestras estrellas
vecinas sufriese una de estas explosiones supernvicas (ninguna parece destinada a hacerlo salvo quiz Sirio) aparecera en el cielo como un
segundo Sol, tan brillante como el nuestro, y su radiacin nos calcinara.
Cuando se colapsa una estrella de gran masa por sobre seis veces la del Sol se crean condiciones extremas. Se generan presiones y
temperaturas grandsimas, tanto as como que se dan, despus del colapso, transmutaciones nucleares en la corteza de la materia que
explosiona dando vida a elementos ms pesados que el hierro. Elementos tales como nquel, plata, oro, uranio, etc. se crearon en estas
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Estrellas Gigantes Rojas

explosiones supernvicas y fueron eyectados hacia el espacio, convirtindose algunos, con el tiempo, en parte de nuevas estrellas. La mayora
de los elementos que encontramos en la Tierra, sabemos tambin que se forman en las estrellas, pero un elemento especialmente pesado, el
tecnecio, es radiactivo, con una vida media de 200.000 aos, lo suficientemente breve para suponer que se desintegr todo aqu, en la Tierra, se
ha podido detectar espectrogrficamente en las gigantes rojas, lo que viene a ser como una evidencia dura de que las estrellas crean elementos
nuevos.
El siguiente paso de este rito mortuorio estelar es la eyeccin hacia el espacio de las capas superiores de la estrella junto con el viento
de neutrinos (detectado en la SN 1987) que sale disparado y que se genera por las reacciones nucleares del ncleo que se colapsa. Se ha
logrado estimar que en este proceso, la estrella llega a perder hasta el 90 por ciento de su masa original.
Ahora, qu pasa con el resto de la estrella. Existe casi unanimidad entre los fsicos que en el ncleo, que es el residuo de la supernova,
la materia adquiere condiciones distintas a la que comportaba, ya que adopta un nuevo estado: el de una estrella de neutrones. La existencia
en el universo de estos enigmticos astros ya fue propuesta tericamente en el ao 1933, por los astrofsicos Fritz Zwickky y Walter Baade, e
independientemente, por el fsico ruso Lev Landau. Pero veamos de qu se trata una estrella de neutrones.
Las estrellas que en su fase de gigantes rojas sobrepasan en tamao unas seis veces la masa del Sol, la sola combustin del helio
generado por la anterior transmutacin del hidrgeno, no soporta a la estrella. Los principios del equilibrio hidrosttico nos seala que a masas
mayores, la presin de los gases de sustentacin (P = nkT) incrementan la temperatura interior. Las estrellas muy masivas tienen altsimas
temperaturas en sus ncleos. Son estas altas temperaturas las que, a final de cuentas, posibilitan que la estrella se siga sosteniendo, ya que
ellas son las que van a permitir la fusin de ncleos cargados con ms protones, ya que si no fuera as ellos se repelaran salvo que se movieran
a grandes velocidades. Mientras ms masiva sea una estrella, ms posibilidades tiene de fusionar ncleos cada vez ms pesados.
Las altas temperaturas internas que se generan en este tipo de estrellas, despus de haber pasado lo que se llama fase de la rama
asimpttica, va a ser al final la causante de que se encienda el carbono del ncleo transmutado desde el helio, pese a que se dio C-O, e
impidiendo que colapsen en enanas blancas. El ncleo llega a ser tan caliente como para que el carbono se fusione en nen, y el oxgeno en
azufre y silicio. Finalmente, el silicio se fusiona en hierro. Cada vez se van dando elementos ms pesados que van hundiendo al centro de la
estrella donde la temperatura es los suficientemente alta como para que siga habiendo fusin nuclear. Entonces, se constituye una estrella
conformada de residuos y estructurada en forma de "pliegues o capas de cebolla" de la siguiente forma:
1.- Capa exterior de hidrgeno;
2.- pliegues interiores de helio;
3.- carbono/oxgeno;
4.- oxgeno/nen/manganesio;
5.- azufre/silicio, y
6.- un ncleo central de hierro.
En cada una de las capas o pliegues de la estrella se van produciendo fusiones nucleares simultneas, salvo en el ncleo que se
encuentra impedido de conseguir energa por estar formado de hierro. Sin energa, el ncleo de hierro comienza a encogerse y la estrella a
agonizar.

Una estrella, que debido a su tamao, lleg a la situacin que hemos descrito, en menos de un da, el silicio que quema produce tanto
hierro en el ncleo que este excede en tamao al lmite de Chandrasekhar (1,44 M ). Ahora, como el ncleo de hierro solamente tiene su base

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Estrellas Gigantes Rojas

de sustentacin en electrones degenerados, ya que no tiene energa propia, al sobrepasar las 1,44 masas solares procede a derrumbarse.
Lo que frena el colapso gravitatorio en una enana blanca es la presin de Fermi de los electrones, pero si la gravedad es lo bastante
fuerte como la que se da en aquellas estrellas agnicas con una masa M = >6M estallan en supernovas, entonces los electrones se comprimen
hasta desplomarse sobre los protones (partculas que se hallan en el ncleo atmico) y los convierten en neutrones (tambin constituyente del
ncleo). Los neutrones, al igual que los electrones, obedecen al principio de exclusin de Pauli: no se pueden poner dos neutrones en el mismo
estado uno encima del otro. Lo que compensa la fuerza gravitatoria y estabiliza a la estrella de neutrones es la resultante de la presin neutrnica
de Fermi.
Que notable y admirable resulta la evolucin de las estrellas. Formadas casi completamente de hidrgeno y helio, y desprovistas
totalmente de elemento tan vitales para la vida como son el carbono, oxgeno, nitrgeno, hierro, etc.; sin embargo, todos ellos se van
produciendo en el interior de las estrellas en las diferentes etapas de la vida de stas y son dispersados a lo largo del espacio por los sucesos
explosivos que experimentan las estrellas en las fases finales de sus existencias. Nosotros, los humanos, no estamos excluidos de haber sido
beneficiados en nuestra constitucin por elementos que inicialmente fueron procesados dentro de las estrellas.

EDITADA EL :

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Estrellas Enanas Blancas

EL MACROCOSMO

03.05

Ilustracin de la estimada evolucin de nuestro Sol, desde


una estrella gigante roja a una enana blanca.
NASA

http://www.astrocosmo.cl/h-foton/h-foton-03_05.htm (1 of 6)29/12/2004 23:18:01

Estrellas Enanas Blancas

En las ltimas dcadas, la articulacin de la observacin combinada con las revelaciones de la teora nuclear han permitido a los
cientficos modernos orientados al estudio del cosmos establecer el simple esquema subyacente en el universo estelar. Cada tipo de estrella -y
hay varios tipos- representa una fase temporal en el ciclo estndar de vida. Con unos pocos ajustes de instrumentalizacin cientfica, este ciclo
puede aplicarse a la totalidad de estrellas conocidas. Todas las estrellas, por ejemplo, empiezan como protoestrellas, concentraciones de gas
luminoso localizado entre mucho ms grandes y difusas nubes de polvo y gas. Colapsndose hacia dentro bajo su propia gravedad, una
protoestrella se calienta y comprime su ncleo hasta que se encienden las reacciones de fusin del hidrgeno. En este punto, se considera que
la estrella est en la secuencia principal. Muchas estrellas permanecen en esa secuencia durante miles de millones de aos. Pero para cada una
llega un momento en el que su stock de combustible se agota, causando a la estrella otro tipo de fase evolutiva.

Las estrellas que se encuentran dentro de un crculo en la imagen de la izquierda,


corresponden a un tipo que son muy difcil de observar en el universo: las enanas
blancas. La fotografa, cubre una pequea regin cerca del centro de un cmulo
globular conocido como M4. Los investigadores usando el Telescopio Espacial
Hubble descubrieron una gran concentracin de enanas blancas en M4. Ello se
esperaba, ya que estrellas, que son numerosas en el cosmos como el Sol, en su
penltima etapa de evolucin final llegan a constituirse en enanas blancas. Esta
clase de estrella, en esa etapa de su vida final, tienen una evolucin lentsima con
un enfriamiento gradual de su temperatura. En esto estudios se espera poder tener
una mejor comprensin de la edad de las estrellas, del ente csmico que las gener
y, eventualmente, del propio universo.

La masa inicial de una estrella controla el inicio y desenlace de esta crisis. Las estrellas de poca masa, por ejemplo, tienen en
correspondencia poca gravedad, lo que les permite fusionar hidrgeno muy lentamente y permanecer en la secuencia principal casi
indefinidamente; las estrellas de gran masa tienen una gravedad tan fuerte, y por tanto reacciones tan rpidas, que consumen sus muchos ms
grandes depsitos de hidrgeno propio en unas pocas decenas de millones de aos. Despus de acabarse el hidrgeno, la masa dicta cmo
cambia cada estrella. Las ms pequeas simplemente consumen los restos de su combustible y llegan a su fin. Las estrellas de tamao
intermedio del orden de M 6 M atraviesan una desconcertante variedad de cambios, incluyendo un destello de helio de gran energa , antes de
volverse enanas blancas. Las estrellas ms masivas pasan apresuradamente por una intrincada serie de reacciones de fusin antes de sufrir
un espectacular colapso final.
A fin de cuentas, es la masa inicial (masa en vida normal) la variable determinante de las etapas evolutivas de la vida de una estrella,
estableciendo tambin para el final una divisin de lmites.

ealamos en pgina anterior que las estrellas, dentro de su proceso evolutivos, asumen una etapa de gigantes rojas. Una estrella en el
estado de gigante roja experimenta prdida de masas de su superficie. En la etapa en que el helio de su ncleo se encuentra prcticamente
agotado la estrella procede a contraer su regin central y eyecta al espacio una vaporosa nube de gases, transformndose en nebulosa
planetaria, en la cual los gases son ionizados, iluminados, durante un tiempo por el cuerpo an caliente de la estrella moribunda debido a la
energa trmica almacenada. En este proceso de prdida de masa de una gigante roja, una estrella con una M = 1 M expulsar
aproximadamente 0,4 M de materia estelar hacia el espacio exterior, formndose all la nebulosa de que hemos hablado. Ahora bien, esta
nebulosa planetaria ir lentamente dejando ver el ncleo de la estrella y, cuando ste se va enfriando, se empieza a originar el tipo extrao de
estrella que es una enana blanca. Este tipo de estrellas, cuando fueron generadas por una que en su etapa normal de vida comportaba una masa
inicial de M= 6M , en esta fase final de existencia estelar adquiere un tamao de un radio de R= 0,01R , cien veces menor que el Sol y casi
como la Tierra (10 mil km. de dimetro). Sin embargo, contiene una masa algo inferior que la del Sol, de una densidad aproximada de una
tonelada por centmetro cbico, pese a que en la fase de gigante roja y como nebulosa planetaria la estrella ha tenido una importante merma de
la masa original.

http://www.astrocosmo.cl/h-foton/h-foton-03_05.htm (2 of 6)29/12/2004 23:18:01

Estrellas Enanas Blancas

La imagen de la izquierda corresponde a la Nebulosa Planetaria del Anillo en la


constelacin de La Lira (Lyr). La luz azul en el centro de la nebulosa es emitida por helio
ionizado. La parte exterior de la nebulosa se ha enfriado y los elementos ah dominantes
son oxgeno e hidrgeno neutro. El centro caliente de la estrella enana blanca se puede
distinguir como un punto de luz en medio de la nebulosa.
Mediciones Doppler que se han efectuado ltimamente revelan cambios en expansin de
la nebulosa. Una medida tpica de una nebulosa planetaria es de alrededor de 10.000 UA,
y su tiempo de vida visible es de aproximadamente 50.000 aos, despejndose para dejar
a la vista a la enana blanca en su configuracin plena.
Pese al tiempo que transcurre en despejarse una nebulosa planetaria, las enanas blancas
siguen siendo visibles, ya que brillan por que se encuentran an muy calientes; aunque
las enanas blancas no tienen fuentes de poder interna, su enfriamiento interior dura miles
de millones de aos. El brillo que generan es producto de la conduccin hacia la
superficie de la estrella de la energa trmica residual que se encuentra almacenada en el
interior profundo del ncleo de la enana blanca.

Cuando se est sealando una estimacin de densidad para las enanas blancas de aproximadamente una tonelada por centmetro
cbico, se est definiendo para ellas una estructura fsica sorprendente y fuera de lo comn. Se consigna para las enanas blancas una materia
que se encuentra degenerada, ya que est tan comprimida que los tomos han perdido todos sus electrones y estos forman un mar de
electrones libres que se mueven entre los ncleos pero no los orbitan, ya que en este estado de la materia los electrones no perciben la
presencia de stos (electrones degenerados). En un gas normal, no degenerado, si la temperatura disminuye, el movimiento medio de las
molculas y con ello la presin del gas tambin disminuye. En un gas degenerado los electrones libres estn tan comprimidos que no pueden
estar en reposo pues violaran las reglas de la mecnica cuntica (el principio de exclusin de Pauli). As el gas degenerado puede enfriarse todo
lo que quiera, pero la presin del gas no se modificar pues depende de la presin proporcionada por los electrones y sta a su vez depende de
la densidad y no de la temperatura. El Sol morir como una enana blanca y se quedar como una esfera de unos 10.000 kilmetros de dimetro
y totalmente fro.
Cuando nos referimos a gas degenerado estamos sealando de que se trata de una materia cuyos tomos han sido sometidos a
fuertes presiones y temperaturas altsimas y que se han despojado de sus electrones. En otras palabras, ellos han sido ionizados. La presin que
genera el gas dentro de una estrella se debe a los electrones. Si la densidad de un entorno de materia es muy alta las partculas de sta son
forzadas a juntarse. Por otro lado, conocemos una ley de la fsica que determina los lmites de movimiento de los electrones a un nivel seguro de
energa y ello no permite su existencia en un mismo nivel, salvo que se muevan en sentido contrario o a velocidades distintas, por lo tanto, en un
gas denso en el cual se compacta la materia los electrones tienden a alojarse en los niveles inferiores de energa apretujndose unos con otros
degenerndose. Es, la consecuencia de lo anterior en que se genera un gas que llamamos de materia degenerada. En ese estado, los electrones
del gas degenerado son los que producen la resistencia para buscar el equilibrio frente a la fuerza de gravedad que trata de desplazarlos para
juntarlos aun ms en un espacio de nivel de energa que se encuentra absolutamente copado (los electrones al ser empujados a juntarse su
energa cambia lo que los obliga a desplazarse a otro nivel de energa que ya se encuentra ocupado).
El Sol, pese a estar en su edad media, quemar todo su hidrgeno hasta convertirlo en helio, el cual tambin podr quemar gracias a la
masa que mantendr y lo convertir en carbono, despus ya no tendr ms fuentes adicionales de produccin de energa disponible; ello nada lo
evitar. Entonces, ah se transformar en una estrella enana blanca fra y degenerada.
El proceso y degeneracin de una enana blanca es, aparentemente -a escala astronmica- largusimo, como lo comprobara estudios
recientemente realizados. Los astrnomos chilenos Dante Minninti y Ren Mndez midieron 15 enanas blancas muy viejas -con unos 10 mil
millones de aos de antigedad- en los lmites de la Va Lctea. Comprobaron que ni se enfran ni debilitan tan raudamente. Ello, implicara que
seguramente la existencia de estas enanas sera abundante en el cosmos, implicando con ello que parte de la materia que buscamos que
debera existir en los halos galcticos estara compuesta por estos astros.

Lo que frena el colapso gravitatorio en una enana blanca es la presin de Fermi de los electrones. Ello se caracteriza porque los
electrones que giran alrededor del tomo tratan de mantener su rbita, impidiendo que otro entre en ella, para lo cual oponen resistencia. Esa es
la presin que, finalmente, sostiene a la estrella y que impide que colapse producto de la gravedad. Ahora bien, si la estrella comporta una masa
superior a M 6M , su ciclo de combustin nuclear contina hasta producirse en ella un ncleo de hierro y que, al alcanzar este una masa de
aproximadamente 1,44 M , entonces esa estrella alcanza una gravedad lo bastante fuerte como para que los electrones se compriman hasta
desplomarse sobre los protones (partculas que se hallan en el ncleo atmico) y los convierte en neutrones (otro elemento constituyente del
ncleo), los que se repelan mutuamente debido a la interaccin fuerte (que es la fuerza que mantiene los neutrones y protones unidos pero que
se vuelve repulsiva en materia formada casi exclusivamente de neutrones), producindose una catstrofe en la estrella que se queda sin su
fuente de sustentacin mecnica.
Las estrellas de gran masa se convierten en estrellas de neutrones o agujeros negros. En el caso de estrellas de masa intermedia como
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Estrellas Enanas Blancas

el Sol, las capas exteriores no tienen en realidad peso suficiente para mantener comprimido el ncleo estelar. Y entonces lo que sucede es que el
calor intenso generado por la combustin del helio en el ncleo estelar empuja las capas exteriores hacia los espacios csmicos donde el
hidrgeno residual forma la "nebulosa planetaria" como restos de la agona de la estrella.
Al tiempo de ocurrido el drama mortuorio estelar, las nubes residuales se disipan en el espacio interestelar y lo nico que queda de la
bonita estrella es el ncleo desnudo, de un tamao aproximado al de la Tierra, que viene ser al final lo que hemos llamado enana blanca (EBs) .
Pero el proceso de extincin estelar contina. La estrella enana blanca va perdiendo los restos de energa que an le subsisten durante
millones y millones de aos. La dbil luz que emite es producida por la temperatura residual que queda despus del fenmeno que la gener, ya
que ninguna cuenta con fuente interna de generacin de energa. La contraccin de ella continuar hasta que se encuentre un nuevo equilibrio
entre la fuerza de gravedad y la presin que ejercen los electrones degenerados. A travs de los aos las enanas blancas se van enfriando, pero
van manteniendo su radio en dimensiones constantes. La relacin entre temperatura, luminosidad y radio va decreciendo en el tiempo (miles de
millones de aos), por lo tanto, su trayectoria debera distinguirse , pasando del color blanco al amarillo; de ste al pardo y, por ltimo, al negro.
Ahora, no sabemos cuanto tiempo demora en llegar al color final, ya que solamente hemos hallado en el espacio enanas blancas y nunca hemos
detectado, por medio alguno, a una enana negra. Por nuestras experiencias en experimentacin y trabajos tericos, existen; cuando se podrn
alguna vez observar en el espacio, es muy difcil predecirlo ahora.
Tal como lo hemos sealado anteriormente, en una estrella enana blanca, en el tiempo, la temperatura T disminuye y el radio R
permanece constante. En esto hay que subrayar que son los electrones degenerados los que sostienen a la estrella independientemente de la
temperatura que comporte; as se factibiliza la mantencin pareja del equilibrio hidrosttico en la medida que la enana blanca se va enfriando. Al
ir disminuyendo la temperatura T y R es constante, la luminosidad L decrece. Las ms viejas y fras enanas blancas tienen una L = 0,0001 L y T
= 5.000K. De estas observaciones extraemos el pronstico descrito anteriormente sobre el destino final de una enana blanca como una estrella
negra, agreguemos muy fra y sostenida por la presin de electrones degenerados.

principios del siglo XX, no habramos tenido ninguna posibilidad de poder haber hecho el sucinto relato anterior sobre los ltimos
aos de una estrella comn. Desde que se descubri la compaera de Sirio en 1844, pocas explicaciones aceptables se podan presentar sobre
los fenmenos que se detectaban en las observaciones en esta estrella.
Normalmente, las estrellas tenues ( la compaera de Sirio es unos cuatrocientosavos la intensidad del Sol) se consideraban que deban
ser de color rojo, pero sta arda al rojo blanco. La nica explicacin que entonces se poda dar sobre el escaso brillo de la compaera de Sirio
era que fuese extremadamente pequea. Pero si fuese as, no tendra masa suficiente para causar los efectos gravitatorios que se observan en
una estrella grande como Sirio. Una de las soluciones que se propugnaron para explicar este dilema era suponer que la compaera de Sirio era
ciertamente muy pequea pero estaba compuesta de una materia 3.000 veces ms densa que la de las estrellas ordinarias. Hasta la dcada de
los aos '20 del siglo XX, dicha solucin pareca un disparate, ya que no se saba que existiese una forma tan densa de materia.
Es claro, era un disparate si el fenmeno de la compaera de Sirio era solamente interpretado en funcin de la fsica newtoniana. Para
entender por qu esa estrella era as, hubo que esperar a que se formulara la teora cuntica de los tomos en 1927, y a las investigaciones que
realiz en 1930 un hind de diecinueve aos, Subrahmanyan Chandrasekhar. Partiendo de los trabajos previos que haba realizado en Inglaterra
Ralph H. Fowler, que demostraban que cuando una estrella agota su combustible nuclear tiene que colapsarse, Chandrasekhar investig en sus
estudios en qu se convertira: en una nueva forma de materia superdensa, tanto que una pulgada cbica de la misma pesaba diez toneladas.
Normalmente, ante esa afirmacin la interrogante que salta es cmo puede ser tanto y concebirse semejante materia?
Fowler haba utilizado el principio de exclusin descubierto en 1925 por el fsico cuntico Wolfgang Pauli. Segn su enunciado, los
electrones no pueden solaparse uno encima de otro, se excluyen mutuamente, y si se intenta presionar a dos electrones en la misma rbita para
que se unan, ello no se consigue ya que se repelen. Esta fuerza de repulsin no se debe al hecho de que las cargas elctricas correspondientes
de los electrones se repelan, sino que se trata de otra fuerza repulsiva, mucho ms fuerte que la electromagntica. Esta fuerza, que la
conocemos como fuerza de intercambio slo puede ser comprendida dentro del marco de la teora cuntica y no hay nada parecido a ella en la
fsica clsica. Su existencia al nivel atmico es lo que impide que se colapsen las nubes elctricas que rodean los ncleos atmicos.
Imaginamos un gas de electrones e imaginamos luego que aplicamos una presin sobre dicho gas, la fuerza de intercambio repelente
entre los electrones individuales crear una presin de Fermi opuesta que, en principio, no resistir a la aplicada. Hay que presionar
intensamente un gas para percibir esta presin de resistencia de Fermi. Slo acta cuando los electrones se acercan tanto que sus ondas
asociadas comienzan a solaparse. Estas condiciones se dan en el interior de las estrellas. Lo que Chandrasekhar descubri fue que la teora de
la relatividad especial explicaba por qu la presin electrnica de Fermi, nacida del extrao mundo de la teora cuntica, resistira el colapso
gravitatorio y estabilizara la estrella, siempre que su masa total no fuese demasiado grande. Segn sus clculos, esto se cumpla en estrellas de
masa inferior a 1,44 veces la del Sol (1,44M ), masa crtica denominada lmite de Chandrasekhar. En algunas de estas estrellas la densidad
de la materia precisa para que se alcance el equilibrio entre gravedad y presin de Fermi es de cuatro mil kilogramos por centmetro cbico, justo
lo necesario para explicar la conducta de la compaera de Sirio. Esta estrella, una enana blanca, fue en sus tiempos una estrella normal, pero
agot luego el combustible hidrognico del ncleo y se estabiliz posteriormente por efecto de la presin de Fermi. Hoy los astrnomos han
localizado ya ms de tres mil enanas blancas.

http://www.astrocosmo.cl/h-foton/h-foton-03_05.htm (4 of 6)29/12/2004 23:18:01

Estrellas Enanas Blancas

El radio de una enana blanca est determinado por su masa. Mientras ms densa es la estrella, menor es su radio. Si buscamos el
lmite del radio (radio de factor 0), la masa mxima que puede tener una enana blanca es de 1,44M (lmite de Chandrasekhar).
Hay un lmite mximo de cantidad de masa, que de acuerdo a nuestros conocimientos, permite la existencia de las estrellas enanas
blancas. Mientras mayor es la masa de estas estrella, como lo hemos sealado, menor es el radio. La presin equilibrante en una enana blanca
depende solamente de la densidad de la composicin de la materia, no de la temperatura que se de en sus interiores; para mantener las
presiones que se requieren para sostener a una estrella enana blanca, sta debe ser ricamente densa. A una masa de M = 1,44M , el radio de la
estrella se encoge hacia, prcticamente, la nada, incrementndose la densidad a cifras supra-mensurables. En trminos prcticos, ello significa
que una enana blanca ms masiva que 1,44 masas solares no tiene la cantidad suficiente de electrones degenerados para generar la presin
necesaria que se requiere para mantener el equilibrio hidrosttico.
En funcin de nuestros conocimientos no se pueden dar estrellas enanas blancas ms masivas
que 1,44M
Hemos sealado que las estrellas en la fase de gigantes rojas pierden una cantidad importante de materia que eyectan hacia el espacio
interestelar. Estrellas de masas de M = 6M , tambin lo hacen. Estrellas supergigantes y estrellas gigantes masivas pierden materia en el
espacio de manera acelerada. Es posible que estrellas masivas en su derrumbe estelar queden con una masa residual igual o inferior al lmite de
Chandrasekhar, colapsndose posteriormente en una enana blanca. Una estrella de la secuencia principal de M = 6M , por ejemplo, perder
sobre 4,6 M y terminar como una enana blanca de 1,4 M . Estrellas ms masivas por sobre 6M en sus vidas dentro de la secuencia
principal, no deberan ser capaces de perder masa suficiente para llegar a ser enanas blancas. No se tiene claro cul es la cantidad de masa que
puede perder una estrella. Algunos clculos estaran indicando la posibilidad de que estrellas con masas superiores a 9 M podran reducirse a
tamaos ubicados en los alrededores del lmite de Chandrasekhar, lo que abre la alternativa que al final de su existencia se transformen en
enanas blancas.

lgunas de las enanas blancas forman parte, como la compaera de


Sirio, de un sistema estelar binario cuyo otro miembro es una estrella gigante roja
o super gigante con dbil atraccin gravitatoria sobre sus capas externas . La
enana puede orbitar muy cerca de ese tipo de estrella y extraer gas de ella. El gas,
principalmente hidrgeno, cae en la enana y empieza a acumularse y, tras un
perodo de tiempo suficiente, alcanza un nivel crtico que supera al lmite de
Chandrasekhar (1,44M ). Entonces, al fundirse el hidrgeno en helio, explota
sobre la superficie de la enana como millares de bombas de hidrgeno. Se han
observado cientos de explosiones tipo nova de este gnero, que aportan una
confirmacin suplementaria de las extraas propiedades de las enanas blancas.
Poder haber distinguido la presencia de enanas blancas como
componentes de sistemas binarios, ha sido un paso muy importante para empezar
a comprender mejor las razones por que se producen erupciones violentas en
sistemas estelares. Supernovas de tipo I, novas, y cataclismos de estrellas
variables, a veces, son la consecuencia de la presencia de una enana blanca que en su traslado orbital alrededor de la estrella compaera
mayor, ha atrado gas de las capas superiores de esa estrella almacenndolo en un disco de acrecin sobre su superficie aumentando con ello
su masa que, al final, termina produciendo las erupciones y violentas explosiones, debido a la necesidad de volver al lmite de equilibrio.
La observacin del espectro de supernovas de tipo I se caracteriza por no mostrar rasgos de existencia de hidrgeno y, comnmente, se
encuentran cohabitando viejas poblaciones estelares (como galaxias elpticas) y, como las EBs tampoco tienen hidrgeno, la deduccin de la
participacin de las enanas blancas como agentes percucientes en la explosin de esas supernovas aparece como bastante realista.
Recordemos que las supernovas de tipo II que comportan hidrgeno, se dan en regiones de estrellas jvenes (como brazos de espirales)
En las reacciones nucleares que ocurren en un evento de supernova del tipo I se pueden producir cantidades considerables de
12
16
28
elementos pesados. El carbono C se transmuta en O (oxgeno 16), luego se pueden fusionar para formar Si (silicio 28), y luego dos
56
ncleos de silicio pueden formar Ni (nquel 56). Esta es una forma en que los elementos pesados se sintetizan y son expulsado hacia el
espacio estelar, donde ellos reinician el camino de la formacin de nuevas estrellas, planetas y la vida.

n tipo de enanas blancas de reciente descubrimiento son las enanas blancas magnticas en sistemas binarios. Estas estrellas
enanas recin descubiertas por satlites de segunda generacin, constituyen una nueva fuente de emisin de rayos X en la galaxia, debido al
proceso de acrecin que desarrollan estas enanas blancas. Las densas pero pequeas estrellas atraen gas de su compaera en el sistema
7
binario, lo canalizan a travs de un campo magntico que puede alcanzar hasta 10 Gauss, y lo alojan en acrecin en columnas sobre sus polos.
Al caer el gas sobre la enana blanca se produce una colisin en la cual se genera una conversin de la energa cintica del gas en energa
trmica, ello produce sobre la superficie de la estrella un fenmeno de mancha caliente o tipo solar que emite energa a altas temperaturas, de
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Estrellas Enanas Blancas

7
alrededor de 10 K, y tambin radiacin en forma cyclotrnica.

A la fecha, se han descubierto dos estrellas enanas blancas con las caractersticas
energticas descritas, pero se identifican en la galaxia cerca de cuarenta lugares con fuentes de
emisin de este tipo de rayos X, llamadas fuentes AM Herculis. Estas fuentes se encuentran
ubicadas slo a unos cientos de aos luz de la Tierra y constituyen un laboratorio ideal para el
8
estudio de los procesos de emisin de plasma caliente (T= 10 ) en la presencia de campos
magnticos fuertes.
En la medida que se intenta hacer descripciones sobre los distintos fenmenos que la
humanidad va descubriendo sobre las caractersticas que nos muestran las estrellas, emerge la
idea de que son stas las que hacen interesante el universo. Pensemos que la energa del Sol
hace posible la vida en la Tierra, y que probablemente toda la vida en el universo es energizada
por estrellas. A excepcin del hidrgeno y del helio, todo los dems elementos qumicos que
reconocemos provienen de los procesos de reacciones nucleares que se generan en las estrellas.
Cada vez que muere una estrella, los elementos que ella acumulaba son eyectados hacia el
espacio y pueden incorporarse en nuevas estrellas, planetas, etc. Paciente lector, piense que todo
lo que se encuentra en su entorno, Ud. mismo, sus compaeros, sus familiares, y tambin yo,
estamos unidos por un origen comn gracias a las estrellas.

EDITADA EL :

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Estrellas Supernovas

EL MACROCOSMO

03.06

Supernova Vela-Rosat.
Ilustracin computarizada.

El da chi-chbou del quinto mes del primer ao del reinado de Chi-Ho (4 de julio de
1054), apareci en el sudeste de Thien-K'uan una estrella que meda varios
centmetros. Al cabo de un ao se desvaneci.
TOKTAGU, Anales de la dinasta Sung

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Estrellas Supernovas

Muchas de las cosas materiales que observamos en nuestro entorno parecen poseer la condicin de ser eternas: los mares, las
montaas, la atmsfera terrestre. Pero si nos damos el tiempo suficiente, al final comprobaremos que todas las cosas materiales terminan
transformndose. Hasta los tomos que las estructuran estn destinados a la extincin y el aniquilamiento. Las estrellas, tambin mueren, igual
que Ud. o yo, o cualquier ser vivo. Se altera su sustancia, sus elementos se dispersan por los espacios interestelares y los restos de algunas
acaban sepultados en tumbas siderales para que queden fuera del alcance del tiempo y del espacio.
Una estrella, cuando ya ha consumido la mayor parte del hidrgeno original, empieza a tener los embates de la ancianidad, en forma
harto prematura! Su centro se empieza a contraer y su exterior, a expandir. Con la expansin se enfra, pierde algo de su brillo y la estrella se
convierte en una gigante roja (recordemos que el rojo lo emiten cuerpos ms fros). Con la compresin, el centro se hace ms denso y los
56
ncleos de helio ahora se funden formando carbono y otros ncleos ms pesados, hasta llegar al Fe
(hierro 56) que ya no cambia ms. Como
no hay entonces reacciones ni liberacin de energa, nada compensa el empuje gravitacional y se produce la contraccin final.
El estudio e investigacin sobre el destino final de una estrella es algo que forma parte de un problema ms general de la fsica, al cual lo
reconocemos como problema del estado final, es decir, el de determinar qu es lo que sucede en ltimo trmino con un ente cualquiera si
esperamos el tiempo suficiente. Sin embargo, es posible llegar a conclusiones concretas si examinamos el destino de las estrellas. En ello, es
posible descubrir procesos fsicos sorprendentes que, estudiosos que llegan a esas conclusiones, no dejan de tener ms de una dificultad para
aceptarlos, incluso a regaadientes, como hechos normales que se dan en la naturaleza. Los fenmenos upernvicos no son ajenos a lo anterior
y, sobre ellos, centraremos nuestros esfuerzos para describirlos y entenderlos en esta seccin.
Despus de quemar hidrgeno y convertirlo en ceniza de helio durante miles de millones de aos, la estrella se queda sin combustible
hidrognico en el ncleo, crisis energtica que termina su futuro. Recordemos que la combustin nuclear proporciona continuamente la elevada
temperatura necesaria para impedir el colapso gravitatorio. Cuando cesa esa combustin, la estrella reanuda su proceso colapsante. Los
astrofsicos conciben tres destinos posibles para las estrellas que colapsan: pueden convertirse en enanas blancas, en estrellas de neutrones o
en agujeros negros. El que aguarde a una estrella concreta, uno u otro de esos tres destinos, depender fundamentalmente de la masa que
comportaba en la secuencia principal. Las estrellas de menos de M = 6M , terminarn sus calurosas vidas como una estrellita enana blanca,
en que da a da se van enfriando como seal inequvoca de una muerte estelar. Las estrellas de tamao mayor sufren una explosin como una
supernova, cuyo residuo es una estrella de neutrones (bsicamente, un gigantesco ncleo atmico del tamao de una ciudad). Se supone que
las estrellas que en el estado de la frecuencia principal tienen masa superior a M = 14M , se colapsa en un agujero negro, objeto en el que el
propio espacio se vuelve como si dijsemos, del revs.
Al explosionar una estrella masiva como una supernova los elementos qumicos pesados que se han formado en el interior de la estrella
son arrojados violentamente al espacio, contaminando el entorno interestelar donde ocurre la explosin. La prxima generacin de estrellas que
se forme a partir de esa nube contaminada tendr trazas de carbono, oxgeno, nitrgeno, etc. Las nubes interestelares contenan inicialmente
slo hidrgeno y helio, los elementos pesados fueron todos fabricados en las estrellas y arrojados al espacio por las supernovas. Despus de
varias generaciones de estrellas hace 4 mil 600 millones de aos, una nube interestelar dio origen al Sol y en el proceso se form el sistema
planetario con la Tierra incluida; luego surgi la vida y sus secuencias evolutivas. Los tomos de la materia que nos rodea y que componen
nuestros cuerpos, fueron fabricados en el interior de una estrella y llegaron a la nebulosa solar por medio de una supernova. Absolutamente
todos los tomos que componen las cosas y entes vivos que nos rodean tienen ms de 4 mil 600 millones de aos. Los tomos de hidrgeno
tienen entre 12 y 16 mil millones de aos; los tomos de elementos ms pesados tienen una edad menor que los de hidrgeno pero mayor que
4.600 millones. La edad que nos asignamos tiene como organizacin el tiempo que ha transcurrido desde nuestro nacimiento, pero los tomos de
las clulas que componen nuestro cuerpo tiene una antigedad mucho mayor. Nuestro origen orgnico procede de polvo de estrellas, polvo de
supernovas para ser ms precisos.
Pero cuando hablamos de supernovas, debemos precisar que no siempre este fenmeno ocurre como consecuencia de la etapa final de
la vida de una estrella supergigante. Tambin se da en otras circunstancias estelares. En astrofsica se distinguen dos tipos fsicos bsicos de
supernovas: Supernovas de Tipo I y Supernovas de Tipo II.
SUPERNOVAS DEL TIPO I
EL JUEGO MORTAL EN LA DANZA DE UNA PAREJA ESTELAR

Para explicar las explosiones de estrellas pobres en hidrgeno que se observan en el espacio, los astrofsicos han desarrollado
diferentes modelos tericos que incluyen sistemas binarios de estrellas -pares de estrellas muy cerca una de la otra que cada una ejerce una
influencia sustancial en la evolucin de la compaera-. Aqu describiremos el modelo que ms aceptacin concita entre los estudiosos del tema,
se trata del conocido como supernovas del tipo I.

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Estrellas Supernovas

Los sistemas binarios que producen una supernova de tipo I pueden estar
constituidos por dos estrellas que cada una tiene, en la secuencia principal, no ms de M =
6M . Cada miembro de la pareja, fusionara su ncleo de hidrgeno a helio y
progresivamente a elemento ms pesados, se expandira a una gigante roja; pero una de
las estrellas de la pareja perdera primero su capa envolvente de hidrgeno y se contraera
hasta ser una densa enana blanca, con un tamao no superior a 1,44 M .
Estas parejas binarias de estrellas empiezan la secuencia principal de sus vidas
separadas por varias unidades astronmicas (la distancia entre la Tierra y el Sol). Una vez
que una de ellas alcance la etapa evolutiva de enana blanca, puede causar la convergencia
hacia su propia superficie de materia de la estrella compaera y que, al acumular la enana
blanca masa superior a M = 1,44M , sta se derrumba generando una gran explosin.
Dentro del marco terico de uno de los modelos que explican el fenmeno de la
supernova de tipo I, se cree que ello comienza con dos estrellas de la secuencia principal
orbitando alrededor de un centro de gravedad comn. La ms masiva de las dos pasa ms
rpidamente a la fase de gigante roja, mientras la otra compaera se mantiene en la
secuencia principal. Al transmutarse los ltimos restos de hidrgeno en helio dentro del
ncleo de la gigante y empezar a colapsarse, el gran calor interno que se ha generado
obliga a las capas externas a expandirse. El gas se infla hasta que se extiende ms all de la esfera de dominio gravitacional de la estrella y es
capturado por la gravedad de la segunda estrella. Algunas de esas masas capturadas de hidrgeno fluyen hacia la compaera que todava se
encuentra en la secuencia principal.
El flujo de hidrgeno de que hablamos puede precipitarse tan rpidamente que la gravedad de la estrella receptora no puede resistirlo.
Parte del gas que se escapa forma una nube que envuelve a ambas estrellas. Esta especie de envoltura que abarca a las dos estrellas arrastra a
ambas, cambiando sus rbitas, acercndolas entre s. La distancia entre las dos estrellas se estrecha en un porcentaje importante, y su
movimiento orbital crea un efecto de batidora que revuelve la envoltura, enviando la mayor parte de sta fuera del sistema binario.
Todo lo que queda de la gigante roja despus de la merma de materia es un ncleo denso de materiales degenerados, de un tamao
semejante al de la Tierra, pero tan masivo como el Sol, al cual lo reconocemos como estrella enana blanca. La enana blanca y su compaera
que todava se encuentra en la secuencia principal, que ahora contiene el nico hidrgeno del sistema, continan orbitando alrededor del centro
comn, pero a una distancia menor que la que tenan antes. Con el tiempo, la estrella que todava est en la secuencia principal alcanza la fase
de gigante roja y expande sus capas de hidrgeno.
En el tiempo, la gigante roja ha logrado expandirse lo suficientemente como para perder el control gravitacional de sus capas exteriores,
y el ciclo empieza de nuevo. El hidrgeno fluye hacia la compaera enana blanca atrado por la mayor gravedad producida por la densidad de
sta, dejando a la estrella en evolucin con un ncleo de helio y formando otra envoltura comn. Este gas arrastra a las dos estrellas,
acercndolas entre s. Una vez ms su accin orbital combinada aleja la mayor parte de la materia de la envoltura, despojando completamente al
sistema de hidrgeno. Pero la mayor gravedad que genera la densidad de la enana blanca sigue atrayendo materia de la estrella en evolucin, la
que va siendo depositada en la superficie de la primera. Eventualmente, se puede llegar a un momento en que la materia que se le ha sumado a
la superficie de la enana blanca exceda los lmites que establecen los estudio que realiz Chandrasekhar de M=1,44M , provocando con ello la
insustentacin de la enana blanca y el encendido de la llama termonuclear.

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Estrellas Supernovas

En el tiempo, la gigante roja ha logrado expandirse lo suficientemente como para perder el control gravitacional de sus capas exteriores,
y el ciclo empieza de nuevo. El hidrgeno fluye hacia la compaera enana blanca atrado por la mayor gravedad producida por la densidad de
sta, dejando a la estrella en evolucin con un ncleo de helio y formando otra envoltura comn. Este gas arrastra a las dos estrellas,
acercndolas entre s. Una vez ms su accin orbital combinada aleja la mayor parte de la materia de la envoltura, despojando completamente al
sistema de hidrgeno. Pero la mayor gravedad que genera la densidad de la enana blanca sigue atrayendo materia de la estrella en evolucin, la
que va siendo depositada en la superficie de la primera. Eventualmente, se puede llegar a un momento en que la materia que se le ha sumado a
la superficie de la enana blanca exceda los lmites que establecen los estudio que realiz Chandrasekhar de M=1,44M , provocando con ello la
insustentacin de la enana blanca y el encendido de la llama termonuclear.
Tan pronto encendido el fuego termonuclear, la enana blanca se desploma rpidamente, arrastrando con ello tambin la masa de la otra
compaera del sistema.

El radio de la enana blanca disminuye.


La densidad aumenta.
La temperatura aumenta.

A temperaturas y densidades ms alta los tomos de carbono y de oxgeno se fusionan en una variedad de elementos pesados, algunos
de ellos con fuertes emisiones radiactivas. Lo que acontece en ese lugar estelar del espacio es igual a una bomba de fusin. Hay una gran
explosin supernvica, en cuya conflagracin estelar es arrojada al espacio una gran cantidad de materia, pero sin tan siquiera un rastro del
hidrgeno con el que empezaron las estrellas.

SUPERNOVAS DEL TIPO II


LA CATSTROFE FINAL DE UNA SUPERESTRELLA

La fase final de la existencia de una estrella con una masa de M= 6M

en la secuencia principal, es un fenmeno asombroso que


tiene un decenlase espectacular. Despus que la estrella ha agotado su combustible nuclear, ha generado un masivo ncleo de hierro, y pierde
el equilibrio de sustentacin frente a su propia gravedad, se desploma en una explosin en el cielo de supernova del tipo II.
Explosiones de supernovas no son fenmenos frecuentes y, normalmente, son detectados en el cielo por telescopios, aunque unos
pocos de ellos se han visto a simple vista. Los antiguos chinos los llamaban estrellas visitantes. Famosas supernovas en nuestra galaxia han
sido las descubiertas por los chinos el 4 de junio de 1054, por Tycho Brahe en 1572, por Johannes Kepler en 1604, y en el Observatorio de Las
Campanas, en Chile, el 24 de febrero de 1987.

La imagen de la izquierda corresponde a la supernova que se observ en febrero


de 1987. En un momento dado la estrella que dio origen al fenmeno supernvico
era un simple disco casi indistinguible en las noches del Hemisferio Sur. De pronto,
se expandi e ilumin proyectndose en la historia como la supernova 1987a. El
espectacular acontecimiento estelar ocurri a 170.000 aos luz de la Tierra en la
vecina galaxia La Gran Nube de Magallanes; la explosin fue la ms cercana en
casi cuatro siglos y represent una excelente oportunidad para astrnomos y
astrofsicos para afinar las teoras preexistentes sobre los paroxsticos finales de
vida de las estrellas.

Una protoestrella del tamao de cientos de veces el del Sol, en el transcurso de unos pocos miles de aos, se contrae suficientemente
para acercarse al status de estrella. En ese proceso de conveccin se genera una transportacin de calor desde el ncleo hacia la superficie a
travs de enormes capas de hidrgeno, siendo ella misma un horno a 3.000 Kelvin.
Una estrella que parte su vida desde una masiva protoestrella, normalmente alcanzan masas del orden de M = 6M (sobre seis masas
solares), y se caracteriza por ser muy caliente, brillante y azulada. Pero adems, describe durante su existencia una rpida y agitada evolucin.
Slo el hecho de la corta existencia que ha demostrado tener comparado con estrellas menores hace extraa a una estrella de gran masa.

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Estrellas Supernovas

Durante la existencia de vida de una estrella de gran tamao se generan reacciones, prcticamente, en forma simultnea a diferentes
profundidades de la estrella, conformando capas de actividad termonuclear que, con la gran cantidad de energa radiada, contrarresta la
gravedad que la empuja hacia su centro. Sin embargo, esta imponente estructura estelar tiene una debilidad: su alta temperatura.

Al principio pasan rpidamente a travs de las mismas fases que una estrella de masa intermedia, pero las estrellas de masa mayor
tienen ncleos tan calientes que transmutan hidrgeno en helio de una manera diferente, usando restos de carbono, nitrgeno y oxgeno.
Despus de que sus ncleos se hayan convertido en helio, la enorme gravedad de la estrella permite continuar la fusin y elevarle la temperatura
12
16
20
24
para que se inicien reacciones nucleares que transmuten el C (carbono 12) en 0 (oxgeno 16), luego en Ne (nen 20); Mg (magnesio
28
32
56
24); Si (silicio 28), que le sirve como nuevo combustible nuclear; S (azufre 32), etc. hasta dejar como ltimo residuo a un ncleo de Fe
(hierro 56), cuyo tomo, tal como ya lo sealamos, es el que tiene la masa mnima por partcula nuclear.
La estrella que se gener desde esa gran protoestrella, al transmutar su ncleo de hidrgeno en helio, se une a la secuencia principal,
pero no por mucho tiempo, no ms de 100 millones de aos. En esta etapa, una estrella de este tipo tiene una radio R = 6R (seis veces el del
Sol) y una temperatura superficial superior en cuatro veces la que tiene el Sol; una estrella de este tamao se quema brillante y rpidamente.
Al cambiar el ncleo a helio, se encoge. A su alrededor, se forma una zona de hidrgeno agotado, rodeada a su vez por una capa rica en
hidrgeno. Calentada por el ncleo, la estrella dobla su tamao, en camino hacia el status de supergigante.
Al expandirse la masiva estrella a partir del calor de su ncleo de helio en contraccin, la capa rica en hidrgeno de alrededor de su
ncleo se enciende, haciendo crecer la estrella hasta una supergigante con un dimetro que puede llegar a ser hasta cien veces mayor que el del
Sol. En esta fase, el ncleo de la estrella experimente continuos colapsos generando en ello altsimas temperaturas.
En esta etapa, el ncleo alcanza unos 100 millones de grados, y su helio se fusiona en carbono y oxgeno. Una capa transmutando
hidrgeno en helio rodea al ncleo. Ahora, con un dimetro que puede llegar a ser unas 300 veces el del Sol, a la supergigante le queda
solamente unas pocas opciones de fusin antes de llegar a su destino final que puede ser el de una supernova para una post-mortis de estrella
de neutrones o un agujero negro.
Despus de haber completado una gran parte de la cadena de transmutaciones, desde el carbono al magnesio, el ncleo alcanza una
temperatura de alrededor de los 5.000 millones de grados, durante la combustin nuclear del silicio, los ncleos atmicos producidos durante la
vida de la estrella, vuelven a disociarse en protones, neutrones y neutrinos, revirtiendo el proceso de formacin de elementos, lo que consume
energa y hace bajar la temperatura. Los neutrinos al escapar del ncleo, ayudan a enfriarlo y ste se contrae.

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Estrellas Supernovas

Cuando una estrella supergigante llega al final de sus das, su comportamiento se parece
al de un astro estelar super energizado, con diferentes capas de materiales en permanente fusin
que se aglomeran al igual que la forma de una cebolla, entro los cuales se distinguen capas de
hidrgeno sobre helio; de helio sobre carbono; de carbono sobre silicio y, de este ltimo, sobre un
ncleo de hierro. El ncleo de hierro se degenera constantemente y crece en masa en los
procesos de fusin.
Cuando la masa de hierro del ncleo se encuentra al borde de tener un tamao de 1,4
M , la estrella alcanza las siguientes caractersticas:
Un radio de 3.500 kilmetros.
3
Una densidad de 20 toneladas por cm
Cuando la estrella contrae el ncleo en lugar de producirse una reaccin nuclear que
libere energa se produce una reaccin que absorbe la energa del ncleo de la estrella, la estrella
se colapsa pues se queda sin sustentacin en el centro; la estrella implota (se desploma hacia
adentro) para rebotar en el centro y producirse una gran explosin que la destruye como consecuencia del triunfo definitivo de la fuerza de
atraccin gravitacional. La estrella aumenta su brillo de modo considerable por unas semanas; puede llegar a ser diez mil millones de veces ms
brillante que el Sol, liberando en uno o dos meses toda la energa que le quedaba en su interior. Ese fenmeno se llama una supernova, en que
la gran estrella expele la mayor parte de su materia.

La estrella que explosion para convertirse en SN1987A se llamaba Sanduleak


y viva en la vecina galaxia de La Gran Nube de Magallanes, en el Hemisferio Sur.
Pas la mayor parte de su existencia recrendonos con su presencia azul de la
secuencia principal, midiendo alrededor de veinte veces la masa del Sol. Era una
excelente consumidora de combustible, del orden de 20 billones de toneladas de tomos
de hidrgeno por segundo. Esa excelencia, le signific abandonar el catastro de estrellas
vivas, como consecuencia de una explosin supernvica, a la temprana edad de unos 10
millones de aos; en una expresin idiomtica de mi pas, Chile: una guagua.
Sanduleak era slo un beb cuando se convirti en supernova; en contraste, el Sol, una
estrella de tamao medio, es ya 500 veces ms viejo y est tan slo hacia la mitad de
su proyectada vida de 10.000 millones de aos.

Una supernova es generada por el desequilibrio que se produce entre la propia gravedad de la estrella y las mediatizadas presiones que
se generan en fusiones de energa insuficiente, por carecer de combustible. En las supernovas de tipo II, el silicio que se aloja en el ncleo,
despus de todos los procesos de transmutaciones anteriores, juega un excelente papel de productor de hierro, tanto como que sobrepasa la
capacidad de almacenaje del ncleo de la estrella saturndolo. Al haber obtenido tanta masa los ncleos por las razones descritas, stos son
incapaces de sostenerse, ya que no cuentan con presiones internas suficientemente energticas que los apuntalen frente a la gravedad y
terminan desplomndose en una implosin. Esta implosin, si la masa del ncleo no es muy grande, no mayor que M = 6M , puede ser
detenida por una presin de neutrones, lo nico conocido en la naturaleza capaz de frenar los desplomes gravitatorios de ncleos estelares con
esas caractersticas.

Galaxia NGC 1316, Fornax A, fotografiada el 7 de noviembre


de 1977 (izquierda) y el 10 de diciembre de 1980 (derecha).
En esta ltima se indica la supernova encontrada por la
astrnoma Marina Wischnjewsky de la Universidad de Chile .
Fotografas obtenidas por el astrnomo F. Schweizer con el
telescopio de 4 metros del Cerro Tololo.

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Estrellas Supernovas

Al ser detenido el desplome total del ncleo de la estrella, entonces sta, que era una bella supergigante, adquiere las siguientes
caractersticas:

Un radio de slo 10 kilmetros.

Una densidad de la materia de 100 millones de toneladas por cm

3
Cuando se consigna un ncleo remanente de una densidad de 100 millones de toneladas por cm , estamos hablando entonces que en
ese proceso el ncleo alcanz las caractersticas de uno atmico.
Es muy difcil que la materia se siga apretando ms all de la densidad de un ncleo atmico, ya que este se hace resistente a una
compresin adicional y la desplaza hacia fuera de l. Los rebotes que se dan en el ncleo emiten descargas de ondas energetizadas a travs de
las distintas capas exteriores de la estrella (silicio, oxgeno, carbono, e hidrgeno), y las recalienta en la superficie, proceso que es ayudado por
los neutrinos, los cuales pueden ser absorbidos por gases y materias enrarecidos, y por las convecciones. El gas recalentado se expande hacia
el exterior para formar un remanente de supernova, al igual que la conocida Nebulosa del Cangrejo.
Despus de generada una explosin de supernova, sus consecuencias pueden
ser observadas como un bucle de nubes dilatadas como subproducto del fenmeno. Uno
de los remanentes de supernovas ms famoso es el de la Nebulosa del Cangrejo (M1),
que corresponde a los restos que quedaron de la supernova de 1054, cuyo relato del
hecho aparece en la literatura china, y es el primer objeto de la lista del Catlogo
Messier.
Despus de generada una explosin de supernova, sus consecuencias pueden
ser observadas como un bucle de nubes dilatadas como subproducto del fenmeno. Uno
de los remanentes de supernovas ms famoso es el de la Nebulosa del Cangrejo (M1),
que corresponde a los restos que quedaron de la supernova de 1054, cuyo relato del
hecho aparece en la literatura china, y es el primer objeto de la lista del Catlogo
Messier.
La nebulosa El Cangrejo se ha venido constituyendo como la Piedra Rosetta* de
la astrofsica. Ello, debido a que perece contener la mayora de los elementos atrayentes
en los cuales los cientficos han focalizado su atencin y que se encuentran en la bveda celeste. De hecho, estamos hablando de uno de los
astros ms espectaculares del cielo. Pero sumado a lo ltimo, es un muy distinguido remanente de supernova. Adems, cuenta con su particular
estrella de neutrones o pulsar que emite longitudes ondas de radio, visibles, ultravioletas, y rayos X. En buenas cuentas, se trata de una nebulosa
que, desde su descubrimiento en 1054, goza de uno de los ms altos pedigree dentro del crculo de los estudiosos del universo.
Una remanente de supernova de tipo II libera una cantidad enorme de energa, cuya estimacin se puede ver a continuacin:

Energa de neutrinos = 10

46

Js.
44
Energa del gas dilatable = 10 Js.
42
Energa de fotones = 10 Js.

Para distinguir cual grande son las cifras de energa que se libera en un remanente de supernova de tipo II, se pueden comparar con las
estimaciones que se tienen sobre la liberacin de energa del Sol durante su existencia en la secuencia principal, la cual se cree que bordear los
44
10 Js. La luz que emite una supernova viene a ser como un subproducto. La mayora de la energa que producen estos astros es irradiada
hacia el espacio por los neutrinos.
Si despus de la explosin supernvica, el ncleo que queda en el centro del remanente logr ser apuntalado frente a la gravedad por
los neutrones, es posible que entonces se convierta en una estrella de neutrones, las cuales son reconocidas por las pulsaciones de radio, y los
rayos X y gamma que emiten.

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Estrellas Supernovas

CMO SE PUDO GENERAR LA NEBULOSA EL CANGREJO

Estrellas con la masa igual a la de nuestro Sol, eventualmente, termina sus esplendorosos das
convertidas en unas pequeas enanas blancas. Pero si una estrella tiene por sobre seis masas solares, la
gran presin endgena gravitatoria que se da permite quemar residuos nucleares hasta llegar a la fusin de
los elementos ms pesados como silicio en hierro y nquel (N 1 de la secuencia de abajo). Esta fusin
adicional que se da en la estrella, hace que absorba ms energa que la que produce, lo que provoca su
desplome (2). El caos estelar que se da en la segunda etapa, se asemeja a un monumental horno que, con
todos sus guisos nucleares, es lanzado estrepitosamente hacia el espacio en forma de gases hirvientes que
eventualmente van acompaados por los elementos que conocemos de la tabla peridica.
CREACIN SUPERNVICA DE LA NEBULOSA EL CANGREJO.

En una explosin supernvica, al margen del casco residual, quedan cenizas, que conforman un
denso ncleo formado por una severa compresin de neutrones y protones, lo que conocemos como una
estrella de neutrones que, en un dimetro de entre 10 y 20 Km., almacena ms masa que el Sol, con una
densidad que genera una gravedad capaz de aplastar hasta lo inimaginable.
La estrella de neutrones que se form en la nebulosa El Cangrejo, cuenta con un campo gravitatorio
superior a 300.000 veces al de la Tierra. Su rotacin, tambin es muy superior a la que tena la estrella
primaria, ya que durante el desplome de esta comenz a girar de forma que puede ser considerada
vertiginosa. La estrella de neutrones en la nebulosa El Cangrejo rota 30 veces por segundo y, dado el
dimetro de su ecuador de 20 Km. que conocemos, podemos calcular que lo hace a una velocidad de 5,4
millones de Km. por hora.
La acelerada rotacin que hemos descrito para la estrella de neutrones que cohabita en la nebulosa
El Cangrejo, la transforma en un poderoso generador elctrico, capaz de acelerar partculas cargadas a una
energa equivalente a millones de voltios. Pero esa aceleracin, con el tiempo, ir decreciendo debido al
freno que generan los gases fros del espacio interestelar. El pulsar de El Cangrejo tomar unos 10.000 ms
para que su velocidad de rotacin disminuya a la mitad. Las pulsaciones de El Cangrejo se debilitarn, y sus
emisiones de rayos X cesarn. Lo que distinguimos en s como nebulosa tender a ir desapareciendo
durante el transcurso de millones de aos, quedando tan solo dbiles emisiones de radio transmitidas por la
estrella de neutrones que se form ah, en ese ahora tan hermoso lugar del cielo.
CRDITO ILUSTRACIN ARTSTICA: NASA

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Estrellas Supernovas

Uno de los remanentes de supernova conocido por sus caractersticas energticas y sus emisiones de rayos X es Cygnus Loop, el
cual es asociado con la supernova cuya luz lleg a la Tierra hace unos 15.000 aos.

La imagen de la izquierda, corresponde a una toma realizada por el HST de una pequea porcin de
Cygnus Loop, sta parece como una burbuja que emite rfagas de ondas energetizadas desde donde se
produjo una colosal explosin estelar, hace unos 15.000 aos. En la foto se observa la parte trasera del lugar
donde se generan las descargas de las rfagas. Ello, ha permitido, tanto a astrnomos como astrofsicos, poder
hacer comparaciones de modelos tericos de descargas de energa con observaciones de primera mano.

Al margen de lo que implica para el estudio sobre los remanentes de supernovas, los modelos sobre descargas son importantes para
entender una gama amplia de fenmenos astrofsicos, desde los vientos estelares que se dan en la formacin de nuevas estrellas a erupciones
csmicas catastrficas. Las rfagas que se observan saliendo desde la supernova golpean a una tenue nube de gas interestelar. La colisin
calienta y comprime el gas y lo hace relucir. La descarga de este tipo de rfagas se vienen a convertir como un medio distinguible en la
deteccin de formacin de estructuras estelares.
Cygnus Loop, se muestra como un tmido anillo de gases relucientes de un tamao de unos tres grados (seis veces el dimetro de la
Luna llena), ubicado en la nortea constelacin de El Cisne. El remanente de supernova se encuentra en el plano de la Va Lctea, a unos
2.600 aos luz.
Pero cuando el ncleo que queda tiene una masa de M = 6M , nada del universo que los humanos conozcan es capaz de contener
su desplome total, ste se implosiona completamente en s mismo, formando un agujero negro, aunque no son tan negros pero s son muy
densos y, como normalmente escriben todos los que se refieren a este tema, de ellos no escapa ni la luz, salvo algunas radiaciones que son
parte de otro relato.

Al margen de la descripcin fsica que hemos hecho para las clases de tipos de supernovas, existe tambin otra observacional que
desarrolla la clasificacin en base a la existencia o no de hidrgeno determinado por las lneas espectrales. Las supernovas de tipo I no
muestran hidrgeno, en cambio, si lo muestran las de tipo II.
En general, la descripcin observacional para la clasificacin de los tipos de supernovas coincide con la que hemos descrito en funcin
fsica, porque las estrellas masivas tienen atmsfera compuesta mayoritariamente de hidrgeno, no as las enana blancas que adolecen de
ella. Sin embargo, es posible que una estrella masiva tampoco comporte hidrgeno como atmsfera, ya que sta pudo haber sido eyectada por
los vientos fuertes estelares que se producen en los procesos supernvicos, por lo consiguiente no mostrara en observaciones lneas
espectrales con hidrgeno.
Al describirse las dos clasificaciones sobre tipos de supernovas, queda a la vista el hecho que en las de tipo II, donde se refleja la
mayor discrepancia, la que otorga la observacin est referida a un perodo pre-explosin y la fsica a lo que se encuentra reconocido como
supernova propiamente tal. Pero al final de cuentas, lo que ello muestra es como la ciencia va cambiando en la medida que se va conociendo
mejor a la naturaleza.
LOS REMANENTES DE SUPERNOVAS Y LOS RAYOS GAMMA

a explosin de una supernova que coloca trmino a la vida "normal" de una estrella es un gran laboratorio para la investigacin de
los rayos gamma. Es indudable que el estudio de la evolucin de una estrella y su eventual estallido transformndose posteriormente en una
estrella de neutrones o un agujero negro es interesante. Sin embargo, para el estudio de los rayos gamma lo que adquiere ribetes importantes
es lo que sucede despus de la vida normal de la estrella. El desplome del ncleo cuando un estrella masiva ha gastado todo su combustible
nuclear desemboca en una tremenda explosin. Esta explosin es una verdadera fbrica generadora de elementos pesados y es la
descomposicin de stos lo que concita el inters en el estudio de los rayos gamma.

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Estrellas Supernovas

Para tipificar lo anterior, podemos referirnos al ejemplo de una de las ms famosas


supernovas SN 1987A, que emite rayos gamma generados dentro de procesos de descomposicin
de elementos radiactivos como el Co . Tambin es de muchsimo inters el observar y estudiar el
56
comportamiento de radiaciones de rayos gamma que comportan elementos dominantes generados
por los remanentes de las diferentes etapas de la supernova. A esos remanentes se les denomina
Cas. Ellos son una fuente de emisin de rayos gamma de 1,16 MeV y proceden de la
descomposicin de elementos tales como el Ti . Los Cas tienen una edad alrededor de 300 aos;
44
o sea, son viejos comparados con lo que identificamos por SN 1987A, pero jvenes con respecto a
la mayora de otros residuos de la estrella.
El envejecimiento de los remanentes de supernovas reduce sustancialmente las las
posibilidades de emisin de rayos gamma; no obstante, siempre es posible hallar en ellos fuentes de
exploracin para encontrar sitios de aceleracin de partculas radiactivas que al colisionar con
materia circundante emiten rayos gamma.
Ms de una evidencia existe por ah de que fuentes de emisin de rayos gamma podran ser
asociadas con remanentes de supernovas, aunque ello no es claro todava. Podra darse el caso de
que los remanentes sean simplemente rayos gamma de baja intensidad emitidos por un plsar en
formacin, o que sean los remanentes los emisores de los rayos. Solamente a futuro podremos dilucidar cul es realmente el papel que juegan
los remanentes de las supernovas en esto. Con instrumentos de una mayor sensibilidad como el telescopio Chandra y otros que vendrn,
podremos entender mejor cul es el rol que juegan los remanentes en la creacin de materia que vemos en el universo y en la emisin de los
rayos gamma.
________________________________________________________
*Piedra Rosetta.- Bloque de granito negro (descubierto en 1799)
que comporta inscripciones en griego y jeroglficos egipcios.

LOS RAYOS GAMA

EDITADA EL :

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Estrellas de Neutrones

EL MACROCOSMO

03.07

Ilustracin estrella de neutrones

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Estrellas de Neutrones

Los avances de la ciencia raras veces se gestan como resultado de un propsito


especfico. Mltiples son los casos en que trascienden de una intuicin o de un
hallazgo ocurrido investigando un objetivo distinto. Por algo se ha dicho y repetido:
La ciencia no se desarrolla siguiendo un esquema lgico, sino que, como el arte,
toma sbitamente los ms impensados derroteros atrada o dirigida por una
adivinacin o un sueo.
Arturo Aldunate Philipps

e puede describir que un destinos espectacular va a tener toda aquella estrella que, por haber tenido una masa seis veces superior a
la del Sol durante su permanencia en la secuencia principal alcanza, en su etapa final de gigante roja, una masa de M = 6M , y su ncleo postdesplome una de 1,44 M .
Existen varios modelos detallados sobre lo que sucede despus del colapso de una estrella supergigante roja que no son coincidentes
unos con otro, salvo en lo relacionado al ncleo remanente. Segn el propuesto por Hans Bethe de Cornell University, el ncleo colapsado
eyecta hacia el espacio el material de la parte exterior de la estrella. Sterling Colgate, del Laboratorio Nacional de Los lamos, elabor un modelo
distinto en el que una explosin de neutrinos energticos (partculas subatmicas creadas por las reacciones nucleares del ncleo que se
colapsa) lanza las capas exteriores de la estrella junto con el viento de neutrinos que emana del ncleo. Es posible que fundamentos descritos en
ambos modelos y otros complementarios, combinados expliquen los mecanismos que dispersan las capas externas de las estrellas que colapsan.
Sin embargo, tal como ya lo enunciamos, lo que predicen todos los modelos es que en el ncleo,
que es el residuo de la supernova, la materia adopta un nuevo estado: el de una estrella de neutrones. All
por 1933, los astrofsicos Fritz Zwicky y Walter Baade, e independientemente, el fsico Lev Landau,
postularon tericamente la existencia de objetos de este tipo. Landau mostr que estrellas con una masa
por sobre M = 1,44M (lmite de Chandrasekhar) pueden balancear la fuerza de gravedad al hacer que los
neutrones se compactibilicen apilndose entre s. Landau dedujo que estas estrellas de neutrones, a pesar
de ser ms masivas que el Sol, deberan ser muy pequeas. En 1939, dos fsicos de la Universidad de
California, en Berkeley -el norteamericano J. Robert Oppenheimer (que alcanzara la fama como director
del Proyecto Manhattan, en el marco del cual se desarroll la primera bomba atmica) y el estudiante
canadiense George Volkoff- estimaron tericamente que los lmites msicos de las estrellas de neutrones
deban encontrarse entre una dcima parte y siete dcimas partes de la masa solar. Con posterioridad sin
embargo, este lmite superior se ha revisado al alza, y aunque el valor preciso es todava incierto no es probable que exceda las tres masas
solares con un dimetro de hasta 20 kilmetros. Pero, qu es realmente una estrella de neutrones?
En una estrella que al colapsar su ncleo supera el lmite de 1,44M se genera un proceso en el cual los electrones, forzados a moverse
por las leyes de la mecnica cuntica, lo hacen con una velocidad inmensa y al chocar con los protones los transforman en neutrones que son
incapaces de generar la presin equilibrante necesaria frente a la fuerza de gravedad, producindose una catstrofe en la estrella que se queda
sin su fuente de sustentacin mecnica. La estrella se neutroniza, se transforma en un gas de neutrones. Disminuye su tamao
considerablemente y cuando tiene un radio de tan slo entre 10 a 20 kilmetros el gas de neutrones se degenera y logra soportar al ente como
una estrella de neutrones.
Una estrella de neutrones viene a ser como las cenizas humeantes de la explosin de un gran, pero gran artefacto nuclear, una
supernova. La inmensa presin y temperatura que se dan cita en el ncleo de hierro de la supernova en el momento de su explosin origina una
de estas estrellas, haciendo que a pesar de sus cargas opuestas, los electrones y protones se aproximen de tal manera que acaben
fusionndose y originando neutrones. Por debajo de una corteza slida, de unos cuantos metros de espesor, estos neutrones forman una materia
tan densa en el interior profundo de la estrella, que una cucharada de la misma podra llegar a pesar mil millones de toneladas. Aunque en
tamao puede no superar los 20 kilmetros de dimetro, una estrella de neutrones presenta un campo gravitatorio en su superficie cien mil
millones de veces superior al que se experimenta en la superficie terrestre.

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Estrellas de Neutrones

DERECHA.- Una ilustracin de la estrella de neutrones ubicada en el centro de la nebulosa El


Cangrejo, que puede concebirse como uno de los objetos csmicos ms poderoso dentro de los que
cohabitan el universo. En el dibujo se ve grande comparada con la ciudad de New York; sin
embargo, es lejos lo suficientemente pequea para no poder ser observada por cualesquiera de los
telescopios actualmente en uso. Ahora bien, nadie sabe cul es el aspecto que puede tener una
estrella de neutrones, pero podemos imaginrnosla como una bola gris oscura y lisa, con una muy
tenue emisin de luz dado la intensiva gravedad que comporta.

Todo esto es teora. Existen de verdad las estrellas de neutrones? Ciertamente que s; fueron descubiertas por casualidad en 1967. Por
ello es que, en las separatas siguientes de este captulo, intentaremos elaborar una monografa para tratar de explicar, bajo la concepcin de la
astrofsica, la mayora de los fenmenos que se encuentran involucrados en la estructura y comportamiento de estos extraos astros, mal
llamados estrellas.

EDITADA EL :

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Estructura de las Estrellas de Neutrones

ESTRELLAS DE NEUTRONES

03.07.01

Las estrellas de neutrones no son objetos ordinarios, y sus propiedades desafan la imaginacin. El trmino de "estrella" no es el ms
preciso para otorgarles su clasificacin, dado que las caractersticas que se les ha podido distinguir las difiere sustancialmente de una estrella de
rango comn. Pero adems, esa diferencia no solamente se dan entre estrellas, sino que tambin en la estructura de su materia en relacin a la
que nos es comn aqu en la Tierra. Un centmetro cbico de la materia nuclear de una estrella de neutrones pesa unos 1.000 millones de
15
3
toneladas (= 10 gm/cm ) . Son esferas con un dimetro de unos doce kilmetros, es decir, del tamao de una ciudad. Pero es difcil que
puedan tener alguna atraccin para ser visitadas. Son lugares que es preferible evitar.
Se han desarrollado varios modelos de estructuras fsicas usando las leyes de partculas elementales para estrellas de neutrones. Aqu,
trataremos de describir aquel que concita una mayor aceptacin dentro de la comunidad de fsicos del mundo.
A travs del estudio de los plsares binarios se ha podido medir la masa de varias estrellas de neutrones, stos llegan a valores
cercanos a 1,44 M . Su radio, todava no se ha podido medir con exactitud, pero modelos tericos nos orientan a que podra comportar valores
3
que se ubican en los rangos entre 6 y 20 km. Ello implica que estamos hablando de densidades del orden de mil millones de toneladas por cm
15
(= 10 gm/cm3), cifra que podra ser considerada exagerada pero solamente representa algo ms que un ncleo atmico. De hecho, con un alto
realismo terico podemos considerar que una estrella de neutrones no es ms ni menos que un ncleo atmico del porte de una ciudad de la
Tierra.

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Estructura de las Estrellas de Neutrones

La figura de la izquierda representa la estructura global de una estrella de


neutrones. En ella se distinguen las dos principales partes de la constitucin
de ella: corteza y ncleo. Ambas partes se diferencian sustancialmente. La
corteza es slida, semejante a la de la Tierra pero de poco espesor, quizs
entre uno y unos cuantos metros de profundidad, y est compuesta,
principalmente, por elementos con ncleos atmicos. Por otra parte, el
ncleo propiamente tal, su densidad es tan extrema que gener la fusin de
los ncleos atmicos produciendo un material muy homogneo y licuado el
cual es reconocido con el nombre de lquido cuntico sobre el cual parece
flotar la corteza. Casi el 98% de la estructura de la estrella corresponde al
ncleo.

No existe seguridad terica sobre la composicin material que podra comportar la superficie de la corteza de una estrella de neutrones.
3
De una cosa casi se est seguro: la parte superior de la corteza, a densidades del orden de 10g/cm , debe ser de hierro, pero no se descarta la
presencia, a densidades ms bajas, de elementos ms ligeros como el hidrgeno, helio, carbono u oxgeno, o que el hierro solamente est
presente en el exterior de la parte superior de la corteza. Esta capa superior envolvente de la corteza debe ser de unos pocos metros, pero tiene
muchsima importancia observacional. Tambin se puede dar la situacin, como piensan muchos fsicos, que la superficie slida de una estrella
de neutrones podra estar recubierta de un envoltorio gaseoso de poco espesor (unos cuantos cm) semejante a una atmsfera y, bajo sta, se
dara la existencia de una capa lquida, como un ocano de pocos metros de profundidad, soportada por un casco slido.
Las capas exteriores de la corteza deben estar formadas de materias semejantes a las que conocemos en la Tierra, pero al adentrarnos
en ella, es decir, avanzando en densidad, aparecen ncleos atmicos ms exticos y con ms neutrones, que nosotros solamente los
conocemos por experimentos de laboratorios producidos en cantidades muy pequeas y de efmera duracin. Ahora, esos ncleos son estables
en la corteza de una estrella de neutrones gracia a la presin y densidad a que estn expuestos, cuestin que tambin rige para la existencia de
ellos ah.
11
3
Adentrndonos hacia el interior de la corteza de una estrella de neutrones llegamos al nivel de densidad de 4,3 x 10 g/cm . En ese
tramo, nos encontramos con un material imposible de ser reproducido en nuestros laboratorios. Aparte de los ncleos y electrones se encuentra
la presencia de un lquido superfluido de neutrones transitando entre los ncleos. Tenemos as un material muy extrao compuesto por un cristal
nucleico inmerso en un lquido (superfluido).
14
3
La parte inferior de la corteza se encuentra a un rango de densidad de aproximadamente 1,3 x 10 g/cm . En ella, hallamos ncleos
deformados que por el volumen que ocupan han reducido el espacio del lquido de neutrones. Esta forma que adquieren los ncleos se asemejan
a los aglomerados nucleares, ya que primero se alargan como un elstico; luego se aplastan en capas nucleares como membranas ocupando la
mayor parte del volumen anfitrin y empujan al lquido de neutrones hasta cohabitar como burbujas . A baja densidad, los ncleos de hierro estn
constituidos por neutrones en un 55% y por protones en un 45%; mientras, los aglomerados nucleares comportan un 95% de neutrones y un 5%
de protones. Ahora, en cuanto al lquido de neutrones, ste est constituido obviamente exclusivamente por neutrones, pero con una ligera
densidad menor a la que tienen los aglomerados nucleares. Al aumentar la densidad, la que comporta el lquido de neutrones "libres" llega a la
densidad de la materia en los aglomerados y las burbujas de neutrones desaparecen. Llegamos al ncleo de la estrella.

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Estructura de las Estrellas de Neutrones

En el espacio entre el lmite de la parte inferior de la corteza y el ncleo, sus composicin tambin podra ser de aglomerados nucleares,
o sea, un material compuesto en un 95% de neutrones y un 5% de protones y, es ello, que en alguna medida califica a la estrella como de
neutrones. Pero adems de los ncleos de neutrones y protones, la estrella comporta electrones en toda su estructura, ya que si ello no fuera
as, este tipo de astros no existira en el universo, debido a que explotaran como consecuencia de la tremenda carga elctrica positiva que se
generara por la fuerza repulsiva que se da entre los protones.
El ncleo propiamente tal es un fluido y se distingue seccionado en dos partes: una seccin exterior constituida principalmente de
neutrones y protones y los electrones necesarios para mantener la carga elctrica nula, y una seccin interior. Describir la seccin exterior del
ncleo, tericamente no conlleva problemas, debido a que la densidad que se da es muy cercana a la de los ncleos atmicos que nos son
familiares. Distinto es el caso cuando nos adentramos en la seccin interior, all es como entrar dentro de un juego de azar terico.
Algunos fsicos creen que la parte ms profunda del ncleo de una estrella de neutrones lo forma un condensado pinico, un nuevo
estado de la materia. Los piones son partculas subnucleares detectadas en laboratorios de aceleracin y que pueden concebirse como la cola
que mantiene pegado el ncleo atmico. En condiciones extremas como son las que se deben dar en la seccin interior del ncleo de una
estrella de neutrones, los piones se condensan formando una especie de gas capaz de sustentar un peso que, a escala terrenal, casi parece
inconmensurable. Las condiciones extremas que se dan en el interior de una estrella de neutrones llevan a los fsicos a los lmites mismos de su
conocimiento de la fsica subnuclear. Algunos sospechan que el interior del ncleo de una estrella de neutrones est formado por elementos
qurquicos, constitutivos de las partculas nucleares. Ms an, ltimamente ha tomado fuerza la idea, a raz del descubrimiento de un nuevo tipo
de estrellas de quarks, que las que distinguimos como de neutrones sean en su totalidad constituidas ntegramente tambin de quarks.
Aun cuando las caractersticas del interior profundo de una estrella de neutrones sigue siendo tema de discusin, a la mayora de los
fsicos les entusiasma la idea de que estas estrellas les proporcionen una especie de laboratorio natural para poner a prueba sus nuevas ideas
sobre el mundo subnuclear.

EDITADA EL :

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El Campo Magntico de las Estrellas de Neutrones

ESTRELLAS DE NEUTRONES

03.07.02

Cualquier estrella comn gira y tiene campos magnticos morfolgicamente similares a los de la Tierra , lo que se denomina campo
bipolar. Cuando una estrella grande de aproximadamente de un radio de 1.000.000 de kms, hablando en nmeros redondo, se colapsa
convirtindose en una pequea estrella de neutrones de unos 10 kms, o sea, se reduce en 100.000 veces, parte del campo magntico original,
que pudo haber sido de unos 100 Gauss, se eyecta junto con los gases que son expulsados en la explosin; otra parte, queda cautiva en el
plasma de la estrella que se desploma sobre el ncleo conservando el flujo magntico, pero creciendo enormemente . Esto significa que cuando
la estrella se colaps para convertirse en estrella de neutrones, el campo magntico que fue arrastrado por el plasma fue depositado en la nueva
estrella y su magnitud va a depender de la densidad que cobre el plasma. Como en este decenlase no se crean nuevos campos magnticos o se
destruyen los primarios debido a los procesos electrodinmicos, el flujo magntico que se da para la estrella de neutrones est determinado
matemticamente como sigue:

Donde:
B es la magnitud del campo antes del desplome, y R es el radio del objeto antes del colapso. Ahora, aunque el flujo se conserva, tiene que
igualar la magnitud final del campo magntico dividida por el radio de la estrella de neutrones. Como el nuevo radio de la estrella es 100.000
veces menor, entonces la magnitud del campo magntico es 100 Gauss x (100.000)2 o mil millones de Gauss.

http://www.astrocosmo.cl/h-foton/h-foton-03_07-02.htm (1 of 2)29/12/2004 23:18:47

El Campo Magntico de las Estrellas de Neutrones

En los procesos de implosin estelar, la magnitud de los campos magnticos son


determinados por la densidad del plasma de las estrellas. Cuando una estrella llega a ser una
supernova, una parte de su campo magntico original es expulsado por la explosin. Otra
parte del campo, que se encuentra atrapado en el plasma , se desploma en el ncleo de la
estrella que implosiona para convertirse en estrella de neutrones. En estos casos, la magnitud
de los campos magnticos son determinadas por la densidad del plasma; en consecuencia, la
parte de campo magntico que fue expulsada con los gases hacia el exterior, se debilita,
mientras que la parte que fue arrojada sobre el ncleo se fortalece sustancialmente. Pero as
como se produce el incremento del campo magntico vinculado a la estrella de neutrones,
tambin se genera un aumento en la velocidad de rotacin de sta al igual como sucede con
las patinadores artsticas cuando stas en sus presentaciones juntan piernas y brazos. Pero
en una estrella de neutrones el eje de giro y el eje del campo magntico (determinado por los
polos norte y sur de la estrella de neutrones) no tienen por que coincidir. As pues, la estrella
de neutrones gira rpidamente y el campo magntico gira sobre su eje independientemente, a
gran velocidad a su alrededor. Las partculas cargadas elctricamente de las proximidades de
la estrella de neutrones caen en ella, emitiendo con ello un haz de radiacin que gira con la estrella de neutrones como el foco de luz de un faro.
Este efecto de faro da como resultado la radioseal pulsante que ms distingue popularmente a las estrellas de neutrones y su frecuencia
corresponde exactamente a la rotacin que cada una de ellas realiza.
Ahora, la potencia del campo magntico que se genera en una estrella de neutrones acelera a los electrones y protones que apresa a
velocidades cercanas a la de la luz y los obliga a describir trayectorias en espiral, lo que origina unos conos de radiacin que abandonan la
estrella en la direccin de su eje magntico.
Cuando se desarrolla una estrella de neutrones, el plasma original que contiene neutrones, protones y electrones, evoluciona
rpidamente hacia un nuevo estado. La mayora de los electrones se desploman sobre los protones transformndose en neutrones. La
neutronizacin de la materia llega hasta que tan slo un mnimo porcentaje de los electrones y protones quedan como sobrevivientes. Del
volumen del ncleo, la mayor parte es de neutrones (por lo menos un 95%). Esa tan alta densidad que se da hace pensar tambin a algunos
fsicos en la posibilidad de que los neutrones se desplomen unos contra otros y transformen a la estrella en una sola masa de quarks. Ahora,
como este tipo de estrellas mantienen algn nmero de electrones y protones en capas cercanas a la superficie, ah se cargan las partculas que
proveen la corriente necesaria para mantener el campo magntico.

EDITADA EL :

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Balizas Estelares

ESTRELLAS DE NEUTRONES

03.07.03

L os plsares, observados por primera vez en los aos sesenta con ayuda de los
radiotelescopios, son fuentes de energa que emiten radiacin en rfagas de extraordinaria regularidad.
Sus seales se repiten peridicamente en intervalos que se extienden desde los varios segundos a
meras milsimas de segundo. Tan precisos eran los perodos de los primeros plsares observados, que
sus descubridores estuvieron tentados a asociarlos con seres extraterrestres inteligentes. En cualquier
caso, estas misteriosas seales tambin resultaron ser algo que se haba buscado desde haca tiempo:
la prueba de la existencia de las estrellas de neutrones, predichas por primera vez en los aos treinta
como el peculiar residuo de masa que es de esperar tras la explosin cmo supernovas de estrellas muy
masivas.
El grado de comprensin de la materia en una de estas estrellas origina un campo magntico
que es mil millones de veces superior al de una estrella ordinaria. . Este campo magntico, en
combinacin con la extremadamente rpida rotacin de la estrella, produce una especie de efecto
dnamo. A travs de su superficie, una estrella de neutrones arroja un importante nmero de partculas
cargadas elctricamente, electrones y protones fundamentalmente. Al verse obligadas a moverse en
espiral en el seno del campo magntico de la estrella, estas partculas emiten energa electromagntica en diferentes formas, incluyendo ondas
de radio, pticas, ultravioleta, rayos X y rayos gamma.

http://www.astrocosmo.cl/h-foton/h-foton-03_07-03.htm (1 of 6)29/12/2004 23:19:19

Balizas Estelares

De acuerdo con uno de los modelos tericos, esta energa es emitida desde cada uno de los polos magnticos de la estrella, formando
dos potentes haces de energa que el movimiento de rotacin de la estrella convierte en un haz giratorio, en analoga a los rayos de luz de un
faro (efecto de faro) . Este modelo describe satisfactoriamente la mayora de los ms de setecientos plsares detectados hasta la fecha,
energetizados por rotacin (existen otros energetizados por acrecin).

La mayora de las estrellas de neutrones giran sobre sus ejes varias veces por segundo. Pero se ha
localizado una, la ms rpida observada, que lo hace al increble ritmo de 1,6 milisegundos! No es fcil
imaginar aquello, que una esfera del tamao de una ciudad de la Tierra gire tan de prisa. Este plsar de
milsimas de segundo probablemente perteneciese a un sistema estelar binario, que adquiri su
extraordinaria velocidad de rotacin en el proceso de absorcin total del momento angular de su
acompaante.

Los plsares estn constantemente perdiendo energa, convirtiendo su energa cintica de rotacin en radiacin y/o un viento de
partculas. La observacin sistemtica de los plsares ha demostrado que su velocidad de rotacin disminuye con la edad. Este frenaje se
atribuye a la presencia de un campo magntico enorme , del orden de 108 a 1013 Gauss (por comparacin, el campo magntico terrestre es del
orden de un Gauss y el campo magntico ms fuerte producido en laboratorio es del orden de 106 Gauss). Una estrella de neutrones puede ser
un plsar solamente si su velocidad de rotacin es suficientemente alta; pero debido al frenaje observado, todo plsar se apagar algn da y las
estrellas de neutrones jvenes solamente pueden ser radio-plsares durante unas decenas de millones de aos, lo que en trminos astronmicos
es un tiempo corto. Todos los plsares son estrellas de neutrones, no todas las estrellas de neutrones son plsares. Sin embargo, si una estrella
de neutrones tiene una compaera, es posible que vuelva a reactivarse como un plsar, que vuelva a encenderse. De la reducida muestra de
plsares observados se extrapola que deben existir, en toda la Va Lctea, unas cuantas centenas de millones de estrellas de neutrones que ya
no son plsares.
Hoy, los astrnomos han descubierto ya ms de siete centenas de plsares en nuestra galaxia, y puede que haya millones, restos de
estrellas que brillaron en tiempos deslumbrantes. Una idea relegada a los mrgenes de la fsica terica pas a ocupar un lugar en el centro de la
astronoma de observacin.
A principios de 1969, los astrnomos advirtieron "fallos", una aceleracin rpida del giro, en algunas estrellas de neutrones. Estos fallos
se repetan para sorpresa de algunos astrnomos. Cul podra ser la causa? Para explicarlas, los astrnomos elaboraron detallados modelos
matemticos de estrellas de neutrones. De acuerdo con algunas teoras, los fallos se deben a resquebrajamientos que se producen en la corteza
slida de una estrella de neutrones, como temblores o terremotos. Estos resquebrajamientos hacen que la estrella de neutrones se vaya
encogiendo muy poco a poco y lo mismo que la patinadora que gira sobre hielo encogiendo los brazos y las piernas, la estrella de neutrones al
encogerse gira ms y ms de prisa. Desencadenan estos temblores desequilibrios complejos que se producen en el extrao interior de la estrella
y proporcionan a los cientficos la oportunidad de comprobar su modelo terico del interior de sta.
UN FARO CSMICO

Uno de los modelos ms simples de plsar es aquel que los considera como una densa esfera de neutrones que emite haces cnicos
en longitudes de ondas de radio a lo largo de sus dos polos magnticos. Este eje magntico no coincide con el eje de rotacin de la estrella de
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Balizas Estelares

neutrones, ya que si no fuera as, no sera posible apreciar ningn efecto pulsante: la energa emitida se irradiara sin denotar variaciones
distinguibles. Sin embargo, como los ejes de rotacin y magntico no suelen coincidir, cada haz rota simultneamente con el movimiento de giro
del plsar, de forma similar a como se da con los rayos de luz de un faro de seales. Los observadores terrestres slo pueden detectar estas
emisiones cuando el eje de estos conos de radiacin apuntan directamente a la Tierra: los radiotelescopios detectarn dicha seal cada vez que
estos haces de radiacin en rotacin barran nuestro planeta. De esta forma, los astrnomos pueden desarrollar los clculos para estimar cul es
la rapidez de rotacin del plsar partiendo como punto de referencia el tiempo empleado en el cual ocurren dos pulsos.

El potente campo magntico de las estrellas de neutrones aprisiona a los electrones y protones los que son
acelerados a velocidades cercanas a la de la luz y obligados a trazar trayectorias en espiral, lo que origina unos
conos de radiacin que abandonan la estrella en la direccin de su eje magntico.

En el diagrama se muestran la distribucin de los pulsos de radio


emitidos por una estrella de neutrones. Pulsos ms dbiles,
conocidos como interpulso, se alternan con otros de mayor
intensidad, una indicacin de que los haces de radiacin que
emanan de los dos polos magnticos de la estrella pueden tener
intensidades dismiles.

CINCO SEALES DESDE UNA SOLITARIA ESTRELLA

Uno de los ms curiosos e inusuales plsares conocido bajo la denominacin como PSR 1237+25 emite una radioemisin compuesta
por cinco pulsos individuales. Los astrnomos y fsicos tericos que han estudiado a este extrao objeto csmico creen que emite cinco haces
cnicos de radiacin independientemente desde sus polos magnticos. El resultado de la radiacin mancomunada de estos cinco haces
alrededor del eje magntico de la estrella es un complejo grupo de seales. La rotacin afecta a la seal del plsar causando fluctuaciones
peridicas en la intensidad de los distintos pulsos que la forman.
Se cree que la radiacin de este plsar se genera de acuerdo con el modelo clsico: es decir, como resultado de la interaccin de
electrones y protones con el campo magntico de la estrella. Sin embargo, todava no se tiene una slida orientacin terica que explique
cules son las propiedades precisas de este plsar que originan sus emisiones mltiples.

http://www.astrocosmo.cl/h-foton/h-foton-03_07-03.htm (3 of 6)29/12/2004 23:19:19

Balizas Estelares

Cada conjunto de pulsos de este radiogrfico de PSR 1237


+25 se compone de la suma de cinco subpulsos. La altura
de los distintos picos representa la intensidad relativa de los
cinco haces de radiacin. Aunque la forma de estos
quintuples pulsos cambia peridicamente, el intervalo
temporal entre dos pulsos consecutivos -que slo depende
de los detalles de la rotacin de la estrella de neutronespermanece constante.

PLSARES EN PAREJAS

El ms famoso plsar de radio en un sistema binario es el Hulse-Taylor o PSR 1913 + 16 que se supone que tiene a otra estrella de
neutrones como compaera. La segunda de estas estrellas no es detectable desde la Tierra, probablemente porque su haz de radiacin nunca
barre esta parte de la galaxia. Sin embargo, la seal proveniente de PSR 1913+16 configura un patrn de pulso que nos indica que est
orbitando en torno a otro objeto. Como consecuencia del efecto Doppler, la frecuencia de los destellos de radiacin del plsar aumenta cuando
su trayectoria orbital le lleva a acercarse a la Tierra, mientras que disminuye cuando, siguiendo su rbita, se aleja de nosotros.
El Halse-Taylor o PSR 1913+16 es un radio plsar normal, no es milisegundo, con un perodo de rotacin de 59 milisegundos. Ambas
estrellas de neutrones se encuentran bastante cerca una de la otra, ya que su perodo orbital no sobrepasa las ocho horas, pero no se
transfieren materia entre ellas; solamente interactan mutuamente por la gravedad de cada una. Ahora, es el patrn de pulso que hemos
mencionado el que permiti describir con detalle la rbita del plsar, ya que cuando stos son detectados en la Tierra parecen a los punteros
de un reloj muy preciso que se mueven muy rpidamente dentro del mbito de un ambiente de campo gravitatorio fuerte, requisito importante
aportado para una de las confirmaciones de predicciones de la teora general de la relatividad.

Lo ltimo anotado anteriormente sobre la rbita del plsar es quiz para los astrofsicos lo ms relevante que ofrece este bicho. Las
seales del plsar estaran revelando que ambas estrellas de neutrones estaran experimentando prdida de energa orbital, acercndose una
con la otra paulatinamente. Ello indicara que esa prdida de energa sera ocasionada por la generacin de ondas gravitacionales, una forma
de radiacin que de acuerdo con la teora de la relatividad general de Einstein debera ser emitida por dos masas en rbita.

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Balizas Estelares

El anlisis de las seales provenientes de PSR 1913+16


muestran variaciones cclicas en la frecuencia de sus
pulsaciones, lo que implica, casi con absoluta seguridad,
que esta estrella de neutrones se encuentra orbitando en
torno al centro de gravedad de un sistema binario. Cuando
en su movimiento orbital el plsar se acerca a la Tierra, los
lapsus de tiempo entre pulsos disminuyen; cuando se aleja,
se observa un incremento en los intervalos de los pulsos.

UN CRONMETRO ESTELAR DE MILISEGUNDO

a anunciamos anteriormente la existencia de un rapidsimo plsar que emite seales con intervalos de 1,6 milisegundos, pues
bien, se trata del plsar PSR 1937+21. Este plsar goza del imperio de poder reclamar con todo derecho dos importantes distinciones
astronmicas. No slo emite destellos de radiacin a un ritmo de 600 veces por minuto, lo que lo distingue dentro de los plsares ms
rpidos conocidos hasta la fecha, sino que, lo ms extraordinario, es tan preciso como un reloj atmico y, hasta ahora, no se conocen iguales
en el universo.
Verdaderamente, este plsar es todo un enigma. No se le han detectado alrededor del mismo restos algunos de supernovas, por
ello, los astrofsicos y astrnomos que lo han estudiado creen que pueda tratarse de una anciana estrella de neutrones, el ncleo desnudo de
una explosin dispersada hace ya un tiempo. De ser as, una estrella muy vieja, convierte la rpida rotacin de este plsar en un misterio, ya
que los conocimientos que se tienen hasta la fecha sugieren que las estrellas de neutrones disminuyen su velocidad de rotacin con los
aos. Una explicacin bastante "aterrizada" es que originalmente el plsar PSR 1937+21 form
parte de un sistema binario que inclua una estrella convencional. A medida que la inmensa
gravedad de la estrella de neutrones arrebataba materia de su compaera (figura izquierda),
aquella empez a girar ms rpidamente. La segunda estrella evolucion con el tiempo
convirtindose en una gigante roja que al final explot como una supernova, dejando tras de s a
PSR 1937+21 en compaa de una nueva estrella de neutrones cuyas emisiones no son
detectables desde la Tierra.

El grfico de la derecha representa la que pudo ser la historia de la


elevada frecuencia de pulsaciones del PSR 1937+21. Las diferentes
secciones del diagrama reflejan las caractersticas de la seal del plsar
en los tres posibles estadios de su evolucin que se desprenden de la
sucinta descripcin sobre el modelo terico que hemos usado en las
explicaciones que hemos vertido sobre este enigmtico objeto estelar. A
medida que la estrella de neutrones ve acelerada su rotacin, la
frecuencia de los pulsos aumenta y, consecuentemente, el perodo entre
los mismos disminuye.

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Balizas Estelares

EDITADA EL :

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Estrellas de Neutrones y Plsares

ESTRELLAS DE NEUTRONES

03.07.04

http://www.astrocosmo.cl/h-foton/h-foton-03_07-04.htm (1 of 4)29/12/2004 23:19:34

Estrellas de Neutrones y Plsares

A unque se tiene cierta certeza de que todos los plsares son estrellas de neutrones que emiten radiaciones de radio; sin embargo, no
todas las estrellas de neutrones tienen la caractersticas que le reconocemos a un plsar.
Sabemos que las estrellas de neutrones son productos residuales de la explosin
de una supernova, ya que estaran conformadas por las densas cenizas desprendidas del
ncleo de hierro de una masiva estrella colapsada. La densa materia de que hablamos
comienza a rotar, prcticamente, en un pari-paso con la explosin supernvica, tal como
lo hacen los bailarines artsticos de patinaje en el hielo cuando bajan sus brazos. En la
medida que se van despejando los gases y materiales particulados remanentes de la gran
explosin, va quedando atrs una estrella de neutrones de entre seis y veinte kilmetros
de dimetro que puede girar hasta 30 veces por segundo, sin emitir radiaciones de radio o
pulsaciones pticas. Como son astros con un gran campo magntico atrayente y pueden
ser provedos de materia acumulada en sus alrededores despus de la explosin
supernvica, cuentan con los ingredientes necesarios para llegar a hacer poderosos
aceleradores. La nebulosa El Cangrejo en Tauro (El Toro), es el remanente de una
supernova ocurrida en 1054. En el ao 1967, fueron detectadas las primeras emisiones de
radio desde un plsar en el corazn de este remanente. Posteriormente, el 15 de enero de
1979, fueron observadas las pulsaciones de luz que produca el mismo plsar.
En lo anterior he querido sealar que la mayora de los astrofsicos creen que los
plsares se dan solamente en estrellas de neutrones que hayan alcanzado cierto grado de
condiciones precisas.
Para entender mejor cuando se habla de plsares y cuando de estrellas de neutrones, una buena gua para ello es la clasificacin que se
ha elaborado para este tipo de estrellas.
Plsares aislados.- Son detectados casi exclusivamente por la emisin de ondas de radio que generan. Algunos de
ellos, primariamente, fueron localizados solamente por radiaciones de rayos X o gamma que se lograron detectar.

Estrellas de neutrones en remanente de supernovas.- Se cree que una estrella de neutrones es el producto final
de una explosin de supernova de tipo II. Como la mayora de los restos de supernovas que se estn monitoreando son
relativamente jvenes, en ellos, y en funcin de lo que hemos mencionado anteriormente, solamente se han podido
encontrar estrellas de neutrones debido a la radiacin de rayos X que emiten, pero en ninguna de ellas se han podido
detectar todava pulsaciones de radio o luminosas.

Estrellas de neutrones en binarias de rayos X.-.- Corresponden a sistemas binarios en el cual una de los
componentes es una estrella de neutrones y su compaera una estrella comn o gigante roja. La estrella de neutrones por
sus caractersticas acreta material de la compaera, dndose un proceso de acrecin que ms de una espectacularidad
rene, ya que en ello se producen grandes explosiones de rayos X cuyas emisiones se desparraman por el espacio (de ah
el nombre que las clasifica). Son sistemas que no renen mayores problemas para ser detectados, incluso a grandes
distancias. Se reconocen dos tipos en esta clasificacin de estrellas de neutrones: la que tienen una compaera de masa
alta o una de masa baja. Las binarias que son integradas por una compaera de masa alta, se caracterizan por la emisin
pulsante de rayos X de la estrella de neutrones. Por su parte, el sistema que comporta una estrella de masa baja, la estrella
de neutrones no genera emisiones de caractersticas pulsantes, o sea, no es un plsar.

Estrellas de neutrones viejas y aisladas.- Hasta ahora, se ha logrado solamente hallar a dos de estas viejecitas
estelares, pero podran ser la mayora de entre todas las estrellas de neutrones que "adornan" nuestro universo. Pulsan por
un corto tiempo, quizs tan slo unos cuantos millones de aos con la excepcin de los llamados plsares de milisegundo
que se presume que podran tener una vida ms longeva en tiempos astronmicos. Cuando la estrella de neutrones es vieja
y de baja rotacin, tiene un campo magntico mucho ms dbil. Sin embargo, cuentan con mejores condiciones de acretar
materia interestelar. Lo ltimo ocurre en el marco de un proceso muy notable: el gas de hidrgeno que arrebata desde su
entorno interestelar por su mecanismo de acrecin, se distribuye por toda la superficie de la estrella de neutrones, en vez de
concentrarse slo en los polos. Esta materia se asienta sobre la superficie y no emite rayos X hasta despus de unas
cuantas horas, tras haberse acumulado una cierta cantidad y calentado su superficie. Cuando lo ltimo sucede, la estrella de
neutrones estalla completa en un fogonazo termonuclear espectacular, produciendo una emisin de rayos X blandos, los
que son observados dentro de un radio de cercana con respecto al observador.

Magnetares.-Astros supra-magnticos. Estrellas con campos magnticos tremendos, por lo cual estaran imposibilitadas
para emitir pulsaciones en ondas de radio. Su descubrimiento es reciente y se tratara de estrellas ms calientes que la de
neutrones que consideramos "normales" y se les ha observado estallidos suaves de rayos gamma. En ingls se les
reconocen como soft gamma repeaters.

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Estrellas de Neutrones y Plsares

Hasta hace poco tiempo, no se lograba entender que suceda con algunas nebulosas remanentes de supernovas que, como
se supona, deban formar una estrella de neutrones una vez terminado el proceso de estallido supernvico de gigantes
estrellas. La consecuencia esperada de enontrar esas estrellas de neutrones como plsares o simple giratorias, no
aparecan para ser detectadas.
Desde el ao 1979, se empez a monitorear radiaciones de gran intensidad de rayos gamma que emanaban desde las
cercanas de un remanente de una supernova conocido como N49 ubicado en la Gran Nube de Magallanes. Cada una de
estas radiaciones no tenan una duracin mayor que dos dcimas de segundo, pero emitan una energa equivalente a la
que irradia el Sol durante un ao.
Esas mismas radiaciones volvieron a ser detectadas en el ao 1986, pero salvo provocar una serie de hiptesis y
conjeturas, a nada claro se pudo llegar en cuanto a establecer su origen, con la excepcin de concurrir a bautizarlas como
SGR 1806-20. Fue recin, en 1996, que se empezaron a correr los velos que ocultaban el misterio sobre cul podra ser el
origen de esas fenomenales explosiones gamma cuyas radiaciones haban sido anteriormente detectadas.
El instrumento de observacin de rayos RXTE abordo del satlite Compton,
en mayo de 1996, logr captar emisiones de rayos X que provenan desde
SGR 1806-20 de una duracin de 7,5 segundos. Los datos que registr el
RXTE fueron comparados con otros que fueron obtenidos por el satlite
japons ASCA, aos antes, registrndose slo diferencias de ocho milsimas
de segundo. Ello, demostr que el fenmeno que presentaba SGR 1806-20
cuando emita las radiaciones que hemos descrito, se deba a pulsaciones
que emita una estrella con las caractersticas de una de neutrones, pero con
algunos agregados que ya tericamente se esperaban encontrar en este tipo
de astros.
Las estrellas magnetares, corresponderan a un tipo de estrellas de neutrones
prcticamente cadavricas estelares, con un rangode tiempo de existencia
por sobre los 10.000 aos, y que probablemente han logrado cautivar un
extremo campo magntico superior a varios miles de millones de Gauss al de
la Tierra, lo que les permitira almacenar una temperatura en la superficie del
orden de los 10.000.000 de grados (el Sol tiene 5.000) y, a su vez,
energetizar los rayos X que provienen desde la rotacin de su corteza
exterior. Lo anterior, hace aparecer a la superficie de este tipo de estrellas de
neutrones como una costra metlica magnetizada con una fuerza equivalente a 150 millones de veces la producida por la
gravedad de la Tierra. A esa intensidad magntica, las fuerzas que se desplazan por la estrella deberan remecer las capas
superficiales de ella como si se tratara de un permanente ambiente ssmico, pero adems, adornado cada remezoncito por
una erupcin de rayos gamma con caractersticas ms que violentas. `Por otro lado, seran tambin esas tremendas fuerzas
magnticas comportadas por este tipo de estrellas las que impediran el comportamiento de stas como plsares.
Se cree que las magnetares no son astros aislados y escasos. Por el contrario, se piensa que en nuestra galaxia se deben
contar por miles. Aparte de la ya ubicada SGR 1806-20, ya se tienen en vista otras seis candidatas.
En resumen, la clasificacin que hemos entregado, per se, clarifica las diferencias que existen entre estrellas de neutrones propiamente
tal y plsares.
CMO DETECTAR ESTRELLAS DE NEUTRONES

Hasta ahora, solamente dos tenues puntitos pulsantes de luz visible se han podido detectar como emisiones desde estrellas de
neutrones. Est dems decir, que la observacin ptica de este tipo de estrella es ms que una tarea difcil y compleja. No es cuestin de salir a
rastrear el cielo nocturno con telescopios, por ms que stos sean muy poderosos. Sin embargo, los astrnomos han podido hallar estrellas de
neutrones al observar los efectos gravitatorios que generan sobre otros objetos cercanos.
EMISIONES DE RADIO
La ubicacin en el cielo de radioseales pulsante fue el primer mtodo que permiti descubrir estrellas de neutrones. Las partculas
cargadas elctricamente que caen en la estrella de neutrones, emiten neutrones como el foco de luz de un faro. Como la estrella de neutrones
gira rpidamente, las frecuencias de las pulsaciones que se generan con la cada de partculas en su superficie coinciden con las rotaciones de la
estrella.
RAYOS X
Los astrnomos han podido descubrir algunas estrellas de neutrones porque ellas son fuentes de rayos X. La intensa gravedad de una
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Estrellas de Neutrones y Plsares

estrella de neutrones puede arrebatar partculas de polvo desde una nube de circunvalacin o de una estrella cercana. Como las partculas se
calientan y aceleran cuando son sacadas de su almacenamiento, emiten rayos X. Si bien, estos rayos no son emitidos directamente por la
estrella, no obstante delatan su presencia por los efectos que genera el polvo en sus alrededores. Aunque los rayos X no penetran nuestra
atmsfera, los astrnomos usan satlites para monitorear las fuentes de rayos X en el cielo.
RAYOS GAMMA
De las ms de setecientas estrellas de neutrones halladas a la fecha cohabitando en las inmensidades del cosmos, unas diez han sido
ubicadas por ser fuentes de emisin de rayos gamma. El fotn de los rayos gamma, comporta una parte importante de la energa de las estrellas
de neutrones, yendo, dependiendo del caso, a representar desde el 1% al 100% del total de su potencial energtico. Ello ha implicado contar con
una poderosa huella estelar para poder distinguir estrellas de neutrones como fuentes de rayos gamma.
ROTACIN DE LAS ESTRELLAS
Muchas estrellas rotan una alrededor de la otra, igual como lo hacen los planetas orbitando al Sol. Cuando los astrnomos observan a
una estrella en movimiento circular de algo, aunque ste no se pueda ver, las caractersticas del comportamiento mvil de la estrella estudiada
puede indicar la estructura y naturaleza del objeto circundado por los movimientos orbitales de la estrella previamente ubicada.
LENTES GRAVITATORIOS
El uso de tcnicas para el rastreo de lentes gravitatorios es otro de los mtodos usados por los
astrnomos para localizar estrellas de neutrones. Cuando un objeto masivo pasa entre una estrella y la
Tierra, el objeto acta como un lente y enfoca rayos de luz desde la estrella hacia la Tierra.
Lo anterior est muy bien, pero cmo una estrella de neutrones podra causar el efecto del
lente ? Simple: la gravedad. Los efectos que genera la gravedad de un cuerpo masivo sobre los rayos de
luz emitidos por un objeto ubicado detrs del primero, fue predicho por Einstein en su teora de la
relatividad general y comprobado en el eclipse de Sol ocurrido el 29 de mayo de 1919. La gravedad del
Sol dobl los rayos de luz que procedan de una estrella que se encontraba ubicada detrs del l.

EDITADA EL :

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Estrellas de Neutrones con su Propio Brillo de Luz

ESTRELLAS DE NEUTRONES

03.07.05

E n sus trabajos tericos, cuando Fred Zwicky enunci sobre las estrellas de neutrones:
avanzamos la idea de que una supernova representa la transformacin de una estrella ordinaria en una
estrella de neutrones. Este tipo de estrellas, formada principalmente por estas partculas, se caracterizaran
por un radio muy pequeo..., era claro que sera casi imposible ubicarlas donde tienen su morada estelar.
Por ser de disminuto tamao, las estrellas de neutrones seran demasiado dbiles para cualquier telescopio
y se pens que tal vez nunca podran ser detectadas.
Pero en 1967 el destino y el azar dijeron otra cosa. Joselyn Bell-Burnell y Anthony Hewish,
mientras trabajaban en la identificacin de qusares con un radiotelescopio de la Universidad de
Cambridge, Inglaterra, descubrieron seales de radio emitidas en forma de pulsaciones peridicas de
aproximadamente un segundo de frecuencia provenientes de una posicin en el cielo. Al principio, consideraron la estrambtica posibilidad de
que la seal procediera de una civilizacin extraterrestre que intentaba comunicarse con otras sociedades. Pero Bell hall pronto otra fuente de
pulsaciones. Y poco despus, se localizaron, en distintas partes del espacio, un total de cuatro fuentes, lo que haca improbable la hiptesis de
una civilizacin extraterrestre. Era evidente que se haba descubierto un nuevo tipo de objetos. Dado que en algunos casos se observaban ms
de diez, y hasta treinta pulsaciones por segundo, la nica interpretacin plausible a ello era (y sigue siendo) que se trata de estrellas de
neutrones con campos magnticos muy intensos y rotando alrededor de su eje varias veces por segundo. A la fecha, y segn el catastro de
Princeton, se han descubierto setecientos seis plsares, y en algunos casos se han detectado sus pulsaciones en rayos X y gamma. Los
modelos que los astrofsicos han desarrollado nos dicen que las emisiones que observamos se producen en la regin que rodea a la estrella de
neutrones que conocemos como la magnetosfera.
Pero no slo los astrofsicos, fsicos tericos y astrnomos de radio y de rayos han estado presentes en los estudios de estrellas de
neutrones y plsares cohabitantes del universo, los astrnomos de observacin tambin han aportado una gran cuota. Tal vez la confirmacin
ms espectacular de que los plsares eran restos de supernovas fuese la derivada de las observaciones pticas de Don Taylor, John Cocke y
Michael Disney. Estos tres astrnomos estudiaron la estrella de Baade, situada en el centro de la nebulosa de El Cangrejo, tenue residuo de la
supernova observada y registrada por el historiador chino Toktagu en el 1054, identificada posteriormente como un plsar de una frecuencia de
30 veces por segundo. Con un telescopio convencional conectado a un sistema de copio electrnico, estos astrnomos lograron detectar luz
visible emanada desde el plsar como pestaeos que se encendan y apagaban en forma sincronizada con la misma frecuencia que lo hacen las

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Estrellas de Neutrones con su Propio Brillo de Luz

emisiones de radio.
Una de las confirmaciones ms bellas de las propiedades de las estrellas de neutrones fue la que aportaron las observaciones de las
fuentes emisoras de rayos X. A fines de la dcada de los setenta, proyectaron los cientficos una serie de satlites destinados a orbitar la Tierra
capaces de detectar rayos X y de localizar las diversas fuentes de ellos que manifestaban misteriosas variaciones peridicas de intensidad. Estos
satlites detectaron centenares de fuentes de rayos X, la mitad de las cuales se identificaron con estrellas en sistemas binarios. Al poco tiempo
se estableci que la emisin de rayos X que se observaba, muchas veces con cambios de intensidad de una frecuencia de segundos u otras con
aumento espectaculares de intensidad cada varias horas, se deba a materia que era arrancada de una estrella normal por una compaera de
neutrones formndose alrededor de esta ltima un disco de materiales, alcanzando temperaturas de millones de grados. El gas que se almacena
en el disco se ioniza y es el responsable de las emisiones de rayos X que se observan, ya que al ser atrado por el potente campo magntico de
la estrella de neutrones hacia sus polos irradia los rayos que pulsan con la frecuencia de rotacin de la estrella varias veces por segundo.
A pesar de estas observaciones y de la identificacin de luz visible pulsante emanada desde el plsar de la nebulosa de El Cangrejo, ha
continuado siendo difcil los hallazgos pticos de estrellas de neutrones. Se estima que hay centenares de millones de estrellas de neutrones en
nuestra galaxia y que en realidad los plsares y las fuentes binarias de rayos X forman una pequea fraccin de ellas. La tecnologa actual algn
avance ha permitido en la ubicacin por medios pticos observacionales de estrellas de neutrones cohabitando en el espacio, pero
cuantitativamente no se pueden considerar todava como sustanciales.
En 1992 el satlite alemn ROSAT encontr una fuente de rayos X que no emita pulsos y que no haba sido identificada con ningn tipo
de telescopio (radio, ptico, rayos gama). Fred Walters y Lyne Mathews de la Universidad de Nueva York, en Stony Brook, en octubre del ao
1996, hicieron observaciones en la regin del espacio con el telescopio espacial Hubble, encontrando un dbil punto de luz en la posicin de la
fuente de rayos X. Utilizando tambin datos del telescopio ultravioleta EUVE han podido deducir que lo que estn viendo es un objeto con una
temperatura de poco mas de un milln de grados. Aunque la emisin es muy dbil, de hecho imperceptible para casi la totalidad de los
telescopios, ya que el objeto mide, cuando mucho, veinticinco kilmetros de dimetro, la conclusin a la que se llega es que el objeto en cuestin
es una estrella de neutrones.
La comunidad cientfica recibi con gusto este descubrimiento, los astrnomos piensan seguir estudiando este objeto para determinar
con precisin su distancia y tamao. A pesar de que se conocen casi ochocientas estrellas de neutrones manifestndose, ya sea como pulsaras
o como fuentes de rayos X en sistemas binarios, este es el primer caso de una estrella de neutrones como se cree que son la gran mayora:
solas en el espacio y brillando con tenue luz propia, desprendidas de los residuos de supernovas.
La contraparte visible del radio plsar 1055-52 fue descubierta en enero de 1997, por los astrnomos italianos del Instituto de Fsica
Csmica de Miln, Italia, Roberto Mignani, Patrizia Caraveo y Giovanni Bignami. Se trata de una estrella de neutrones de no ms de 20
kilmetros de dimetro, ubicada en el Hemisferio Sur a unos 3.000 al (aos luz), con una luminosidad 100 millones de veces ms tenue que las
menos brillantes de las estrellas normales. Pese a que se trata de una estrella muy caliente, sobre un milln de grados celsius, muy poca de la
energa que radia es emitida como luz visible. El hallazgo de la poca emisin de luz que irradia el plsar, se realiz con la aplicacin de la Faint
Object Camera (cmara para objetos tenues) de la Agencia Espacial Europea ubicada en el Telescopio Espacial Hubble .

La FOC (Faint Object Camera) ubic la luz que emite el plsar 1055-52 a una longitud de onda de 3.400 angstroms, cercano a la luz
ultravioleta y ms corta que la de la luz violeta, o sea, en el lmite de los rangos de la visin humana. Pero antes de haber tenido la ocasin de
observar luz emitida por esta estrella de neutrones, el equipo de astrnomos italianos haba intentado, desde 1988, reconocer pticamente al
plsar con los dos ms poderosos telescopios terrestres del Hemisferio Sur, ubicados en el Observatorio de La Silla, en Chile.
Desafortunadamente, la posicin de una estrella ordinaria de luminosidad normal que se encuentra casi en la misma direccin del cielo, tan slo
separada de la estrella de neutrones por una milsima de grado, y los efectos de la atmsfera terrestre impidieron poder reconocer la luz que
emita el plsar 1055-52.

http://www.astrocosmo.cl/h-foton/h-foton-03_07-05.htm (2 of 3)29/12/2004 23:19:44

Estrellas de Neutrones con su Propio Brillo de Luz

A la fecha, se han podido reconocer pticamente, por la luz visible que irradian, un total de ocho estrellas de neutrones, comparado con
las ms de seiscientas conocidas por sus pulsaciones de radio, y las ms de veinte detectadas por sus emisiones de rayos X y gamma. Desde
que fue descubierto el primer plsar por los radioastrnomos de Cambridge, Inglaterra, hace ya ms de treinta aos, los fsicos tericos casi sin
excepcin han venido sealando que quizs las estrellas de neutrones sean la muestra ms distinguida de la naturaleza para que podamos
entender cul es el comportamiento de la materia sometida a situaciones extremas. La verdad es que se hace difcil no considerar a los plsares
como objetos fantsticos.
Con la cmara FOC, los mismos tres astrnomos italianos han logrado identificar pticamente a otros dos plsares, el Geminga y el 0656
+14, que tambin son igual de viejos que el 1055-52. Son estrellas de neutrones ancianas y solas, con ms de un centenar de millones de aos
de edad, comparado con los tan slo 944 aos que se le estiman al plsar de El Cangrejo que se encuentra rodeado todava por los cascotes
dispersos de la supernova vista por los astrnomos chinos en 1054.

EDITADA EL :

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Estrellas de Neutrones y Los Rayos X y Gamma

ESTRELLAS DE NEUTRONES

03.07.06

M irado desde el punto de vista del astrnomo y del astrofsico quizs una de las
propiedades ms bellas de las estrellas de neutrones sea la capacidad que tienen para generar rayos X y gamma.
Hoy da, se cuenta con varios satlites orbitando a la Tierra cuya misin es la de monitorear el espacio para detectar fuentes de emisin
de rayos csmicos, llmense X o gamma. Ya de finales de la dcada de los setenta, alguno de esos satlites lograron localizar fuentes de
emisiones de rayos X que manifiestan misteriosas variaciones peridicas de intensidad. Algunas de ellas emiten con cambios de intensidad de
una frecuencia de segundos; otras aumentan espectacularmente de intensidad cada varias horas. Las fuentes descubiertas de estos misteriosos
rayos X son estrellas de neutrones.
No quedan dudas que estrellas de neutrones son fuentes productoras de rayos X, cuya emisin de energa en unos segundos es igual
que la del Sol en dos semanas. Estas estrellas de neutrones generalmente integran un sistema binario y la razn por la cual generan esas
explosiones peridicas, breves y largas la intentaremos describir a continuacin.
http://www.astrocosmo.cl/h-foton/h-foton-03_07-06.htm (1 of 7)29/12/2004 23:20:44

Estrellas de Neutrones y Los Rayos X y Gamma

Es dismil el comportamiento de este fenmeno cuando se trata de estrellas de neutrones jvenes o viejas. Si representan a las
primeras, stas tienen un gran campo magntico caracterstico en sus polos norte y sur. El gas de hidrgeno ionizado que van adquiriendo desde
las compaeras por los efectos gravitatorios que ejercen sobre ellas, lo atrae el potente campo magntico hacia los polos, crendose una
corriente continua de gas caliente que irradia rayos X y que pulsa con la frecuencia de rotacin de la estrellas varias veces por segundo.
Pero cuando las estrellas de neutrones son viejitas, tienen un campo magntico mucho ms dbil, lo que les impide hacer la gracia de
las ms jvenes; sin embargo, igual tienen algo notable que mostrar: el gas de hidrgeno que van arrebatando a las estrellas compaeras, se
distribuye por toda la superficie de las estrellas de neutrones, en vez de concentrarse en los polos como sucede cuando son jvenes. La materia
adquirida se asienta sobre la superficie de las estrellas de neutrones y no emiten rayos X hasta que hayan acumulado un stock suficiente. Una
vez que las estrellas de neutrones ancianas acumulan cierta cuanta de material sobre sus superficies estallan en un espectacular fogonazo
termonuclear en el cual se pueden distinguir grandes emisiones de rayos X y gamma. Es un proceso que tiene una regularidad peridica, y su
descubrimiento, una vez ms, deja en evidencia como la teora bien construida es capaz de predecir con certeza lo que puede o debe ser
observado.

PULSARES DE RAYOS X

Muchas estrellas son miembros de un sistema binario, en que dos estrellas orbitan alrededor una de la otra en perodos de das o aos.
Un nmero importante de estos sistemas son conocidos por el hecho de que una de las estrellas es de neutrones. Algunos de estos ltimos son
bastantes espectaculares ya que son fuentes visibles muy ntidas de emisin de rayos X y se les conocen como binarias de rayos X o plsares
de rayos X. En estos sistemas, la componente de neutrones arranca materia de la estrella compaera a travs de los tirones gravitatorios que
genera sobre sta producto de su muy densa y casi inconmensurable masa alojada dentro de un reducido espacio. Como la materia sustrada
cae sobre la superficie de la estrella de neutrones, una gran cantidad de energa se libera, mayormente como rayos X. Ello, marca una diferencia
entre los sistemas binarios de rayos X y los pulsares de radio o radio-pulsares, ya que los primeros son energizados, ms bien, por la insuflacin
de materia que por la rotacin de la estrella de neutrones. Rotan mucho ms lentamente que los plsares de radio y pueden incrementar o bajar
su rotacin indistintamente.

Por otra parte, no todas la estrellas de neutrones integrantes de sistemas binarios son pulsares acretando materia desde su compaera,
hay aquellos que solamente emiten ondas de radio y tienen una rotacin de centenares de veces por segundo ms rpida que los pulsares de
rayos X, y con un campo magntico muchsimo ms pequeo que el resto de los pulsares, a stos se les llama plsares milisegundo. Son mucho
ms precisos en sus rotaciones que los otros plsares y se piensa que tienen una larga vida, ya que la velocidad de rotacin solamente se
observa que disminuye en una diez mil millonsima cada ao. Se cree que existen muchsimos de estos plsares de milisegundo en nuestra
galaxia.
Se piensa que la mayora de los pulsares de milisegundo deberan encontrarse en sistemas binarios y ser la consecuencia final de un
sistema binario de rayos X que comportaba a una compaera estrella de baja masa relativa. Observaciones recientes de radiaciones de rayos X
han revelado rotaciones de milisegundo en sistemas binarios de rayos X, haciendo de nexo final hacia pulsares de radio milisegundo. El traslado
de materiales cuando el sistema es un binario de rayos X acelera la rotacin de la estrella de neutrones a perodos de milisegundos. Agotado el
proceso debido a la escasez de materia, la estrella de neutrones asume como un plsar energizado de radio de milisegundo orbitando a los
remanentes de la compaera, probablemente transformada ahora en enana blanca.
SCORPIUS X-1

Un ejemplo curioso de estrella de neutrones con emisiones de rayos X, es el que constituye el Sco X-1. Descubierto en 1962 y luego
identificado como una estrella ptica, Scorpii V818, a 700 pc desde la Tierra, integra el grupo que los astrnomos denominan Sistemas Binarios
de Rayos X de Baja Masa con las siglas en ingls LMXB, cuyo significado implica la emisin de rayos X desde un par de estrellas; una estrella
ordinaria y una estrella de neutrones. En este sistema binario estelar se encuentra orbitando una estrella alrededor de la otra con un perodo
orbital de 18,9 horas. Los astrnomos de rayos X han podido detectar que las observaciones de luz que se producen en Sco X-1 son la
consecuencia de emisiones que emanan desde un plasma muy caliente del tipo "libre-libre" o "bremsstrahlung", las cuales se producen por los
efectos que ocasionan electrones cargados que colisionan con protones descargando altas energas con radiaciones de luz. El anlisis
cuidadoso de las emisiones de luz que salen desde Sco X-1 indican componentes ms atribuibles a objetos negros que a estrellas de neutrones,
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Estrellas de Neutrones y Los Rayos X y Gamma

con temperaturas en la superficie de la estrella por sobre 50.000K (2keV). Sin embargo, la carencia de detecciones duras de emisiones de rayos
X con energa superior a varios keV, descartan la posibilidad de que podra tratarse de un agujero negro en vez de una estrella de neutrones.
Scorpii V818 es de una estrella variable con rangos de magnitudes de brillo que van desde +12,2 a +13,6 el ms tenue. Durante su fase
ms ntida, las llamaradas de rayos X con caractersticas de pulso se observan usualmente. Frecuencias de emisiones de rayos X se han podido
observar por segundos, pero no se han podido establecer pulsaciones de rayos X con regularidades de milisegundo. Lo anterior indica que pese
a que esta estrella de neutrones pueda tener un disco de acrecin y ser, adems, una poderosa fuente de emisiones de rayos X, todo hace
presumir, sin embargo, que no es un pulsar. Tambin la carencia de pulsaciones de rayos X ms all del segundo, estara indicando que la
materia que se va posando sobre la superficie de la estrella, arrancada desde la compaera, tiene un arribo suave y no abrupto.
PULSAR LA VELA

El pulsar de La Vela, PSR 0833-45, ubicado en la surea constelacin que le da su nombre, es uno de los ms activos y cercano a
nosotros que, adems, es portador de la gama completa de espectros energticos, desde el radio a rayos gama, con intensidades del orden de
1011 eV. Su periodicidad y caractersticas indican que su edad debera estar en el orden de los 11.000 aos, con una prdida de energa de
rotacin de 7 1036 erg/s. La identificacin del remanente de supernova que lo form, hasta ahora, ha sido un trabajo difcil. El mejor candidato de
remanente que se ha podido hallar hasta la fecha, se encuentra dentro de un radio de cinco grados en el centro
de la nebulosa La Vela, a 8h 42min -45. Desde ese lugar, actualmente, el plsar se halla a un grado de all,
distancia que pudo haber recorrido en sus 11.000 aos de vida. Se identifica al lugar descrito como la posible
ubicacin original del remanente de supernova, debido que desde all se detectan emisiones energtica trmicas
de rayos X en rangos de intensidad que van desde 0,2 a 1 eV. La imagen de esta regin obtenida por el HST,
revela una compacta nebulosa de un dimetro aproximado de 2 minutos de arco circundando la ubicacin
conocida del plsar. La observacin del espectro sugiere, que las emisiones semejantes a las de un objeto
negro, que emanan desde la superficie de la estrella de neutrones son enfriadas por la energa ciclotrnica que
se irradia, justamente, desde la nebulosa.
Existen proyecciones sobre los movimientos del plsar La Vela, cuyos guarismos estimados dan una
ascensin a la derecha de -0,026" +/- 0,006" por ao y una declinacin de 0,028" +/- 0,006" por ao, es decir, se
estima que se mueve 0,04" en direccin N-N-O, cada ao, cuestin que ha sido confirmada por medio de interferometra de radio. En
consecuencia, de ello se desprende que el plsar PSR 0833-45, puede que haya nacido 7' al sudoeste desde su actual posicin, bajo el supuesto
de que la nebulosa ha tenido una expansin uniforme pero, sin embargo, ello es un lugar distante con respecto a la posicin desde donde se
detectan emisiones de rayos X y radio de remanente de supernova. Exmenes ms recientes de imgenes captadas por los satlites Einstein e
IRA, estaran mostrando que la nebulosa se podra haber expandido mucho ms hacia el noroeste, formando una cscara de unos 8 de
dimetro, en la cual el plsar se form en los alrededores de la vecindad del centro. As, el misterio del origen del plsar La Vela parece haberse
aclarado.
Antecedentes obtenidos por medios fotomtricos han mostrado la existencia de una difusa nebulosa al centro del plsar, que contiene
bucles muy semejantes a los que se observan en la nebulosa El Cangrejo, y que ocupa un dimetro ptico de ~2/6 1017cm., semejante a lo que
se observa en los rayos X. Ello, probablemente, sea el resultado de vientos de ondas de plasma inestable y de partculas relativas que emanan
desde la magnetosfera de la estrella de neutrones. A 500 pc, la luminosidad ptica de los rayos X alcanza a 1033 erg/s. Ello, es slo alrededor de
10-4 de luminosidad como consecuencia de la desaceleracin de la estrella de neutrones, lo que implica estar frente a una regin
sorprendentemente transparente, de baja frecuencia de ondas dipolares y de vientos relativos hidrodinmicos-magnticos generados por la
magnetosfera del pulsar.

La imagen de la izquierda, revela material que est siendo expulsado desde el plsar La Vela, el cual se
encuentra identificado por una pequea cruz al centro, a 20 aos luz. En ella, se reconoce la eyeccin de materias
de alta densidad que son eyectadas durante la rpida rotacin del plsar PSR 0833-45. Se sabe, que ste est
disminuyendo su energa de rotacin, tal como ya lo hemos sealado, pero no se conoce a dnde va a parar esa
merma de energa giratoria. Es posible que el plsar La Vela energetice las partculas que fluyen hacia afuera a lo
largo de su eje de rotacin . Se estima, que la fuerza mecnica que se requiere para energetizar las partculas que
eyecta, es igual a la prdida que experimenta el plsar en su energa de rotacin. La foto que estamos analizando,
representa una emisin de energa de rangos de 0,9 a 2,4 keV.

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Estrellas de Neutrones y Los Rayos X y Gamma

La imagen pliable de rayos X de la derecha, correspondiente a los alrededores del plsar La Vela,
representa a una emisin ms baja de energa en comparacin a lo que se observa en la imagen anterior (0,1-0,7
keV). No deja de ser notable el hecho de que existan dos bandas de energa sorprendentemente diferentes. La
explicacin que se encuentra para ello, podra hallarse en descargas de estructuras filamentosas que se formaron
dentro del remanente de la supernova de Las Velas y que emiten mayormente fotones de baja energa de rayos X.
Se puede apreciar en la imagen con el pulsar al centro que, en la mayor parte de ella, se ven descargas de
filamentos.

ESTRELLAS DE NEUTRONES FUENTES DE RAYOS GAMMA

Rayos gamma, una forma de radiacin de muy alta energa, nos proporcionan importantes y nuevos datos sobre las estrellas de
neutrones en las que tienen lugar los procesos energticos que pueden emitirlos. Los rayos gamma proceden de ncleos atmicos o de la
aniquilacin positrn-electrn, y son, por ello, independientes del estado qumico de la materia. Proporcionan otra serie ms de huellas
dactilares detalladas que pueden ayudarnos a identificar los complejos procesos fsicos que rodean a objetos csmicos compactos y exticos
como son las estrellas de neutrones.
Es diferente la intensidad de los rayos gamma emitidos por estrellas de neutrones cuando no son el efecto de radiaciones emanadas
como consecuencias de la "involuntaria" participacin de estrellas compaeras en sistemas binarios que insuflan aleatoriamente materia hacia la
densa y compacta estrella de neutrones. La intensidad de la radiacin ordinaria es sustancialmente inferior a la que es ocasionada cuando las
compaeras son obligadas por la gravedad a insuflar materia hacia las "fauces" de estrellas de neutrones. Al caer la inocente materia en esos
astros, una gran cantidad de energa se libera, generando en ello una acrecin que intensifica la magnitud de la radiacin de los rayos gamma
que emanan de las estrellas de neutrones.
Las fuentes de emisiones bajas de rayos gamma, emiten radiaciones de hasta un ciento de KeV. Generalmente, ellas corresponden a la
emisin alta de energa "tail" del espectro que normalmente es detectada por los experimentos de rayos X. Algunas de estas fuentes son
distinguidas como rayos X de plsares. La materia que engullen los plsares se va alojando bajo los polos magnticos de la estrella de neutrones
y es lo que produce la visin como de un faro de luz que emite haces sincronizados. Las fuentes de estrellas de neutrones con campos
magnticos dbiles (sin materia engullida) no emiten esos haces o pulsaciones. Sin embargo, todas estas fuentes son altamente fluctuantes, ya
que las acreciones de radiacin pueden variar sustancialmente dependiendo de la cantidad de combustible disponible. La magnitud de el flujo de
emisin puede pasar de indetestable a una de las fuentes ms ntida sobre el espacio.
La mayora de las ms de setecientas estrellas de neutrones que se han descubierto hasta la fecha, han sido halladas como pulsares de
emisin de radio; pocas de ellas, no ms de treinta, se han detectado por sus irradiaciones de rayos X y, algo ms de diez, han podido ser
localizadas por erupciones de rayos gamma. El fotn de los rayos gamma, comporta una parte importante de la energa de las estrellas de
neutrones, yendo, dependiendo del caso, a representar desde el 1% al 100% del total de su potencial energtico. Ellos nacen, en el corazn de
las genuinas regiones activas de la magnetosfera, cuya rpida rotacin del intensivo campo magntico acelera las partculas por sobre TeV,
representando la curva de radiacin de energa alta. Tericamente, tambin se piensa que cuando se dan adsorciones sobre el campo magntico
de la estrella o sobre fotones de baja energa emitidos por sta, los rayos gamma producen una especie de lluvia de partculas secundarias y
radiacin ciclotrnica.
EL PLSAR GEMINGA

En los ltimos tiempos, uno de los plsares que ha concitado mayor connotacin ha sido el Geminga. Se tom veinte aos de esfuerzos
para identificarlo, debido a que carece de emisiones de radio, aunque cientficos rusos han informado recientemente que han podido detectar
unas ondas debilsimas. Hasta hace poco tiempo, se saba de la existencia de Geminga por la recepcin de rayos gamma y rayos X que se
detectan en un rea del espacio, pero su ubicacin conocida en el cielo no era muy precisa ya que sta comportaba una incertidumbre de medio
grado, algo as, como el tamao de la Luna. Sin embargo ahora, gracias a los antecedentes que ha podido aportar el moribundo satlite
Hipparcos y otras observaciones realizadas por el HST, se ha podido precisar, con un margen de error de slo 0,04 segundos de arcos, la
ubicacin precisa en el cielo de esta estrella de neutrones que es Geminga.

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Estrellas de Neutrones y Los Rayos X y Gamma

El Geminga es un plsar que se encuentra a unos 250pc desde la Tierra, rota cuatro veces por
segundo. Se compone de materia sumamente densa (un pedazo del tamao de un cubo de azcar pesa como
toda la Tierra) y es el resultado de una supernova que explosion hace 300.000 aos. Unas de las
caractersticas que distinguen a este plsar es su poder energtico, ya que sus emisiones de radiaciones de
energa, a diferentes longitudes de ondas, se registran entre los rangos que van desde los 30 MeV a unos
varios GeV, dbiles en rayos X y con temperaturas del orden de 3 106K, semejante a una tenue estrella azul de
magnitud 25,5.
Las emisiones de rayos gamma que sobrepasan los 200 MeV por parte de Geminga, han sido
estudiadas por largos aos, tanto como por parte del satlite COS-B de la Agencia Espacial Europea, como por
el EGRET, instrumento este ltimo que se encuentra empotrado en el satlite de la NASA para la observacin
y captacin de emisiones de rayos gamma, a 500 km. de la superficie de la Tierra. Ello ha permitido contar con
registros sobre la rotacin del plsar en una cantidad de 3.2 billones de veces durante un tiempo transcurrido
de 24 aos, lo que ha permitido la elaboracin de un modelo terico con el cual se pudo distinguir que la
emisin de los rayos gamma tienen desviaciones cada cinco aos, que podran representar a cambios bamboleantes de la rbita de Geminga de
hasta 3.200 km. de efectos de tirones gravitatorios, que podran deberse a la presencia de un objeto masivo de un tamao superior a la Tierra
orbitando el plsar.
Pero tambin esas variaciones, posiblemente peridicas, que se observan en la emisin de rayos gamma de Geminga podran deberse a
otras causas. Astrofsicos han sealado, en distintos informes, que ello podra ser producto de irregularidades en la rotacin del pulsar, fenmeno
que se le llama frecuencia sonora y que se debe a los cambios que se producen en la emisin de los fluidos desde el interior del ncleo de la
estrella de neutrones hasta que llegan a la superficie. Para poder dilucidar si las variaciones de emisiones de rayos gamma de Geminga se
deben a la presencia de un exoplaneta o a la frecuencia sonora del plsar, va a ser necesario ejecutar nuevas observaciones. Si las variaciones
en la emisin de rayos gamma se presentan en perodos regulares, entonces podran ser atribuidas a los efectos gravitatorios de un planeta.
Ahora, si ellas no se observan con periodicidad, su causa se podra encontrar como un efecto del fenmeno de frecuencia sonora emanado del
centro del plsar Geminga.
La historia de Geminga, muestra un importante avance de las tcnicas de la astronoma para ubicar objetos pticamente ocultos en las
extensas sabanas csmicas del universo, ya que su hallazgo demostr la factibilidad de poder descubrir, incluso fuera del mbito de las
emisiones de radio, estrellas de neutrones. Lo que hasta ahora hemos logrado conocer sobre Geminga, convierte a esta estrella de neutrones
como una especie de prototipo de estudio, lo que permitir, a futuro, mayores facilidades en la ubicacin de millones de este tipo de estrellas que
an no hemos podido localizar en nuestro universo.
Diagrama y Mapa de las Emisiones de Rayos Gamma de Geminga (Formato "ps")
LA FUENTE DE RAYOS GAMMA 4U 1700-377

Esta particular fuente emisora de rayos gamma, contiene en su centro a una estrella de neutrones rodeada por un disco de acrecin que
est permanentemente siendo alimentado por intensos vientos estelares provenientes de una compaera, posiblemente una masiva estrella de
tipo O. Sus emisiones de rayos gamma han sido varias veces detectadas por el satlite SIGMA. Las peculiares caractersticas de sus erupciones,
se pudieron distinguir durante observaciones satelitales que se realizaron en septiembre de 1990. En esa ocasin, se pudo detectar que la
estrella, cada quince minuto, incrementa sbitamente su flujo eruptivo de rayos gamma, convirtindola, durante esos perodos, en uno de los
objetos ms ntidos de los conocidos en el cosmos.
La observacin de las variaciones de energa, los abruptos incrementos, y sus correspondientes mediciones de los rayos gamma que
emiten las estrellas de neutrones son de gran importancia para los estudiosos del cosmos, ya que ello les permite una mejor comprensin sobre
la estructura fsica de estos astros. Las radiaciones normalmente provienen desde el centro de la estrella, como si fueran emitidas por el colapso
de una central planta termonuclear que se encuentra empotrado ah. Su estudio, es parte de la astronecroscopia que permite obtener ms y
mejores conocimientos sobre la estructura de las estrellas y su influencia sobre el comportamiento fsico del cosmos.
EL PULSAR GRO J1744-28

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Estrellas de Neutrones y Los Rayos X y Gamma

El plsar GRO J174428 lo he elegido para exponerlo aqu como un ejemplo de fuente
emisora de rayos gamma debido a que, desde que fue descubierto en diciembre de 1995 por los
instrumentos de experimentacin y monitoreo de radiaciones Burst and Transient Source
Experiment (BATSE) empotrado en el satlite Compton Gamma-Ray Observatory (CGRO), he
estado siguiendo las informaciones que se han difundido sobre las particularidades que se han
descubierto sobre las distintas caractersticas que muestran las detecciones de rayos gamma
supuestamente provenientes de estrellas de neutrones con la intencin de complementar un
proyecto personal que he venido desarrollando por aos sobre los comportamientos de distintas
estrellas de neutrones.
Cuando se lograron detectar las primeras emisiones de radiaciones de rayos gamma
provenientes del lugar en que se supone que se encontrara una estrella de neutrones-plsar
denominada GRO J1744-28, la violencia de stas dieron cabida a pensar de que se trataba como
que hubiese ocurrido un gran reventn en ese lugar del espacio. En esa ocasin, se lograron
distinguir hasta dieciocho violentsimas explosiones durante el lapso de una hora, con duraciones
desde entre 8 y 30 segundos cada una y de un rango energtico de entre 20 y 50 KeV. Sin
embargo, en otro monitoreo realizado en enero de 1996, las radiaciones registradas fueron de
menor energa, pero delatndose en ellas periodicidades persistentes, algunas de ellas de mayor
intensidad que las que emanan como rayos X del plsar de El Cangrejo otorgndole con ello el
calificativo de una de las fuentes conocidas ms brillantes del cielo y, a su vez, demostrando de que
la presencia de una estrella de neutrones en ese lugar del espacio debera ser afirmativa.
Los estudios y seguimientos que se han realizado desde que se descubrieron los reventones explosivos en 1995 hasta ahora, todos ellos
hacen indicar de que GRO J1744-28 es una estrella de neutrones-pulsar de rayos X y que por componer un sistema binario tiene perodos de
emisiones de rayos gamma por acrecin.

El GRO J1744-28 es un sistema compuesto por una estrella de neutrones a la cual se le ha


calculado una masa aproximada de 1,4 M , y una segunda estrella, de sobre 0,07 - 0,14 M . Las
dos estrellas orbitan un centro de masa comn cada 11,8 das.
EL INTRIGANTE GRO J2058+42

Pulsar descubierto en el ao 1995, por la astrofsica Dra. Colleen Wilson-Hodge del NASA's Marshall Space Flight Center. Este hallazgo
pudo ser realizado a travs de los rastreos que ella misma realizaba en su trabajo en el experimento BATSE (Burst and Transient Sourse
Experiment).
Pero lo enigmtico de este bicho estelar es, que durante un seguimiento que se estaba realizando al pulsar, en 1998, pareci como que
se parta en dos al emitir una doble explosin en un tambin doble paso por la misma rbita que realiza alrededor de un disco de acrecin que
probablemente emana de su estrella compaera. Lo comn es que estos astros emitan una pulsacin por cada rbita que realizan, pero el GRO
J2058+42, desde entonces -y con cierta regularidad-, lo ha estado efectuando dos veces por pasada. La probable explicacin que se le puede
otorgar a este fenmeno es que el referido pulsar se estara alimentando de neutrones con la materia que logra extraerle a su compaera,
haciendo que el material que toma se zambulla en su superficie como consecuencia de la enorme gravitacin que emite. En cada proceso de
esta naturaleza, el pulsar se acrecienta y emite verdaderos martillazos pulsantes, apareciendo emisiones de rayos gamma y X. Lo ltimo, se
experimenta cada vez que su superficie recibe materia proveniente de la generosa estrella que lo acompaa en sus andanzas estelares.

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Estrellas de Neutrones y Los Rayos X y Gamma

Una ilustracin artstica, en la cual un pulsar o estrella de neutrones pasa dos veces por la misma
rbita de un disco circunestelar generado por su estrella compaera.

LOS RAYOS GAMA

EDITADA EL :

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Las Estrellas de Neutrones y La Relatividad

ESTRELLAS DE NEUTRONES

03.07.07

D e los ms de setecientos plsares que se han detectado hasta la fecha, quiz el ms interesante de todos ellos es el PSR 1913 +16
en la constelacin El guila, el cual presenta una frecuencia de pulsacin que crece y decrece en un ciclo regular de siete horas y cuarenta y
cinco minutos. Fue descubierto en 1974 por el estudiante de doctorado Russell Hulse de la Universidad de Massachusetts en el radiotelescopio
gigante de Arecibo, en Puerto Rico. Este investigador lanz la hiptesis de que el plsar estaba orbitando en torno a una compaera no visible
(quiz un segundo plsar, cuya emisin localizada no apuntara hacia la Tierra, impidiendo as su observacin). De esta forma, la variacin del
perodo del plsar slo sera una apariencia. En cada rbita, la estrella de neutrones se alejara y posteriormente se acercara a la Tierra. Debido
a este movimiento relativo, la longitud de onda de las seales de radio se acortaran y alargaran debido al efecto Doppler. Hulse y su profesor
gua de tesis Joseph Taylor se dieron cuenta de que algunas propiedades del sistema binario del PSR 1913 +16 podra convertirlo en el terreno
de pruebas adecuado para la teora de la relatividad. La teora de la relatividad general de Einstein establece que la gravedad no es exactamente
una fuerza como Newton la concibi, sino que es asimilable a la curvatura que el espacio tiempo experimenta en las cercanas de un cuerpo
masivo. La relatividad general, en sus ecuaciones matemticas, predice la influencia gravitacional entre dos cuerpos difiriendo de las
aproximaciones clsicas de Newton. Si bien, las diferencias no son sustanciales, especialmente cuando se trata de cuerpos pequeos, ello
cambia cuando se est hablando de astros masivos como una estrella.
Los sistemas binarios ordinarios podran servir igualmente como banco de pruebas, si no fuera porque, debido a su propia naturaleza, la
atraccin gravitacional entre estrellas normales presenta variaciones que afectan el movimiento orbital. En cambio, los sistemas integrados por
estrellas de neutrones combinan una masa enorme con una extraordinaria compactibilidad, lo que les libera de los confusos efectos inherentes a
los sistemas binarios normales. Aquellos cientficos que anhelaban poner a prueba la teora de la relatividad encontraron en el sistema del guila
la ansiada oportunidad, no slo por la idoneidad de sus integrantes, sino porque la increble regularidad de sus seales lo convertan en el
crongrafo ms adecuado para medir cualquier efecto gravitacional entre dos estrellas.
Entre las predicciones comprobables de la teora de la relatividad se encuentra una que hace referencia a la existencia de ondas
gravitatorias, pequeos rizos en la geometra del espacio-tiempo que rodea a los cuerpos masivos. Einstein predijo que las ondas gravitatorias

http://www.astrocosmo.cl/h-foton/h-foton-03_07-07.htm (1 of 3)29/12/2004 23:20:48

Las Estrellas de Neutrones y La Relatividad

producidas por estos cuerpos debera desproveerlos de una pequea parte de su energa. En un sistema binario de plsares, esta prdida de
energa debera dar lugar a una rbita cada vez ms cerrada y a un correspondiente aumento en la velocidad orbital. De esta manera, el plsar
necesitara invertir un tiempo menor para completar su rbita, un cambio que puede ser calculado usando las ecuaciones de Einstein. El plsar
fue monitoreado sistemticamente durante cinco aos desde su descubrimiento y en ello se pudo establecer que la estrella de neutrones
cambiaba su perodo orbital de forma acorde a lo propugnado por la teora. La aceleracin orbital atribuible a las ondas gravitatorias es
increblemente pequea ( un segundo cada 10.000 aos) y la factibilidad de haberla descubierto es atribuible, en gran medida, a la propia
regularidad que comporta el plsar, lo que convirti en obvios los diminutos cambios que se pudieron apreciar durante el perodo del monitoreo
para su estudio.

S iguiendo con los fenmenos gravitatorios que nos predice la teora de la relatividad de Einstein, cuando se trata de cuerpos
extraordinariamente masivos como es el caso de una estrella de neutrones, no es extrao, dentro del marco de la naturaleza humana, formularse
la pregunta sobre qu sucedera al visitarse estos astros.
Sinceramente no veo, para un ser humano, la posibilidad de viajar a la inmediata vecindad o pisar la superficie de una masiva estrella,
compactada o no, con gravedad muy intensa. Incluso si hubiera la posibilidad de subsistir a los efectos de la tremenda radiacin que emiten
estos astros, la intensa gravedad que se debe generar en ellos presenta problemas insoslayables y, ms an, si se trata de una estrella de
neutrones. Para explicar esto, ni siquiera se puede usar objetivamente la socorrida frase: cuando se pone pie en tierra. Un astronauta o
cosmonauta no podra estar de pie sobre la superficie de una masiva estrella y menos de una de neutrones, ya que la tremenda gravedad que se
da en una estrella de neutrones lo aplastara; ahora, tumbarse, tampoco lo ayudara en algo, igual colapsara. Mantenerse en una rbita cercana
a la estrella en una nave, podra compensarse el enorme campo gravitatorio mediante una gran aceleracin centrfuga, pero ello igual presenta
otros problemas difciles de abordar, como el de la gran diferencia de gravedad que se da entre la cabeza y los pie en los miembros de la
tripulacin y lo tirones que generan la fuerza de marea, que seguramente seran mayores a los soportables para la resistencia de una persona.
A pesar de todo es siempre interesante concurrir a hacerse preguntas cuyas respuestas nos parecen poco reales para la naturaleza
humana pero son ciertas y consecuentes con nuestro stock de conocimientos, especialmente de origen matemtico. Imaginemos que, pese a
todo, realizamos un viaje a una estrella de neutrones. El astro, por esas cosas de Dios, se encuentra habitado por humanoides. La tripulacin
terrcola de la nave debe coordinar sus relojes con los de los neutronianos, para que estos los reciban de acuerdo a un programa que se ha
establecido previamente, para ello es necesario establecer cul es el tiempo de la nave en relacin con el de la estrella.
Ya, al acercarse la nave y entrar en rbita al rededor de la estrella de neutrones, el tiempo para la tripulacin parece que transcurre ms
lentamente que lo que es habitual para ellos; les da la sensacin de estar detenidos en el espacio como si la nave no se moviera. Saben,
adems, por la gravedad a que ya estn sometidos y la que ofrece en la superficie el astro que visitan, que los tiempos que deben coordinar son
dismiles uno del otro.

http://www.astrocosmo.cl/h-foton/h-foton-03_07-07.htm (2 of 3)29/12/2004 23:20:48

Las Estrellas de Neutrones y La Relatividad

Predicho por la teora de la relatividad y confirmado en la Tierra por diferentes experimentos, el tiempo de superficie
transcurre ms lentamente que el que se da en la cabina de un avin en vuelo. En consecuencia, en una estrella de
neutrones los relojes sobre su superficie corren ms lentamente que los que se encuentran a distancia de la estrella. Lo
ltimo lo podemos comprobar matemticamente con un ejemplo considerando a una estrella de neutrones de 1M con un
dimetro de 20 km., en el cual el factor de dilatacin del tiempo es:

La relacin entre el tiempo del observador distante (T) y los habitantes de la superficie de la estrella (t) es: t = T x . En que:
M = 2 x 1033g; G = 6,6 x 10-8; c = 3 x 1010, y R = 20 x 105.
Entonces, para cualquiera unidad de tiempo tenemos que E = 0,146 y = 1,08. El factor que nos da para implica que los
observadores que se encuentran orbitando en la nave detectaran que los relojes de los habitantes de la superficie de la
estrella de neutrones marcan 1,08 veces menos que los de ellos. Ahora, como son los habitantes los que estan expuestos a
la mayor gravedad, los relojes de ellos corren ms lentamente en trmino absoluto con respecto a los observadores
distantes que se encuentran en la nave en rbita.

El ejercicio matemtico anteriormente expuesto, es tan slo una humilde aplicacin de uno de los tantos viajes esclarecedores por
los complejos y fascinantes procesos que nos otorga la teora de la relatividad en la consecucin de poder entender el comportamiento
natural del universo. Con el uso de sus instrumentos en ese ejercicio, hemos querido demostrar lo casi inconmensurable que aparece a
escala humana comn las fenomenales caractersticas que comporta una estrella de neutrones. Quienes conocen los experimentos
realizados aqu, en la Tierra, sobre el comportamiento del tiempo a nivel de superficie y el que se da en un avin en vuelo, por ejemplo, los
resultados que se dan en el ejercicio sobre el tiempo en una estrella de neutrones, por lo menos, debern tener ms de una sensacin de
asombro.

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Estrellas de Neutrones De la Teora a la Observacin

ESTRELLAS DE NEUTRONES

03.07.08

L a presuncin de la existencia de las estrellas de neutrones es producto, no slo de la imaginacin de los tericos, sino que
tambin del trabajo que se acumula en el transcurso del desarrollo de la fsica. La idea, naci del proceso comn que usan los cientficos de
ejercicios de experimentos de pensamiento, del cual surgieron las interrogantes: Cul es el estado ltimo de la materia? Qu sucede
cuando las estrellas de gran masa no pueden sostener ya su peso? Las contestaciones se hallaron en los avances logrados en la fsica
nuclear y atmica (datos confirmados por detallados ensayos en laboratorio) y las respuestas correctas en el caso de las enanas blancas y
de las estrellas de neutrones.
Nuestro entorno que nos rodea y, la misma Tierra, bsicamente se encuentra estructurado por tomos. El tomo, no es exactamente
la unidad indivisible que en el pasado concibi Demcrito. No se est muy equivocado, cuando un nio de enseanza primaria describe su
definicin como un meln con un montn de cosas raras adentro. Desde principios de siglos sabemos que nuestro tomo tiene partes, tiene
una estructura interna, y se puede dividir.
Podemos concebir que su estructura est compuesta por una minscula y densa esferita casi
quieta que denominamos ncleo, y luego una o ms partculas miles de veces ms livianas y en
movimiento veloz, a las que llamamos electrones. Sabemos tambin que el ncleo atmico est a su vez
compuesto de protones y neutrones, los que a su vez estn compuestos de quarks, los que a su vez...tc....
tc. Los protones tienen una carga elctrica positiva y los electrones una carga negativa mientras los
neutrones no tienen carga elctrica. Cuando el tomo es neutro tenemos tanto electrones en movimiento
como protones en el ncleo. Cuando llega a faltar un electrn, el tomo se ioniza y tienen entonces una
carga elctrica neta.
Todava no conocemos bien cul es el tamao del electrn. Por ello, siempre pensamos de que se
trata de un puntito, en el sentido grfico. Por el contrario, los neutrones y protones no son puntitos, sino que
ms bien una especie de pelotitas con un radio del orden de 1 fm (=fermi = 10-15 m). El ncleo tiene pues
un radio de unos pocos fm mientras el tomo mide varios cientos de miles de fm de dimetro. Si el tomo fuese un estadio de ftbol, el
ncleo sera como la cabeza de un alfiler. As de pequeo es. En otras palabras, el tomo est lleno de vaco.

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Estrellas de Neutrones De la Teora a la Observacin

Por otra parte, tanto la masa del neutrn como la del protn son unas dos mil veces superiores a la del electrn, lo que implica que la
mayor parte de la masa de un tomo la constituye el ncleo. Ahora, como ste es tan pequeito y con tanta masa almacenada, su densidad
es inmensa. Prcticamente, la mayora de los ncleos comportan la misma densidad, la cual es del orden de 2,8 x 1014 g/cm3, a la cual se le
conoce como densidad nuclear.
En consecuencia, la materia que constituye nuestro entorno y, nosotros mismos, su densidad real es la
densidad nuclear. Esta materia, se encuentra almacenada en pequeas esferitas, los ncleos, los cuales se hallan
inmersos en espacios rodeados de inmensos vacos, lo que representa una densidad promedio de la materia de que
estamos constituidos y tambin la que constituye todo nuestro entorno terrenal del orden de unos cuantos gramos por
centmetro cbico. Ahora bien, comparando la materia que para nosotros es la normal con la que forma una estrella
de neutrones, encontramos que en la que constituye la estrella se ha eliminado el vaco entre los ncleos,
aglomerndose aprisionadamente unos con otros densificando la materia. Debido a la masa total, la fuerza de
gravedad incrementa aun ms la aglomeracin nuclear, compactificando severamente a la materia, la que alcanza en
el centro de la estrella de neutrones una densidad varias veces superior a la densidad nuclear.
Sin embargo, eso s, debemos considerar que una estrella de neutrones no comportan la misma densidad en las diferentes
secciones en que se aloja la materia. La capas de materia que se encuentran cercanas a la superficie tienen densidades ms bajas. Si la
estrella tuviese una atmsfera, su densidad sera de unos cuantos miligramos por centmetro cbico, pero al ir internndonos hacia sus
entraas la densidad va creciendo rpidamente. No es extrao que en la superficie de ella se encuentren tomos semejantes a los que hay
en la Tierra, pero en la medida que se incrementa la densidad los electrones no pueden quedarse moviendo ligados al ncleo: se liberan de
la atraccin elctrica del ncleo y la materia se ioniza totalmente. Una materia as, muy densa, est estructurada por dos componentes
fundamentales: los ncleos atmicos y los electrones. Los electrones se conducen igual que un denso gas. Por su parte, los ncleos se
comportan como una gas de baja densidad, pero cuando sta se incrementa se van formando lquidos y, luego, slidos (cristales).
Finalmente, en las profundidades de la entraa de la estrella de neutrones, donde la densidad es altsima, los ncleos se aglomeran unos
con otros reduciendo el espacio entre ellos a cero vaco, formando un ncleo estelar semejante a una "sopa" de neutrones, protones, y
electrones.
Es posible que sobre lo que hemos escrito hasta aqu, en las diferentes separatas sobre las estrellas de neutrones, a ms de algn
lector le puede parecer que las descripciones vertidas sean nada ms que pura teora o especulacin de algunos cientfico, ya que el hombre
jams ha pisado o tocado una estrella de este tipo o de otro y, seguramente, nunca lo pueda hacer. Pero las investigaciones experimentales
de laboratorio sobre el comportamiento de la materia sometida a diferentes ambientes y las observaciones que se han podido realizar a este
tipo de astro estaran, una vez ms, confirmando las ideas de los tericos y las experiencias de los fsicos experimentales con la realidad
observada.

Las observaciones astronmicas de estrellas de neutrones no han ido permitiendo confirmar parte de lo que se supona que poda
ser su naturaleza msica y, a futuro, quiz dilucidar cul es la caracterstica definitiva de su interior entraado, donde la materia debe adquir
condiciones de densidad imposible de reproducir en laboratorios en la Tierra.
DE LA MASA
Las observaciones han permitido hacer mediciones de la masa de las estrellas de neutrones. Los modelos tericos preexistentes
sealan un valor mximo que puede comportar una estrella de este tipo, lo que implica que una estrella que sobrepasa en su composicin
msica ese valor, su colapso final no se detendra en una estrella de neutrones sino que en un agujero negro, ya que no habra nada que
pudiera oponerse a la opresin gravitatoria. La masa de estrellas de neutrones que a travs de la observacin se han podido medir con
precisin en todas bordea a 1,4 la masa del Sol, aunque se han hecho estimaciones de que algunas de estas estrellas podran acercarse a
las 2M , pero nada sobre el ltimo guarismo est cerca de la certeza dura. En consecuencia, por ahora, nada impide seguir aceptando la
vigencia terica sobre el desenlace final de la vida de una estrella en funcin de la magnitud de su masa.
DE LA VELOCIDAD DE ROTACIN
La velocidad de rotacin de las estrellas de neutrones que se halla predeterminada en los distintos modelos tericos, es otra de las
cuestiones coincidentes con la observacin. Se conocen, hasta ahora, dos pulsares con un perodo de rotacin de 1,6 milisegundo, es decir,
que rotan ms de seiscientas vueltas por segundo. A esa velocidad de rotacin, la fuerza centrfuga puede llegar a superar a la de gravedad
y producir la eyeccin de materia desde el ecuador de la estrella, pero ello todava est lejos de contradecir a los modelos tericos que, al
igual que propugnan una masa tolerada para distintos eventos estelares, tambin estiman una velocidad mxima de rotacin para una
estrella de neutrones. Slo en el caso de que se hallara un plsar con una velocidad de rotacin inferior al milisegundo, es decir, dando ms
de mil vueltas por segundo, recin estaramos en presencia de un objeto cuyo comportamiento est fuera de las actuales descripciones
tericas.
DEL ENFRIAMIENTO
El satlite ROSAT ha logrado detectar emisiones trmicas de superficie de varios pulsares. Ello ha permitido medir la temperatura de
estos objetos y, a su vez, poder hacer las comparaciones correspondientes con las estimaciones de modelos tericos de evolucin trmica.
Las estrellas de neutrones nacen desde supernovas comportando una temperatura del orden de 1011K y entran a un proceso de enfriamiento
debido a la emisin de neutrinos que se genera desde sus ncleos y de la radiacin trmica que se da en sus superficies. Pese a que la

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Estrellas de Neutrones De la Teora a la Observacin

emisin de neutrinos es una cuestin sustancialmente sensible al tipo de partculas que cohabitan el ncleo de una estrella, no obstante la
predicciones de los modelos trmicos, hasta ahora, no han sido arrinconadas por las evidencias observacionales, aunque existen
posibilidades de que hayan necesidades de correccin
De la imaginacin de los tericos naci la idea de las estrellas de neutrones. Pero los fsicos tericos saban tambin que el
decenlase ltimo estelar como de enanas blancas o estrellas de neutrones, para estrellas con masas aun mayores, era insuficiente para
impedir que el desplome del masivo objeto continuara. Segn los datos de que disponan, no haba nada que contrarrestara el mpetu de las
tremendas fuerzas gravitatorias que oprimen a un objeto de gran masa en su etapa de colapso. Pero tena que pasar algo. Y lo que pasa,
segn los tericos, es que se forma un agujero negro, en el que el espacio y el tiempo se colapsan, y se crea uno de los ms increbles
objetos csmicos.

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Agujeros Negros

EL MACROCOSMO

03.08

Agujeros negros, fascinantes habitantes del cosmos. Idea originalmente levantada en 1783 por el ingls John Mitchell, el
concepto fue retomado por Laplace en 1796, y sus clculos fueron ms tarde rehechos en 1916 usando la nueva teora de la relatividad de
Einstein por Karl Schwarzschild y precisados posteriormente por Roy Kerr; el nombre de agujero negro fue acuado a finales de la dcada
de los sesenta por John A. Wheeler, de la Universidad de Princenton. Extraos objetos, al igual que el universo primitivo, los agujeros
negros presentan condiciones fsicas extremas que no podemos reproducir en la Tierra. Puesto que lo que los fsicos intentan comprender
son las propiedades del espacio, el tiempo y la materia, sobre todo en condiciones extremas, estos objetos constituyen otros laboratorios
extraterrestres suplementarios para poner a prueba las leyes de la fsica.

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Agujeros Negros

Cada da la realidad del universo que las observaciones dejan de manifiesto, acercan casi inexorablemente a lo que se ha
especulando desde la teora . Los astrnomos frecuentemente han venido sealando que el universo hierve en medio de fuerzas
extraordinariamente violentas. La fsica convencional resulta decepcionantemente dbil como para explicar satisfactoriamente los estallidos
de radiaciones detectados proviniendo desde el centro de la Va Lctea, o los qusares que con virulencia arden en los confines del cosmos.
Cada da se acrecienta ms el convencimiento de la idea que se extrae de la teora de que el candidato ms probable para producir esos
inmensos fenmenos energticos sera materia girando en espiral alrededor de una singularidad supermasiva. Aqu, cuando nos estamos
refiriendo a una singularidad, estamos sealando a una masa con volumen nulo pero de un inmenso poder gravitatorio que popularmente
se le llama agujero negro.
Aunque todava quedan algunos escpticos sobre la existencia de los agujeros negros, la mayora de los fsicos tericos,
astrofsicos, y astrnomos estn convencidos que tienen que existir y un gran porcentaje de ellos consideran que ya fueron localizados en el
universo. Los agujeros negros -- que no son tan negros-- son una prediccin derivada de la teora de la relatividad general de Einstein, la
teora moderna de la gravedad.
Cuando Einstein elabor la teora de la relatividad, le tom diez aos desarrollar los diferentes conceptos y describirlos en una
compleja forma de matemtica denominada clculo tensorial. La relatividad general se ha probado experimentalmente con xito notable,
especialmente en experimentos con campos gravitatorios dbiles, pero, en los ltimos tiempos, se ha avanzado sustancialmente en
comprobaciones en campos gravitatorios superpotentes, como los que se presumen y, casi se asegura, que podran haber en los agujeros
negros. De no tener contra tiempos duros la teora en los pasos secuenciales de las investigaciones en proceso en campos gravitatorios
potentes, no cabra ms sino que aceptar que ha de producirse un agujero negro siempre que se colapse una estrella de masa muy grande.
Hay una precisa descripcin de las propiedades de los agujeros negros en la teora de la relatividad general de Einstein, que
especifica una curvatura del espacio relacionada con los campos gravitatorios. La relatividad general es una teora fundamentalmente de
lenguaje matemtico, algo difcil de entender para los legos. Pero la imagen fsica del mundo que describe (el mundo del espacio geomtrico
curvado) es bastante fcil de comprender. Veamos lo ltimo para comprobarlo.
Supongamos que lanzamos un haz de luz a travs del espacio vaco para determinar la geometra de ste. En un espacio plano
normal el haz seguira una trayectoria recta, y si lanzamos simultneamente dos en forma paralela sobre el mismo tipo de espacio los haces
jams se encontraran. Pero si podemos medir acuciosamente los haces podemos darnos cuenta que stos no se desplazan siguiendo
lneas estrictamente rectas sino lneas suavemente curvas, lo que nos permite deducir que la caracterstica curva del recorrido de los haces
se debe a la curvatura intrnseca del espacio. Este fenmeno es igual al que se genera en la trayectoria de un avin que se desplaza entre
dos ciudades alejadas del globo terrqueo, ya que la nave sigue una ruta curva debido a la curvatura de la superficie del planeta. Ahora bien,
si lanzamos una multiplicidad de haces de luz en varias direcciones, podemos determinar la curvatura de un espacio tridimensional. Ello se
asemeja a cuando hacemos rotar una bolita sobre la superficie de un globo. Examinando las trayectorias que toma la bolita, podemos
determinar la geometra de la superficie. Utilizando luz procedente de estrellas lejanas, o radar procedente de la Tierra (viaja igual que un
rayo de luz), se demuestra que el espacio real no es plano cuando ste se encuentra cerca de objetos masivos como el Sol. La idea medular
de la relatividad es que la curvatura del espacio y su influencia en el movimiento de las partculas de rayos de luz es equivalente a la
gravedad. La fuerte gravedad del Sol produce una flexin pequea pero medible en el recorrido de un rayo de luz.

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Agujeros Negros

Modelo simplificado que ilustra la afirmacin de Einstein de que la luz sigue un


camino curvado cuando pasa cerca de un objeto masivo. El espacio puede ser
considerado como una lmina tensada por el Sol (amarillo). Cuando la luz de una
distante estrella (lnea continua) pasa cerca del Sol en su camino hacia la Tierra
(marrn), seguir la superficie combada de la lmina. Vista desde el planeta, la
posicin aparente de la estrella (lnea blanca punteada) diferir de su posicin real
en una magnitud predecible.
Si una estrella con la masa del Sol se transformara en una esfera de 3 kilmetros de radio la gravedad y la curvatura del espacio en
las proximidades de ese Sol compactado seran inmensas. Si se lanzase un rayo de luz para que alcanzase este objeto los fotones seran
atrapados por un campo gravitatorio intensivo con una velocidad de escape que igualara a la velocidad de la luz. La rbita del rayo de luz
sera en concreto una espiral que ira a desembocar en el objeto. La luz, virtualmente, sera atrapada y como no puede salir de l, dicho
objeto "parece" un agujero negro en el espacio.
Contradiciendo al mito popular, un agujero negro no es una depredador csmico, ni de carroas, ni de exquisiteces espaciales. Si el
Sol se pudiera convertir en un agujero negro de la misma masa, la nica cosa que sucedera sera un cambio de la temperatura de la Tierra.
La frontera de un agujero negro no es una superficie de material real, sino una simple frontera matemtica de la que no escapa nada, ni la
luz que atraviese sus lmites, se llama el horizonte de sucesos ; cualquier fenmeno que ocurra pasada esa frontera jams podr verse
fuera de ella. El horizonte de suceso es unidireccional: se puede entrar, pero jams salir, salvo que se den condiciones fsicas que
explicaremos ms adelante.

Podemos sintetizar que un agujero negro es una regin del espacio ocupada
por una muy densa masa en que la atraccin de la gravedad es tan fuerte que nada
puede escapar, salvo algunas radiaciones que emanan de su endgena mecnica. Es
un agujero en el sentido de que los objetos pueden caer en su interior, pero no salir
de l. Es negro en el sentido de que la luz no pude escapar de sus fauces. En
otras palabras, un agujero negro puede ser descrito como un objeto en el que la
velocidad de escape (la velocidad requerida para desligarse de l) es mayor que la
velocidad de la luz -el lmite mximo develocidad tericamente aceptado para los
desplazamientos en el universo-.

Tericamente se han definido tres tamaos para los agujeros negros: pequeos (mini), medianos y grandes (supermasivos). No se
cuentan con evidencias observacionales que indiquen sospechas sobre la posible existencia de algn pequeo agujeros negro cohabitando
por ah, en el espacio. Sin embargo, se cuentan con muchos tipos de evidencias de que los agujeros negros de tamao mediano se forman
desde los despojos que se generan despus de la astroparoxstica de una estrella masiva al final de su vida. El cataclismo de una supernova
puede dar lugar a dos tipos de residuos. Uno de ellos son las estrellas de neutrones, objetos que no superan los veinte kilmetros de
dimetro pero que contienen un milln de veces la masa de la Tierra. El segundo tipo --engendrado por la explosin de estrellas de una masa
de M= 12M con un ncleo residual de M= 3M -- es lo que se reconoce como uno de los tipos ms populares de agujeros negros,
entelequias de pura gravedad, con un volumen cero pero con una densidad infinita, lo que en fsica se denomina como una singularidad.

En teora, deben existir un nmero enorme de agujeros negros. En el tiempo de vida que ya tiene el universo, un nmero significativo
de estrella deben de haber recorrido su natural proceso evolutivo estelar hacia ese particular destino. Se considera probable que el nmero
de agujeros negros que se encontraran cohabitando en la Va Lctea sera superior al de las estrellas visibles, y que su existencia podra
explicar la velocidad de rotacin de la galaxia, la cual no puede justificarse con la sola presencia de las masas de las estrellas visibles. Es
muy posible que los agujeros negros formados a partir del colapso de estrellas masivas no comporten el nmero mayoritario de estos
prodigios de gravedad. Cosmolgicamente se piensa que las enormes fuerzas que se dieron durante el Big Bang pudieron ser generadoras
de una multiplicidad de agujeros negros de masas diversas que, actualmente, es posible que se encuentren esparcidos por todo el universo.
El universo en sus primeras etapas se nos presenta con muy poca grumosidad muy semejante a un fluido homogneo. Sin embargo,
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Agujeros Negros

podra haber sido distinto. Es posible imaginar vastas regiones sobredensas a punto de hundirse, y otras expandindose aceleradamente.
Numerosos agujeros negros hubiesen podido formarse durante el Big Bang. Las altas densidades que reinaban entonces habran favorecido
su gestacin. No tendra por que haber existido impedimentos para la existencia de una cantidad considerable de agujeros negros de
distintos tamaos.
Agujeros negros primores o primordiales con una masa inferior a la de una de las grandes montaas terrestres (cerca de mil
millones de toneladas) hoy es muy posible que ya no existan y que se hayan esfumado. Pero la presencia ms que sospechada --debido a
la conducta gravitatoria observada en objetos cohabitando centros de galaxias y emisiones desde esos lugares de radiaciones de alta
energa-- de agujeros negros supermasivos que estaran perdurando hasta ahora, alimentados por la materia de millones de estrellas y que
pueden ser la explicacin de muchsimos fenmenos que frecuentemente se detectan en el comportamiento de las reas centrales de las
galaxias, incluida la Va Lctea.
Hallar objetos en el cosmos que en s mismo son invisibles de hecho es una tarea difcil. Los astrnomos monitorean de cerca las
huellas que dejan en terceros la conducta de estas piezas csmicas. Hasta ahora, el nmero de huellas sobre posibles evidencias de
existencias de agujeros negros no corresponden a la cantidad tericamente estimada. Aparece como que existieran pocos objetos de esta
naturaleza. Por lo que se ha dado por entendido: podra haber muchos agujeros negros, pero se muestran escasos. Por qu? Qu
sucedi? Qu est equivocado?
Siempre nos hemos interrogado de por qu la entropa inicial era tan baja lo que nos lleva a la pregunta "por qu haba tan pocos
agujeros negros en la sopa inicial?". Son muy escasos. La entropa gravitatoria inicial era muy dbil. Un misterio ms; otro valor que queda
por explicar... Pero de todas maneras, en la medida en que se va profundizando en el conocimiento de la fsica que condiciona el
comportamiento de los agujeros negros y la cuanta de su nmero, estos invisibles entes csmicos van magnificando el asombro que
despiertan.

EDITADA EL :

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Singularidades

AGUJEROS NEGROS

03.08.01

Cuando en fsica nos estamos refiriendo a una singularidad de una masa,


estamos pensando en un objeto que --independientemente de su tamao-- se ha
comprimido a tal extremo, que acaba poseyendo una fuerza de gravedad de una
magnitud tal que ni siquiera la luz puede escapar del mismo. De acuerdo con la
relatividad general, cabe la posibilidad de que una masa se reduzca sin lmites su
tamao y se autoconfine en un espacio infinitamente pequeo.

http://www.astrocosmo.cl/h-foton/h-foton-03_08-01.htm (1 of 5)29/12/2004 23:21:28

Singularidades

Las singularidades ocurren en el Big Bang, en los agujeros negros y en el Big Crunch (que podra ser considerado como una unin
de agujeros negros). Pero para nuestros intereses aqu, nos vamos a referir con un poco de mayor atencin a los aspectos de ellas que se
encuentran involucrados en los agujeros negros y, tan solo, en forma muy sintetizada por lo menos aqu, en esta parte de este libro virtualdescribiremos algunos de los rasgos por los cuales son distinguidas las hiptesis sobre la singularidad desnuda, la censura csmica, etc.
En consecuencia, aqu, cuando nos estamos refiriendo a una singularidad, estamos pensando en una masa con volumen nulo
rodeada de una frontera gravitacional llamada horizonte de sucesos, de la cual nada puede escapar. Para que exista un agujero negro, en
alguna parte debe haber una singularidad y, para que ello ocurra, debe estar delimitada en su exterior por un horizonte de sucesos, lo que
implica en esencia, que no se puede observar desde el exterior la singularidad misma. Especficamente, significa que haya alguna regin
incapaz de enviar seales al infinito exterior. La frontera de esa regin es la que hemos llamado como horizonte de sucesos.
Ya enunciamos, que de acuerdo con la relatividad general, cabe la posibilidad de que una
masa redujera sin lmite su tamao y se autoconfinara en un espacio infinitamente pequeo y que,
alrededor de sta, existe una frontera gravitacional a la cual hemos llamado horizonte de sucesos.
El astrnomo y fsico terico alemn, Karl Schwarzschild, poco antes de su muerte, en mayo de
1916, public, en sus trabajos titulado "Acerca del campo gravitatorio de una masa puntual en el
marco de la teora de Einstein", la ecuacin que da el tamao de este horizonte de sucesos para
cualquier cuerpo celeste, una magnitud conocida desde entonces como el radio de Schwarzschild:

donde M es la masa del agujero negro, G es la constante gravitacional de Newton, y c2 es la


velocidad de la luz. As, el radio de Schwarzschild del Sol es de tres kilmetros, mientras el de la
Tierra es de apenas un centmetro: si un cuerpo con la masa de la Tierra se comprimiera hasta el
extremo de convertirse en una singularidad, la esfera (tambin puede tener otra forma) formada por
su horizonte de sucesos tendra el modesto tamao de una de las bolitas que usan los nios en sus
juegos. Por otro lado, una estrella de unas 10 M , el radio de Schwarzschild es de unos treinta
kilmetros. Por otra parte, los acontecimientos que ocurren fuera del horizonte de sucesos en un
agujero negro, tienen un comportamiento como cualquier otro objeto csmico de acuerdo a la masa
que presente, por ejemplo, si el Sol se transformara en un agujero negro la Tierra seguira con los
mismos patrones orbitales actuales.
Ahora bien, y en funcin de la frmula anteriormente descrita, el horizonte de sucesos se
incrementa en la medida que crece la masa del agujero. Existen evidencias observacionales que
invitan a pensar que en muchos centros de galaxias se han formado ya agujeros negros
supermasivos que han acumulado tanta masa (adsorciones de materia interestelar y estrellas) que
su tamao msico estara bordeando sobre el milln de M , pero su radio, el radio de
Schwarzschild, no supera las 20 UA, mucho menor que nuestro sistema solar. Ello significa, para
aclarar algunas especulaciones de ficcin, que no existiran posibilidades de que un agujero negro
pueda engullirse el universo completo.

A UN MES DE LA
PUBLICACIN
Un mes despus de la publicacin de
la teora general de la relatividad de
Einstein, el fsico alemn Karl
Schwarzschild descubri que las
ecuaciones conducan a una
asombrosa prediccin: una regin del
espacio puede distorcionarse de tal
manera que puede quedar aislada del
universo exterior. Los objetos pueden
entrar en esa regin, pero no pueden
salir. Hoy llamamos a esa regin
agujeros negros. Einstein se neg a
creer en los agujeros negros, pero en
ello estaba equivocado. A primera
vista, los agujeros negros de
Schwarzschild parecen ser los
predichos en la teora de Newton. Pero
solamente la teora de Einstein puede
explicar correctamente cmo se
comportan el espacio, la luz y la
materia en las proximidades de un
agujero negro. Los matemticos han
utilizado la teora general de la
relatividad para calcular lo que sucede
en el interior de un agujero negro.

Pese a la seguridad que hemos querido demostrar en lo poco que hemos descrito sobre la singularidad, siempre asalta la
incertidumbre de que sea un tema bien comprendido por los lectores algo ms lejanos de los quehaceres de la fsica. En el pasado, no fue fcil
su aceptacin, a pesar de las radicales conclusiones que expuso Karl Schwarzschild en el artculo que hemos mencionado. Por largo tiempo,
no pas de ser considerada como una curiosidad terica. La comunidad cientfica no iba a valorar la trascendencia de sus implicaciones en la
evolucin estelar hasta que la fsica de partculas y la astronoma acumularan medio siglo de conocimientos experimentales y de
observaciones. En cualquier caso, el concepto mismo de singularidad desagradaba a muchos fsicos, entre ellos al propio Einstein, pues la
idea de una densidad infinita se alejaba de toda intuicin. Nuestra naturaleza humana est mejor condicionada a percibir situaciones que se
caractericen por su finitud, cosas que se puedan medir y pesar, y que se encuentren alojadas en unos lmites concretos.
La nocin de singularidad empez a adquirir un mayor crdito cuando Robert Oppenheimer, junto con Hartland S. Snyder, en 1939,
escribieron un artculo como anexo de otro que haba escrito, el mismo ao, Oppenheimer sobre las estrellas de neutrones. En este ltimo
artculo, describieron la conclusin de que una estrella con masa suficiente poda colapsarse bajo la accin de su propia gravedad hasta
alcanzar un punto adimensional. Las ecuaciones descritas en el artculo del cual nos estamos refiriendo, demostraron de forma irrefutable que
una estrella lo suficientemente grande continuara comprimindose al final de su vida, ms all de los estadios de enana blanca y de estrella de
neutrones, para convertirse en una singularidad. Los clculos que realizaron Oppenheimer y Snyder para la cantidad de masa que deba tener
una estrella para terminar sus das como una singularidad, estaban en los lmites msicos de M= ~1 M , estimacin que fue corregida
posteriormente por otros fsicos tericos que llegaron a la conclusin de que, para ser posible la transformacin de una estrella en una
singularidad, aqulla debe abandonar su fase de gigante roja con un ncleo residual con al menos 2 - 3 M .
En su trabajo, Oppenheimer y Snyder desarrollaron el primer ejemplo explcito de una solucin de las ecuaciones de Einstein que

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Singularidades

describe un agujero negro, al desarrollar el planteamiento de una nube de polvo colapsante. En su interior, existe una singularidad, pero no es
visible desde el exterior, puesto que est rodeada por el horizonte de sucesos. Este horizonte es la superficie dentro de la cual los sucesos no
pueden enviar seales hacia el infinito. Aparentemente, este modelo aparece como genrico, es decir, que representa el colapso gravitacional
general. Pero, no obstante, slo viene a representar una parte del tema, ya que el modelo OS posee una simetra especial (a saber, la simetra
esfrica) , pero para el caso de los agujeros negros es bastante descriptivo. El problema est en las dificultades que, por lo general, presentan
las ecuaciones de Einstein para resolverlas. Por ello es que generalmente los tericos, para este caso, buscan propiedades globales que
involucren la existencia de singularidades.

La figura de la izquierda representa a la nube de polvo en colapso de Oppenhieimer y Snyder,


que ilustra una superficie atrapada.
El modelo de Oppenhieimer y Snyder posee una superficie atrapada, que corresponde a una
superficie cuya rea se ir reduciendo a lo largo de los rayos de luz que son inicialmente
ortogonales a ella.
Por ejemplo, se puede inferir, como lo hizo Roge Penrose en 1965, que la existencia de
una superficie atrapada implica la existencia de una singularidad sobre la base de suposiciones
razonables de casualidad, pero sin suponer una simetra esfrica. O, tambin se pueden
concluir resultados semejantes suponiendo la existencia de un cono de luz convergente, como lo
propugnaron el mismo Penrose, junto con Stephen Hawking en 1970, al afirmar que es posible
que todos los rayos de luz emitidos en direcciones distintas desde un punto comienzan a
converger ms tarde entre s.

Tambin se pueden llegar a conclusiones, como lo hizo Stephen Hawking en 1965, en un estadio de tiempo revertido; o sea, en el
contexto de una superficie atrapada revertida, lo que implica la existencia de una singularidad en el pasado (haciendo suposiciones de
casualidad apropiada). Ahora, la superficie atrapada (en tiempo revertido) es muy extensa y se encuentra slo dentro de una escala
cosmolgica.
Hemos afirmado que las singularidades se encuentran rodeadas por un horizonte de sucesos, pero para un observador, en esencia, no
puede ver las singularidades mismas desde el exterior. Especficamente, implica que hay alguna regin incapaz de enviar seales al infinito
exterior. La frontera de esta regin es el horizonte de sucesos, en la cual tras ella se encuentra atrapado el pasado y el infinito nulo futuro. Lo
anterior nos hace distinguir que esta frontera debera reunir las siguientes caractersticas:

debe ser una superficie nula donde es pareja, generada por geodsicas nulas ;
contiene una geodsica nula de futuro sin fin, que se origina a partir de cada punto en el que no es pareja, y que
el rea de secciones transversales espaciales jams pueden disminuir a lo largo del tiempo.

Sobre lo ltimo descrito, tambin ello matemticamente se ha demostrado (Israel, 1967; Carter, 1971; Robinson, 1975, y Hawking,
1972) que el lmite futuro asinttico de tal espaciotiempo es el espaciotiempo de Kerr, lo que resulta notable, pues la mtrica de Kerr es una
hermosa y exacta solucin para las ecuaciones de vaco de Einstein y, como es un tema que se relaciona con la entropa en los agujeros
negros, lo retomamos en algn sentido en los que exponemos en la seccin N 08.03 del captulo III, de este libro.
En consecuencia, no es atrevido afirmar que se cuentan con variables en la forma para las singularidades. Efectivamente se dispone
de ideas que poseen una similitud cualitativa con la solucin de Oppenheimer y Snyder. Se introducen modificaciones, pero stas son
relativamente de menor importancia. Pero s, su desenvolvimiento se inserta mejor en el modelo de singularidad de Kerr, ms que con el de
Schwarzschild. Pero en general, el cuadro esencial es ms bien similar.
Ahora bien, para que un ente, un objeto, o un observador pueda introducirse dentro de una singularidad como un agujero negro, en
cualquiera de las formas que se de, tendra que traspasar el radio de Schwarzschild (las fronteras matemticas del horizonte de sucesos), cuya
velocidad de escape es igual a la de la luz, aunque sta tampoco puede salir de all una vez atrapada dentro de los lmites fronterizos
determinados por el radio. En este caso, el radio de Schwarzschild puede ser calculado usndose la ecuacin para la velocidad de escape:

Para el caso de fotones u objetos sin masa, se sustituye la velocidad de escape (vesc) por la de la luz c2, entonces el radio de
Schwarzschild, R, es:

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Singularidades

Estar cerca de una singularidad, aunque corresponda a un agujero negro pequeo (como el que se forma al colapsar una estrella) de
unos pocos kilmetros de dimetro , tericamente es bastante, pero bastante problemtico. Las fuerzas de marea gravitatoria son, en las
proximidades del agujero, enormes, y el aumento de la fuerza gravitatoria, incluso en una distancia de unos cuantos centmetros, es bastante
intensa. Si un agujero negro pasa a travs de una nube de materia interestelar, o se encuentra cerca de una estrella normal la fuerza
gravitatoria de ste atrae materia hacia su interior. Como la materia cae o es tirada hacia el agujero negro, desarrolla energa cintica que al
calentarse por las fuerzas de mareas gravitatorias ioniza los tomos que estn siendo atrapados, y stos cuando alcanzan algunos cuantos
millones de grados Kelvin, emiten rayos X. Estos rayos X son remitidos hacia el espacio exterior antes que la materia traspase la frontera del
horizonte de sucesos y sea engullida por la singularidad que es un agujero negro. Observando la emisiones de rayos X es uno de los medios
para rastrear el cosmos tras la caza de un agujero negro.
Pese a que para muchos, lo anteriormente descrito, no va ms all de fascinantes novedades tericas, sin embargo, los agujeros
negros, como singularidades de una teora, dejaron de ser meras especulaciones matemticas, pasando a ocupar el centro de la astronoma
especulativa. La mayora de los fsicos se encuentran convencidos que tienen que existir, pero aun no se disponen de suficientes pruebas
observacionales duras y concluyentes que confirmen la previsin terica, pese a la ya importante cantidad de muestras que ya se han
observado sobre objetos y materias cuyo comportamiento rene todas las caractersticas de encontrarse en una ubicacin cercana a "algo" de
un gran poder gravitacional. Seguramente, nunca podremos tocar o ver a una singularidad como un agujero negro, claro est, pero podemos
distinguir seas identificatorias observables y, al final, la fuerza de los hechos nos convencern que all estn.
Por otra parte, si aceptamos que las leyes de la fsica son simtricas en el tiempo y hemos deducido la existencia de objetos llamados
agujeros negros donde caen cosas que no pueden salir, por que no considerar, como ya lo han pensado varios tericos, entre ellos Stephen
Hawking, la existencia de otro tipo de objetos de donde las cosas puedan salir pero no caer. Cabra denominarlos agujeros blancos. Se
podra imaginar a un astronauta saltar a un agujero negro en algn lugar para salir en otro por un agujero blanco. Sera un mtodo ideal para
los viajes espaciales a largas distancias. Claro est, que primero sera necesario resolver la cuestin de cmo introducirse en un agujero negro
sin antes ser despedazado por las tremendas fuerzas de mareas gravitatorias que se dan aledaas al agujero.

SINGULARIDADES DESNUDAS

Al final de la dcada de los sesenta, los cientficos que investigaban los agujeros negros se dieron cuenta de una posibilidad
matemtica, que si bien sus ecuaciones son bellas, si se diera en la praxis mecnica del cosmos ello, con justicia, debera ser considerado
como ttrico. Cuando una estrella como un agujero negro, se forma un horizonte de sucesos y esconde la singularidad. Pero en determinados
escenarios matemticos, se puede llegar a formar un agujero negro sin horizonte de sucesos. S, eso sucediera en el universo, entonces sera
posible ver la singularidad y tal vez, incluso, entrar y volver a salir de ella. Pero las singularidades son lugares de densidad infinita en las que
las leyes de la fsica no funcionan y en donde puede suceder cualquier cosa. Y, sin horizontes de sucesos, no hay nada que proteja a la
porcin de universo que circunda los agujeros negros: all regira la anarqua csmica. Sin embargo, si se dieran las singularidades
desnudas podran ser un objetivo irresistible para los futuros tripulantes de las naves intergalcticas semejantes a las descritas por los
escritores de ciencia ficcin contemporneos.
Resumiendo, una singularidad es el triunfo final de la fuerza de gravedad, es la compresin de la materia hasta llevarla a tener una
densidad infinita. Si la estrella o el objeto que sufre la compresin no gira, la gravedad comprime la materia de forma simtrica. El resultado de
la singularidad es un punto infinitamente pequeo (abajo, izquierda). Si el objeto que sufre la compresin gira, las fuerzas de rotacin lo

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Singularidades

ensanchan y ste adquiere la forma de un picarn*. Este se encoge, formndose un anillo


infinitesimalmente delgado (abajo, derecha).

_________________________________________________________
(*) Picarn: rosquilla o donut en Chile.

EDITADA EL :

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L CENSOR CSMICO
El fsico-matemtico ingls Roger
Penrose demostr en 1965 que todos
los agujeros negros contienen una
singularidad. Pero qued tan
consternado ante la idea de una
singularidad desnuda que propuso
la idea de la existencia de un censor
csmico encargado de asegurar que
las singularidades estn decentemente
"vestidas" con un horizonte de
sucesos. De esta forma, las
singularidades estaran separadas de
nuestro universo. Pero, pese a su
reconocida voluntad de trabajo
investigativo, Penrose no ha
demostrado que el censor csmico
exista, y otros fsicos piensan que las
singularidades desnudas pueden
existir, aunque sea solo durante un
tiempo muy limitado.

La Estructura de lo invisible

AGUJEROS NEGROS

03.08.02

Ilustracin de la rotacin de un agujero negro que se ensancha a lo largo de su ecuador, en que


el proceso de deformacin se profundiza en la medida en que el giro de rotacin es ms rpido.
Una rotacin nula corresponde a un esferoide absolutamente redondo.

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La Estructura de lo invisible

Desde la propugnacin de Einstein de la existencia de agujeros negros en la teora de la relatividad general, fsicos tericos han
propuesto distintos modelos de estructuras para varios tipo de ellos. Estos tipos varan segn la informacin que el agujero negro retenga de los
entes csmicos que generaron su origen o de las propiedades de su anterior vida como masiva estrella.

Modelo Kerr de agujero negro, simplificado con el objetivo de intentar


lograr una mejor comprensin. En rotacin alrededor del eje de
rotacin del agujero negro, cada regin afecta a la materia y a la luz de
forma diferente. La esfera fotnica exterior, por ejemplo, es un rea
donde la luz se ve arrastrada a una rbita inestable. La ergoesfera
ofrece una ltima oportunidad para el escape de aquellos objetos que
se muevan a velocidades muy prximas a la de la luz. Cualquier cosa
que atraviesa el horizonte de sucesos, sin embargo, cae
irremediablemente hacia la singularidad en la forma de un disco.

Por definicin todos los agujeros negros tienen la misma


estructura bsica, o sea, sin excepciones poseen masa; sin embargo,
El ms sencillo es el
tericamente se conciben diferentes tipos de agujeros. En su forma
agujero negro de
ms simple, conocida como agujero negro de Schwarzschild ( en
Schwarzschild. No tiene giro
honor al astrnomo alemn Karl Schwarzschild), la masa es la
ni carga. Consiste solo en
nica propiedad de dicho objeto, y toda ella se encuentra
una singularidad rodeada
por un horizonte de
concentrada en un nico punto de densidad infinita denominado
sucesos. Todo lo que
singularidad. Pero para un agujero negro de origen estelar, de las
atraviesa el horizonte de
caractersticas que distinguen a una estrella -masa, luminosidad,
sucesos es forzado hacia la
singularidad.
color, composicin qumica, rotacin y carga elctrica- aparte de la
masa, stos retienen las propiedades de rotacin y carga elctrica.
Para otros agujeros negros con distinto origen se han desarrollado
otros modelos de estructura con distintas combinaciones de las tres propiedades. Una definicin simple y general para
describir la estructura de un agujero negro es aquella a la cual se le asignan tres propiedades: masa, momento angular y
carga elctrica.

Debido a la manera en la que los agujeros negros se forman,


en el universo real uno de estos objetos con carga elctrica neta es
un fenmeno bastante improbable, ya que masas muy masivas con
un exceso de carga positiva o negativa, rpidamente se neutralizara
con la atraccin de la carga opuesta. La forma de la materia en un
agujero negro no se conoce, en parte porque est oculta para el
observador externo, y en parte porque, en teora, la materia
continuara su proceso colapsante hasta llegar a tener un radio cero,
un punto en que matemticamente se le conoce como singularidad
de densidad infinita, algo con lo que no tenemos experiencia aqu
en la Tierra.

El agujero negro con carga


elctrica es conocido en
fsica como el modelo de
Reissner-Nordstrom. Este
agujero tiene la
particularidad que es
esttico, o sea, no posee
giro. En el se hallan dos
horizontes de sucesos. La
regin entre ambos es una
zona de sentido nico, en la
que la materia solo puede
moverse hacia adentro. Una
vez traspasado el horizonte
interior, la materia no es
aspirada hacia adentro.

En la figura ilustrada del encabezado de esta seccin se intenta mostrar el agujero negro de Roy Kerr, neozelands,

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La Estructura de lo invisible

cientfico de la Universidad de Texas, quin, en 1963, hall una


En un agujero negro de
solucin matemtica exacta a la ecuacin de Einstein que describa
Kerr, que es giratorio, la
singularidad est alargada
un agujero negro en rotacin. Este notable hallazgo trascenda la
en forma de anillo y
anterior solucin de Schwarzschild que ya hemos enunciado, que
rodeada por dos horizontes
describa slo masas que no se hallaban en estado de rotacin. Los
de sucesos. Ms all del
horizonte externo est la
trabajos matemticos de Kerr pudieron demostrar que era imposible
ergosfera, una regin donde
que escapara energa de un agujero negro en rotacin. Al salir
la materia no slo es
energa, la rotacin disminuye. Se trata de un agujero negro que
arrastrada hacia dentro,
sino que tambin gira en
tiene tanta masa como rotacin. La fsica que se deriva del
remolino.
movimiento de rotacin del agujero alrededor de un eje, da lugar a
una singularidad que no se concentra en un punto como en el
modelo de Schwarzschild, sino que toma la forma de un anillo. Adems, en su movimiento de rotacin, el agujero negro
arrastra el espaciotiempo consigo, en un fenmeno conocido como arrastre del sistema de referencia. Las regiones que
rodean a esta singularidad anular se dividen en dominios de diferentes caractersticas. Las regiones ms externas,
conocidas como las esferas fotnicas e interiores, son zonas donde la luz, incidiendo con el ngulo adecuado, pasa a
describir una rbita en torno al agujero negro (Sec.- N 08.03.-). En la regin denominada ergoesfera, cuya frontera
exterior recibe el nombre de lmite esttico, ningn objeto puede permanecer en reposo ya que, tal como dicta el fenmeno
del arrastre del sistema de referencia, el propio espaciotiempo se encuentra en movimiento entorno a la singularidad. En el
interior de la ergoesfera es todava posible, al menos tericamente, escapar de la atraccin gravitatoria del agujero negro,
pero una vez que un objeto atraviesa la frontera que delimita el horizonte de sucesos, toda posibilidad de evasin queda
coartada, incluso el escape de la luz.
Los agujeros negros surgen en forma natural de las teoras fsicas con las cuales se est trabajando en la actualidad.
Ya hemos sealado que los agujeros negros tienen masa y que esta se encuentra afectada para generar una poderosa fuerza
gravitatoria. Esta fuerza gravitacional, por su intensidad, debera afectar a los objetos cercanos. Los astrofsicos tericos
elaboran modelos para estimar cul sera el comportamiento estructural de un agujero negro cuando este se encuentra
inserto dentro de la mecnica de un sistema binario, o sea, acompaado por una estrella. Existen evidencias
observacionales conseguidas a travs de detecciones de emisiones de rayos X, cuyas caractersticas no se encuentran
amparadas dentro de series tipificadas como comunes. Se han localizado ya ms de un millar de fuentes emisoras de rayos
X en el cielo. Proporcionan claves transcendentales sobre la naturaleza del universo.
Muchas de estas fuentes de rayos X son plsares, fciles de identificar por la regularidad que muestran en sus
pulsaciones generadas por la rotacin de la estrella de neutrones. Se ha determinado la posicin de cerca de una docena de
estos plsares de rayos X con tanta precisin que los astrnomos pticos pueden dirigir sus telescopios al punto indicado e
identificar a la compaera visible. Los astrnomos a veces detectan que la intensidad de los rayos X y de las radioondas
que emiten estos plsares se incrementan en un factor superior a mil. Se cree que cuando ello ocurre se debe a que el
punto caliente de la estrella de neutrones (su polo magntico sur o norte, donde cae ms abundantemente la materia en el
interior de la estrella) se encuentra orientado hacia la Tierra y recibimos el impacto directo del haz de rayos X y de radioondas.

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La Estructura de lo invisible

Cualquier cosa que traspase las fronteras del horizonte de sucesos est condenada a ser aplastada y
absorbida hacia las profundidades por los efectos de la inmensa fuerza gravitatoria de un agujero negro. Ni
la luz visible o los rayos X o cualquier otra forma de radiacin electromagntica en forma de partculas
puede eludir el destino de ser atrapada por la inconmensurable fuerza gravitatoria que acta en esa rea
del agujero.
Gases y partculas que se encuentran arremolinadas cerca de un agujero negro se aceleran y forman un
aplanado disco. Rozaduras ocasionadas por colisiones entre las partculas hace que se calienten a
temperaturas extremas. Antes que las partculas traspasen la frontera del horizonte de sucesos, su
temperatura alcanza cientos de millones de grados, producindose violentas emisiones de rayos X.

Hay otras fuentes de rayos X que no se ajustan a tipificaciones claras. Ello ocurre en sistemas binarios cuando una
de las compaeras es una estrella enana blanca, de neutrones o un agujero negro. El objeto ms denso que rbita cerca de
una estrella compaera comn, absorbe materia de esta ltima y, como consecuencia de ello, hay violentas emisiones de
rayos X. Segn algunos modelos tericos, que se manejan para explicar esas emisiones de rayos X, contemplan a un
agujero negro cuya fuerza gravitacional que se debe dar en sus cercanas debera ser muy intensa, y podra tener efectos
notables en su entorno. El agujero negro debera arrancar material desde la estrella compaera el cual sera alojado
alrededor del agujero formando un disco de acrecin similar al disco de anillos que rodea al planeta Saturno. Al ser
atrado el material de acrecin hacia las "fauces" del agujero negro, ste se tendera a aplastar y a calentarse a temperaturas
altsimas y, cuando se va colando por la garganta del agujero, emitira violentsimas emisiones de rayos X. El primer
ejemplo de la posible existencia de un agujero negro fue descubierto precisamente por ese efecto gravitatorio en una
estrella acompaante.
El gas arrebatado por un agujero negro desde una estrella compaera se aloja en una rbita Kepleriana
sobre el agujero. Si puede conseguir librarse de su momento angular, se hundir lentamente hacia el
agujero negro en una espiral gradual:

Los gases acretados, alojados a una distancia dr, al ser engullidos por el agujero negro liberan energa
gravitatoria.

A la fecha, los tericos han seguido profundizando en el estudio de los agujeros negros. Gran parte de esos trabajos
los inspira Stephen Hawking, un brillante fsico ingls de la Universidad de Cambridge. Se puede decir que una gran parte
de su talento, Hawking lo ha destinado a la investigacin de los agujeros negros. l, e independientemente Jacob
Bekenstein, fsico terico israel, descubrieron una sorprendente relacin entre los agujeros negros y la entropa, o sea, una
relacin de una propiedad termodinmica con una consecuencia de la teora de la gravitacin.
Para encontrarle el sentido a la relacin que hemos enunciado, podemos explicarlo sealando que la entropa est
referida como una medida del desorden de los sistemas fsicos. Los sistemas ordenados, como el cristal con sus tomos
claramente dispuestos, tienen poca o casi nada de entropa, mientras que los muy desordenados como los gases, en que los
tomos se desplazan en forma indisciplinada y aleatoria de una lado para otro, tienen bastante. Segn la segunda ley de la
termodinmica, la entropa de un sistema fsico cerrado no decrece : las cosas pueden pasar a estar ms desordenadas, pero
jams menos. Una consecuencia de lo anterior es que la informacin sobre la estructura detallada de un sistema fsico
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La Estructura de lo invisible

tiende siempre a daarse; de hecho, la prdida de tal informacin (adecuadamente definida) en un sistema fsico es
exactamente proporcional al incremento de su entropa. De lo anterior se deduce el encuentro para la relacin entre
agujeros negros y entropa.
Ahora bien, para comprender la relacin entre agujero negro y entropa podemos sealar que se ha logrado estimar
que todo lo que cae en las "fauces" de un agujero negro se pierde para siempre, no existen formas para que un observador
situado en los entornos del agujero pueda recuperar algo de los que cae dentro de l. La informacin, en particular, se
perder hasta la eternidad al caer los objetos fsicos en el agujero negro y su prdida incrementa la entropa del agujero.
Hawking y Bekenstein demostraron que la entropa en un agujero negro era proporcional al rea de su horizonte de
sucesos. Lo anterior implica entonces que, de acuerdo a la segunda ley de la termodinmica que nos indica que la entropa
slo se incrementa o se mantiene constante, los agujeros negros estaran aumentando permanentemente la extensin de su
superficie y, en consecuencia, ser cada vez mayores, sin que existan medios para librarse de la presencia de ellos. Pero esa
conclusin no es exacta. Curiosamente, si un agujero negro carece de perturbaciones al final termina desvanecido por
emisiones de radiacin. Pero cmo se puede entender ello?
Hawking, estudiando la termodinmica de los agujeros negros, en sus clculos lleg a la conclusin que la
temperatura de estos agujeros era inversamente proporcional a su radio, considerando para ello el hecho de que todo objeto
con temperatura ha de irradiar, tal como se observa en el carbn encendido que emite luz roja. Pero toda la estructura
conceptual del agujero negro se sostiene en el hecho de que nada puede escapar de l, ni siquiera la radiacin. Se plantea,
pues, una paradoja: Cmo podan irradiar los agujeros negros? Hawking lo resolvi en 1974, descubriendo los medios por
los cuales los agujeros negros irradian una cantidad precisa determinada por una temperatura directamente proporcional a
su gravedad superficial e inversamente proporcional a su masa, o sea, igual como lo hacen cualquier objeto con un cuerpo
clido . La sntesis de la argumentacin dada por Hawking para sostener lo anterior puede describirse de la siguiente
manera: Reafirma que toda la radiacin situada dentro del horizonte de sucesos (la superficie del agujero) no puede
escapar, no obstante lo que queda inmediatamente fuera del lmite, s puede hacerlo. Hawking seala que el potente campo
gravitatorio que limita con la superficie del agujero puede crear espontneamente una partcula y su correspondiente
antipartcula. Las teoras del campo cuntico de las partculas elementales establecen precisamente asimiles procesos de
creacin que han sido reiteradamente comprobados en experimentos de laboratorio. Segn Hawking, una partcula del par
creado cae en el agujero negro (se pierde para siempre), mientras la otra escapa y puede aniquilarse con otra partcula en su
fuga, convirtindose en radiacin pura. A la radiacin que fluye desde un agujero negro se le ha denominado radiacin de
Hawking.

Los agujeros negros tienen una entropa proporcional al rea del horizonte, en consecuencia,
tambin deberan tener una temperatura no-cero proporcional a la gravedad de superficie.
Consideremos un agujero negro que est en contacto con la radiacin trmica a una
temperatura inferior que la de otro agujero negro (figura de la izquierda). El agujero negro
absorber parte de la radiacin pero no ser capaz de enviar nada hacia afuera, puesto que,
segn la teora clsica nada puede salir de un agujero negro. As se tiene calor que fluye
desde la radiacin trmica de temperatura baja hacia el agujero negro de temperatura alta.
Esto violenta la segunda ley de la termodinmica porque la prdida de la entropa desde la
radiacin trmica sera mayor que el aumento de la entropa del agujero negro. Pero ello que
aparece como inconsistencia se arrincona cuando Hawking descubri que los agujeros
negros emitan radiacin que era exactamente trmica.

Desde que Hawking demostr matemticamente de que los agujeros negros pueden efectuar emisiones trmicas ha
sido confirmada por otros investigadores con distintos enfoques. Describimos aqu uno de los tantos modos que se usan
para comprender esa emisin. La mecnica cuntica implica que el conjunto del espacio se halla ocupado por pares de
partculas y antipartculas virtuales que se materializan constantemente en parejas, separndose e integrndose para
aniquilarse entre s. Se denominan virtuales a estas partculas porque, a diferencia de las reales, no pueden ser
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La Estructura de lo invisible

observadas directamente mediante un detector de partculas. Sin embargo, se pueden medir sus efectos indirectos y su
existencia ha quedado confirmada por un pequeo desplazamiento, el cual lo conocemos como corrimiento de Lamb,
que originan en el espectro luminoso de tomos de hidrgeno excitados. En presencia de un agujero negro, un miembro de
un par de partculas virtuales puede caer en el agujero, dejando al otro miembro sin pareja con la que aniquilarse. La
partcula o antipartcula abandonada puede caer en el agujero negro tras su pareja, pero tambin es posible que escape al
infinito donde aparece como radiacin emitida por el agujero negro.
Otro modo de examinar el proceso consiste en considerar al miembro de la pareja de partculas que cae en el
agujero negro, que podra ser la antipartcula, como una partcula que en realidad retrocede en el tiempo. As cabe observar
la antipartcula que cae en el agujero negro como una partcula que emerge de ste pero retrocede en el tiempo. Cuando la
partcula llega al punto en que se materializ originariamente el par partcula-antipartcula, es dispersada por el campo
gravitatorio y en consecuencia avanza en el tiempo.
Es la mecnica cuntica la que al fin otorga la posibilidad que una partcula pueda escapar de la parte interior de las
fauces de un agujero negro, lo que no permite las posibilidades que otorga la mecnica clsica, como ocurre tambin en
situaciones que se dan en la fsica atmica y nuclear en que slo las posibilidades de la mecnica cuntica permite a
partculas saltar alguna barreras.
Finalmente, sealemos que la radiacin que se calcula para grandes agujeros negros que pueden formarse desde
estrellas colapsadas es prcticamente insignificante. Pero los mini agujeros negros deberan ser muy "calientes", e irradian
su masa rpidamente, en un espectacular estallido de radiacin de Hawking. Mini agujeros negros que pudieron formarse
cuando el Big Bang podran estar ahora estallando por ah, pero no ha sido posible lograr ubicarlos. Quizs hoy solamente
existan agujeros negros grandes y supermasivos y los muy pequeos ya hayan desaparecido sin dejar huellas apreciables,
salvo la posible emisin, desde lugares relativamente cercanos de donde se hallaba, de intensas radiaciones de rayos
gamma con una energa de unos 100 millones de eV. Lo ltimo se debe a que se estima que, a medida que un agujero
negro emite partculas, va disminuyendo su masa y tamao constantemente. Esto facilita el escape de ms partculas y as
la emisin proseguir a un ritmo siempre creciente hasta que el agujero negro acabe por esfumarse. En el largo plazo, cada
agujero negro que est cohabitando en el universo se extinguir de ese modo. Pero en lo que se refiere a agujeros negros
medianos, el tiempo ser desde luego muy largo: uno que tenga la masa del Sol durar aproximadamente unos 1066 aos.
Por otro lado, los agujeros negros supermasivos tambin terminaran desapareciendo debido a las mismas causales que se
han descrito para los otros tamaos de agujeros, pero el tiempo de vida que podran tener --por lo menos para m-- es,
prcticamente, inconmensurable.

EDITADA EL :

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Los agujeros negros y el espaciotiempo

AGUJEROS NEGROS

03.08.03

En la superficie de cualquier estrella, la luz posee normalmente la energa suficiente para liberarse de la atraccin gravitacional que
genera el astro estelar. Pero en el caso de una estrella masiva que se colapsa para convertirse en un agujero negro, la inmensa densidad que
adquiere curva las lneas del espaciotiempo de tal forma que incluso la luz queda atrapada.
Para imaginarnos lo anterior y entender el concepto, aunque se trate de un ejemplo bastante recurrido,
usemos la idea en la cual suponemos que disparamos verticalmente una bala de can desde la superficie de la
Tierra. A medida que se eleve, disminuir su velocidad por efecto de la gravedad. Acabar por interrumpir su
ascensin y retornar a la superficie. Pero si supera una cierta velocidad crtica, jams dejar de ascender y
continuar alejndose del hermoso y mal cuidado planeta. Esta velocidad crtica recibe el nombre de velocidad de
escape que para la Tierra es de unos 11, 2 kilmetros por segundo y la calculada para el Sol es de unos 160
kilmetros por segundo. Ambas velocidades son muy superiores a la que puede desarrollar una bala de can pero
muy inferiores a la velocidad de la luz que es igual a c = 3,00 x 1010 cm.s-1 (299.792 km . s). Lo anterior significa,
que los efectos de la gravedad sobre la luz son marcadamente mediatizados, dado que la luz puede escapar sin
dificultades de la Tierra o del Sol. Pero si se da el caso de una estrella con una masa sustancialmente mayor que el
Sol y un tamao suficientemente reducido, la gravedad de sta hace que se incremente la velocidad de escape ms
all de los 299.792 km. s, lo que implica que la luz queda atrapada. No conseguiramos ver semejante estrella porque no nos llegara la luz de
su superficie; quedara retenida por el campo gravitatorio del astro. Sin embargo, podremos detectar la presencia de la estrella por el efecto
que su campo gravitatorio ejerza sobre la materia que se encuentra en los lugares cercanos de su entorno.

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Los agujeros negros y el espaciotiempo

Ahora, para entender mejor las implicancia de la gravedad generada por un astro sustancialmente ms masivo
y denso que el Sol, un buen instrumentos es usar la analoga del escape de la gravedad de la Tierra de un cohete.
Segn la ley de gravedad de Newton, la energa que se requiere para lograr la separacin de dos cuerpos est dada
por:
E = GM m/r
donde G es la constante de gravedad, M es la masa de la Tierra, m es la masa del cohete y r es la distancia entre
ambos cuerpos (radio de la Tierra). Cuando el cohete se dispara a una velocidad v, su energa es:
E = 1/2m v2
Para que el cohete logre escapar del campo gravitatorio de la Tierra, la energa necesaria que se requiere
debe ser tanto o mayor como la energa gravitatoria que se describe en la primera ecuacin. As, la velocidad de
escape v que se requiere para que el cohete se pueda desprender de la gravedad de la Tierra esta dada por:
v = (2 GM/r)1/2
Ahora imaginmonos a un cohete tratando de despegar desde la superficie de una estrella sustancialmente
ms masiva y densa que el Sol, en la cual su radio se halla reducido al tamao de un ncleo residual estelar. Cuando
el ncleo se desploma, ste llega a ser muy denso, es decir, el radio se empequeece pero su masa permanece
dentro del orden de Mnc = ~6M . En esa densidad, el cohete queda imposibilitado de despegar, a menos, que genere
una velocidad de escape superior a la de la luz. Cuando este fenmeno ocurre, es por que se ha creado un agujero
negro desde el ncleo de una estrella masiva que colaps en una explosin supernvica .

Es posible que no sea muy ortodoxo el considerar a la luz como algo igual a una bala de can o con un cohete tratando de liberarse de
las fuerzas de atraccin gravitacional. Sabemos desde 1897 que la luz viaja a una velocidad constante, sin embargo, tambin sabemos que una
gran fuerza de gravedad tiene efectos sobre ella e incluso reducir su velocidad. Hasta 1915, cuando Einstein formul la teora de la relatividad
general, no se dispuso de una explicacin consistente del modo en que la gravedad afecta a la luz. Aun as, hasta la dcada de los sesenta no se
entendieron generalmente las inferencias de esta teora para estrellas supermasivas y otros objetos de altsima masa y densidad como es el caso
de un agujero negro.
La luz que va a parar a un agujero negro no desaparece de repente tras incidir en su horizonte de sucesos. Previamente trata de recorrer
caminos de salida iguales que estrechos conos formados por la accin de la gravedad que se da en los entornos de un objeto super masivo.
Debido a la curvatura del espaciotiempo, aquellos rayos de luz que describen trayectorias casi paralelas a la superficie del horizonte de sucesos
se van doblando con intensidad hacia el interior, permitiendo que un nmero importante de fotones sean cazados por las "fauces" del agujero
negro; mientras tanto fotones que se mueven en forma perpendicular e inmediatamente encima del horizonte de sucesos escapan. Todo lo que
se enfrenta a la gravedad, incluso la luz pierde energa, experimentado un corrimiento hacia mayores longitudes de onda, tomando colores ms
enrojecidos. La trayectoria de escape de esta luz se distorsiona por el arrastre del espaciotiempo ocasionado por la rotacin del agujero negro.
Los estrechos conos de luz que logran zafarse se doblan inexorablemente en direccin al ecuador del agujero negro, describiendo una rbita en
espiral en el interior de la ergoesfera para despus escapar.
EL ENCOGIMIENTO MSICO

La gravedad depende del tamao de una masa y la distancia que dista de otra, por lo tanto es absolutamente factible que se intensifique
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Los agujeros negros y el espaciotiempo

esta fuerza comprimiendo un cuerpo. Para entender mejor esto, imaginemos que comprimimos un cuerpo del tamao y la masa del Sol. A
medida que se hace ms pequeo, la velocidad de escape aumenta, ya que el centro y la superficie del cuerpo se aproximan. En consecuencia,
para poder escapar de la gravedad de un cuerpo que se va comprimiendo, cada vez, se va haciendo necesario contar con naves con motores
ms poderosos.

VELOCIDAD DE ESCAPE
Cuando mayor sea la atraccin gravitatoria sobre un cuerpo,
mayor tiene que ser la velocidad de escape. A medida que
una estrella se va colapsando, la velocidad de escape se
incrementa en funcin de la raz cuadrada de su disminucin
de tamao, o sea, 1,4 veces para una estrella que se reduce a
la mitad de su dimetro original.
La mayora de las estrellas colapsan finalmente, y se
convierten en enanas blancas, con una velocidad de escape
de miles de kilmetros por segundo.
Aunque la estructura msica del objeto no sufra variaciones
cuantitativas, la velocidad de escape aumenta al ser el
cuerpo ms pequeo y ms denso.
Para escapar de un cuerpo esfrico del tamao y la masa del
Sol, una nave espacial tiene que alcanzar la velocidad de 620
km/s, o sea, algo as como dos millones doscientos treinta mil
de km/h.
Si se comprime el alojamiento de la masa a la mitad de su
tamao, la velocidad de escape se incrementa, ms o menos,
en un 40%, aunque la cantidad msica siga siendo la misma.
Si la masa es vuelta a comprimir a un rango de la mitad, la
velocidad de escape aumenta a 1.240 k/s.
Si comprimimos la esfera solar hasta que alcanza el tamalo de
la Tierra, la velocidad de escape se incrementa a 6.500 km/s.
Ahora bien, cuando la esfera alcanza el tamao de una
estrella de neutrones, la velocidad de escape es superior a los
150.000 k/s, o sea, ms que la mitad de la velocidad de la luz.

CONVERTIRSE EN AGUJERO NEGRO


El fin natural de la compresin de una estrella es un cuerpo
cuya velocidad de escape sea igual a la velocidad de la luz.
Esto desemboca en el nacimiento de un agujero negro, un
cuerpo con una fuerza de gravedad casi inconmensurable
para el razonamiento a escala humana comn y, desde el
cual, ni tan siquiera la luz puede escapar. Todo rayo de luz
emitido desde la superficie es retenido.
ESTRELLA SUPERGIGANTE

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Los agujeros negros y el espaciotiempo

En vez de pensar en comprimir estrellas para aumentar la fuerza gravitatoria, matemticamente se puede especular haciendo un razonamiento
inverso. Una esfera con la misma densidad que el Sol, pero 500 veces ms grande, tendra una velocidad de escape de 299.792 km/s, o sea la
velocidad de la luz y, por tanto, sera invisible. En la prctica, ni en ninguna teora es concebible que una estrella alcance ese tamao y esa masa.

PERO, QU PASA CON EL TIEMPO


El tiempo tambin es afectado en los agujeros negros; ste
experimenta deformaciones extraas. Un observador, siempre que no se
desintegre, que cayese en las fauces de uno de estos "bichos" podra observar
cmo a su alrededor el tiempo se aminora, pero claro, que la historia no la
podr contar a sus amigos y colegas del exterior. El observador que
contemplase desde el exterior la cada del desdichado amigo en el agujero le
vera tardar muchsimo en cruzar el horizonte de sucesos.
Dentro de las fenomenales caractersticas para los agujeros negros
que se han logrado deducir desde la teora, sin duda alguna, la ms inquietante
es quizs los efectos que stos generan sobre la materia y el tiempo, al menos
desde el punto de vista de un observador que se encuentre a una distancia
segura de sus horizontes de sucesos. Las leyes de la mecnica clsica que nos
leg Newton establecen que un objeto sin distincin debe acelerarse hacia el
agujero negro hasta desaparecer tras traspasar el horizonte de sucesos. De
acuerdo con la teora de la relatividad general de Einstein, sin embargo, las leyes clsicas de la fsica, que han sido elaboradas para explicarnos
las visiones que percibimos sobre el comportamiento de la naturaleza, son tan slo aproximaciones que deben mantenerse en suspenso, por lo
menos en este caso.
Un observador frente a la visin de un agujero negro puede ver, tal como es de esperar, como un objeto se empieza a mover
aceleradamente hacia el agujero. No obstante, a medida que su velocidad se aproxima a la de la luz, los llamado efectos relativistas empiezan a
reconocerse. En vez de ir cada vez en forma ms acelerada precipitando su cada, el objeto parece frenarse justo encima del horizonte de
sucesos. Desde el punto de vista del observador exterior, el tiempo se detiene en el horizonte de sucesos y el objeto queda all suspendido
eternamente.
Para ese observador exterior el objeto nunca llega a destino. Sin embargo, si otro hipottico observador acompaa en su viaje al objeto
en cuestin, la percepcin que ste recibe es totalmente distinta. Ello es debido a que ese observador comparte con el objeto su mismo sistema
de referencia, el tiempo transcurre normalmente para l, y el objeto se acelera de acuerdo con las leyes de Newton. Sin embargo, a medida que
las distancias hacia el horizonte de sucesos se estrechan, el espaciotiempo se ve fuertemente deformado por la accin de la creciente gravedad
del agujero negro. Inmerso en lo que implica ese entramado, el poco feliz objeto se estira desde el extremo delantero hacia el trasero y se
comprime por ambos lados. Mucho antes de que alcance el horizonte de sucesos, el objeto se desintegra en pedazos debido a las poderosas
fuerzas de marea que emanan de las fauces del agujero negro.
Los desagregados pedazos en que se convirti el objeto continuarn alargndose de punta a punta mientras progresan en su cada
hacia el agujero negro, pero el compaero observador no apreciar ningn cambio repentino que le permita identificar el momento en el que
atraviesa el horizonte de sucesos. A medida que los restos del objeto se acercan a la velocidad de la luz, las estrellas del universo colindante
aparecen ms y ms deformadas, y su imgenes tienden a contraerse frente a l.
Los agujeros negros con masas mayores son tambin ms grandes y menos densos. Si existiesen de masas de alrededor de trillones de
masas solares, podramos desplazarnos por encima del horizonte de sucesos sin mayores consecuencias. Pero igual se tendra que tener
cuidado de no traspasar la frontera, ya que de hacerlo el desastre ocurrira en breves momentos y quedaramos atrapados. Llegaramos a una

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Los agujeros negros y el espaciotiempo

singularidad espaciotemporal (punto de densidad infinita) que se cree que existe en el mismo centro del agujero. Podemos imaginar incluso
agujeros negro mayores an. Es posible que todo el universo se halle inmerso en el proceso de convertirse en un agujero negro gigante y que
estemos viviendo en su interior, dentro de un universo que dejar algn da de expandirse y se desplomar sobre s mismo. Basados en la ltima
ideas es que los astrnomos Mitchell Begelman, de Estados Unidos, y sir Martin Rees, de Gran Bretaa, elaboraron la propuesta sobre las
condiciones recicladoras de los agujeros negros que describimos ms adelante, en captulos posteriores.
A pesar de la evidencia a su favor, la existencia de los agujero negros depende sustancialmente de la validez de las teoras de Einstein.
De hecho, el escenario de la ltima etapa de la evolucin estelar, por no decir la cosmologa entera, debera reescribirse si la teora de la
relatividad no fuera acertada en su predicciones para entender la mecnica del universo. Por ello, quizs sea importante, para lograr un
comprensin ms profunda sobre los agujeros negros, haber previamente alcanzado alguna familiarizacin sobre las ideas bsicas de la
relatividad general.

EDITADA EL :

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La mecnica cuntica de los agujeros negros

AGUJEROS NEGROS

03.08.04

Hemos sealado, ms de una vez en los captulos anteriores, que los agujeros negros
son una consecuencia natural de las previsiones de la teora de la relatividad general de Einstein.
Sin embargo, para poder alcanzar una comprensin ms acabada sobre ellos, necesitamos
estudiar tambin los efectos de la mecnica cuntica que condicionan la naturaleza de los
agujeros negros.
En los ltimos treinticinco aos se ha venido demostrando en trminos tericos que,
segn la teora de la relatividad general, cualquier objeto que se desplome en un agujero negro se
derrumbar en su interior en una singularidad. Ello significa considerar la presencia de poderosas
fuerzas gravitatorias actuando en espacios marcadament e reducidos dentro del agujero negro.
Tenemos la certeza que, para condiciones extremas que deberan darse dentro de un agujero
negro, la comprensin de las caractersticas que asume la materia que ah se colapsa demanda la necesidad de los instrumentos que nos
otorga la teora de la mecnica cuntica para poder llegar a entender cul sera su posible comportamiento. Por lo que hasta ahora tenemos,
estudiar una singularidad bajo el enfoque slo de la teora clsica es como observar el escenario slo a distancias cosmolgicas, sin poder
contar con medios de prediccin para saber qu es lo que puede suceder con la materia en el interior de un agujero negro. Para soslayar lo
anterior, es que se necesita el concurso de la teora cuntica, pese a las limitaciones que sta a su vez comporta, especialmente, para el caso
de los agujeros negros.
LA RADIACIN DE LOS AGUJEROS NEGROS

La emisin de radiaciones que se ha logrado determinar tericamente, dentro del comportamiento de los agujeros negros, conlleva un
grado adicional de indeterminacin o de imposibilidad de prediccin por encima del normalmente asociado con la mecnica cuntica. En la
mecnica clsica cabe predecir los resultados de una medicin de la posicin y de la velocidad de una partcula. En la mecnica cuntica el
principio de incertidumbre seala que slo es posible predecir una de esas medidas; el observador puede predecir la posicin o la velocidad
de una partcula indistintamente pero no ambas, aunque alternativamente, ser capaz de predecir el resultado de medir una combinacin de la
posicin y de la velocidad. Lo anterior, per se, reduce la capacidad predictiva de un observador, prcticamente, a la mitad. Pero ello, aplicado a
los agujeros negros las dificultades se incrementan. Como las partculas emitidas por un agujero negro proceden de una regin de la que el
observador tiene un conocimiento muy limitado, no puede predecir definitivamente la posicin o velocidad de una partcula o cualquier
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La mecnica cuntica de los agujeros negros

combinacin de las dos; todo lo que cabe predecir son las probabilidades de que sern emitidas ciertas partculas y, nada ms.
El estado final como de un agujero negro es independiente de que el cuerpo, que lleg a ese extremo en su proceso colapsante,
estuviera compuesto de materia o antimateria, que fuese esfrico o de forma muy irregular. Dicho de otra manera, un agujero negro de una
masa, momento angular y carga elctrica determinados podra haber surgido del derrumbe gravitatorio de entre una multiplicidad de
configuraciones que la materia se puede dar. Es en lo ltimo, donde aparece la necesidad de tener que considerar los efectos cunticos ya
que, de otro modo, el nmero de configuraciones que se pueden dar puede llegar a ser infinito, puesto que el agujero negro pudo haber sido
formado por el colapso de una nube de un nmero infinitamente grande de partculas de una masa infinitamente pequea.
Al referirnos al principio de indeterminacin de la mecnica cuntica en que una partcula de masa m se comporta como una onda de
longitud h/mc, donde h es la constante de Planck (h= 6,63 x 10-27 erg s) y c es la velocidad de la luz, podemos inferir que para que una nube
de partculas pudiese contraerse hasta formar un agujero negro se requerira que esa longitud de onda comportara un tamao algo menor al
agujero negro que se form de esa manera. De all, es que resulta que el nmero de configuraciones que pueden formar un agujero negro con
propiedades de una masa, momento angular y carga elctrica determinadas, aunque stos sean muy grandes, puede ser finito. Jacob
Bekenstein, por ah, por los aos setenta, afirm que es posible interpretar el logaritmo de este nmero como la entropa de un agujero negro.
El logaritmo del nmero sera una medida del volumen de informacin que se pierde irremediablemente durante el colapso a travs de un
horizonte de sucesos al surgir un agujero negro.
Si slo pudiramos estudiar a los agujero negros bajo el imperio de los conceptos clsicos, la afirmacin que hemos mencionado de
Bekenstein slo podra calificarse como una paradoja o una contradiccin, ya que esa aseveracin implica considerar que un agujero negro
posee una entropa finita, proporcional al rea de su horizonte de sucesos, y con una temperatura finita proporcional a la gravedad de su
superficie. Lo anterior significa la posibilidad de que un agujero negro se hallase en equilibrio con la radiacin trmica a una temperatura que
no fuese la del cero absoluto. Pero ello, tal equilibrio, no es posible bajo los conceptos clsicos, porque el agujero negro absorbera cualquier
radiacin trmica que all cayera, pero, por definicin, no podran ser emisor de nada a cambio.

La paradoja que dej planteada Bekenstein en sus trabajos sobre los


agujeros negros, afortunadamente se pudo despejar con las investigaciones y
conclusiones a que lleg, a comienzos del ao 1974, Stephen Hawking. Hasta
entonces, todo el mundo que cohabita dentro de los estudios de la fsica terica
aceptaba el dogma de que un agujero negro no poda emitir nada y frunca el ceo
frente a las afirmaciones de Bekenstein. Hawking, investigando cul sera, conforme
a la mecnica cuntica, el comportamiento de la materia en las proximidades de un
agujero negro, pudo llegar a la conclusin matemtica de que los agujeros negros
emitan partculas a un ritmo constante. Se trataba de un autntico procesos fsico,
ya que las partculas arrojadas poseen un espectro precisamente trmico. Los
estudios de Hawking llevan a afirmar que los agujeros negros crean y emiten
partculas como si fueran cuerpos clidos y ordinarios con una temperatura
directamente proporcional a la gravedad de sus superficies e inversamente
proporcional a sus masas. Esto hizo que la afirmacin de Bekenstein de que un
agujero negro posee una entropa finita fuera completamente consistente, puesto que
implicaba que un agujero negro podra hallarse en equilibrio trmico a alguna
temperatura finita que no fuese la del cero.
La conclusin matemtica a que lleg Hawking sobre la radiacin trmica de los agujeros negros ha sido confirmada por otros
investigadores y su argumentacin puede simplificarse, entre otras formas, de la siguiente manera: Si bien es cierto que toda la radiacin
situada dentro del horizonte de sucesos no puede escapar, lo que queda justo fuera s puede hacerlo. Hawking seala que el potente campo
gravitatorio colindante con la superficie del agujero puede crear espontneamente una partcula y su antipartcula. Las teoras del campo
cuntico de las partculas elementales establecen precisamente similares procesos de creacin, comprobados en laboratorio. Segn Hawking,
una partcula del par creado cae en el agujero (se pierde para siempre), mientras la otra escapa y puede aniquilarse con otra partcula en su
fuga convirtindose en radiacin pura. A la radiacin liberada se le ha denominado radiacin de Hawking. Puede calcularse para el caso de
los agujeros grandes que podran formarse de estrellas colapsadas, obtenindose que su intensidad es insignificante. Pero los mini agujeros
negros son calientes, e irradian su masa muy deprisa, en un fenomenal estallido de radiacin de Hawking. Mini agujeros negros que pudieron
formarse cuando el Big Bang podran estar ahora estallando, todo puede ser. Se han buscado esos supuestos estallidos, pero no se han visto.
Quizs hoy slo existan agujeros negros grandes muy estables y los agujeros pequeos hayan desaparecido hace ya mucho tiempo.
Tambin el proceso se puede analizar de la siguiente manera: Se puede considerar al miembro de la pareja de partculas que cae en el
agujero negro --por ejemplo, la antipartcula-- como una partcula que en realidad retrocede en el tiempo. As cabe observar la antipartcula que
cae en el agujero negro como una partcula que emerge de ste pero retrocede en el tiempo. Cuando la partcula llega al punto en que se
materializ originalmente el par partcula-antipartcula, es dispersada por el campo gravitatorio y en consecuencia avanza en el tiempo.
Pues bien, as es como la mecnica cuntica ha permitido que una partcula escape del interior de un agujero negro, posibilidad que no
se halla en la mecnica clsica. Existen, empero, en la fsica atmica y nuclear varias otras situaciones donde hay un cierto nmero de barreras
que las partculas no podran salvar segn los principios clsicos, pero que pueden traspasar en funcin de los principios de la mecnica
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La mecnica cuntica de los agujeros negros

cuntica.

AGUJEROS NEGROS Y LA TERMODINMICA

Existe una analoga entre las leyes clsicas que gobiernan el comportamiento de los agujeros negros y las
leyes de la termodinmica. Se trata de la relacin que se ha logrado encontrar entre el comportamiento trmico de
grandes grupos de partculas con aquel que corresponde al imperio determinado por la estadstica cuntica
(especialidad de la teora de la mecnica cuntica). Desde que se descubri que era factible concebir a un agujero
negro sin una temperatura de cero absoluta, las leyes clsicas de los agujeros negros son las leyes de la
termodinmica aplicadas a los agujeros negros, de all es que nacen las descripciones fundamentales de las leyes que
gobiernan a los agujeros negros como orientadas por el punto de vista de la estadstica cuntica.
El primer atisbo de la posibilidad de una relacin entre la mecnica de los agujeros negros y termodinmica
sobrevino en 1970, con los descubrimiento que realizaron James M. Bardeen, Brandon Carter, y Stephen Hawking,
cuando matemticamente concluyeron que la superficie del horizonte de sucesos de un agujero negro tiene la
propiedad de aumentar siempre que adicionalmente materia o radiacin caiga en las "fauces" del agujero. Adems. si
dos agujeros negros colisionan y se funden en uno solo, el rea del horizonte de sucesos que se ubica alrededor del
agujero resultante es mayor que la suma de las respectivas reas de horizontes de sucesos correspondientes a los
agujeros negros originales. Estas propiedades conllevan a pensar de que existe una semejanza entre el rea de un
horizonte de sucesos de un agujero negro y el concepto de entropa segn la segunda ley de la termodinmica. La
entropa nunca puede disminuir y la entropa de un sistema total es mayor que la suma de las partes que lo componen.

Al lanzar materia dentro de un Agujero Negro, o permitir que dos agujeros


negros se fusionen, el rea del total de los horizontes de sucesos jams
disminuir.

La semejanza con la termodinmica se incrementada por lo que se denomina la primera ley de la mecnica
de los agujeros negros. sta relaciona el cambio en la masa de un agujero negro con el cambio en el rea del
horizonte de sucesos y el cambio en su momento angular y carga elctrica. Ello es comparable con la primera ley de la
termodinmica, que indica el cambio en la energa interna en trminos del cambio en la entropa y en el trabajo externo

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La mecnica cuntica de los agujeros negros

realizado en el sistema. Se logra ver que si el rea del horizonte de sucesos es similar a la entropa, entonces la
cantidad anloga a la temperatura es lo que se denomina gravedad de superficie del agujero negro. Esto es una
medida de la fuerza del campo gravitacional sobre el horizonte de sucesos. La semejanza con la termodinmica se
observa adems incrementada por la denominada ley cero de la mecnica de los agujeros negros: la gravedad de la
superficie es igual en cualquier parte del horizonte de sucesos de un agujero negro independientemente del tiempo.
Ley Cero de la Mecnica de los Agujeros Negros

es igual en cualquier parte del horizonte de un


agujero negro independientemente del tiempo.
Ley Cero de la Termodinmica
T es igual en cualquier parte para un sistema
en equilibrio trmico.

Aunque a simple vista aparece clara la semejanza entre entropa y el rea del horizonte de sucesos de un
agujero negro, no obstante tambin emana una resistencia al modo que se describe para identificar el rea con la
entropa de un agujero negro. Lo ltimo pudo ser salvado, cuando alentado por la similitud que anteriormente hemos
descrito, Jacob D. Bekenstein, en el ao 1972, que en ese entonces era estudiante de postgrado en la Universidad de
Princeton, en un trabajo logr precisar los alcances de la entropa de un agujero negro. Formul una segunda ley
generalizada: la suma de la entropa de un agujero negro ms la entropa de la materia ubicada afuera de agujero
negro jams diminuir.

La afirmacin de Bekenstein expuesta en la segunda ley generalizada aparece, en principio, como


inconsistente, pero ello se soslaya cuando Hawking logr demostrar que los agujeros negros emitan radiaciones
trmicas. Esta formulacin de una segunda ley generalizada Bekenstein la sostuvo en base a las conclusiones previas,
conocidas como teorema de ningn pelo, realizadas por Carter, Werner Israel, David C. Robinson, y el propio
Hawking.
Ahora bien, cuando se est hablando sobre la radiacin de Hawking, se est sealando la conclusin a la
que lleg ste cuando matemticamente logr determinar que despus de una explosin durante un colapso segua
habiendo una proporcin regular de creacin y emisin de partculas. Adems, la emisin era exactamente trmica con
. Esto era justamente lo que se requera para hacer consistente la idea de que un agujero negro
una temperatura de
tena una entropa proporcional al rea de su horizonte de sucesos. Mas an, fijaba la constante de proporcionalidad
para que fuese un cuarto en la unidad de Planck, donde G = c = = 1. Esto hace que la unidad de rea se 10-66 cm2,
de modo que un agujero negro de 1M tendra una entropa del orden de 1078.

Si bien, no nos vamos a detener aqu para describir las bases en que se sostuvo Stephen Hawking para llegar
a su conclusin matemtica de que los agujeros negros emiten radiacin, como por ejemplo, los trabajos de Karl
Schwarzschild sobre la mtrica de los agujeros negros, etc., s podemos mencionar de que el legado que nos entrega
Hawking en esta materia es de aquellos que con poca frecuencia en fsica son calificados de bellos. Nos entrega los
elementos matemticos para comprender que los agujero negros tienen una entropa gravitacional intrnseca. Ello
implica que la gravedad introduce un nivel adicional de impredictibilidad por sobre la incertidumbre cuntica. Perece, en
funcin de nuestra actual capacidad terica, de observacin y experimental, como si la naturaleza asumiera decisiones
al azar o, en su efecto, alejadas de leyes precisas ms generales.
La hiptesis de que los agujeros negros contienen una entropa y que, adems, sta es finita, requiere para
ser consecuente que tales agujeros emitan radiaciones trmicas, lo que al principio parece increble. La explicacin es
que la radiacin emitida escapa del agujero negro, de una regin de la que el observador exterior no conoce ms que
su masa, su momento angular y su carga elctrica. Eso significa que son igualmente probable todas las combinaciones
o configuraciones de radiaciones de partculas que tengan energa, momento angular y carga elctrica iguales. Son
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La mecnica cuntica de los agujeros negros

muchas las posibilidades de entes, si se quiere hasta de los ms exticos, que pueden ser emitidos por un agujero
negro, pero ello corresponde a un nmero reducido de configuraciones. El nmero mayor de configuraciones
corresponde con mucho a una emisin con un espectro que es casi trmico.

LOS AGUJEROS NEGROS Y LA GRAVEDAD CUNTICA

Es factible describir las interacciones cunticas de la materia con la gravedad por medio de la teora cuntica de campo. Adems,
conocemos bien el comportamiento de la gravedad cuando sta es dbil. En el caso de los agujeros negros, cuando se trata de describir los
efectos gravitatorios que se dan en los lugares aledaos ms alejados de ste, pero no cuando se busca conocer cules podran ser las
caracterstica que asume la materia en una posicin cercana o interior de una singularidad, donde sabemos que la gravedad asume fuerzas
suprapoderosas.
A travs de las predicciones de la teora cuntica de campo es posible llegar a contar con una mayor cantidad de antecedentes para
entender la mecnica de los agujeros negros. Sin embargo, necesitamos una teora cuntica de la gravedad para poder entender los principios
fundamentales de la termodinmica subyacente de los agujeros negros. Se necesita tambin una teora cuntica que sea capaz de describir lo
que sucede cerca de una singularidad. Hasta ahora, ello ha sido ms que difcil de lograr, ya que no se cuenta con una teora capaz de
predecir todos aquellos valores necesario para describir aquello.
En este captulos y los precedentes de esta separata sobre los agujeros negros hemos hablado muchsimas veces sobre la
supragravedad que comportan estos enigmticos "entes csmicos" y que, pese a ello, igual existen matemticamente algunas diablas
partculas que logran escapar de la aplastante fuerza gravitatoria de los agujeros negros. Pero con inteligencia, conocimiento y voluntad se
encuentran varios modos de entenderlo. Aunque parecen muy diferente, en realidad todos son equivalentes. Uno de ellos, es advertir las
prerrogativas tericas que otorga el principio de incertidumbre que permite que en distancias cortas las partculas se desplacen a una velocidad
superior a la de la luz. As, partculas y radiacin pueden atravesar el horizonte de sucesos y escapar del agujero negro. En consecuencia, se
puede asumir que es posible que algo pueda evadirse de all. Sin embargo, es menester considerar que lo que pueda salir de un agujero negro
ser dismil a lo que cay. Slo la energa ser la misma.
A medida que un agujero negro emita partculas y radiacin, perder masa. Ello, conllevar a una minimificacin de ste y que, a su
vez, maxifique la velocidad en la emisin de partculas. Con el tiempo su masa llegar a ser cero y desaparecer por completo. Aqu entramos
a la interrogante qu pasa entonces con las partculas y alguna otra cosa mayor que cayeron "voluntariamente" dentro del agujero negro?
Pienso que aqu se llega al lmite en cuanto a la capacidad terica de respuestas consistentes que la fsica ha logrado atesorar. Se han
planteado ideas como el paso de la materia hacia otro universo, etc. etc. etc., casi todas ellas pueden que no resulten muy tiles como
antecedentes vlidos como para hacer expediciones a travs de un agujero negro, pero si pueden que tengan un valor muy importante para
algo que es fundamental: algn da, poder contar en la fsica con una teora unificada completa que describa la totalidad del universo y, a lo
mejor, con ello dar respuesta a la interrogante que hemos dejado pendiente. Nuestras teoras actuales contienen cierto nmero de cantidades,
como el tamao de la carga elctrica de una partcula, pero no es factible predecir con ellas los valores de esas cantidades. Se piensa y anhela
en una teora unificada subyacente capaz de predecir todos esos valores. Por el momento, muchos fsicos piensan en que esa teora
subyacente se pueda encontrar a travs de lo que se llama teora de las supercuerdas o, en su efecto, hacerse los replanteamientos
necesarios como los que se describen en las ideas de: An New Universe Fixed by the Equivalence Principle and Light Properties (Un Nuevo
Universo Determinado por el Principio de Equivalencia y las Propiedades de la Luz), propuestas por el fsico Rafael Vera Mege de la
Universidad de Concepcin de Chile, en el ao 1979, durante el congreso que se celebr en Bogot para el centenario de Einstein.

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La mecnica cuntica de los agujeros negros

EDITADA EL :

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Los agujeros negros primores y el Big Bang

AGUJEROS NEGROS

03.08.05

Aprovechemos aqu para exponer algo que dejamos pendiente en los captulos anteriores y que tiene
que ver mucho con la cuestin de la antimateria. Hasta ahora, hemos precisado que lo que entra en un agujero negro no sale de ah, salvo
cuando se trata de partculas de radiacin trmica. Sin embargo, el hecho de que podran haberse creado miles de millones de pequeos
agujeros negros en las etapas ms tempranas del universo nos obliga a precisar ciertos conceptos. Estos mini-agujeros negros, cada uno de
ellos no mayor que un ncleo atmico pero con una masa similar a la de una montaa, slo podan haberse formado a partir de las enormes
densidades de materia existentes una fraccin de segundo despus del Big Bang, la explosin primordial que se piensa origin nuestro universo
hace doce mil o quince mil millones de aos. Pero sobre esta idea, que fue comprobada como posible por el fsico terico Stephen Hawking en
1971, l mismo, tres aos ms tarde, abrira nuevas perspectivas en este campo al publicar un artculo en el que argumentaba que los agujeros
negros podan erosionarse con los aos, evaporndose y explotando al cabo del tiempo, como consecuencia de emisiones de masa hacia el
exterior. Esta idea pareca entrar en contradiccin con las reglas de la fsica einsteniana. Efectivamente, era un hecho comnmente aceptado que
todo lo que estuviera confinado dentro del horizonte de sucesos de un agujero negro necesitara una velocidad superior a la de la luz para poder
escapar de l, algo que, de acuerdo con los postulados de la relatividad, es fsicamente imposible.
Hawking sugiri otro mecanismo por el que un objeto puede superar el pozo de gravedad de los agujeros negros. Tal como lo hemos
sealado en captulos anteriores, ello es posible aplicando ciertas leyes de la mecnica cuntica a la fsica de los agujeros negros. Hawking

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Los agujeros negros primores y el Big Bang

descubri que las partculas podran escaparse gradualmente del horizonte de sucesos. La teora cuntica, la cual describe el comportamiento de
la materia a nivel subatmico, predice la aparicin en lugares insospechados de pares de partculas elementales, materia y antimateria, que
rpidamente se aniquilan una u otra. Segn los clculos de Hawking, la excepcional intensidad de la fuerza de la gravedad de un agujero negro
podra producir tales pares en las afueras de su horizonte de sucesos. En algunos de los casos, una de estas dos partculas podra quedar
atrapada y la otra escapar, con lo que se establecera un flujo neto hacia el exterior. De esta manera el agujero negro ira perdiendo la energa
gravitatoria asociada a esas partculas, y podra con el devenir del tiempo acabar estallando.
Segn Hawking, el proceso anteriormente descrito, necesitara alrededor de diez mil millones de aos para completarse, pero dado que
el universo tiene, por lo menos, algo ms que esa edad, y puesto que miles de millones de pequeos agujeros negros podran existir desde hace
ese tiempo, es posible -incluso probable- que en este momento se puedan estar produciendo este tipo de explosiones csmicas en la inmensidad
del espacio. El mismo Hawking encontr esta posibilidad tan perturbadora que al principio rehus creerla. Antes de hacerla pblica invirti meses
rebuscando algn error fatal en sus ecuaciones:
"Descubr, con gran sorpresa por mi parte, que el agujero negro pareca emitir partculas a un ritmo
constante. Como todo el mundo entonces, yo aceptaba el dogma de que un agujero negro no poda
emitir nada. Por eso me esforc cuanto me fue posible por desembarazarme de un efecto tan
desconcertante."
Sin embargo, las matemticas, en las Hawking sustentaba sus conclusiones, no mostraron fallo alguno. Adems, su teora sugera que
estos estallidos podran ser detectados. Los diminutos agujeros negros podran generar rayos gamma de alta energa, factibles de ser percibidos
por satlites equipados con los telescopios adecuados. De hecho, antes que Hawking hiciera esa prediccin, en el ao 1967 fueron detectadas,
por primera vez (sin informacin pblica), explosiones de rayos gamma, y aunque sus caractersticas no encajaban de forma perfecta con la
descripcin de la radiacin emitida por los agujeros negros, muchos relativistas estn convencidos de que estos agujeros negros de pequeo
tamao existen, y se muestran esperanzados de que finalmente acabe detectndose su presencia. He aqu el inters sobre la nube de
antimateria descubierta por el OSSE cerca de estallidos detectados de rayos gamma.
En secciones inmediatamente precedentes, ya hemos sealado que al emitir partculas un
agujero negro va disminuyendo constantemente su masa y tamao. Ello facilita que ms partculas,
cada vez, vayan saliendo con mayor frecuencia desde el interior del agujero negro hasta que se
llegue a un momento en que se agote la materia de ste y termine por desaparecer. En el tiempo,
todos los agujeros negros que cohabitan en el universo se extinguirn de ese modo. Ahora, en
cuanto a los grandes agujeros negros, desde luego es pertinente sealar que el tiempo que
transcurrir para que terminen como astros csmicos extinguidos ser bastante largo: uno que tenga

66

1M durar unos 10
aos. Por otro lado, un agujero negro primor o primordial seguramente ya
haya desaparecido en los doce mil a quince mil millones de aos transcurridos desde el Big Bang, la
teora que goza de la aceptacin mayoritaria como idea del comienzo del universo. Esos agujeros
negros deben emitir ahora intensas huellas de radiaciones gamma con energa de unos 100.000.000
eV.

SAS

Sobre la base de mediciones del fondo csmico de la radiacin gama, que realiz el satlite
, cientficos han realizado clculos que muestran que la densidad media de los agujeros

-2

negros primores del universo debe ser inferior a doscientos por al (ao luz cbico). Es posible que la densidad de nuestra galaxia, la Va Lctea,
sea un milln de veces superior a esas cifras, si los agujeros negros estuviesen concentrados en el halo galctico en vez de hallarse
distribuidos uniformemente por todo el universo. Ello significara que tendramos un agujero negro primor o primordial cohabitando con nosotros
dentro del radio de vecindad de nuestro sistema planetario, probablemente a una distancia no inferior a la que separa la Tierra de Plutn.
La fase final de la etapa de desaparicin de un agujero negro puede precipitarse en forma rapidsima en medio de una descomunal
explosin. La intensidad de sta depender del portafolio de diferentes especies de partculas elementales que contenga. Si finalmente es
consistente la idea de que todas las partculas se encuentran constituidas por hasta seis variedades distintas de quarks, la explosin final podra
ser equivalente, en cuanto a energa, a unos 10.000.000 de megatones, lo que producira una enorme efusin de rayos gamma.

Experimentos tericos, llevan a deducir la posibilidad que estallen en nuestra regin de la galaxia menos de dos agujeros negros por al
cada cien aos. Ello supondra, si se trata de agujeros negros primordiales que su densidad es inferior a cien millones por ao luz cbico. Ahora,
de poder precisar mejor las cifras que arrojan esos experimentos, aunque no impliquen consecuencias positivas sobre los agujeros negros
primordiales, si tendra una gran importancia en los estudios cosmolgicos. Estimar experimentalmente un bajo lmite superior a la densidad de
tales agujeros negros, sera un antecedente que nos estara orientando a pensar en un universo primitivo terso y carente de turbulencia.

Es factible considerar a la explosin de un agujero negro como una expresin natural miniaturizada de el Big Bang. Por ello cabe esperar
que una comprensin del modo en que crean partculas los agujeros negros ayude a los cientficos a encontrar mejores respuestas sobre la
manera en que el Big Bang cre todo el universo. En los agujeros negros la materia es sometida a un proceso de contraccin y desaparicin

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Los agujeros negros primores y el Big Bang

perpetua, no obstante crendose en su lugar una nueva materia. Ello pudo haber sido as en una fase previa del universo en que la materia se
contrajo para ser recreada en el Big Bang.
Terminar conociendo cmo se gestan las galaxias es un desafo tan grande como lo fue para los bilogos desentraar la evolucin de la
especie. Ahora, si el hombre termina a final conociendo qu era y cmo se gest lo que origin el Big Bang que form el universo, la verdad es
que no s que calificativo otorgarle a la hazaa y, tampoco, me nace el inters de buscarlo. Sin embargo, considero que el cosmos, lejos de
satisfacer a cualquier postulado terico, nos muestra que la clave de su comprensin est en encontrar visiones de realidades que, hasta hace
un tiempo, eran impensables.
Rebasa la imaginacin humana la comprensin de la existencia de ignotas zonas espaciales, como son los agujeros negros. En ellos la
materia est tan concentrada que, salvo radiaciones de emisiones de partculas trmicas, nada, ni siquiera la luz, puede salir de all una vez que
entr. Adems, tampoco se tiene la posibilidad de saber a donde se dirige lo que es atrapado por esos agujeros. Por eso, es obvio que se trata
de algo que rebosa la imaginacin humana; porque, cmo concebir la existencia de semejantes entes negativos, puestos ah slo para tragarse
y hacer desaparecer cuanta cosa csmica se atreve a traspasar sus lmites fronterizos para entrar dentro de sus reas de atraccin? Si bien,
aunque por definicin sea imposible ver a un agujero negro, igual hoy su presencia puede ser detectada en base a evidencias indirectas.
Por el momento, para unos cientficos el valor que se adquiera sobre el conocimiento de los agujeros negros parece residir en que su
estudio permitira saber cmo se formaron (y se forman) las galaxias. Para otros, en cambio, se va ms all, y consideran que cuando lleguemos
a conocer a los agujeros negros, comprenderemos el origen del mismsimo universo.

EDITADA EL :

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La bsqueda de agujeros negros

AGUJEROS NEGROS

03.08.06

Un objeto csmico que, por un lado, su cuerpo est constituido por materiales
no reproducibles dentro del mbito de la escala humana y, por otro, no radian
luminosidad por que la luz est atrapada, ver un agujero negro en el espacio es, por s
solo difcil, si no imposible. As, aunque sea imposible ver a un agujero negro, hoy su
presencia puede detectarse en base a evidencias indirectas: los espirales arremolinados
que forman cuando se encuentran absorbiendo polvo, gases y materia ubicados en
lugares vecinos, que al pasar ese lmite de no retorno que es el horizonte de sucesos
caen dentro de la sombra fauce atrapadora y... !adis!
Pero, aparte de la deteccin visual de ese mecanismo unidimensional que se
puede lograr cuando ste se encuentra trabajando a plena capacidad instalada,
existen actualmente otros medios que pueden llegar a delatar la osible presencia de un
agujero negro en el espacio, como es el caso del rastreo de violentas explosiones de
rayos X y gamma que han podido ser localizada en los monitoreos que realizan satlites equipados para tales efectos.
La foto de la derecha muestra a la estrella compaera visible del candidato invisible como agujero negro Cygnus X-1. Descubierto por
primera vez por una sonda en 1962 , y vuelto a observar en otro vuelo similar dos aos ms tarde, Cyg X-l, como sera conocido de forma
abreviada, fue catalogada como una de las fuentes ms intensas de rayos X jams registradas. En 1971, los astrnomos se percataron de que
Cyg X-1 presentaba adems unas extraas caractersticas. En primer lugar, la intensidad de su emisin de rayos X experimentaba variaciones
muy rpidas. Dado que la radiacin proveniente de un objeto no puede variar en un tiempo menor al que la luz invierte en cruzar la superficie del
mismo, los cientficos sospecharon que se encontraban ante un objeto remarcablemente pequeo -de menor tamao, de hecho, que la Tierra.
Adems, de forma ocasional Cyg X-1 produca ondas de radio. Desandando el camino seguido por estas seales, los investigadores hallaron una
estrella BO supergigante azul con una temperatura de superficie de unos 31.000 K, y situada aproximadamente a unos 6.500 aos luz de la
Tierra. Del estudio del corrimiento Doppler mostrado en su espectro que registraba variaciones peridicas cada 5,6 das se hizo evidente que
esta estrella estaba orbitando rpidamente en tomo a una compaera no detectada.
Tras estimar la masa de la supergigante azul (al menos treinta veces la del Sol) y en funcin de la velocidad de su rbita, los cientficos

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La bsqueda de agujeros negros

dedujeron la masa de su compaera invisible -no inferior a siete masas solares, un poco ms del doble
del lmite msico de una estrella de neutrones. La conclusin lgica pareca evidente: con bastante
probabilidad, Cyg X-1 deba tratarse de un agujero negro. Los rayos X observados podran provenir de la
formacin de un disco de acrecin, una corriente de gas arrancado a su compaera supergigante que
formara un remolino de materia extremadamente caliente en torno al agujero negro. El nombre con el
que se conoce actualmente a la compaera de Cyg X-1 es HDE 226868.
Pero tambin existen argumentos contradictorios con respecto a que Cyg X-1 sea un agujero
negro. HDE 226868 por su espectro tambin podra ser menos masiva que lo que se ha calculado. Esto
implicara que Cyg X-1 fuera ms pequeo, no ms all de tres masas solares, lo que en vez de agujero
negro sera una estrella de neutrones. Adicionalmente, tambin es necesario considerar que la distancia
a la cual se encuentra el sistema binario, de una u otra manera, genera incertidumbre cuando se tiene
que hacer los clculos de las masas. Todo ello, se confabula para no tener la certeza que el rigor
cientfico reclama de que Cyg X-1 es un agujero negro.
Cyg X-1 es un caso emblemtico tanto para los tericos como para los cazadores de agujeros negros.
Sin embargo, se han encontrado evidencias que, saltndose algunas barreras que impone el rigor cientfico,
se podra asegurar que se han localizado, hasta ahora, ms de un agujero negro cohabitando por ah, en
alguna galaxia.
Hasta la fecha, Cyg X-1 sigue siendo, por razones del rigor cientfico, tan slo un candidato bien
situado para ser distinguido con los honores de agujero negro. Sin embargo, a medida que se van acumulando
ms datos sobre emisiones de rayos X y explosiones de rayos gamma, van surgiendo nuevos aspirantes a
ese ttulo. De entre ellos, los ms importantes hasta el momento son, entre otros, los siguientes: GRO J0422,
A0620-00 y el LMC X-3, pero hay varios otros ms.
Las fuentes de rayos X provenientes de sistemas de estrellas binarias son buenos candidatos para la bsqueda de agujeros negros. La
estrella compaera viene a ser , en este caso, un buen instrumento de insuflacin de materia para un agujero negro. Por otro lado, si se logra
conocer la masa de la estrella compaera es factible calcular el tamao del candidato a agujero negro. Encontrada la masa de la estrella, puede
determinarse si el candidato es una estrella de neutrones o un agujero negro. Otra seal de la presencia de un agujero negro es la variabilidad
aleatoria en la emisin de rayos X. El proceso de absorcin de materiales que realiza un agujero negro es sin periodicidad y con volmenes de
masa dismil, lo que ocasiona variaciones notables en la intensidad de los rayos X que se producen ah. Pero adems, si la fuente de radiacin
se encuentra en un sistema binario, la captacin de rayos sufrir interrupciones peridicas producidas por la eclipsacin de la fuente por la
estrella compaera. Todas estas consideraciones que hemos descrito son las que, actualmente, se toman en cuenta para buscar agujeros
negros en el espacio.
La imagen de la derecha es una concepcin artstica (no a escala) de un sistema binario, compuesto de
un agujero negro (figura con discos) y de una estrella de neutrones. Como nada, ni siquiera la luz, puede escapar
fuera de las fronteras del horizonte de sucesos, en la figura correspondiente es representado con colores
oscuros. La estrella de neutrones, por otra parte, no tiene horizonte de sucesos, en consecuencia, es
representada con colores brillantes. Estos sistemas binarios, normalmente, se han podido distinguir a grandes
distancias desde la Tierra y parecen como un pequeo punto cuando son observados por los telescopios ms
potentes. No obstante lo anterior, los telescopios de rayos X que se encuentran en rbitas alrededor de la Tierra
pueden distinguir ms ntidamente a las estrellas de neutrones que a su compaero en una formacin estelar
binaria.
La atraccin gravitatoria que genera el agujero negro sobre la estrella de neutrones tira a la materia hacia
el agujero en forma de espiral. Esta espiral, primero forma un disco, y posteriormente una corriente esfrica que
desciende hacia el objeto central. Cuando la materia consigue llegar hasta el centro desaparece silenciosamente
cuando traspasa la frontera del horizonte de suceso, generando a su vez fuertes repercusiones en la superficie de la estrella de neutrones que se
hacen sentir con mucha nitidez entre "crujidos y relinchos".

Pero la bsqueda de candidatos a agujeros negros no slo se realiza a travs de el monitoreo de emisiones de rayos X y explosiones de
rayos gamma, si no que tambin a travs del uso de nuevas tcnicas pticas con tecnologa de punta. Los nuevos instrumentos que se han
instalado en el HST como la cmara infrarroja Near Infrared Camera and Multi-Object Spectrometer (CMOS) y el Space Telescope Imaging
Spectrograph (STIS), han permito a los astrnomos observar los fsiles de la evolucin terminal de las estrellas penetrando en las paredes de las
mortajas de polvo que envuelven las nubes moleculares que queda al final de la existencia de ellas. Se ha podido distinguir como esa nubes
moleculares, al igual que el material que expulsan estrellas jvenes masivas, son barridas por una gran fuerza de gravedad hacia un disco de
circunvalacin el que va depositando grandes flujos de materiales hacia un centro indistinguible visualmente. En una de sus exposiciones, el
STIS hizo una observacin precisa a travs de un estrecho tajo en el centro de la galaxia M84, ubicada a 50 millones de aos luz. Ello le permiti
al instrumento medir la velocidad creciente de un disco de gas que se encuentra orbitando a un centro invisible ubicado all. Ese hallazgo
representa una de las evidencias observacionales ms directas obtenidas hasta la fecha para la firma de un agujero negro. Tal como lo hemos
venido sealando, por su naturaleza los agujeros negros no son posibles de fotografiar directamente. Los cientficos deben monitorear pistas
sobre efectos gravitatorios poderosos sobre discos de polvo, gases y estrellas. Justamente cuando el agujero negro est absorbiendo a su vecino

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La bsqueda de agujeros negros

ms cercano, ste, al caer, emite intensos alaridos energticos (caractersticos rayos gamma) o tambin iluminaciones ultravioleta que se
reflejan en objetos circundantes a l que delatan su presencia; slo por estos fenmenos, por ahora, es posible detectarlos.
As, buscar un agujero negro en el espacio es como si dos personas, en una noche oscura, en medio del campo, sin Luna ni lmparas,
intentaran encontrar un pozo; de sbito, una de las personas cae al pozo y durante su cada lanza un grito de auxilio. Debido a ese grito el
compaero encuentra sin dificultad el pozo. Lo mismo acontece en el universo, con la salvedad que el grito de los objetos que son atrados,
especialmente los de rangos mayores como estrellas, se da en el rango ptico, lo cual hace posible detectarlo.
Los extraordinarios medios de observacin con que se cuenta en la realidad -sobre todo el telescopio espacial Hubble- ya han registrado
muchos de estos enigmticos bichitos csmicos conocidos como agujeros negros.
Diferentes equipos de astrnomos han anunciado haber encontrado evidencias que permiten casi, prcticamente, asegurar la existencia
de los agujeros negros en el universo. Junto a las detecciones de rayos X y gamma, se ha sumado el monitoreo que ha efectuado el HST con los
nuevos instrumentos instalados en l sobre 27 galaxias cercanas, en las cuales, en algunas de ellas, se han podido detectar rastros de la
desaparicin de un sinnmero de estrellas y otras que estn siguiendo el mismo destino, como si fueran engullidas por un poderoso motor
termonuclear. Tambin, se ha podido comprobar en el espacio la existencia muy precisa de un disco de acrecin de un dimetro de un quinto de
ao luz --prueba slida de la existencia de un agujero negro-- ubicado en la galaxia 3C390.3, situada a 1.000 millones de aos luz de la Tierra. El
satlite IUE de exploracin ultravioleta de la Agencia Europea del Espacio fue el que hizo el hallazgo y adems pudo medirlo. En nuestra galaxia,
La Va Lctea, desde el ao 1990 sabemos de evidencias de contar con un cohabitante agujero negro, ubicado a unos 300 aos luz desde la
Tierra; lo detect el telescopio Sigma y por su magnitud se le llam el gran aniquilador. Recientemente se han descubierto pruebas
concluyentes de la existencia de un inmenso agujero negro en el centro de la galaxia elptica gigante M87, que se encuentra a unos 57 millones
de aos luz de la Tierra en la constelacin de La Virgen (Virgo). Se estima que este agujero negro tiene una masa equivalente a la de 3.000
millones de soles, compactada en un espacio de unas 11 horas-luz de dimetro.

Las fotos de arriba, a la izquierda, fueron captadas por el HST. Ellas muestran, primero, dos posibles
agujeros negros en los ncleos de las galaxias NGC 3379 ( tambin conocida como M105) y NGC 3377 de 50 y
100 millones de masas solares respectivamente. Estas galaxias integran el grupo de la Espuela de Leo a 30
millones de aos luz de la Tierra.
La foto de abajo muestra a la galaxia NGC 4486B pequeo satlite de la M87 en el cmulo de Virgo,
posee un posible agujero negro de unos 500 millones de masas solares. M87 es una galaxia muy ntida con un
ncleo muy activo que posiblemente comporte un gran agujero negro de unos 2.000 millones de masas solares.

Pero mayores evidencias sobre posibles agujeros negros siguen apareciendo. Una de las ms relevantes registrada recientemente es la
encontrada en la galaxia activa NGC 6251, ubicada a 300 millones de aos luz desde la Tierra en la constelacin de la Virgen (Virgo). Una
sorprendente visin reportada por el Telescopio Espacial Hubble de un disco o anillo de polvo, urdido por efectos gravitatorios, que se trasluce a
travs de la emisin de un chorro de luz ultravioleta que estara emanando desde un posible agujero negro.
Se trata de un fenmeno nuevo para los investigadores observadores del cosmos. Anteriormente, todo lo que se haba podido detectar
como evidencia de la existencia de un agujero negro era la deteccin de los efectos gravitatorios que ste genera en los objetos que van siendo
atrados a traspasar el horizonte de sucesos, formando en ello una especie de disco de circunvalacin constituido como un picarn(1) o
dunot(2) que conforma un capullo que rodea a algo gravitatoriamente poderoso, pero que de ello solamente era factible distinguir la luz
intensiva que emana desde los gases calientes que ya se encuentran atrapados por la gravedad del agujero negro, el cual se hallara empotrado
en medio del picarn.
Pero lo que encontr el Hubble, es bastante ms de lo que anteriormente habamos podido ver sobre un agujero negro. En esta ocasin,
se ha podido observar como ese "tenebroso bichito" ilumina el disco de circunvalacin que lo rodea, cuestin esta ltima, no muy extraa para
una gran mayora de fsicos tericos. En las tomas del Hubble se puede distinguir luz ultravioleta reflejndose sobre un lado del disco, el cual se
encontrara urdido como la parte superior de un sombrero.
Tal urdidura podra ser producto de perturbaciones gravitacionales que se estuvieran generando en el ncleo de la galaxia que almacena
el disco, o bien, al pressing que genera el eje de rotacin del agujero negro sobre el de la galaxia.
Si bien todava no se conocen las posibles medidas de este agujero negro, las evidencias de su existencia se encuentra en la poderosa
emisin que se detecta en la eyeccin de radiaciones que alcanza un espacio de tres millones de aos luz y de las partculas que se han visto
emanar desde la ubicacin del agujero negro en el eje mismo de esta galaxia activa elptica. Se piensa que muchas galaxias denominadas
activas son la cuna de una apreciable cantidad de hoyos negros.

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La bsqueda de agujeros negros

La sensibilidad del Hubble para captar las emisiones de luz ultravioleta combinada
con la excepcional resolucin de la cmara FOC, construida por la Agencia Europea del Espacio, permite distinguir detalles de objetos espaciales
tan pequeos como 50 aos luz, lo que le otorga a los astrnomos que se encuentran centrados en la bsqueda de agujeros negros buscar
diferentes estructuras que se encuentren en el gas caliente que se ubica cerca de los agujeros negros. Lo encontrado por los astrnomos en
NGC 6251 es sorprendente en funcin de nuestro actual desarrollo en la investigacin de las estructuras del universo. Las exposiciones del
Hubble muestran un objeto como una especie de dedo peculiar.
La imagen de arriba de la foto de la izquierda que corresponde al ncleo de la galaxia NGC 6251, es una combinacin de una toma de
imagen de luz visible captada por la cmara WFPC 2 del Telescopio Espacial Hubble, con otra captada de emisiones de luz ultravioleta por la
cmara FOC. Mientras la imagen de luz visible muestra un disco de polvo oscuro, la imagen ultravioleta (color azul) no seala aspectos ntidos a
lo largo de un lado del disco. La pregunta que salta aqu es: Por qu el Hubble solamente pudo captar los reflejos ultravioletas de slo un lado
del disco? Los cientficos que se encuentran abocados a estas investigaciones, preliminarmente han concluido que el disco debe urdirse como la
parte superior de un sombrero como efecto de lo que ya hemos explicado anteriormente. La ntida mancha blanca al centrode la imagen
corresponde a la luz que ilumina el disco que se distingue en la vecindad del agujero negro.
Otra de las evidencias sobre un posible agujero negro, encontradas ltimamente por el HST, es el hallazgo de un disco circunvalatorio
que se encuentra sometido a un proceso de desmaterializacin generado por poderosas mareas gravitatorias que parecen provenir de un rea
central ubicada en el ncleo de la galaxia NGC 4261.

La fotografa que insertamos a la derecha, corresponde a una toma realizada por el Hubble Space
Telescope de la galaxia anteriormente mencionada y, en ella, resaltan tres importantes aspectos. La partes
exterior de color blanco, corresponde a las delimitaciones del ncleo central de la galaxia NGC 4261. En el
interior del ncleo se puede observar a una especie de espiral de color caf o marrn que parece que
estuviera formando un disco circunvalatorio de materias, gases y polvo con las caractersticas de uno de
acrecin. Su peso se puede calcular en unas cien mil veces ms que el Sol. Lo anterior es posible debido
a que se trata de un objeto en rotacin, lo que permite calcular el radio y la velocidad de su constitucin y,
de ello, calcular el peso de su parte central. El conjunto del fenmeno, incluido el disco circunvalatorio,
comporta un dimetro semejante al que tiene el sistema solar, pero pesa 1.200.000.000 veces ms que el
Sol . Ello implica que su gravedad es una milln de veces ms poderosa que la del Sol. Por ello, casi se
podra asegurar que el fenmeno podra ser la consecuencia de la presencia en ese lugar de esa galaxia
de un agujero negro.

Anteriormente, mencionamos la posibilidad de haberse hallado un agujero


negro en la galaxia M87. Se trata de una activa galaxia espiral donde se han
encontrado varios objetos interesantes para las investigaciones astronmicas. En su
ncleo central, al centro-centro, se ha logrado identificar un disco espiralado
compuesto de gases calientes. La imagen primera, al rincn izquierdo, corresponde a
la toma completa realizada por el HST. En la imagen mayor, se encuentran
sobrepuestos los espectros desde posiciones opuestas. Ello permiti estimar la
rotacin del disco en cuestin y su tamao, lo que otorg la posibilidad de calcular cul
podra ser el peso del objeto invisible que se encontrara en el centro mismo del rea
analizada.
Aunque las estimaciones dan un tamao menor al que se conoce para el
sistema solar, no obstante el objeto central pesara tres mil millones de veces ms que
nuestro Sol. Con la poderosa gravedad que se ha logrado detectar producida en ese
lugar de la galaxia M87, lo nico que queda es pronosticar que ah, justo al medio del
disco detectado, se debera encontrar un agujero negro.
En la imagen mayor se encuentra una lnea diagonal. Se cree que ello se debera a una especie de espiral de salida, ubicado a lo largo
del eje de rotacin del posible agujero negro, por donde escapan afortunadas partculas de materia que logran eludir la atraccin y evitar ser
engullidas por el agujero.

MASIVOS AGUJEROS NEGROS REPORTADOS


Galaxia

Va Lctea

Comentario

Constelacin

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Tipo

Distancia1

Sbc 28,000

Luminosidad2

1.9

Masa3

2 Millones

La bsqueda de agujeros negros

NGC 224 = M31

Nebulosa de
Andromeda

Andromeda

Sb

2.3 Millones 5.2

30 Millones

NGC 221 = M32

Satlite de M31

Andromeda

E2

2.3 Millones 0.25

3 Millones

NGC 3115

El Sextante

SO 27 Millones 14.2

2 Millones

NGC 4258

Los Perros de Caza

Sbc 24 Millones 1.3

40 Millones

NGC 4261

La Virgen

E2

90 Millones 33

400 Millones

NGC 4486 = M87

La Virgen

E0

57 Millones 56

3 Billones

NGC 4594 = M104 El Sombrero

La Virgen

Sa

30 Millones 47

1 Billones

NGC 3377

Leo

E5

32 Millones 5.2

100 Millones

NGC 3379 = M
105

Leo

E1

32 Millones 13

50 Millones

NGC 4486b

Satlite de M87

La Virgen

E0

50 Millones 0.82

500 Millones

NGC 4151

Sey .

M 84

Nebulosa de Orin

Orin

50 millones .

300 millones

NGC 6251

La Virgen

300 millones .

1.000

AGUJEROS NEGROS DETECTADOS POR EMISIONES DE RAYOS

Cyg X-1

El Cisne

7 ms

GRO J0422

El Cangrejo

8 ms

A0620-00

LMC X-3

Gran Nube de Magallanes .

8 ms

Pie de Notas

1En

unidades de aos luz.


unidades de mil millones de luminosidad solar.
3En unidades de masa solar .
2En

Tan enigmticos son los agujeros negros, que parecen moverse entre la poesa y la realidad. As, para el astropoeta Elhoy Mal son
"cementerios de las que fueron perlas", mientras que para la ciencia resultan ser interesantes laboratorios naturales con condiciones muy
extremas, en los cuales se est escribiendo una importante pgina de la evolucin del universo. Incluso, el astrnomo investigador ingls Ian
Crawford, de la Universidad de Londres, cree que el hombre podra atravesar agujeros negros y aparecer en otro punto del universo, quizs a
miles de aos luz, sorteando as la inexorable barrera del tiempo.
Pese a las evidencias, muchas de ellas muy, pero muy slidas, la existencia de los agujeros negros sigue aun dependiendo de
sobremanera de la validez de la teora de Einstein. De hecho, el escenario de las ltimas etapas de la evolucin estelar, por no decir la
cosmologa entera, debera reescribirse si la teora de la relatividad se mostrara incorrecta. Es reconocible s, que los ltimos actos de la
investigacin cientfica para desentraar los misterios del cosmos, dan para pensar que las letras de los libros de fsica cada da se encuentran
ms cerca de las realidades que la tecnologa moderna nos est permitiendo captar.

(1)Picarn
(2)Dunot

: En Chile, bollo de masa dulce.


: Bollo de masa dulce tpico de EE.UU.

http://www.astrocosmo.cl/h-foton/h-foton-03_08-06.htm (5 of 6)29/12/2004 23:22:30

La bsqueda de agujeros negros

EDITADA EL :

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Los agujeros negros y los rayos X y gamma

AGUJEROS NEGROS

03.08.07

Es diferente la intensidad de los rayos gamma emitidos por plsares o estrellas de


neutrones y agujeros negros, cuando no son el efecto de radiaciones emanadas como consecuencias de la "involuntaria" participacin de
estrellas compaeras u otros objetos estelares que insuflan aleatoriamente materia hacia esos densos y compactos astros espaciales. La
intensidad de la radiacin ordinaria es sustancialmente inferior a la que es ocasionada cuando el compaero o la compaera son obligados por la
gravedad a insuflar materia hacia las fauces de estrellas de neutrones o de un agujero negro. Al caer la inocente materia en esos astros, una
gran cantidad de energa se libera, generando en ello una acrecin que intensifica la magnitud de la radiacin de los rayos gamma que emanan
de los plsares o de los agujeros negros.
Las fuentes de emisiones bajas de rayos gamma, emiten radiaciones de hasta un ciento de KeV. Generalmente, ellas corresponden a la
emisin alta de energa "tail" del espectro que normalmente es detectada por los experimentos de rayos X. Algunas de estas fuentes son
distinguidas como rayos X de plsares. La materia que engullen los plsares se va alojando bajo los polos magnticos de la estrella de neutrones
y es lo que produce la visin como de un faro de luz que emite haces sincronizados. Las fuentes de agujeros negros y de estrellas de neutrones
con campos magnticos dbiles (sin materia engullida) no emiten esos haces o pulsaciones. Sin embargo, todas estas fuentes son altamente
http://www.astrocosmo.cl/h-foton/h-foton-03_08-07.htm (1 of 3)29/12/2004 23:22:37

Los agujeros negros y los rayos X y gamma

fluctuantes, ya que las acreciones de radiacin pueden variar sustancialmente dependiendo de la cantidad de combustible disponible. La
magnitud de el flujo de emisin puede pasar de indetestable a una de las fuentes ms ntida sobre el espacio.

Las dos imgenes de arriba muestran la variabilidad caracterstica de los sistemas


binarios galcticos. El cuadro de la izquierda muestra al plsar de la nebulosa El
Cangrejo, que es una fuente ordinaria de flujos csmicos, minimizada por las
erupciones intensas emanadas desde el sistema binario GRO J0422+32. El cuadro
de la derecha muestra que las erupciones se han desvanecido y que el plsar de El
Cangrejo nuevamente se encuentra dominando el espacio. Las observaciones
pticas, de rayos X, y de longitud de onda de rayos gamma indican que es posible
que el sistema GRO J0422+32 incluya a un agujero negro.
Los sistemas binarios como el GRO J0422+32 pueden estar inactivos por dcadas, activndose sorpresivamente dentro de perodos
irregulares. La observacin de las variaciones de energa, los abruptos incrementos, y sus correspondientes mediciones de los rayos gamma que
emiten estos objetos son de gran importancia para los estudiosos del cosmos, ya que ello les permite una mejor comprensin sobre la estructura
fsica de estos astros. Las radiaciones normalmente provienen desde el centro del objeto, como si fueran emitidas por un poderoso motor central
que se encuentra empotrado ah. El poder estudiar estos objetos ubicados como parte de las estructuras espaciales, a travs de la investigacin
de la emisin de rayos gamma, coadyuva sustancialmente a los cientficos a incrementar el stock de conocimientos de las ciencias que se
articulan para estudiar el universo.
La historia moderna de los agujeros negros tiene ya varios lustros y ha recorrido un largo camino que va desde el campo de las
teorizaciones matemticas a casi los lmites de la imaginacin cientfica. Es rutina ya la invocacin que se hace de ellos para explicar detecciones
observacionales de inmensas fuentes de energa en una regin pequea del espacio. Pero las evidencias que se tienen sobre la existencia de los
agujeros negros, cientficamente, todava no se pueden considerar como duras. En otras palabras, la historia de los agujeros negros sigue siendo
matizada por la duda y, en algunos casos, por la incredibilidad. Eso s, se esperan cantidades mayores de pruebas observacionales que,
sumadas a las actuales, invoquen a la opinin cientfica para que se decante gradualmente en favor o en contra de la idea de los agujeros
negros. Pero, dentro del mundo de los cientficos, mayoritariamente se espera que la historia de los agujeros negros acabe al final con un clamor
espectacular.

A los inicios del tercer milenio de la humanidad, pienso que sera un absurdo no reconocer los muchos
avances que se han logrado en la astrofsica sobre el conocimiento de como nacen, viven y mueren las estrellas.
Se conocen ya las principales caractersticas de la evolucin estelar. Las estrellas han bajado desde el imperio
del misterio al del ms amistoso. Nacen, viven y mueren como cualquier ente, objeto o ser viviente que cohabite
en el cosmos. Y, al igual que los seres vivos que habitan en nuestra Tierra, sobreviven en una sociedad de
dimensiones que, a escala humana, parece inconmensurable: la del universo.

http://www.astrocosmo.cl/h-foton/h-foton-03_08-07.htm (2 of 3)29/12/2004 23:22:37

Los agujeros negros y los rayos X y gamma

EDITADA EL :

http://www.astrocosmo.cl/h-foton/h-foton-03_08-07.htm (3 of 3)29/12/2004 23:22:37

Estrellas Enanas Marrones o Cef

EL MACROCOSMO

03.09

En los aos cincuenta, el astrnomo Harlow Shapley, de la Universidad de Harvard, sugiri que las estrellas
llamadas enanas caf o marrones l las llamaba estrellas liliputienses estaban habitadas. Imagin sus superficies tan
clidas como un da de primavera en los lugares de climas templados en la Tierra, y adems le agreg el atractivo de
disponer, para la recreacin de la vida, de grandes extensiones de terreno ricamente frtiles. Es, desde entonces, que se ha
adquirido el hbito de considerar a esta clase de estrellas en cualquier tipo de trabajo, escrito o hablado, sobre temas que
guarden relacin con la existencia de planetas extrasolares y, ello se da, debido a que las investigaciones que se realizan
para ubicar planetas en otros soles lleva implcito la bsqueda de vida extraterrestre.

http://www.astrocosmo.cl/h-foton/h-foton-03_09.htm (1 of 3)29/12/2004 23:22:40

Estrellas Enanas Marrones o Cef

Enanas caf o marrones, estrellas de muy baja temperatura, considerablemente ms masivas que Jpiter, pero mucho menos que el
Sol. Si bien, hasta antes del ao 1996, su existencia solamente era considerada en forma hipottica y, hasta entonces, slo se presuma su
presencia por el comportamiento que demostraban algunas estrellas cercanas cuando eran sometidas a monitoreo de diferentes enfoques
gravitatorios. Pero su existencia fue reivindicada en 1996, cuando usndose el mtodo de monitoreo de infraroja se logr ubicar a la primera de
ellas orbitando a la estrella Gliese 229. A partir de la minscula fraccin del cielo que se ha observado hasta ahora mediante esta tcnica, ya se
han descubierto otras varias ms --algunas confirmadas y otras en camino de serlo-- lo que hace deducir un nmero enorme de enanas caf o
marrones. Si eso es verdad, puede haber en la galaxia ms enanas caf que planetas.
Una estrella se considera que nace en el momento en que su temperatura central llega a unos 10 millones de grados, desencadenando
las reacciones nucleares que transforman hidrgeno en helio. En ese momento la estrella tiene una fuente interna de energa que le permitir por
millones de aos reponer la energa que pierde por su superficie. Ahora bien, si el proyecto de estrella no alcanza a tener una masa equivalente
a, como mnimo, 0,1 masa solar se contraer, liberar energa gravitacional y la mitad de ella la usar para elevar su temperatura interior,
aumentar la presin en su centro, seguir contrayndose pero nunca su temperatura central llegar al nivel necesario para transmutar
hidrgeno en helio. La estrella en potencia brillar durante un tiempo pero jams se estabilizar, muriendo sin llegar nunca a ser una estrella con
todos los requisitos de tal. A estas estrellas que no pudieron ser se las ha bautizado como enanas o marrones o caf.
Estrellas muy poco masivas son las enanas marrones o caf, menos masivas que todo el resto de la clasificacin. Objetos plidos con
una masa de slo unas pocas veces la del planeta Jpiter. Las estrellas marrones se calientan solamente por su contraccin y nunca alcanzan
las condiciones requeridas para producir helio. En lugar de esto, estas estrellas fallidas, en slo unos cientos de millones de aos, desaparecen
de nuestras posibilidades actuales de distincin, ya que probablemente se han convertido en enanas negras tal y como lo hacen las enanas
rojas.
Por dcadas se ha sospechado sobre la existencia de estrellas enanas marrones, pero no se tenan antecedentes slidos como para
confirmarlo. Sin embargo, los pasos para comprobar esas sospechas se empiezan a concretar en noviembre del ao 1995, con la denuncia
hecha por el astrofsico T. Nakajina . En una estrella enana roja, tipo M1, denominada Gliese 229, a 19 aos luz del Sol (RA: 6h 8m 28,13 s Dec.:
21 50' 36") , se detect la presencia orbitante de una enana caf, la que se ha pasado a llamar Gliese 229 b.
Probablemente la formacin de las estrellas enanas marrones se genera en la misma forma que se da para las estrellas en general; o
sea, se empiezan a estructurar dentro de una nube interestelar. Lo anterior, es una de las marcas diferenciales que existe entre estrellas y
planetas, ya que estos ltimos se constituiran a partir del disco de gas que se forma junto con el nacimiento de nuevas estrellas. Ahora, una
estrella enana marrn vendra a ser el eslabn entre planetas y estrellas propiamente tal.
El nacimiento de toda estrella comienza en una protoestrella, concentraciones de gas luminoso localizado entre mucho ms grandes y
difusas nubes de polvo y gas. Toda esta especie de globo gigante estelar se encuentra sujeto al sutil equilibrio de dos fuerzas opuestas: la
atraccin gravitatoria que trata siempre de comprimir la estrella y la fuerza que proporciona la presin interna del gas, que trata de expandirla. De
acuerdo a la ley de Newton es posible calcular el valor de la fuerza gravitatoria en cada punto del interior y a partir de la ecuacin de estado de
los gases perfectos se puede calcular el valor de la presin (que es proporcional a la densidad y a la temperatura). La igualdad entre ambas
fuerzas se conoce como la condicin de equilibrio hidrosttico. Se puede demostrar que una estrella como el Sol si quisiese violar esa condicin
de equilibrio experimentara un cambio significativo (contrayndose o expandindose) en unos 15 minutos de tiempo. Como de sobremanera
sabemos que el Sol no ha experimentado ningn cambio radical en escalas de tiempo mucho mayores, podemos estar seguros que se somete
fsicamente dentro del equilibrio hidrosttico.
Precisada la condicin de equilibrio bsico de las estrellas, stas desarrollan su evolucin colapsndose hacia dentro bajo su propia
gravedad, una protoestrella se calienta y comprime su ncleo hasta que se encienden las reacciones de fusin del hidrgeno. La presin
extraordinaria que se concentra en el interior de ella es proporcionada por una temperatura altsima. La masa de la estrella determina la presin
central y sta a su vez la temperatura. Si la masa es menor que 0,1 masas solares la presin central nunca ser tan alta para forzar una
temperatura cercana los 10 millones de grados. As jams se inician reacciones nucleares y por ende la estrella se enfra y se contrae hasta
adoptar una estructura muy densa donde sern los electrones de los tomos los que proporcionaran, finalmente, la presin para impedir que la
estrella contine contrayndose. La cuasi-estrella pasar de enana caf a una estructura semejante a las de las enanas blancas para terminar,
posiblemente, como una enana negra sin haber nacido nunca como estrella. Esto conlleva un proceso lentsimo pues la cantidad de energa
radiada del espacio por una enana marrn es muy pequea (menos de una millonsima de la luminosidad solar).
Al momento de escribir estas lneas existen evidencias duras que confirman la existencia de quince enanas marrones o caf y otras
cinco que esperan ser ratificadas. A partir de la minscula fraccin del espacio que se ha podido observar hasta ahora, las tcnicas que se han
usado para detectar esas marrones invitan tambin a deducir la posible existencia de un nmero enorme de este tipo de estrellas. Si eso se logra
finalmente confirmar, puede haber en nuestra propia galaxia ms enanas caf que planetas.

http://www.astrocosmo.cl/h-foton/h-foton-03_09.htm (2 of 3)29/12/2004 23:22:40

Estrellas Enanas Marrones o Cef

EDITADA EL :

http://www.astrocosmo.cl/h-foton/h-foton-03_09.htm (3 of 3)29/12/2004 23:22:40

Las Galaxias

EL MACROCOSMO

03.10

Sorry, your browser doesn't support


Java.

En funcin de la secuencia que le quiero imprimir a este libro virtual "A Horcajadas En El Tiempo", nos
corresponde ver ahora cmo se encuentran distribuidas las estrellas en el universo. Est el cosmos lleno de estrellas hasta
sus ms remotos confines o hasta el infinito? Se agrupan las estrellas en zonas particulares del universo? Las primeras
luces a estas interrogantes la proporcion, obviamente -como deba ser natural- la galaxia en la cual habitamos los
humanos: La Va Lctea.

Azul y hermosa en su manto de nubes, la Tierra se abre camino a travs de un universo tan enorme que se sita ms all de todo lo
imaginable. Cada noche, el cosmos salpicado de estrellas se abre sobre nuestras cabezas, y cada noche, desde el amanecer de la especie
humana, el hombre ha alzado la vista y se ha preguntado sobre su extensin y sus mecanismos. Los antiguos astrnomos vieron dioses y
criaturas mticas dibujadas en los cielos, y conjeturaron que la cuna de la humanidad reposaba en el centro de la creacin. Pero al final la
humilde verdad qued clara. La Tierra result ser uno de los nueve planetas que dan vueltas en torno del Sol, y el propio Sol demostr que no
era ms que uno entre los cien mil millones de estrellas que forman una galaxia, una muchedumbre estelar unida por la gravedad.
El tiempo y los efectos gravitatorios han modelado esa multitud en un gran disco resplandeciente. En el cielo nocturno, el plano repleto
de estrellas de este disco forma un plido ro de luz que da su nombre a la galaxia: la Va Lctea. (Galaxia deriva de la palabra griega que
significa leche.) Tan enorme es la Va Lctea que, si la redujramos al tamao del continente sudamericano, la Tierra solo sera visible a travs
de un microscopio electrnico percibida como una pequea mota de polvo.
El que veamos el cielo nocturno lleno de estrellas sustenta la ilusin de que el espacio inmenso del universo ha de estar tambin
uniformemente lleno de ellas. Tal ilusin es tan persuasiva que los astrnomos no pudieron demostrar concluyentemente hasta este siglo que las
estrellas forman parte de galaxias (universos islas) y que las galaxias son los principales habitantes del cosmos.

http://www.astrocosmo.cl/h-foton/h-foton-03_10.htm (1 of 3)29/12/2004 23:22:43

Las Galaxias

Galaxias; s, as es. Hasta hace pocas dcadas los astrnomos an no haban obtenido pruebas de lo que algunos de ellos sospechaban
ya desde haca mucho tiempo: que la Va Lctea no abarca todo lo que existe. El cosmos se extiende mucho ms all de los lmites del hogar
galctico del Sol, hasta regiones que resultan difciles de. imaginar. Cartografiar esta inmensidad ha sido una de las grandes tareas cientficas del
siglo XX. Noche tras noche, pequeos equipos de hombres y mujeres se protegen contra el fro y abren las puertas de las cpulas de sus
observatorios. De estos refugios en las montaas emergen una multitud de instrumentos usados para investigar las profundidades del universo.
La Va Lctea, han descubierto los astrnomos, es slo una entre incontables cientos de miles de millones de otras galaxias, cada una de las
cuales es un prodigioso sistema estelar por derecho propio. Los dimetros de las ms grandes son tres veces el de la Va Lctea. Incluso las
llamadas galaxias enanas, con dimetros de aproximadamente una treintava parte de las dimensiones de nuestra galaxia, pueden albergar
centenares de miles de estrellas.
Unas con otras se caracterizan por su heterogeneidad, tanto por su situacin y comportamiento como por su tamao. Algunas galaxias la
mayor parte de sus vidas transcurre en relativo aislamiento, colgadas como faroles inmersas en un entorno dominado por la oscuridad. Otras se
presentan en grandes acumulaciones: los estudios de algunas partes del cielo revelan que hay decenas de miles de ellas en una zona que
podemos cubrir con la mano si extendemos el brazo delante de nuestros ojos. Pero, en la realidad csmica, se encuentran separadas a enormes
distancias siderales, pese a la interaccin gravitatoria siempre presente en el universo.
Cuando estudiamos las galaxias, podemos observar que algunas de ellas son relativamente apacibles; sin embargo, otras hacen gala de
su violencia derramando energa o materia con inconcebible virulencia. Las ms extraas de todas ellas son los qusares que, para algunos
estudiosos, se ubican en los lmites del universo observable; para otros, no obstante, esa lejana sideral no es tal, ya que ello solo sera aparente
si no se considera la difraccin de la luz y de que su existencia corresponde a los pasos iniciales de vida de una galaxia cualquiera con la
apariencia en tamao de simples sistemas solares, aunque muchsimo ms energticos que una galaxia tpica. Incluso la Va Lctea, uno de los
sistemas ms tranquilos, alberga a todas luces una poderosa fuente de energa en su centro, donde el fluir de la radiacin, segn lo que se ha
podido observar y estudiar en los ltimos tiempos, puede estar alimentado casi con seguridad- por uno de los fenmenos csmicos ms
intrigantes: un agujero negro.
Tambin en su estructura despliegan las galaxias gran variedad. Quiz tres cuartas partes de ellas son discos con la misma forma que la
Va Lctea; puesto que sus estrellas parecen irradiar de sus centros formando curvados brazos, son denominadas galaxias espirales. Otras,
llamadas elpticas, son ms esfricas. Y otras an se han visto retorcidas hasta la asimetra por el tirn gravitatorio de sus vecinos galcticos.
La imagen oficial de la Galaxia que se mantuvo durante muchas dcadas de parte de los cientficos que se articulan para el estudio del
universo (que consta de una masa central, un disco espiral y un halo de cmulos globulares) comenz a modificarse espectacularmente a
principios de los aos setenta. Estudios matemticos realizados por Donald Lynden-Bell, de la Universidad de Cambridge, y por un grupo de
Princeton en el que figuraban Jeremiah P. Ostriker, P. J. E. Peebles y Amos Yahil, demostraron que para que el disco de una galaxia espiral sea
dinmicamente estable, la galaxia ha de hallarse rodeada de un halo amplio y masivo de materia oscura. Si la idea es correcta, casi toda la masa
de una galaxia (hasta el 90 por ciento) no se halla en las estrellas visibles y en el gas sino en un elemento nuevo: el halo galctico de materia
oscura.
Pruebas de observacin, ms que tericas, de la existencia de ese halo galctico de materia oscura y enorme las aportaron J. Einasto y
sus colaboradores del Observatorio Tartus de Estonia. Einasto estudi el movimiento de nuestra galaxia respecto a la galaxia prxima y
descubri que se mova bastante rpido; sac la conclusin de que para estar gravitatoriamente vinculada al sistema de galaxias cercanas tena
que ser muchsimo mayor. Sobre esta base, propuso la existencia de un enorme halo que aportaba la masa necesaria.
La prueba ms espectacular de la existencia del halo invisible apareci cuando midieron los astrnomos la velocidad del gas que orbita
las galaxias lejos de sus bordes visibles. Si toda la masa de una galaxia se hallase concentrada en las estrellas visibles, la velocidad del gas
orbitante habra de disminuir a medida que se alejase de la galaxia, lo mismo que la velocidad de un planeta en rbita alrededor del Sol
disminuye cuanto ms se aleja de ste. Pero, los astrnomos Vera C. Rubin, W. Kent Ford, Jr., y Norbert Thonnard, de la Carnegie Insttution de
Washington, DC, descubrieron asombrados, por el contrario, que la velocidad del gas orbitante no disminuye, se mantiene constante, lo que
indica que la masa principal de una galaxia no cesa en su borde visible sino que se extiende, por el contrario, mucho ms, algo que haban
observado ya Martin Schwarzschfld, Leon Mestel y otros, en los aos cincuenta. La mayora de los astrnomos, astrofsicos y fsicos tericos
estn hoy convencidos de que las galaxias tienen halos invisibles inmensos y de que la distribucin de la luz en ellas no indica la distribucin de
la masa. Las candidatas recientes ms populares como elementos constitutivos de la materia oscura del halo son las nuevas partculas cunticas
propuestas por los fsicos tericos. En la jerga de esos cientficos, tal hipottica componente se denomina materia oscura fra, pero de
composicin no barinica.
Pero material de mayor reconocimiento general tambin se estara presentando como componente de los halos galcticos oscuros.
Recientes estudios realizados por los astrofsicos Dante Minninti, de la Universidad Catlica de Chile, y Ren Mndez, del Observatorio
Interamericano del Cerro Tololo, se estara hallando ms respuesta a uno de los grandes enigmas del universo. Qu son los llamados halos
galcticos oscuros que conforman alrededor del 90% de la masa total de las galaxias?. En efecto, el aporte que nos entrega el trabajo efectuado
por Minninti y Mndez nos invita a pensar que no slo de materia oscura fra estaran constituidos los halos oscuros, sino que tambin de
desechos csmicos como estrellas y galaxias muertas, como es el caso de la galaxia Antlia descubierta en 1997.

http://www.astrocosmo.cl/h-foton/h-foton-03_10.htm (2 of 3)29/12/2004 23:22:43

Las Galaxias

Cuando se colocaron en satlites en rbita nuevos detectores de luz ultravioleta como el Explorador Ultravioleta Internacional, los
astrnomos pudieron confirmar, a finales de los aos setenta, la hiptesis expuesta en 1956 por el fsico de Prnceton, Lyman Spitzer, Jr., de que
nuestra galaxia se halla rodeada de una corona de gas caliente que se extiende por encima por debajo del disco. Esta corona, que absorbe la luz
ultravioleta de estrellas lejanas y puede detectarse, en consecuencia, no se relaciona con el halo de materia oscura. Es evidente que el disco de
la galaxia, en el que se sitan todas las estrellas, derrama explosivamente gas caliente en el espacio por encima y por debajo de s mismo,
formando corrientes gigantescas. Ese gas caliente, cuando llega al espacio se enfra, pierde velocidad y vuelve a caer en el disco galctico (ciclo
denominado surtidor galctico). La fuerza que mantiene el surtidor galctico parece proceder de las explosiones supernvicas de estrellas
situadas en el disco. Estas coronas de gas caliente aparecen tambin alrededor de otras galaxias.
En la ltima dcada no slo ha cambiado la visin de la arquitectura general de nuestra galaxia, sino que tambin han modificado sus
puntos de vista los astrnomos que han estudiado detalladamente su estructura interna. Los habitantes de nuestra galaxia que tienen mayor
masa no son las estrellas sino las complejas nubes moleculares gigantescas de los brazos esprales. Hasta hace muy poco, su existencia era
desconocida. Estos complejos de nubes son los lugares donde se forman las estrellas y donde se desarrollan complicados procesos fsicos que
desempean un papel importante en la evolucin de nuestra galaxia. Las observaciones y estudios del ncleo galctico indican tambin que
dicho ncleo alberga un objeto compacto de descomunales dimensiones, con una alta probabilidad de que se trate de un agujero negro. Como
indican estos descubrimientos imprevistos, los cientficos slo estn empezando a vislumbrar lo que pasa de verdad en una galaxia. Es mucho lo
que falta por saber.

EDITADA EL :

http://www.astrocosmo.cl/h-foton/h-foton-03_10.htm (3 of 3)29/12/2004 23:22:43

La Va Lctea

LAS GALAXIAS

03.10.01

La Va Lctea, imaginada por Michaell Carroll desde un planeta


extragalctico e interpretada por sus pinceles.

Pues puedo terminar como empec. Desde nuestro hogar en la Tierra escrutamos las distancias y nos
esforzamos por imaginar la clase de mundo en el que hemos nacido. Hoy hemos llegado lejos por el espacio exterior.
Conocemos ntimamente nuestra vecindad inmediata. Mas, a medida que la distancia aumenta, nuestro conocimiento se
desvanece... hasta en el ltimo horizonte difuso buscamos entre errores fantasmales de observacin hitos poco ms
sustanciales. Continuar la bsqueda. Es un anhelo ms viejo que la historia. No se da por satisfecho ni se extinguir.
EDWIN HUBBLE, de su ltimo artculo cientfico

http://www.astrocosmo.cl/h-foton/h-foton-03_10-01.htm (1 of 5)29/12/2004 23:22:57

La Va Lctea

El que veamos el cielo nocturno lleno de estrellas sustenta la ilusin de que el espacio inmenso del universo ha de estar tambin
uniformemente lleno de ellas. Tal ilusin es tan persuasiva que los astrnomos no pudieron demostrar concluyentemente hasta este siglo que las
estrellas forman parte de galaxias (universos islas) y que las galaxias son los principales habitantes del cosmos.
Si pudisemos salir de nuestra Galaxia, veramos que es un inmenso disco espiral cuyos brazos difusos se retuercen alrededor de una
masa estelar central, en cuyo interior se oculta el misterioso ncleo galctico. Seala la frontera de esa masa central un anillo de nubes de
hidrgeno molecular, densas y grumosas. Si mirsemos detenidamente, veramos que los brazos se hallan delineados por unas estrellas azules
brillantes y que hay en ellos polvo y gas abundantemente concentrados en nebulosas formadoras de estrellas. Nuestro sol se encuentra situado
en el borde interior de uno de esos brazos, el brazo de Orin, y es una estrella ms entre los cientos de miles de millones que forman la galaxia.
Pero como el prrafo anterior corresponde tan slo a una ilusin, entonces, pongmonos un
poco ms aterrizados y intentemos describir lo que cualquier mortal puede distinguir de nuestro cielo
desde la Tierra; veamos si ello nos resulta. En una noche despejada de fines de invierno, a eso de
las 10 de la noche -por lo menos as siempre me ha parecido- podemos disfrutar de uno de los
espectculos ms bello que la naturaleza nos ofrece: la Va Lctea. Eso s, que es necesario mirar
al cielo en un sitio alejado de las grandes urbes y en una noche en que la Luna no sea nuestra
compaera. Despus de cinco a diez minutos nuestros ojos se adaptan a la oscuridad y podremos
contemplar una franja blanquecina que cruza el cielo dividindolo en dos partes iguales. Se trata de
nuestra Galaxia (as, con mayscula para diferenciarla de las otras galaxias).
Ahora bien, si observamos el cielo durante varios meses nos daremos cuenta que la
posicin de la Va Lctea en el cielo va cambiando a lo largo de los meses y en los que
corresponden al verano vemos la otra parte de ella que pasa por la constelaciones de Auriga, Tauro,
Gminis, Orin, Can Mayor y Pupis. El arco ms impresionante de la Va Lctea, visible en invierno,
de Carina pasa a Cruz, luego a Centauro, Escorpin y Sagitario, Ofiuco, Scutum y Aquila.
En la arquitectura csmica de nuestra galaxia, el disco espiral y la masa central son las caractersticas ms destacadas de ella, si
examinamos el halo que la rodea, vemos que contiene cmulos globulares de estrellas, cada uno de los cuales constituye un sistema
independiente formado por una cantidad de estrellas que oscila entre las 50.000 y el milln, integradas gravitatoriamente en un cmulo ms o
menos esfrico. Algunos astrofsicos creen que los centros de los cmulos globulares pueden contener agujeros negros pequeos de unas cien
masas solares. Los astrnomos han descubierto varios cientos de cmulos estelares de este tipo (un centenar aproximadamente en el halo y otro
en el disco), distribuidos simtricamente por la galaxia, que tienden a concentrarse cerca de su centro. En realidad, cada cmulo globular es un
satlite de la galaxia de la Va Lctea. Los astrofsicos han descubierto que la mayora de las estrellas de los cmulos globulares son muy viejas,
datan de la poca en que se form la propia galaxia. Es probable que dichos cmulos globulares sean recordatorio de cosas pasadas y clave, no
descifrada an, del origen de la propia galaxia.
La compaera inseparable de esta galaxia enorme (el disco, la masa central y su halo de cmulos globulares) es la gravedad, nica
fuerza que rige el movimiento de estrellas muy lejanas entre s. La ley de la gravitacin que Newton descubri es muy simple: hay siempre una
fuerza de atraccin entre dos masas, directamente proporcional al producto de stas e inversamente proporcional al cuadrado de la distancia que
las separa. Mas, pese a su simplicidad, la ley de atraccin gravitatoria ha de explicar las complejas configuraciones de miles de millones de
estrellas que siguen tortuosas trayectorias, y ha de explicar tambin que la galaxia haya conservado su forma a lo largo de miles de millones de
aos y que no se colapse ni se desintegre. Los fsicos matemticos y los astrofsicos, que abordan el problema de la estructura galctica, tienen
clara conciencia de que intentar seguir el movimiento de aunque slo fuesen unos cuantos centenares de estrellas segn la ley de la gravedad,
supera las posibilidades hasta de nuestras computadoras ms potentes. Para estudiar el nmero mucho mayor de estrellas que contienen las
galaxias, es preciso recurrir a mtodos estadsticos que establecen promedios entre muchas estrellas. As pues, pese a la simplicidad de la ley
de la gravedad, a los fsicos les sigue resultando difcil explicar matemticamente caractersticas de la galaxia como su forma y su estabilidad.
Pero saben que el carcter atractivo de largo alcance que tiene la gravedad garantiza que un sistema dinmico de estrellas no pueda ser
absolutamente estable durante mucho tiempo. La galaxia ha de cambiar y evolucionar, y hasta espectacularmente.

http://www.astrocosmo.cl/h-foton/h-foton-03_10-01.htm (2 of 5)29/12/2004 23:22:57

La Va Lctea

La Va Lctea en una impresin tomada por el satlite COBE.

En la Va Lctea hay muchas estrellas; a simple vista se ven ms de cinco mil, pero con ayuda de un telescopio su nmero crece de tal
manera que se estiman en 200 mil millones las estrellas que acompaan al Sol en esta morada que llamamos la Galaxia (as con maysculas,
para distinguirla de "las otras" que van con minsculas). Al explorar el cielo con un telescopio modesto rpidamente nos damos cuenta que hay
otros objetos ms all de las simples estrellas. En primer lugar y mirando a Alfa Centauri, la estrella ms cercana, con un pequeo aumento nos
podemos dar cuenta que no es una estrella, sino dos, lo que se llama una estrella doble o estrella binaria. Hay muchas estrellas dobles que se
las puede ver como tales con la ayuda de un telescopio y que al cabo de varios aos se aprecia claramente que giran en torno a su centro de
masas. Alfa Centauri demora unos 80 aos en completar una revolucin. Alfa Centauri es en realidad un sistema triple; la tercera estrella, mucho
ms dbil que las otras dos, se la ha bautizado como Prxima Centauri, por ser en este momento la ms cercana al Sol.
Con mtodos fotomtricos y espectroscpicos se puede inferir la naturaleza binaria de un gran nmero de estrellas que aparecen como
una sola, pero que son dos estrellas que estn muy juntas entre s y muy alejadas del Sol. La atmsfera terrestre impide ver separadas dos
imgenes ms cercanas que 1", pero los eclipses peridicos que sufren algunas binarias, y el desplazamiento Doppler de las lneas espectrales
de otras, permite estudiar el sistema binario, pese a no verse directamente.
Hay tambin sistemas estelares triples, cudruples, etc., pero son cada vez menos frecuentes. Sin embargo, si miramos a ciertas zonas
del cielo podemos apreciar agrupaciones de estrellas que forman un sistema llamado cmulo estelar abierto o galctico. Las ms conocidas son
las de las Plyades, tambin llamadas las siete cabritas. Se la puede apreciar en una noche de comienzos del verano al nor-oeste de Orin,
como una mancha difusa o Subaru en Japn, donde una persona con gran agudeza visual puede contar siete estrellas, si las condiciones son
favorables. Tambin son visibles a simple vista aunque no tan conspicuos, el cmulo de las Hyades y de la constelacin de Coma Berenice, entre
otras. A travs de un telescopio es fcil ver muy cerca de la estrella Cruci (segunda en brillo en la Cruz del Sur) el cmulo estelar Kappa Cruci,
llamado el Cofre de Joyas, famoso por contener estrellas rojas y azules.
Los cmulos estelares abiertos poseen varios cientos hasta algunos miles de estrellas que forman un grupo fsico en el espacio. Son
estrellas que nacieron todas juntas a partir de la misma nube de gas y polvo. Se sitan a lo largo de la franja blanquecina que llamamos Va
Lctea, y son en general agrupaciones de estrellas jvenes.
La Va Lctea en general, como as tambin muchos manchones de ella, cuando se observan con un telescopio, se los ve como un
conjunto de estrellas. Para distinguir estrellas individuales en algunas "nebulosas" es necesario observarlas con telescopio de gran tamao.
Herschel al mirar el cielo con sus potentes telescopios logr ver estrellas en objetos nebulosos que no haban sido resueltos por observadores
anteriores. Sin embargo hubo muchas nebulosas que ni los potentes telescopios de Herschel permitan resolverlas en estrellas. Son verdaderos
objetos nebulosos como la gran nebulosa de la constelacin de Orin y la de la constelacin de Carina.
El debate acerca de la naturaleza de las nebulosas tuvo muchos vaivenes. El mismo Herschel con el tiempo cambi de opinin y
despus de haber sostenido que todas las nebulosas eran conjuntos de estrellas empez a creer en la existencia de nebulosas intrnsecas.
Despus de 1859, cuando Kirchhoff publica las leyes del anlisis espectral, se tuvo una herramienta poderosa para estudiar las nebulosas. El
astrnomo aficionado britnica William Huggins (1824-1910) observ el espectro de la nebulosa de Orin descubriendo que no es continuo con
algunas zonas oscuras como el espectro tpico de una estrella sino que est compuesto por un gran nmero de lneas brillantes. Destacan en l
las lneas de emisin del hidrgeno y un par de lneas verdes, descubiertas en 1864, que fueron atribuidas por mucho tiempo a un hipottico
elemento qumico bautizado nebulio. Recin en 1928 el astrofsica norteamericano Ira S. Bowen logr demostrar que las lneas verdes de las
nebulosas no son de un elemento qumico desconocido en la Tierra sino del oxigeno, doblemente ionizado, en condiciones de bajsima densidad
(unos mil tomos por centmetro cbico). Comparando con la atmsfera terrestre, donde un litro contiene un gramo de gas, en la nebulosa de
Orin un cubo de 100 kilmetros de arista contiene un gramo de gas. Una nebulosa gaseosa es un milln de billones de veces menos densa que
el aire.

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La Va Lctea

Las nubes de gas en el espacio entre las estrellas, espacio interestelar, es ms tenue que el mejor vaco que podemos lograr en el
laboratorio. Por eso podemos decir que es la nada hecha visible. El espacio entre las nubes contiene menos de una partcula por centmetro
cbico, unas mi veces menos materia que las nubes interestelares.
Por qu brillan las nebulosas? Por un efecto muy parecido al que hace brillar a los tubos fluorescentes. Una estrella muy caliente en la
cercana o el interior de la nebulosa ilumina con luz ultravioleta al gas; ste absorbe esa luz y se ioniza (pierde uno o ms electrones); luego se
recombinan protones y electrones emitiendo una serie de lneas caractersticas del hidrgeno, entre las cuales destaca en la zona del espectro
visible la lnea roja en 6.563 llamada H. Esta es la lnea ms intensa, lo que le da un tinte rojizo a todas las nebulosas gaseosas.
Las modernas teoras de formacin estelar dicen que las estrellas se forman a partir de nubes gaseosas por contraccin gravitacional
(ver secci 02). Las nubes se condensan en estrellas al sufrir un estmulo que les aumente ligeramente su densidad. La densidad y la
temperatura de las nubes es muy importante en el proceso que conduce a nuevas estrellas; una baja temperatura y una alta densidad facilitan el
proceso; mientras ms baja la densidad mayor debe ser el tamao de la nube para que un estmulo la haga contraerse. Las nubes tpicas que
encontramos ahora en la Va Lctea son tales, que deben contener ms de mil veces la masa del Sol para que se colapsen en estrellas (un
tamao mayor que 10 al). En las nebulosas pueden observarse estrellas que acaban de nacer y que estn "iluminando" ahora la nebulosa,
impidiendo la continuacin del proceso, disipando los remanentes de gas que an quedaban. Las nebulosas son verdaderas maternidades
estelares, donde se producen partos de una multiplicidad asombrosa: nacen mil estrellas al mismo tiempo.
En el pasado, alejndose del plano principal de la Va Lctea, la densidad de gas era muy baja y se formaron all grandes agrupaciones
de estrellas, que llegan a contener hasta un milln de estrella, y se las conoce con el nombre de cmulos estelares globulares.
Se conocen ms de cien cmulos estelares globulares en nuestra galaxia. Son conglomerados estelares mucho ms densos que los
cmulos estelares como las Plyades, que para distinguirlos se los llama cmulos estelares abiertos. En la parte central de un cmulo globular la
densidad es en algunos casos ms de mil veces aquella "a la que estamos acostumbrados", esto es, la densidad de estrellas en la vecindad
solar. Pese a ello las estrellas siguen estando muy lejos una de otra (la distancia entre ellas es de ms de 1 mes-luz). Los cmulos globulares
son muy importantes en el estudio de la Galaxia, pues son los objetos ms viejos que podemos observar en ella, con una edad cercana a quince
mil millones de aos (tres veces ms viejos que el Sol). Adems los cmulos globulares son verdaderos dinosaurios galcticos; slo se formaron
este tipo de objetos en el pasado, ahora se forman cmulos estelares abiertos que contienen entre cien y mil veces menos materia. Por lo tanto
al estudiar un cmulo globular nos estamos adentrando en el pasado de nuestra galaxia observando objetos que slo pueden nacer bajo
condiciones muy especiales, que ya no se dan en la Va Lctea.

Regin austral de la Va Lctea que


incluye la Cruz del Sur(2), la nube
oscura llamada el Saco de Carbn(1)
y la nebulosa de Carinae(3). La foto
ubicada en la parte derecha muestra
la misma zona de esa rea surea de
la Va Lctea donde algo se aprecia la
emisin de hidrgeno muy
caracterstico de ese lugar de la
Galaxia.

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La Va Lctea

EDITADA EL :

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Nuestro Vecindario Galctico

LAS GALAXIAS

03.10.02

El disco de la galaxia de la Va Lctea tiene una anchura aproximada de cien mil aos luz. Si nos alejsemos un milln de aos luz de
ella y mirsemos atrs, veramos que la Va Lctea no est sola: la rodea un grupo de galaxias satlites menores. Pero desde la Tierra slo
pueden percibiese fcilmente, a simple vista, tres galaxias en todo el cielo. El tro pertenece al denominado Grupo Local, un ramillete de treinta o
ms galaxias que incluye la Va Lctea. Dos de ellas se conocen como la Gran y la Pequea Nube de Magallanes, llamadas as por el explorador
portugus del siglo XVI Fernando de Magallanes. Los navegantes a bordo de sus barcos las ven como un par de brillantes manchas nubosas en
el cielo del hemisferio sur; la fotografa moderna revela que engloban miles de millones de estrellas. Su luz, viajando por el espacio a 299.792
kilmetros por segundo, emplea 170.000 aos en alcanzar la Tierra desde la nube ms grande, y 190.000 desde la ms pequea. Se trata de
galaxias de forma irregular prximas a la frontera de la Va Lctea, fragmentadas y deformadas por interacciones de marea gravitatoria con ella.
El tercer miembro del tro reside en el cielo septentrional, en la constelacin de Andrmeda. Puesto que su luz emplea ms de dos millones de
aos en alcanzar la Tierra, vemos esta galaxia tal como era cuando los primeros homo sapiens daban sus primeros pasos.
Estos son algunos de nuestros ms cercanos vecinos galcticos: virtualmente los de la puerta de al lado, segn los estndares
astronmicos. Sin embargo, junto con otros cientos de millones de sistemas estelares parecidos que hoy podemos ver a travs de los
telescopios, no fueron ms que crpticas manchas de luz hasta hace unas pocas dcadas. Hasta mediados los aos veinte de nuestro siglo la
mayora de los astrnomos no aceptaron por completo la existencia de galaxias ms all de nuestro propio enjambre estelar. La razn de que
este reconocimiento necesitara tanto tiempo puede resumiese en una sola palabra: distancia. Para generaciones de observadores del cielo, las
cabezas de alfiler de radiacin luminosa en el cielo nocturno eran una especie de historia bidimensional, una imagen que careca totalmente de
profundidad. Hasta que los astrnomos no desarrollaron formas de determinar qu estaba lejos y qu estaba cerca, qu era grande y qu era
pequeo, los cielos albergaron muchos ms misterios que hechos.
Irnicamente, el primer paso tentativo hacia el descubrimiento de las galaxias y de la escala del universo fue dado por un hombre cuyos
intereses no se extendan mucho ms all del Sistema Solar. El astrnomo francs del siglo XVIII Charles Messier era un cazador de cometas,
siempre al acecho de estos fascinantes vagabundos de la familia solar. Messier afirm haber descubierto veintin cometas a lo largo de toda su
vida, aunque segn los estndares modernos que rigen los descubrimientos probablemente slo quince o diecisis pueden de hecho atribursele.
Sea cual fuere su nmero, el rey Luis XV se refiri a l como el hurn de los cometas.

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Nuestro Vecindario Galctico

Pero continuando con nuestro vecindario galctico, algo ms lejos de nuestra galaxia estn las galaxias enanas satlites (Dragn,
Escultor, Sextante, Pegaso, Las mellizas Fornax, Osa Mayor y Menor, Carina, Leo I y II) que son, todas ellas, sistemas galcticos de estrellas
dispersos y pequeos comparados con la Va Lctea. Es probable que haya ms galaxias pequeas en nuestra vecidad, y que no las hayamos
podido detectar por ser demasiado tenues. Todas estas pequeas galaxias satlites se hallan en un radio de un milln de aos luz del centro de
la Va Lctea.
A poco ms de dos millones de aos luz hay otra gran. galaxia espiral comparable a la Va Lctea, nuestra hermana la galaxia de
Andrmeda. Si observamos desde la Tierra la galaxia de Andrmeda, podemos hacernos una idea bastante aproximada de lo que debe parecer
de lejos la nuestra, porque son las dos bastante similares. La de Andrmeda se halla, como la nuestra, rodeada de galaxias satlites menores,
las ms destacadas de la cuales, dos elpticas compaeras, la orbitan. El sistema de galaxias de Andrmeda avanza todo l hacia el de la Va
Lctea a unos ochenta kilmetros por segundo y dentro de miles de millones de aos, quizs haya un choque. Ese choque no ser la catstrofe
que uno se imagina, porque las galaxias son predominantemente espacio vaco. Pasarn una a travs de la otra. Pero los efectos sobre el gas
interestelar sern espectaculares, y la interaccin gravitatoria entre las estrellas de ambas galaxias modificar la forma de cada una de ellas,
indicando la existencia de un verdadero choque.
La Va Lctea y Andrmeda, junto con sus galaxias satlites y algunas dispersas, unas 17 o 18 galaxias en total, constituyen
colectivamente lo que los astrnomos denominan Grupo Local. Esa es nuestra base en el campo de galaxias que puebla el conjunto del
universo, es nuestro rincn del cosmos. Cuando los astrnomos quieren hacer observaciones detalladas de las galaxias examinan el Grupo Local
porque en l estn las galaxias ms prximas.

Los nmeros de las galaxias de este mapa Grupo Local empiezan en el centro con la Va Lctea y avanzan hacia
afuera siguiendo el movimiento de las manecillas del reloj. Las lneas azules circulares indican intervalos de
aproximadamente 650.000 al (aos luz).

1 Va Lctea; 2 Dragn; 3 Osa Menor; 4 Pequea Nube de Magallanes; 5 Gran Nube de Magallanes; Escultor; 7
Horno; 8 Leo I; 9 Leo II; 10 NGC 185; 11 NGC 140; 12 NGC 205; 13 M 32; 14 Andrmeda (M31); 15 M33; 16 IC
1613, y 17 NGC 6822.

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Nuestro Vecindario Galctico

Cuando examinamos regiones ms grandes del espacio situadas fuera del Grupo Local, encontramos ms y ms galaxias; parecen
infinitas en nmero. Pero vemos tambin que las galaxias no estn esparcidas al azar por el espacio sino que tienden a acumularse en grupos
formados por varios centenares de galaxias grandes acompaadas de quiz miles de galaxias ms pequeas. El cmulo galctico de este tipo
que est ms cerca de nosotros, la parte central del cmulo de Virgo, se halla a una distancia de entre 30 y 60 millones de aos luz y lo forman
centenares de galaxias espirales grandes. A una distancia de entre 200 y 400 millones de aos luz, est el Cmulo de Coma, que contiene un
mnimo de 1.300 galaxias importantes. El universo est poblado por estos cmulos de galaxias. Pero en realidad los cmulos no son las
formaciones de tamao mayor: por encima de la jerarqua de cmulo est la de supercmulo.
Cmulos de galaxias como los de Coma y Virgo y muchos cmulos menores tienden a agruparse en esos supercmulos, que son
gigantescos cmulos de cmulos. Nuestro Grupo Local de galaxias, por ejemplo, forma parte de uno de esos supercmulos, que incluye tambin
el de Virgo. Estos supercmulos de galaxias son los mayores objetos bien definidos que ostentan nombre humano.
Las galaxias son los habitantes primarios visibles del universo. Estas grandes islas de estrellas se hallan dispuestas en una jerarqua que
consta de galaxias, cmulos de galaxias y supercmulos. Por qu se distribuye el universo de este modo peculiar? Por qu no estn las
estrellas, por ejemplo, o incluso las galaxias, distribuidas uniformemente en el espacio? Algunos astrnomos sostienen la hiptesis de que esta
jerarqua refleja el desarrollo evolutivo del universo. Todas las estructuras del universo son inestables; cambian y evolucionan, aunque muy
despacio para la medida de la escala humana. Segn este punto de vista, las galaxias primordiales se formaron poco despus del origen del
universo, y pasaron por una serie de etapas evolutivas. Hoy las galaxias se han hecho maduras y ha quedado atrs la etapa de evolucin
galctica espectacular. Estamos ya en una nueva era, en la que las galaxias van aproximndose unas a otras en los cmulos, quizs para formar
cmulos ms densos y supercmulos.

UNIVERSO DE GALAXIAS.- Esta panormica, capatada


por el telescopio espacial Hubble, muestra uno de los miles
de cmulos de galaxias de todas clases esparcidos por el
cielo. Desde una distancia sideral de esa magnitud, la Va
Lctea solo aparece como una pequea manchita de luz.
La peculiar distribucin de las galaxias en el espacio plantea toda una serie de interrogantes an ms profundos. Por qu existen, en
realidad, las galaxias, cul es su origen y cules son las caractersticas de su posterior evolucin? Sabemos muy poco para poder responder a
esas preguntas. Uno de los grandes astrnomos de este siglo, Walter Baade, comentaba que nuestro conocimiento actual de las galaxias es tan
incompleto como lo era nuestro conocimiento de las estrellas a principios de siglo, antes de que descubrisemos la liberacin energtica
producida por la combustin nuclear. An no conocemos los mecanismos energticos fundamentales de la evolucin galctica. Pero, pese a
nuestra ignorancia sobre su dinmica, es notable lo mucho que ha avanzado nuestro conocimiento de las galaxias en este siglo.
Los logros actuales de la moderna astronoma se deben a dos acontecimientos notables. El primero de ellos es la aparicin de nuevos
instrumentos: grandes telescopios de alta resolucin, tecnologa ptica, mecanismos de regulacin, radiotelescopios, computadoras,
observatorios en satlites de rbita terrestre y, en fechas ms recientes, el telescopio espacial Hubble. El segundo acontecimiento son los nuevos
conocimientos que hemos adquirido sobre las propiedades de la materia aqu en la Tierra.
La astronoma no es una ciencia experimental sino una ciencia observacional. No podemos alterar experimentalmente objetos
astronmicos para ver los cambios fsicos que experimentan: las estrellas estn demasiado lejos y son demasiado grandes para que podamos
hacer tal cosa. Pero s se pueden hacer experimentos aqu en la Tierra, que nos permitan saber ms sobre las propiedades de la materia, la
conducta de los tomos, de las molculas, de la luz y de los gases. Como estas propiedades son universales, hasta la materia de las galaxias y
estrellas lejanas ha de obedecer las leyes naturales descubiertas en la Tierra, y los astrofsicos pueden interpretar las observaciones de los

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Nuestro Vecindario Galctico

astrnomos en funcin de procesos fsicos conocidos. Los experimentos terrestres, apoyados en la elaboracin de modelos tericos
computerizados, van coordinndose con la observacin astronmica, lo que constituye una potente combinacin que abre el cosmos a la
investigacin racional.
La historia del descubrimiento de las galaxias externas y de la distribucin de las estrellas en nuestra propia Va Lctea forma parte de la
historia cientfica de este siglo, una historia que dista mucho de haber concluido. Somos como nios que, tras dominar el entorno de su casa y
patio, han visto que hay otras casas similares ms all de la valla, y que hay un mundo ms ancho an, aunque desconocido, que se extiende
ms all de su pueblo. Algn da quiz lleguemos a saber incluso cmo se cre ese entorno.

EDITADA EL :

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Modelo de la Va Lctea

LAS GALAXIAS

03.10.03

Hacia fines del siglo XIX, el gran astrnomo holands Jacobo C. Kapteyn abord de la estructura de la Va Lctea utilizando en principio
mtodos semejantes a los usados por Herschel un siglo antes. No es sorprendente a que Kapteyn llegara a conclusiones similares a las de
Herschel: la Va Lctea es un sistema lenticular, con el Sol muy cerca de su centro y con una dimensin de unos 30 mil aos-luz de dimetro y
unos 6 mil aos-luz de espesor. Este modelo es muy similar al de Herschel slo que algo ms grande.
Kapteyn estaba consciente que los mtodos de recuentos estelares para determinar la estructura de la galaxia son muy sensibles a la
transparencia del espacio interestelar. La luz de un objeto luminoso se diluye con el cuadrado de la distancia (por ejemplo, de un objeto dos
veces ms lejos recibimos la cuarta parte de la luz; de un objeto diez veces ms lejos recibimos el 1% de la luz). En base a eso, juzgando el brillo
aparente podemos estimar la distancia de una estrella. Sin embargo, si la luz fuese debilitada en el camino por la presencia de material
absorbente, utilizando su brillo aparente sobrestimaramos la distancia a una estrella; eso nos provocara una disminucin aparente de la
densidad y por la cada de la densidad subestimaramos el tamao de la Galaxia. Kapteyn busc pruebas de la existencia de absorcin en el
espacio interestelar y no las pudo encontrar, declarando entonces que su modelo era esencialmente correcto.
Entre 1915 y 1920 el joven astrnomo norteamericano Harlow Shapley (1885-1972) entr en escena con ideas totalmente frescas. No
pretenda estudiar la estructura de la Galaxia, pero se dio cuenta, estudiando los cmulos globulares, que su distribucin aparente en el cielo es
bastante curiosa. Se los ve preferentemente fuera de la franja luminosa que llamamos Va Lctea en el cielo, ms o menos por igual a ambos
lados de ella, pero muestran una clara concentracin hacia la constelacin de Sagitario en el sentido longitudinal. Shapley utilizando estrellas
variables del tipo cefeidas determin la distancia a un buen nmero de cmulos globulares encontrando que el centro de masas (centro
geomtrico) del sistema de cmulos globulares quedaba muy lejos del Sol, a unos 60 mil aos-luz hacia la constelacin de Sagitario.
En consecuencia, la clave de Shapley para determinar la forma de nuestra galaxia fue la distribucin de los cmulos globulares, las bolas
de estrellas que se distribuyen por el halo. Antes de los trabajos de Shapley en 1918, los astrnomos saban que la distribucin de esos cmulos
globulares no era simtrica, se hallaban la mayora de ellos en un hemisferio del firmamento. Aproximadamente un tercio de los cmulos
globulares estn en la constelacin de Sagitario, que slo ocupa el 2 por ciento del cielo. Suponiendo el centro de nuestra galaxia coincidente
con el centro de distribucin de los cmulos globulares, Shapley, con el nuevo telescopio de Mount Wilson, demostr que el centro de nuestra

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Modelo de la Va Lctea

galaxia se hallaba en la direccin de Sagitario. Utilizando la relacin perodo-luminosidad que descubri la astrnomo Henrietta Leavitt (1912),
mientras estudiaba las estrellas variables cefeidas en la Pequea Nube de Magallanes, en la cual observ una relacin directa entre su
luminosidad y su perodo de fluctuacin, Shapley con las cefeidas de los cmulos globulares, calcul que la distancia hasta el centro de la galaxia
tena que ser realmente enorme. La visin de la geometra de la galaxia de Shapley tuvo confirmacin posterior gracias al astrnomo holands
Jan Oor, que demostr que las estrellas se movan alrededor del centro galctico.
S Shapley no se equivoc estamos en el borde de nuestra galaxia. Pero surgen otros problemas. Por qu el centro de la Galaxia, con
su concentracin de estrellas, no brilla intensamente en la constelacin de Sagitario? Por qu se distribuyen tan uniformemente las estrellas que
vemos en el cielo nocturno? La explicacin es que nuestra Galaxia (como todas las galaxias espirales) contiene gran cantidad de gas y de polvo
que oscurecen la luz estelar brillante del centro galctico. De hecho, el gas y el polvo bloquean prcticamente la luz de todas las estrellas salvo el
millar de las prximas a nuestro Sol que pueden verse a simple vista, y stas muestran una distribucin uniforme por el cielo nocturno.
El polvo de nuestra galaxia cre muchas complicaciones durante mucho tiempo, a los observadores. El polvo galctico no slo oscurece
las estrellas lejanas: enrojece su luz, adems. El enrojecimiento dificultaba la tarea de identificar el color preciso de la estrella, dato que era til
para calcular la distancia que la separaba de nosotros. Los problemas que planteaban el polvo y el gas y el de la determinacin geomtrica de
nuestra galaxia no se resolvieron hasta 1930, gracias a la meticulosa labor de observacin de Robert Trmpler, astrnomo suizo del observatorio
de Lick. Este astrnomo demostr, estudiando grupos de estrellas en cmulos abiertos, que la intensidad de la luz estelar de nuestra galaxia se
ve reducida a la mitad por cada tres mil aos luz que viaja por el disco. Utilizando ste y otros datos, pudieron corregir los astrnomos sus
observaciones de estrellas lejanas y establecer escalas precisas de distancias.
Aunque Shapley tena razn en lo referente a la estructura de nuestra galaxia de la Va Lctea y defendi animosamente su postura,
insisti curiosamente en decir que las nebulosas espirales formaban parte de nuestra galaxia, no eran exteriores a ella. Walter Baade recordaba
que se haba opuesto a la opinin de Shapley en 1920, citando las pruebas aportadas por una exposicin fotogrfica de larga duracin hecha con
un telescopio de 60 pulgadas que resolvi, al parecer, estrellas individuales de la espiral M 33. Si esto era cierto, significaba que la M 33 estaba
lejos de nuestra galaxia y no formaba parte de ella. Para Shapley, las imgenes de la fotografa no eran estrellas sino gas. Las discrepancias
entre Shapley y algunos de sus colegas desembocaron en un debate clebre que tuvo con el astrnomo Heber Doust Curtis en la Academia
Nacional de Ciencias estadounidense en 1922.
La argumentacin de Shapley se basaba en clculos muy precisos de la rotacin de las nebulosas espirales que haba realizado el
astrnomo Adrian van Maanen. Si las espirales tenan un movimiento de rotacin tan rpido como indicaban los clculos de van Maanen, y si se
supona que estaban muy lejanas (tal como sostena el adversario de Shapley), las estrellas de la espiral tendran que estar movindose a
velocidades comparables a las de la luz y hasta quiz mayores. Esto era imposible, porque nada se mueve ms deprisa que la luz. Por tanto, o
las espirales eran objetos prximos, como sostena Shapley, o haba un grave error en las mediciones de van Maanen. A pesar del sumo cuidado
con que van Maanen realiz sus clculos de la rotacin de las galaxias, stos se hallaban en el umbral tecnolgico de su poca y result que
eran errneos. Las galaxias espirales realizan un movimiento de rotacin, pero es una rotacin mucho ms lenta de lo que calculaba van
Maanen. As pues, tambin se equivocaba Shapley, aunque no lo supiese hasta mucho despus.
Curtis, su adversario en el debate, defendi la otra tesis, la de que las espirales estaban lejos y representaban galaxias separadas, que
es el punto de vista que an hoy sostenemos. El centr su argumentacin en la M 31, la nebulosa de Andrmeda, y dijo que no poda ser una
nube de gas local de nuestra galaxia. Pero las pruebas de Curtis eran en realidad bastante poco duras. Deca que haba un nmero considerable
de novas (probablemente estrellas estallando) en la nebulosa de Andrmeda, aunque sus luminosidades observadas, a diferencia de las de las
novas ordinarias, eran muy variables. Las pruebas de que se trataba de autnticas novas como las observadas en nuestra galaxia no eran
concluyentes, segn Shapley, y no haba pues razn para creer que la nebulosa de Andrmeda fuese algo ms que una nube local de gas.
La polmica sobre el carcter extragalctico de las nebulosas espirales no qued zanjada en la Academia Nacional de Ciencias. La
zanjaron, con un meticuloso trabajo de observacin, Edwin Hubble y otros ms, que se consagraron al estudio de las galaxias. Hubble sigui el
camino trazado por el astrnomo John C. Duncan, que haba localizado, buscando novas en la galaxia Andrmeda, una estrella variable
parpadeante que era probablemente una cefeida. Hubble localiz otras cuarenta cefeidas ms en Andrmeda y muchas ms en otras galaxias.
Midiendo su ritmo de parpadeo, hall Hubble su luminosidad absoluta y pudo determinar, comparndola con su luminosidad observada, la
distancia que haba hasta ellas... una distancia tan grande que no caba la menor duda de que las galaxias estaban muy lejos, fuera del sistema
de la Va Lctea. Segn el destacado astrnomo Allan Sandage, las observaciones de Hubble probaron concluyentemente que las nebulosas
eran galaxias externas de dimensiones comparables a la nuestra. Se abra as la ltima frontera de la astronoma y se haca, por primera vez,
una valoracin conceptual correcta del universo. Las galaxias son las unidades de materia que definen la estructura granular del universo.
Despus de los trabajos de Hubble, en seguida se convencieron los otros astrnomos de que estas nebulosas eran sistemas estelares insulares
descomunales y lejanos, similares al nuestro.
Cuando Shapley tuvo la genial idea de razonar que si los cmulos globulares estn asociados a la Va Lctea como parece ser el caso,
es ms lgico pensar que el centro de los cmulos corresponda al centro de la Galaxia. Por lo tanto, propuso que la Galaxia es un sistema diez
veces ms grande que lo aceptado en el modelo de Kapteyn y que el Sol se sita muy lejos del centro, ms bien cerca del borde. Podemos decir
que Shapley hace 81 aos le propin un golpe al ego del hombre comparable con el que le diera Coprnico 375 aos antes, El Sol no tan slo es
una estrella ordinaria sino que no est en el centro de la Va Lctea, ms bien cerca de un borde de ella, en un lugar sin ninguna connotacin
especial.

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Modelo de la Va Lctea

El modelo que concita la mayor aceptacin hasta hoy es, en diseo, el de Shapley, pero con una correccin de escala. Se cree hoy que
la Galaxia tiene un tamao de 100.000 al (aos-luz) de dimetro, con el Sol a unos 2 5 mil al del centro. El Sol gira en torno al centro de la
Galaxia con una velocidad de 220 kilmetros por segundo, completando una revolucin en algo ms de 200 millones de aos. Como el Sol tiene
una edad de 4.600 millones de aos ha completado ms de 20 giros en torno al centro galctico. El nmero de estrellas que habitan en la Va
Lctea junto con el Sol, se estima en unos 200 mil millones.

Modelo esquemtico de nuestra galaxia. Los lmites indicados


confinan el lugar donde estn la mayora de las estrellas. Sin
embargo, todo eso est rodeado de una zona de muy baja
densidad estelar, el halo, que a su vez parecera estar inmerso
en una corona que podra alcanzar ms de 300.000 al de
dimetro.

EDITADA EL :

http://www.astrocosmo.cl/h-foton/h-foton-03_10-03.htm (3 of 3)29/12/2004 23:23:14

Morfologa de las galaxias

LAS GALAXIAS

03.10.04

Vivimos en un pequeo planeta, de un total de nueve, que gira en torno del Sol, una estrella corriente que junto con 200 mil millones de
ellas forman la Va Lctea. Era un golpe a la arrogancia del hombre aceptar esa verdad. Sin embargo, la Va Lctea pareca ser todo el universo.
O acaso es slo una isla entre millones que pueblan el universo, como propuso Kant hace dos siglos? Para contestar a esa interrogante
remontmonos a lo que ya describimos en la seccin 03.10.01, sobre cmo se vera la Va Lctea si pudisemos observarla desde lejos.
Subrayando y ampliando un poco lo que ya describimos en esa parte de este libro, podemos mencionar, casi sin dudas a equivocarnos, que a
una gran distancia no se veran estrellas individuales; a una distancia de 10 millones de aos-luz se vera su conjunto como una mancha difusa
de luz, de un tamao angular semejante a la Luna, pero muy plida; a distancias mayores la veramos an ms pequea. Existen en el cielo
objetos que tengan estas caractersticas?
William Herschel identific casi 3.000 objetos nebulosos, la mayora de los cuales al ser examinados al telescopio no corresponden a
cmulos estelares distantes ni tampoco el anlisis espectral nos indica que se trate de nebulosas gaseosas. En verdad slo podan observarse a
comienzos de nuestro siglo los objetos ms brillantes, por ser muy poco eficientes los detectores utilizados y los telescopios an eran de
pequeo tamao. Uno de los ms notables es la gran nebulosa de la constelacin de Andrmeda. Muchas evidencias parecan indicar que la
nebulosa de Andrmeda era un universo-isla, una galaxia, un sistema estelar completamente externo a la Va Lctea. Entre los ms
prominentes defensores de esta hiptesis, alrededor de 1920, destaca el astrnomo norteamericano del Observatorio de Lick, en California,
Herber Curtis.
Pero, tal como ya lo mencionamos en la separata anterior, la discusin fue resuelta ms all de cualquier duda por el gran astrnomo
norteamericano Edwin P. Hubble, quien present sus resultados el 1 de enero de 1925. Desde haca un par de aos haba detectado estrellas
variables en la nebulosa de Andrmeda y en algunas otras. Hubble era un astrnomo del nuevo observatorio de Mount Wilson, cerca de Los
ngeles en Estados Unidos. All tenan en ese momento a su disposicin el telescopio ms grande del mundo, el reflector Hooker de 2,5 metros
de dimetro. Haba iniciado su operacin en 1918 y era utilizado por Hubble para fotografiar estrellas muy dbiles en la nebulosa de Andrmeda.
La gran mayora de las estrellas permanecen constantes por muchos millones de aos. Un pequeo porcentaje de ellas vara, algunas
en forma peridica. Dentro de las estrellas variables peridicas se distinguen un grupo que vara de una forma muy especial y se las llama
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Morfologa de las galaxias

cefeidas por su estrella prototipo, Cefeid, la ms conocida y mejor estudiada del grupo. En 1908 Henrietta S. Leavitt (1868-1921), del
Observatorio de Harvard se dio cuenta que las cefeidas de perodos ms largos, 40 a 100 das, son mucho ms brillantes que las de perodo
corto, entre 1 y 10 das. Posteriormente se estableci una relacin entre el perodo de variacin y la luminosidad media de la estrella. Calibrando
adecuadamente esa relacin se puede estimar la distancia a una estrella variable del tipo cefeida con slo medirle su brillo aparente y su perodo
de variacin.
Este mtodo lo haba utilizado Shapley para medir la distancia a los cmulos globulares y luego Hubble lo emple para determinar la
distancia a varias nebulosas. Gracias a eso se lleg a saber que la nebulosa de Andrmeda est a 2 millones de aos-luz y es un sistema estelar
igual o tal vez algo mayor que la Va Lctea, y no un sistema solar en formacin, como alguna vez tambin fue planteado.
A partir de ese momento (1925) fue cada vez ms fcil determinar distancias a otras galaxias, establecindose definitivamente el
concepto de que el universo est lleno con millones de galaxias, una de las cuales es la Va Lctea. Ese fue el ltimo golpe a la vanidad humana:
nuestra galaxia, la Va Lctea, la ciudad estelar en que vivimos, es una entre millones y no es ni la ms grande ni la ms chica, ni tiene nada
especial que permitiera distinguirla de los otros miles de millones de galaxias del universo.
Edwin Hubble viva en el reino de las galaxias. Como muchos otros grandes de la astronoma observacional, empez dedicndose a otra
disciplina que no tiene nada que ver con la astronoma: era estudiante de derecho romano e ingls en la Universidad de Oxford. Despus de un
ao de prctica decidi pasar de las leyes a la astronoma y, vaya, que lo hizo bien.
A travs de su obra y de la de sus colaboradores, las galaxias, que haban sido hiptesis no verificadas, pasaron a adquirir la
dignidad de temas de investigacin.
A finales de la dcada de 1920, era evidente que el universo estaba organizado en galaxias de una gran variedad de tamaos y formas,
compuestas todas ellas de miles de millones de estrellas. Entre las galaxias haba, por lo que se haba podido determinar hasta el momento,
espacio negro vaco. Las galaxias eran islas de luz en un mar de tinieblas vasto e interminable. An no sabemos por qu hubo de organizarse el
universo de este modo, en vez de como una poblacin uniforme de estrellas. Si se llegase a saber esto, se aclarara el problema del origen del
cosmos, pues los astrnomos estn seguros ya de que las galaxias son casi tan viejas como el propio universo.
Los trabajos de Hubble con las galaxias le llevaron a realizar otra importante contribucin al estudio de la expansin del universo, algo
sobre lo que muchos haban especulado antes que l. El descubrimiento de la expansin del universo, como muchos otros descubrimientos
importantes, no se produjo bruscamente. Prepar el camino durante el perodo 1912-23 Vesto Slipher, astrnomo estadounidense que realiz
meticulosas mediciones del cambio de color de la luz que emitan las galaxias prximas. Descubri que la mayora de las galaxias tenan luz que
se desplazaba hacia el rojo. Sabemos que la luz que emite un objeto que se aleja de nosotros se desplaza hacia frecuencias ms bajas, que
corresponden al rojo, lo mismo que el silbato de un tren tiene un sonido ms grave a medida que el tren se aleja, fenmeno denominado efecto
Doppler. As pues, la interpretacin ms simple del desplazamiento hacia el rojo de Slipher es que la mayora de las galaxias se alejan de
nosotros, extraa conclusin si tenemos en cuenta que se crea que stas se movan al azar en el espacio del universo.
Sin embargo, las observaciones de Slipher se ajustaban a la perfeccin a un modelo cosmolgico de 1917, basado en la nueva teora de
la relatividad general de Einstein y elaborado por el astrnomo holands Willem de Sitter, segn el cual, el espacio del universo poda
expandirse, arrastrando consigo a las galaxias, de modo que stas se alejaban unas de otras. Durante un tiempo, se denomin a las
observaciones de Slipher efecto de Sitter. Carl Wirtz, astrnomo alemn, utiliz este efecto de Sitter en 1923. Combinndolo con clculos
aproximados de las distancias a las galaxias, basados en su tamao aparente, propuso la ley de velocidad-distancia segn la cual la velocidad de
una galaxia (que puede determinarse partiendo de la cuanta del cambio al rojo) es proporcional a su distancia de nosotros, anticipando as la Ley
de Hubble.
Hubble centr sus grandes dotes de observador y medidor del universo en el problema de los cambios galcticos al rojo. Gracias a sus
cuidadosos clculos de distancias, utilizando las cefeidas y la continuacin de los trabajos de Slipher sobre el corrimiento al rojo por M. L.
Humason, logr demostrar claramente que cuanto ms lejana estaba una galaxia, mayor era, proporcionalmente, su velocidad de alejamiento,
una relacin denominada Ley de Hubble. Desde la poca de Hubble, los astrnomos han ampliado sus observaciones de objetos lejanos hasta
llegar a alcanzar distancias diez veces ms alejadas en el espacio, pero la Ley de Hubble sigue siendo vlida, dentro de los lmites de los errores
de medicin.
La Ley de Hubble parte del supuesto de que el universo se est expandiendo de modo uniforme. Qu significa esto? Dado que se ha
observado que todas las galaxias lejanas estn alejndose de nosotros, podra pensarse que nuestra galaxia se halla, en cierto modo, en el
centro de la expansin, y que ocupamos el centro de la explosin csmica. Esto es errneo. La propiedad de una expansin uniforme como la
que presupone la Ley de Hubble es que, sea cual sea la galaxia en que uno se halle, todas las dems se alejan de ella. No tenemos un
emplazamiento privilegiado.
Otro error comn respecto a la expansin del universo es que las galaxias se mueven en el espacio del universo lo mismo que el pez
que nada se mueve en un ro. La interpretacin que la teora general de la relatividad de Einstein hace de la expansin del universo es que las
galaxias se estn moviendo con el espacio, lo mismo que se mueve un trocito de madera con el movimiento de un ro. Hemos de imaginar que es
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Morfologa de las galaxias

el espacio del propio universo el que se expande, como un pedazo de goma que se estira. Las galaxias simplemente se dejan llevar.
Segn Einstein, el espacio no es una cosa fija, una entidad inmutable, un concepto de nuestro pensamiento. La geometra y las
propiedades del espacio fsico han de hallarse instrumentalmente determinadas por lo que podemos medir. Pero, cmo podemos medir la
geometra del espacio de todo el universo? Hemos de utilizar las propias galaxias como hitos para definir ese espacio. Si lo hiciramos, nos
encontraramos con que el espacio mismo ha de estar expandindose porque las galaxias se separan entre s. La Ley de Hubble tena, pues, una
gran trascendencia cosmolgica: era la primera ley emprica sobre la estructura de todo el universo. Todos los modelos matemticos posteriores
del universo habrn de tenerla en cuenta.

Hubble dedic muchos aos a clasificar galaxias, definiendo con precisin los diferentes tipos y formas. Distingui a las galaxias en tres
variedades principales, tres tipos o modelos: las galaxias de apariencia elptica, las de aspecto espiral y las de apariencia irregular. Esta
clasificacin la realiz el propio Hubble en 1926 a partir de fotografas tomadas con el gran telescopio de Mount Wilson. Las galaxias elpticas,
como lo indica su nombre, son aquellas de apariencia elptica o circular en el cielo. Una galaxia es un sistema tridimensional de estrellas, pero al
tomar una fotografa la vemos proyectada en slo dos dimensiones (no apreciamos la dimensin en el sentido de la profundidad). Por lo tanto el
achatamiento que le vemos a una galaxia puede no ser el real (basta pensar que si miramos desde el ngulo adecuado a una lenteja podemos
verla redonda y no achatada). Por eso una galaxia elptica de aspecto casi redondo no tiene por qu ser una galaxia esfrica, podra ser
achatada, pero la estamos viendo de frente.

Diagrama de diapasn de Hubble para la


clasificacin de las galaxias. En la base estn
las galaxias elpticas, clasificadas conforme a
su excentricidad. En la juntura de la horquilla
est la SO, o galaxia lenticular. Los dos brazos
de la horquilla son las espirales y las espirales
barradas. Los astrnomos creyeron durante un
tiempo que est clasificacin corresponda a
un proceso evolutivo, pero hoy se cree que los
diferentes tipos de galaxias son consecuencia
de comportamientos distintos y condiciones
distintas de formacin.

Las galaxias elpticas contienen slo estrellas que en sus propiedades se parecen mucho a la de los cmulos globulares, por lo cual se
cree que todas las estrellas de una galaxia elptica son viejas, tanto o ms viejas que Matusaln, casi tan viejas como la galaxia misma, esto es,
unos quince mil millones de aos. Dentro de las galaxias elpticas hay una gran variedad de tamaos: desde las enanas que contienen apenas
ms estrellas que un cmulo globular (un milln de estrellas) hasta las galaxias ms masivas que se conocen, que contienen, ms de un billn de
estrellas (un milln de millones).

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Morfologa de las galaxias

NGC 4486, tambien conocida como Messier 87, es una galaxia elptica, tipo E1, en
el cmulo de galaxias de Virgo. Foto del telescopio de cuatro metros del
Observatorio de Kitt Peak, EE.UU.

Las galaxias elpticas no contienen nubes de gas y polvo ni tampoco estrellas azules jvenes. Su distribucin radial de luz (y por lo tanto
de estrellas), que presenta una concentracin central diluyndose hacia afuera, es compatible con lo que se espera tericamente de un gran
grupo de estrellas sometidas por su propia gravedad. La ley de gravitacin propuesta hace 300 aos por Newton permite modelar (a escala) en
un computador el comportamiento de un grupo de sobre cien mil millones de estrellas, como contiene tpicamente una galaxia.

M31 es la famosa galaxia de Andrmeda componente del Grupo Local.


Visible a simple vista bajo condiciones relativamente despejadas, este
objeto estelar fue bautizado como pequea nube por el astrnomo
persa de la antigedad Al-Sufi, quien lo catalog como el reconocimiento
905 en su libro 904 Estrellas Fijas. Posteriormente, tambin fue
observado por Charles Messier, pero por su desorden no lo dej
debidamente registrado. La galaxia, fue finalmente redescubierta con
telescopio en el ao 1654, por el astrnomo italiano Giovanni Batista
Hodierna.

Pero, sin duda, las galaxias ms hermosas son aquellas que presentan una estructura espiral. Se pueden distinguir entre ellas dos
grandes familias: aquellas en que los brazos espirales salen del ncleo o muy cerca de l, llamada espirales ordinarias y aquellas en que los
brazos surgen del extremo de una barra que se extiende simtricamente hacia ambos lados del ncleo, que se las denomina espirales barradas.
Las galaxias espirales contienen entre mil millones y algunos cientos de miles de millones de estrellas. Un gran nmero de esas estrellas
son viejas pero tambin hay en las galaxias espirales estrellas azules jvenes, en particular en los brazos espirales. En ellos se encuentran
tambin nubes de gas y polvo. Siempre se observa esa asociacin entre estrellas jvenes y nubes gaseosas; donde ms nubes de gas y polvo
ah generalmente es donde encontramos el mayor nmero de estrellas jvenes recin formadas. Aclaremos que por estrella joven se entiende
una de menos de unos cien millones de aos y por estrella vieja una de ms de diez mil millones. El Sol con sus 4.600 millones no es ni vieja ni
joven.

NGC 1365, bella galaxia espiral barrado en el cmulo de Fornax. Numerosas


regiones de emisin y zonas de polvo pueden verse en la imagen de esta
galaxia. Fotografa obtenida con el telescopio de 3,6 metros del Observatorio
Europeo Austral, Cerro La Silla, ubicado en la IV regin de Chile.

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Morfologa de las galaxias

El tercer tipo de galaxias son las irregulares cuyos prototipos son las llamadas Nubes de Magallanes, manchas blanquecinas alejadas de
la Va Lctea que se ven cerca del polo sur celeste, y que fueron descritas por primera vez por Hernando de Magallanes en la bitcora de su
barco, cuando se acercaba al cono sur de Amrica, en su viaje circunnavegando el globo terrqueo.

Nube Grande de Magallanes, galaxia irregular satlite de la Va Lctea. Se


aprecian varias regiones de formacin estelar reciente. Fotografa captada
con la cmara Schmidt de un metro del Observatorio La Silla en Chile.

Las galaxias irregulares son ms pequeas que las espirales; contienen estrellas viejas y estrellas jvenes con una gran cantidad de gas
y polvo (hasta el 30% de la masa de estas galaxias puede estar en forma de gas; en las espirales esta cifra flucta entre el 3 y el 10%). Las
galaxias irregulares no poseen ncleo. La diferencia principal entre una galaxia irregular y una espiral es que en las primeras la formacin de
estrellas ocurre en forma catica sin ningn orden, en cambio en la espirales la formacin estelar ocurre a lo largo de los brazos que tienen una
estructura geomtrico muy bien definida. Podramos decir que las galaxias irregulares son proyectos frustrados de galaxias espirales; se cree que
en ellas no hay una formacin estelar ordenada, pues son muy pequeas. Mientras mayor masa tiene una espiral ms ordenados y bien
delineados son sus brazos espirales.

Pero, qu sentido tiene el sistema de clasificacin de las galaxias? Muchos de los astrnomos que primero reflexionaron sobre este
problema, incluido el propio Hubble, pensaron que los diferentes tipos de galaxias representaban diferentes etapas de evolucin galctica. Crean
que las galaxias haban evolucionado de la forma elptica a la espiral, de izquierda a derecha, en la figura del diapasn. Posteriormente, algunos
astrnomos invirtieron la direccin y consideraron que la evolucin iba de las espirales a las elpticas, de derecha a izquierda del diapasn.
La mayora de los astrnomos creen hoy que el sistema de clasificacin tiene poco que ver con la evolucin galctica y que todas las
galaxias nacieron aproximadamente a la vez. Los astrnomos saben ya que todas las galaxia contienen estrellas que tienen unos diez mil
millones de aos de edad, buena prueba de que todas las diversas galaxias son por lo menos de esta edad y, en consecuencia, casi tan antiguas
como el propio universo. Segn el punto de vista moderno, los diversos tipos de galaxia guardan cierta analoga con las diferentes razas
humanas, que tampoco son series evolutivas sino reflejo de reacciones distintas a entornos fsicos distintos. Los diferentes tipos de galaxias de la
clasificacin de Hubble puede que reflejen diferencias en los ndices de rotacin y de masa de las galaxia individuales, condiciones fsicas que se
establecieron cuando su creacin. Pero ni siquiera hoy sabemos por qu hay galaxias de formas distintas, por qu tienen el tamao que tienen ni
por qu forman cmulos y supercmulos. Tales incgnitas, y las de su origen y su evolucin, son la frontera de la actual investigacin y a ellas
volveremos cuando hablemos de radiogalaxias y qusares.
A qu distancia estn las galaxias de nosotros? Antes de dar respuesta a esa interrogante, considero pertinente conocer algunos
detalles sobre el problema de medicin de distancias estelares. Y, para que esto no se nos haga tan largo para bajarlo a travs de nuestros
computadores, lo vamos a tratar en la siguiente seccin.

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Morfologa de las galaxias

EDITADA EL :

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Las Distancias Siderales

LAS GALAXIAS

03.10.05

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Las Distancias Siderales

Toda la astronoma, y especialmente la cosmologa, presentaba un grave obstculo: el problema de medir las distancias a las estrellas.
Si durante la noche observamos el cielo, podemos percibir amplitud y longitud, pero no profundidad. Desde nuestra ventajosa posicin, las
estrellas se ven como simples puntos blancos sobre un fondo negro. Ciertamente unos estn ms cerca que otros, pero, cules? Las estrellas
poseen una gama de luminosidades, tal como las bombillas elctricas tienen diverso nmero de vatios, por lo que una estrella con una cierta
luminosidad observada puede estar o muy cerca y ser intrnsecamente opaca, o muy lejos y ser intrnsecamente brillante.
Antes del siglo XX, hallar estrellas en las espirales hubiera sido un acontecimiento significativo pero, en s mismo, no hubiera respondido
a una pregunta ms apremiante: Formaban estas nebulosas parte de la Va Lctea? La respuesta dependa de resolver dos rompecabezas
relacionados, el tamao de la Va Lctea y la distancia a la nebulosa. No sera posible ninguna solucin hasta que los astrnomos pudieran hallar
un punto de referencia celeste fiable.
Con el tiempo, comenzaron a aparecer indicios bastante modestos y parciales. Unos pocos aos antes de que
un noble irlands, William Parson, tercer conde de Rosse, empezara la construccin de su famoso telescopio
bautizado como el Leviatn, los astrnomos haban tenido al fin xito en determinar la distancia a una estrella. Usaron
un mtodo llamado del paralaje trigonomtrico, que tiene muchas similitudes con la forma que los ojos determinan las
distancias relativas. Puesto que los ojos de una persona se hallan separados el uno del otro algunos centmetros, cada
ojo ve el mundo desde una perspectiva ligeramente distinta. Mirado primero con un ojo y luego con el otro, un objeto
en primer plano -digamos un lpiz sujeto al extremo del brazo- parece moverse un poco con relacin a un fondo
estacionario tal como una pared. En astronoma, las dos posiciones de la Tierra en los lados opuestos de su rbita
alrededor del Sol corresponden a los ojos; las estrellas muy remotas constituyen el fondo estacionario contra el cual
puede medirse el paralaje (y en consecuencia la distancia) de las estrellas considerablemente ms prximas
(derecha). Sin embargo, incluso las estrellas ms cercanas estn tan lejos que sus paralajes son imperceptiblemente
pequeos: menos que el grosor aparente de una moneda pequea a cinco kilmetros de distancia. Ms all de unos
600 aos luz, las mediciones se vuelven enormemente inexactas. En cuanto a las nebulosas, ninguna mostr la menor
prueba de movimiento paralctico; sus distancias siguieron siendo un secreto csmico.
Las medidas de las distancias astronmicas pudieron cimentarse en bases ms slidas alrededor de 1912,
cuando Henrietta Leavitt, del Observatorio de la Universidad de Harvard, descubri un resultado notable para ciertas
estrellas denominadas variables cefeidas. Se saba que la luminosidad de dichas estrellas es oscilante: se tornan ms
opacas, luego brillantes, luego opacas nuevamente, en ciclos regulares. Leavitt analiz un grupo de cefeidas apiadas
entre s, por lo que se conoca que estaban a una misma distancia. En una constelacin, una estrella que pareca dos
veces ms brillante que otra era en efecto dos veces ms luminosa. Leavitt descubri que el tiempo que le tomaba a
una cefeida completar un ciclo dependa de su luminosidad. Por ejemplo, las cefeidas que son mil veces ms
luminosas que nuestro Sol completan un ciclo de luz cada tres das. Las cefeidas diez mil veces ms luminosas
finalizan su ciclo cada treinta das. Una vez que se ha calibrado este comportamiento para las estrellas cefeidas
cercanas, de distancia y luminosidad conocidas, puede utilizarse para medir la distancia de estrellas cefeidas lejanas.
Midiendo la duracin del ciclo de una estrella cefeida en particular se puede deducir su luminosidad.
Luego, al comparar la luminosidad de la estrella con su
brillantez observada, se puede determinar su distancia, tal como
podra ingerirse la distancia de una ampolleta (bombilla) elctrica a partir de su vataje y
brillantez observados. Con el descubrimiento de Leavitt, las cefeidas se convirtieron en postes
indicadores de distancia en el espacio.
En 1918 los astrnomos lograron medir el tamao de la Va Lctea gracias a estrellas
cefeidas encontradas en diversos puntos. En 1924, tal como ya lo vimos en la separata
anterior, Hubble descubri una cefeida en la tenue mancha de estrellas conocido como
nebulosa de Andrmeda, lo que le permiti medir su distancia. Durante los aos siguientes,
Hubble y otros astrnomos midieron las distancias a muchas nebulosas, a las que por siglos
se haba observado e intentado descifrar. Se descubri que muchas eran galaxias
independientes compuestas por estrellas. Gracias a tales descubrimientos, las galaxias, no las
estrellas, pasaron a ser las unidades bsicas de la materia en el universo.
En cosmologa, lo primero que nos abruma es la inmensidad del espacio. Para
apreciar distancias csmicas, podramos empezar cerca de casa. El dimetro de la Tierra
mide 12.742 kilmetros, la distancia a la Luna es de 384.400 Km. y la distancia al Sol, de 150
millones de Km. La distancia a la estrella ms cercana al Sol, la Alfa Centauro, es de
41.626.074.000.000 de Km. Todas estas distancias se calcularon con exactitud ya en el siglo
XVIII. Para medir distancias mayores conviene utilizar el ao luz, que es la distancia que
recorre la luz en un ao, o sea, 9.460.510.000.000 Km. o 9,46051 x 1012 Km/ao. Segn
estos trminos, la estrella ms cercana al Sol Alfa Centauro est a 1,3 parsecs (1 parsec =
3,086 x 1013 Km.) o 3,26 al (aos luz) . El dimetro de nuestra galaxia, la Va Lctea, mide
casi cien mil aos luz. En otras palabras, un rayo de luz tarda cien mil aos en atravesar la
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La relacin perodo-luminosidad para


las estrellas variables cefeidas.

Las Distancias Siderales

Va Lctea de un extremo al otro. Andrmeda, la galaxia ms cercana a la nuestra, est a


unos dos millones de al.
Cuando representamos con una ilustracin las ubicaciones de los objetos celestiales,
normalmente concurrimos a cometer un gran disparate que puede llegar a producir una
conclusin equivocada en el lector, ya que en las ilustraciones stos aparecen muchsimo
ms cercanos entre s de lo que estn en realidad.

La curva superior muestra la variacin en el


tiempo de la luminosidad de una cefeida tpica.
La luminosidad de esta estrella en especial
vara de aproximadamente mil a dos mil veces
en comparacin a la del Sol en un ciclo
cercano a los cinco das. La curva inferior
muestra cmo la luminosidad promedio de las
cefeidas vara de acuerdo a su tiempo de ciclo,
o perodo. La estrella cefeida que aparece en
la curva superior corresponde a un punto en la
curva inferior.

Si quisiramos ilustrar la distancia entre el Sol y la estrella ms cercana, Alfa


Centauro, en una escala real, tendramos que dibujar a ambas estrellas como crculos de 1,3
cm., separadas por 416 Km. en lnea recta. Lo anterior, implica que si se nos ocurre dibujar al
Sol en Santiago, a Alfa Centauro, entonces, deberamos ubicarla por ah, cerca de La Serena, y si lo dibujamos en el barrio San Isidro de Buenos
Aires, su estrella ms cercana debera estar en Mar del Plata.
Ahora bien, una hermosa galaxia tpica, como nuestra Va Lctea, contiene como ya lo hemos sealado anteriormente- unos 100 mil
millones de estrellas, las que se orbitan unas a otras como consecuencia de su interaccin gravitatoria y, todas ellas, se pasean en torno al
centro de la Galaxia. Nuestro Sol tarda aproximadamente 200 millones de aos en completar una rbita alrededor del centro de la Va Lctea. En
promedio, las galaxias se encuentran separadas, una de otra, por una distancia aproximada de unos 10 millones de aos luz (al), o cien veces el
dimetro de una galaxia. En consecuencia, las galaxias son como enjambres de estrellas aisladas en el espacio como islas csmicas, o sea,
rodeadas principalmente de vaco por todas sus partes. La hiptesis de Einstein de la homogeneidad debera haberse comprobado en volmenes
de espacio que contuvieran una multiplicidad de galaxias.
Como ya lo tuvimos viendo en la separata anterior, quizs el mayor descubrimiento de la cosmologa moderna fue el que realiz Hubble
en 1929: el universo se expande. Para llegar a esa conclusin, Hubble logr determinar en sus estudios observacionales que realizaba en el
telescopio del Mount Wilson, que las galaxias que cohabitan con la nuestra se estn alejando de nosotros en todas direcciones. Para poder
desarrollar este tipo de anlisis se requiere de dos tipos de mediciones: la velocidad y la distancia de galaxias vecinas. Desde comienzos de siglo
se saba que muchas de las nebulosas estaban en movimiento y se alejaban a grandes velocidades de la Tierra. La tcnica conocida como el
efecto Doppler fue determinante para esta conclusin. Las galaxias, al igual que todas las fuentes luminosas, emiten luz de colores especficos
(longitudes de onda), relacionados con la composicin qumica de la galaxia. Cuando una fuente de luz est en movimiento, sus colores cambian,
de manera similar a lo que ocurre cuando se altera el tono de una fuente de sonido en movimiento. El tono del silbato de un tren, por ejemplo,
baja a medida que el tren se aleja y sube cuando ste se acerca. Con respecto a la luz, el anlogo del tono es el color. Si una fuente de luz se
acerca, sus colores se debilitan, la longitud de onda pasa a ser la del azul, en el extremo del espectro; si la fuente se aleja, sus colores se tornan
ms fuertes, hacia el rojo. La velocidad de la fuente de luz en movimiento se puede deducir a partir del grado de esta alteracin. A pesar de que
el efecto en la luz es generalmente mnimo, existen instrumentos delicados que pueden detectarlo.

UN VELOCMETRO ESPECTRAL
Los cuerpos que cohabitan el cosmos irradian energa en un amplio abanico de longitudes de
onda a lo largo del espectro electromagntico, incluido el estrecho segmento que comprende la luz
visible (grfico primero de abajo). Para los cientficos que se articulan para el estudio del universo, la
luz tiene muchas cosas que decir cuando se logra traducir el efecto Doppler (segundo) que ella
muestra. El marco que lo rige obedece a una de las ms sencillas reglas de la fsica que afirma que la
frecuencia observada de una onda luminosa resulta afectada por el movimiento relativo de la fuente
y del observador, del mismo modo que el tono de la bocina de un vehculo cambia de ms alto a ms
bajo cuando pasa por nuestro lado.
El espectro estelar vara con la composicin qumica. Cuando la luz generada dentro de una
estrella cruza sus capas gaseosas externas, algunas longitudes de onda son absorbidas por diversos
gases, produciendo un esquema distintivo de lneas oscuras de absorcin de las tonalidades irisadas
del espectro (tercero). El espectro de una galaxia (cuarto) muestra tambin estas lneas puesto que
es una mezcla de los espectros de sus miles de millones de estrellas. Debido al efecto Doppler, el
movimiento de un objeto celeste har que las lneas de absorcin se desplacen de posicin a lo largo
del espectro. Se trata de desplazamientos pequesimos, y a menudo representan un cambio en la
longitud de onda de slo unas pocas millonsimas de milmetros. Pero comparando estas posiciones
con las de un conjunto de lneas no desplazadas producidas en laboratorio, los cientficos pueden
averiguar dos importantes hechos: si el objeto se encuentra en movimiento hacia la Tierra o se aleja
de ella, y la velocidad a la que lo hace.

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Las Distancias Siderales

Espectro electromagntico.-El espectro est dividido en longitudes de onda. La porcin visible va de


las ondas ms cortas del violeta a las ondas ms largas del rojo (esquematizado arriba). Debido a que
las ondas electromagnticas se denominan en parte segn cmo son generadas o detectadas, las
divisiones del espectro pueden sobreponerse.

Efecto Doppler.- En este ejemplo, la fuente emite ondas de luz de una longitud determinada. Cuando
la fuente se acerca comprime las ondas frente a ella, desplazando la longitud de la onda observada
hacia el lado ms corto, o azul, del espectro. Ahora, cuando la fuente se aleja, el intervalo entre los
picks de las ondas se alarga, desplazando la longitud de la onda hacia el rojo.

Desplazamiento hacia el rojo.- Para un objeto inmvil, la absorcin de lneas para ciertos elementos
qumicos aparecen en una posicin determinada del espectro (izquierda, arriba). (El ejemplo de lneas
de absorcin ha sido estilizado para una mejor comprensin.) En un objeto que se aleja del observador
(centro), todas las longitudes de onda se estiran; partes normalmente visibles del espectro se pierden
en el infrarrojo, y algo del ultravioleta normalmente invisible se desplaza hacia lo visible. Las lneas de

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Las Distancias Siderales

absorcin que apareceran normalmente hacia el extremo azul se desplazan as hacia el rojo. El
espectro de un objeto que se mueve hacia el observador se desplaza hacia el azul.

El efecto de desplazamiento al rojo. Despus de pasar la luz de una galaxia a travs de un prisma,
cada color emitido aparece como una lnea vertical a una cierta longitud de onda. El movimiento de la
galaxia hace que cada color emitido altere su longitud de onda en un grado fraccionario proporcional a
la velocidad del movimiento. La cuarta lnea a la derecha que se aprecia en la figura inferior, para la
galaxia en movimiento, corresponde a un color no emitido por la galaxia esttica. Sin embargo, las
primeras tres lneas y su posicin relativa pueden identificarse en forma inequvoca con las primeras
tres lneas de la galaxia esttica y as utilizarse para calcular la modificacin en la longitud de onda y,
por lo tanto, la velocidad de la galaxia en movimiento.

Si se supone que en todas las galaxias estn presentes los mismos elementos qumicos bsicos, entonces los colores emitidos por las
galaxias estticas deberan ser iguales. Alrededor de 1920 se descubri que los colores indicadores de muchas de las nebulosas haban
cambiado al rojo, indicando que se alejaban de nosotros a gran velocidad. Esta alteracin del color de los objetos csmicos es lo que se conoce
en el vocabulario popular de los cientficos como desplazamiento al rojo (redshift).
Utilizando las estrellas cefeidas para medir las distancias de, ms o menos, una veintena de nebulosas, Hubble descubri que stas no
eran, ni ms ni menos, que galaxias en toda su propiedad que deambulaban ms all de la Va Lctea. Y, ms importante an, descubri que la
distancia de cada galaxia era proporcional a su velocidad de alejamiento: una galaxia dos veces ms distante de la Tierra que otra galaxia se
alejaba dos veces ms rpido de nuestro bello pero maltratado planeta.
Este ltimo resultado cuantitativo fue exactamente como lo haban pronosticado los cientficos tericos para un universo homogneo y en
expansin uniforme. Ahora, esto aparece sencillo e incluso es explicable por qu ello se da si desarrollamos un simple ejemplo que hasta se
puede realizar en casa con un modesto equipamiento. Si procedemos a pintar marcas de tinta espaciadas de forma regular sobre una banda
elstica; una marca de tinta la usaremos como nuestro punto de referencia (por ejemplo, la Va Lctea); a continuacin, procedemos a medir
todas las distancias y movimientos que se relacionan con esa marca. Acto seguido, se procede a fijar la marca de referencia sobre una regla,
digamos en el centmetro cero, y luego estiramos ambos extremos de la dicha banda. Al estirarse la banda, se podr notar que cada una de las
marcas de tinta se mueven dentro de una distancia que resulta proporcional a la que tenan inicialmente con respecto de la marca de referencia.
Por ejemplo, cuando la marca de tinta que inicialmente estaba a una distancia de un centmetro se mueve dos, la marca de tinta que en un
comienzo estaba a dos centmetros se mueve cuatro centmetros. Como este incremento de la distancia se obtiene en el mismo lapso, la
segunda marca de tinta se mueve dos veces ms rpido que la primera. La velocidad es proporcional a la distancia. De hecho, cualquier material
que se estire de manera uniforme cumple con la ley de la velocidad proporcional a la distancia. Si el material es irregular, de modo que algunas
partes se estiran ms rpido que otras, entonces la velocidad ya no es proporcional a la distancia. A la inversa, la proporcionalidad de la
velocidad a la distancia significa que el material se estira de manera uniforme. Tambin se puede observar fcilmente que la extensin carece de
una posicin central o privilegiada. Se puede elegir cualquier marca de tinta como marco de referencia y el resultado sigue siendo el mismo: las

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Las Distancias Siderales

otras marcas de tinta se alejan de ella a velocidades proporcionales a sus distancias. Ninguna marca de tinta es especial. El resultado es igual
para todas.
Ahora bien, si sustituimos las marcas de tinta por galaxias y la banda elstica por el espacio del universo: se llega al resultado de
Hubble. Las galaxias se alejan de nosotros porque el espacio se expande uniformemente en todas direcciones, y en este proceso arrastra a las
galaxias. El descubrimiento de Hubble de 1929 brind un fuerte apoyo observacional a los modelos cosmolgicos en los que el universo se
expande de manera uniforme. El universo esttico de Einstein fue desechado. El respaldo lo recibi el modelo del big bang de Friedmann y
Lematre.
Si las galaxias hoy se alejan unas de otras, significa que en el pasado ellas seguramente debieron haber estado ms juntas.
Antiguamente, el universo era ms denso. Si suponemos que esta extrapolacin hacia el pasado puede prolongarse, entonces alguna vez existi
un momento en que toda la materia del universo se concentraba en un estado de densidad inconmensurable, por lo menos, por ahora. A partir de
la velocidad de expansin, los cientficos articulados en el estudio del cosmos pueden calcular cundo ocurri este punto en el tiempo: hace entre
diez y quince mil millones de aos. Se le llama el comienzo del universo, o el big bang. Los clculos originales de Hubble, errneos debido a
diversos problemas tcnicos, estimaban en cerca de dos mil millones de aos la edad del universo. Para simplificar, de aqu en adelante
supondremos que se trata de diez mil millones.
Para determinar la edad del universos existe un mtodo completamente independiente, que involucra a la Tierra. El estudio del mineral
de uranio radiactivo terrestre, desarrollado unas dos dcadas antes del descubrimiento de Hubble, sugiere que la edad de la Tierra es de cerca
de cuatro mi millones de aos. Qu relacin podra tener esto con la edad del universo? Gran parte de las teoras de la formacin de estrellas y
planetas indican que nuestro sistema solar no podra ser mucho ms joven que el universo. En astronoma, donde las edades se expresan en
muchos factores de diez, cuatro mil millones de aos es casi lo mismo que diez mil millones de aos. La correspondencia es buena. As, con dos
mtodos totalmente distintos, uno relacionado con los movimientos de las galaxias y el otro con rocas bajo nuestros pies, los cientficos han
deducido edades comparables para el universo. Esta concordancia ha sido un argumento de peso en favor del modelo del big bang.
La cosmologa y la geologa tienen mucho en comn. Penetrar en las capas ms profundas de la Tierra es como viajar en el tiempo
hacia atrs, hacia nuestro pasado humano. Fijar la vista en las enormes distancias del espacio es tambin viajar atrs en el tiempo. Cuando
nuestros telescopios detectan una galaxia a una distancia de diez millones de aos luz, vemos esa galaxia como era hace diez millones de aos;
posiblemente cuando todava era jovencita, lo que vemos pues es una viejsima luz que ha estado viajando diez millones de aos hasta llegar
aqu. Cuando detectamos una galaxia ms lejana, contemplamos una imagen an ms antigua, vemos luz incluso ms vieja. La observacin
cosmolgica es una especie de excavacin, una bsqueda de los orgenes, un vistazo, no a una Tierra ms antigua, sino a un universo ms
antiguo.
Pero, sin embargo, una de las ironas que sigue imperando dentro del concierto de las ciencias que se focalizan en el estudio del cosmos
es que, aunque Shapley y Hubble estaban en lo cierto en trminos generales acerca de, respectivamente, la escala de la Va Lctea y la
naturaleza extragalctica de las nebulosas, los nmeros que invocaban para apoyar sus conclusiones eran muy rudimentarios. Debido a que no
tomaba en cuenta factores tales como la absorcin de la luz por el polvo interpuesto, la estimacin de Shapley para el dimetro ptico de la Va
Lctea era tres veces demasiado grande. Un valor ms exacto es el de unos 100.000 aos luz. De un modo similar, el valor hoy ms ajustado
para la constante de Hubble se halla entre un dcimo y un quinceavo del nmero original de Hubble. Buena parte del trabajo actual en
astronoma se enfoca en determinarla de una forma ms precisa o en hallar otras maneras de expresar la relacin. Incluso la calibracin exacta
de la relacin perodo-luminosidad para las variables cefeidas, la piedra angular de las medidas extragalcticas, sigue siendo incierta hasta que
la distancia a una cefeida puede ser medida directamente.
De modo que la pregunta tan antigua como el mundo de cun lejos? nos sigue atormentando a los cientficos casi sin descanso. Como
escribi Hubble en uno de sus ltimos trabajos: Con el incremento de las distancias nuestro conocimiento se desvanece, y se desvanece
rpidamente, hasta que en el ltimo e impreciso horizonte buscamos entre fantasmales errores de observaciones puntos de referencia que
apenas son ms sustanciales. La bsqueda continuar. El ansia es ms antigua que la historia. Nunca resulta satisfecha, y nunca podr ser
suprimida.

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Las Distancias Siderales

EDITADA EL :

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Radiogalaxias y qusares

LAS GALAXIAS

03.10.06

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Radiogalaxias y qusares

En esta parte de este libro, entramos a echar una mirada quizs a los objetos ms intrigantes del universo: las radiogalaxias y los
qusares.
Sin duda que las radiogalaxias comportan el ttulo de ser uno de los objetos estelares ms intrigante del cosmos. Se distinguen, en
general, por contar con un espacio lobuliforme compuesto por un par de enormes y difusos lbulos que derraman ondas de radio. Los lbulos
estn a menudo unidos a una compacta radiofuente central, mediante jets concentrados de materia y energa. Ahora, todo este complejo
armazn galctico puede alcanzar una extensin que, en algunos casos, supera los 18 millones de aos luz de un extremo al otro. (Observadas
a las longitudes de onda pticas, las radiogalaxias son visibles tan slo como un sistema estelar de aspecto ordinario que se extiende
aproximadamente un centenar de miles de aos luz.)
El componente de generacin energtica del centro de una radiogalaxia no ha sido observado nunca directamente, pero el candidato
ms probable se estima que es un giratorio y supermasivo agujero negro, alimentado por los gases extraviados atrados de las supernovas, los
gases de escape estelares y las galaxias que pasan. La tremenda fuerza gravitatoria del agujero negro atrae estos gases, tal como lo vimos en
los captulos donde describimos a estos bichos, hacia un disco de acrecin, donde la conveccin, la friccin y el torbellino electromagntico
pueden generar fuentes elctricas de millares de GeV cerca del centro del sistema. Canalizada en direcciones opuestas a lo largo de los ejes de
rotacin del agujero negro, esta energa puede entonces salir disparada hacia fuera a casi la velocidad de la luz para formar la caracterstica
signatura de los lbulos gemelos de la galaxia (abajo).

Empequeecido por sus enormes e irregulares lbulos, el componente ptico de una radiogalaxia proyecta hacia afuera
sus jets o chorros a una velocidad cercana a la de la luz desde un ncleo central del tamao del Sistema Solar. A varios
millones de aos luz del ncleo, los jets se frenan bruscamente cuando se encuentran con el hidrgeno ionizado
intergalctico, produciendo ondas de choque y puntos calientes energticos (rojo) que abren los estrechos jets en
enormes y difusos lbulos.

La evolucin tecnolgica que ha alcanzado la radioastronoma hacia los finales del segundo milenio de la humanidad, ha permitido a los
radioastrnomos hallar en el cielo cientos y hasta miles de seales de radio focalizadas y, en varios casos, los focos de emisin radial han podido
identificarse con instrumentos pticos. Algunos grandes focos locales, de nuestra galaxia, como la nube de gas asociada a la nebulosa del
Cangrejo, son el residuo de una supernova. Pero los focos ms potentes identificados por medios pticos, con intensidades superiores en miles
de veces, en millones incluso, a la produccin de seales de nuestra propia galaxia, son una clase distinta de galaxias: la radiogalaxias. stas
parecen objetos caticos, gigantescas galaxias elpticas con regiones centrales brillantes o largos jets o chorros de materia proyectada brotando
de los ncleos. Son claramente galaxias muy activas. Pero la mayora de las radiogalaxias, que emiten ondas de radio, no pueden verse
pticamente, estn demasiado lejos y la luz ordinaria que producen es demasiado dbil. Sin embargo, estas galaxias invisibles podran
proporcionarnos datos trascendentales para aclarar el misterio de la evolucin de las galaxias visibles.
El avance tecnolgico que se ha ido aplicando en la construccin de radiotelescopios de gran resolucin, ha permitido el hallazgo de una
serie de descubrimientos sobre las galaxias activas. Entre ellos, por lo menos para mi gusto, se encuentra la divisin detectada en dos categoras
de los focos extragalcticos: los focos compactos y focos no compactos. La mayora de los focos son dobles. Las ondas de radio de un foco
regional aislado tiene dos componentes claramente diferenciados. En los focos compactos los dos componentes estn a una distancia de slo un
centenar de aos luz, aproximadamente, entre s, una distancia relativamente pequea si tenemos en cuenta que nuestra Galaxia tiene un
dimetro mil veces mayor. Pero hay focos dobles no compactos, que ocupan una regin inmensa del espacio y sus dos componentes
lobuliformes estn a distancias de miles, y hasta millones, de aos luz. Pero, por qu se forman los lbulos?
Las regiones lobuliformes y radioemisoras se deben a largos jets o chorros csmicos de plasma en movimiento (gas ionizado) que
surge de un ncleo central. Los jets o chorros, se doblan y retuercen a veces en el espacio, terminando en puntos calientes: los lbulos de
radioemisin intensa. A veces, slo se ha visto un chorro. Se descubri que los chorros de mayor escala procedan, en general, de fuentes
dobles de poca intensidad; en las radiogalaxias dbiles hay dos chorros opuestos, mientras que en las potentes slo uno o ninguno.
Ahora bien, todas las evidencias que se han podido recoger durante los ltimos treinta aos de trabajos de investigacin sobre estos

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Radiogalaxias y qusares

bichos, estaran indicando que los jets o chorros son corrientes de gas proyectadas desde el centro de la radiogalaxia en una forma semejante a
como se proyecta el agua a travs de la boca de un pitn de una tira (manguera o manga) igual a la que usan los bomberos en la extincin de
incendios. El chorro de gas supersnico atraviesa el medio interestelar de la radiogalaxia y llega al medio intergalctico de gas poco denso en
donde su velocidad disminuye al chocar con l, producindose incluso una onda caliente de choque. Las regiones lobuliformes son esos puntos
calientes, que ya hemos mencionado, en que el chorro aminora la marcha y se acumula la energa. La materia del chorro una vez frenada
regresa gradualmente a la galaxia hinchndose as los grandes lbulos que ven los radioastrnomos. La corriente en chorro doblada y retorcida
es slo gas de electrones y otras partculas cargadas que se van abriendo paso a travs del medio intergalctico.
La incgnita bsica de las radiogalaxias es de dnde vienen en primer lugar esos
electrones y qu es lo que produce los jets o chorros en el ncleo galctico. La verdad,
sea dicha, que ha sido un trabajo difcil para los fsicos encontrar una explicacin,
insertada en las ideas normales de la fsica, para la creacin de todos esos electrones
energticos. Los astrofsicos han elaborado hiptesis sobre los posibles mecanismos de
las fuentes de los chorros, y expondr algunas de sus propuestas. Pero antes de
lanzarnos a especulaciones, hablar de lo que fue para muchos un descubrimiento an
ms sorprendente que el de las radiogalaxias: el descubrimiento de los qusares, un
nuevo tipo de objetos astronmicos, Los qusares, como las radiogalaxias, los
descubrieron primero los radioastrnomos, pero quienes hicieron un estudio ms
detallado de estos nuevos objetos fueron los astrnomos pticos, lo cual constituye un
ejemplo de colaboracin fructfera entre las dos ramas de la astronoma. Pero , qu son
los qusares?
Las radiogalaxias que se haban logrado localizar, en un nmero cercano a cien,
hacia finales de la dcada de los '50, resultaban ser objetos muy borrosos. Las que se
haban podido identificar pticamente eran galaxias elpticas inmensamente grandes.
Pero unos cuantos focos radiovisibles no eran borrosos sino de apariencia estelariforme y
emitan adems una cuanta inslita de radiacin ultravioleta. No haba duda, de que se
trataba de algo distinto habitando el cielo a lo hasta entonces conocido.
Transcurra el ao 1963, cuando un joven holands larguirucho y con anteojos (gafas), Maarten Schmidt, del observatorio Hale, en un
destello de intuicin identific por primera vez las lneas de emisin del espectro luminoso de uno de estos objetos estelariformes, el 3C273. Las
lneas espectrales se desplazaban hacia el rojo hasta un increble 16%. Este corrimiento hacia el rojo, si se deba a la expansin del universo,
significaba que el objeto tena que hallarse a unos 20.000 millones de al (aos luz), una distancia realmente muy grande y, a su vez, muy
controvertida entre los fsicos. A estos objetos astronmicos estelariformes, a los que se dio el nombre de qusares (radiofuentes
cuasiestelares), con muchos reparos de un grupo importante de fsicos del mundo, son en general considerados como uno de los objetos ms
lejanos del universo, y emiten inmensas cantidades de energa. Allan Sandage, colega de Schmidt, descubri ms tarde, con el telescopio Hale
de 200" del Mount Palomar, varios de ellos no ruidosos que no emitan radiaciones. Como los qusares emitan mucha ms luz ultravioleta que
las estrellas comunes, podan diferenciarse pticamente de la multiplicidad de diminutas fuentes de luz.
Ahora, si queremos hacernos una idea sobre la cantidad de
energa que logra producir un qusar imaginmonos a una galaxia de un
tamao no superior a una pieza o habitacin comn. Un qusar no sera
mayor que una partcula de polvo apenas visible. Sin embargo, un solo
qusar produce cien veces ms energa que la que irradian todas las
estrellas que se encuentran cohabitando dentro de nuestra Galaxia. Esa
es, ni ms ni menos, que la increble productividad energtica de un
pequeo qusar. Y el qusar irradia esta tremenda cantidad de energa
durante unos diez millones de aos, lo que significa un total equivalente
a convertir en energa pura a cien millones de estrellas comunes e
iguales a nuestro Sol.
Hoy en da la mayora de los astrnomos reconocen a los
qusares como los miembros ms energticos de todo un grupo de
objetos celestes peculiares con ncleos brillantes. Pero superbrillantes y
todo, igual los qusares son un complicado rompecabezas, ya que
comportan una regin activa muy pequea, no mucho mayor que una semana luz, aproximadamente, es decir, como la dcima parte del sistema
solar. Ahora, cmo es posible saber que algo estelarmente pequeo y presumiblemente muy lejano tenga ese tamao? Bueno, si consideramos
aceptivamente que nada puede ir ms aprisa que la luz, para que haya un cambio significativo de intensidad de luz en determinada regin del
espacio, el tamao de esa regin no ha de ser mayor que la distancia recorrida por una seal luminosa mientras dura ese cambio. Se ha
comprobado que los qusares cambian de intensidad en perodos tan breves como una semana y la fuente, por tanto, ha de tener una anchura
inferior a una semana luz.
Los qusares, como las radiogalaxias, tienen regiones radioemisoras compactas y no compactas. Los qusares menos brillantes se
parecen a los ncleos de las radiogalaxias ms luminosas, y las radiogalaxias menos activas se parecen a las galaxias ordinarias. Esta
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Radiogalaxias y qusares

progresin continua de las galaxias, para muchos estudiosos articulados tras la bsqueda de
respuestas a las interrogantes que nos presenta el cosmos observado, podra ser el resultado de un
proceso evolutivo en el que los qusares, en funcin de las teoras generalmente ms aceptadas se
presume que en el pasado debieron ser ms numerosos, evolucionaran convirtindose en radio
galaxias que, cuando dejan de ser activas, pasan a ser comunes galaxias, pasando por una evolucin
que va de una gran actividad a poca o a una actividad espordica en el ncleo galctico. La evolucin
descrita, no cuenta, en absoluto, con una aceptacin relativamente mayoritaria de parte de
astrnomos y astrofsicos, pero es intrigante y sigue siendo objeto de acaloradas discusiones. Est
dentro de las posibilidades que esa teora sea totalmente errnea, o slo parte de la historia de la
historia de la evolucin galctica. Sin embargo, debo reconocer que me resulta sumamente atractiva.
Ahora bien, estos activos objetos celestes peculiares con ncleos brillantes que intentamos
describir, fueron detectados, por primera vez, en 1943, cuando Carl Seyfert, un becario posdoctoral
en el Observatorio de Mount Wilson, inform de la existencia de fuertes y claras lneas de emisin en
algunos espectros galcticos. Estas Seyfert, como fueron llamadas las galaxias, son todas galaxias
de disco -un trmino genrico que incluye tanto a las espirales aplastadas y bien desarrolladas como
la Va Lctea como discos similares sin espirales prominentes-, y todas tienen brillantes ncleos
parecidos a estrellas y espectros que sealan la existencia de una gran actividad en su ncleo. A
medida que se abran otras ventanas en el espectro electromagntico, algunas Seyfert resultaron ser
potentes emisoras de radio y de rayos X, mientras que otras brillaban ms intensamente en los
infrarrojos.
No menos exticas que las Seyfert son las galaxias conocidas como radiofuentes dobles.
Cygnus A, es una de ellas. A travs de un telescopio ptico parecen galaxias elpticas, pero sus
radiomapas revelan que brotan dos lbulos de materia radioemisora de sus centros. Estos lbulos
pueden ser de un tamao sorprendente; por ejemplo, en una galaxia, la 3C236, se expanden hasta
casi 18 millones de aos luz, empequeeciendo la Va Lctea a una expresin conmovedora. La
energa radiada por esas regiones lobuliformes que conforma una doble radiofuente tpica iguala a la
liberada por diez mil millones de estallidos de supernovas.

LAS GALAXIAS ACTIVAS


Aunque las galaxias activas tienen
muchos nombres, pueden que
representen distintos estadios en la
evolucin de un tipo nico de galaxias
con un agujero negro en su centro,
como ya ms que se presume lo tiene
nuestra Galaxia. Los tipos ms
comunes se relacionan a continuacin:
Qusares: Son las ms pequeas y
brillantes, cuya lejana o cercana es
motivo de una de las discusiones que
se encuentra en boga dentro del
mundo de los fsicos. Emiten altos
niveles de radiacin, a menudo tanto
luz visible e infrarroja como rayos X y
se presume que gamma tambin; a
veces generan ondas de radio.
Galaxias N: Son elpticas, con
ncleos pequeos y
deslumbrantemente brillantes.
Objetos BL Lacertae: Son un tipo
de galaxia N con ncleos brillantes y
que varan rpidamente de
luminosidad.
Radiogalaxias:Emiten enormes y
veloces jets o chorros de radioenerga
desde su pequeo ncleo.
Seyfert:Son galaxias discos; como
las galaxias N, tienen un ncleo muy
luminoso. Su espectro indica una
violenta actividad en sus centros.

Junto con las Seyfert, pero


ligeramente ms opacas, estn las
galaxias N, llamadas as porque tienen ncleos brillantes. Las galaxias N son a
menudo muy variables, y a veces su brillo se intensifica y se apaga en cuestin
de meses. Esta categora incluye una subespecie ms brillante incluso y que
flucta ms locamente, conocida como objetos BL Lacertae, llamados as por el
prototipo hallado en la constelacin de Lacerta (Lagarto). Cuando un observador
consigui bloquear la luz del brillante centro original de una BL Lacertae y tomar
una lectura del confuso resplandor que lo rodea, el espectro se pareci al de una
galaxia elptica tpica. Su desplazamiento hacia el rojo las situ aproximadamente
a mil millones de aos luz de la Tierra. Desde entonces han sido halladas varias
docenas parecidas conocidas colectivamente como BL Lacs.
Los astrnomos que recopilaron y dieron nombre a estas galaxias no
saban qu poda causar que el centro galctico resplandeciera, entrara en
erupcin y oscilara de la forma que lo haca. Y los qusares eran el mayor
misterio de todos. Entonces, cabe preguntarse qu mecanismo, dentro de las leyes de la fsica, podran alimentar a los qusares y a las
radiogalaxias para que tuvieran un ncleo tan activo, violento y brillante, y que generara los jets o chorros observados de que hemos estado
hablando? Para contestar esta pregunta, nos alejaremos del campo de la observacin y pasaremos al de la imaginacin especulativa de los
astrofsicos tericos en cuyo mbito me inserto de forma muy cmoda. Creemos que en el ncleo galctico observaciones realizadas a centros
galctico por el HST, pareceran darnos la razn- hay una mostruosa mquina que podra estar constituida por un gigantesco agujero negro o
por varios no tan grandes, o por objetos compactos similares. Idea sta, originaria de la intuicin de fsicos tales como Edwin Salpeter, de la
Cornell University y por el ruso Yacob B. Zell'dovich, pero a ellos se han sumado tambin otros muchos tericos que defienden este punto de
vista. Segn la hiptesis que se baraja, en un estadio muy primitivo de la formacin de una galaxia, cuando sta consta principalmente de gas y
de estrellas ordinarias, una o varias estrellas del ncleo densamente poblado de la galaxia estallan, convirtindose en un agujero negro.
Entonces, ste como le corresponde a un agujero negro que se prestigie- da comienzo a un festn estelar engullindose cuanta estrella ose
traspasar su horizonte de sucesos en un vecindario galctico densamente poblado y apretado, hinchndose hasta ser enorme, hasta alcanzar
una masa equivalente a la de cien millones de soles como el nuestro, proceso que dura unos cuantos millones de aos. Aunque el agujero negro
mismo, salvo su radiacin trmica (radiacin de Hawking), no irradia, el gas que cae en el agujero s. Se ha calculado, por parte de los fsicos,
que es una dcima parte de la masa que sorbe un agujero negro la que se convierte en energa radiante, y esta radiacin es lo que llamamos un
qusar. Si el agujero negro consumiese aproximadamente mil millones de estrellas del tamao del Sol, la energa radiante sera equivalente a
cien millones de estrellas, que sera la cantidad precisa para explicar la produccin energtica del pequeo qusar.

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Radiogalaxias y qusares

A la derecha, podemos presenciar una toma realizada en el Observatorio La Silla


(ESO), en el centro norte de Chile, del primer qusar descubierto nominado como
3C273. Se trata de un objeto extraordinariamente luminoso con un jets o chorro
de una altsima nitidez, como se puede apreciar en la fotografa. Ahora, se trata
de un chorro eminentemente ptico y mudo, de una estructura bastante compleja.
Desde luego, este tipo de jets son sustancialmente diferentes a los que emanan
desde las radiogalaxias, ya que ellos son ruidosos.

Otra teora que tambin concita un nmero importante de adherentes, pese a que
no se han podido observar en ellos ningn detalle que arroje pistas sustanciales, es la que sugiere que los qusares son brillantes ncleos de
galaxias tan alejadas que sus ms apagadas regiones galcticas no podan ser percibidas contra el resplandeciente ncleo. De hecho, el primer
artculo de Maarten Schmidt en 1963 describa 3C273 como el ncleo de una galaxia distante. Sin embargo, no pudo presentar ninguna prueba
ptica persuasiva.
Pero, siguiendo con el cuento de los agujeros negros y las radiogalaxias y qusares, Los
agujeros negros son tambin una opcin popular entre los tericos que intentan explicar el
comportamiento de las radiogalaxias. Segn sus modelos, que algo ya describimos al inicio de
este captulo, el gas cargado elctricamente al girar alrededor del agujero forma una dinamo
celeste que proyecta dos jets o chorros de partculas de elevada energa que saldran del agujero
en direcciones opuestas. Los agujeros negros pueden realizar un movimiento rotatorio, y esos
chorros que surgen siguiendo el eje podran proceder de la energa rotatoria. Estos seran, pues,
los surtidores de radiomaterial que ven los radioastrnomos.
Segn otra hiptesis, en el ncleo de la radiogalaxia hay dos agujeros negros que se
orbitan muy prximos el uno del otro, o una inmensa superestrella orbitando un agujero negro, e
incluso slo dos estrellas de masa inmensa. Los jets surgen de la interacciones de esos dos
objetos de gran masa que se encontraran orbitndose en el ncleo galctico.
Otro modelo formulado y, a su vez, muy sugerente, es aquel que describe a una gran galaxia canbal poseedora de un morrocotudo
agujero negro, el cual se da la satisfaccin de engullirse completita a una galaxia misionera ms pequea, disgregando sus partes externas y
capturando en su rbita, en ese proceso, al agujero negro de la galaxia misionera. Esta hiptesis es atractiva, en parte por el hecho de que la
mayora de las radiogalaxias existieron en el pasado lejano, cuando las galaxias estaban agrupadas ms densamente y resultaba ms probable
el canibalismo. Adems, esta hiptesis puede explicar varias caractersticas de los chorros observados. Pero hay muchsimos modelos
tericos para explicar las radiogalaxias, y es difcil saber cules son acertados, si es que alguno lo es.
Pero seamos optimistas, ya que no sera la primera vez en que los tericos tienen razn; la historia de la fsica as lo demuestra. Por
consiguiente, supongamos que hay agujeros negros en los ncleos de los qusares y de las radiogalaxias. Qu pasar cuando el radioagujero
haya cumplido su tarea? El agujero negro, despus de haber dejado limpio el ncleo de la mayor parte de las estrellas y del gas, se sosiega, se
atrofian los chorros de radio y la galaxia se convierte en una galaxia normal como la mayora de las de nuestra vecindad csmica. Los agujeros
negros situados en el centro de las galaxia espirales probablemente sean mucho ms pequeos que los de las elpticas, debido a que la rotacin
de las estrellas en espirales las mantiene alejadas de la peligrosa regin nuclear.
Estas ideas, si las cotejamos con los ltimos estudios observacionales focalizados hacia el centro de la Va Lctea, nos encontramos con
que ah, en ese lugar de la Galaxia, podra haber realmente un agujero negro con una masa de varios millones de veces la masa solar, tal como
predijeron hace ms de dos dcadas, primero el fsico de la Universidad de Concepcin, Chile, Rafael Vera M., y los astrofsicos ingleses Donald
Lynden-Bell y Martin Rees. Las pruebas a favor de esta hiptesis si bien, no pueden ser calificadas de duras debido al rigor que para ello
condiciona la fsica; no obstante, las ltimas observaciones realizadas al centro de la Va Lctea por el HST, las radiaciones de alta energa
captadas emanando desde ese lugar por el COBE y las emisiones de radio compacta no trmica que se escuchan saliendo de esa central regin
galctica, hacen presumir, o mejor dicho, casi asegurar, que ah, en esa regin de la Galaxia, hay un agujero negro y, por ende, da una prueba
sustancial a favor de esta hiptesis. La observacin visual del centro de la Va Lctea conseguida por el HST, muestra un gran revuelo de viejas
estrellas que estaran siendo tragadas por una poderosa fuerza gravitatoria vamos sacando conclusiones-; las observaciones recientes del
centro galctico que indican una fuente de seales de radio rodeada de brazos en espiral de gas, quiz procedente de estrellas desintegradas, y
las mencionadas emanaciones de rayos X y gamma, hacen pensar que no habra dnde perderse. La seal de radio que captan los astrnomos
es precisamente del tipo que se cree que emitira el gas al caer en un agujero negro. Los rayo X y gamma que se captan tambin y que proceden
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Radiogalaxias y qusares

del centro galctico refuerzan la hiptesis. Se deben a aniquilaciones electrn -positrn, proceso que podra producirse tambin a la entrada de
un agujero negro.
Pero, pese a lo que hemos descrito, hasta que dispongamos de ms datos, este modelo de agujero negro del ncleo galctico seguir
permaneciendo en la zona imprecisa de la fsica terica. En la prxima dcada del nuevo milenio tendremos, por suerte, muchos datos ms. El
arsenal de nuevos instrumentos astronmicos, tanto los preexistentes como los que vendrn, tendrn muchos nuevos antecedentes que
aportarnos para seguir desentraando caractersticas de la arquitectura de objetos csmicos tan peculiares, como las radiogalaxias y los
qusares.
Por otra parte, el descubrimiento de los lentes gravitatorios, predichos con mucha antelacin por Einstein, son un aporte ms para
poder seguir dando los pasos necesarios que nos lleven a desentraar lo que esconden en su estructura las galaxias. Este hallazgo ha llevado a
la astronoma a detectar qusares que se encuentran en una lnea de visin interpuesta por una galaxia en relacin a su observacin desde la
Tierra. La galaxia propiamente dicha pueden ser invisible, pero su inmensa masa curva el espacio de su entorno, haciendo que la luz del qusar
lejano haya de flexionarse bordendolo, produciendo aqu en la Tierra imgenes mltiples de qusar. Los astrnomos buscan ms lentes
gravitatorios (se han encontrado varios por investigacin directa), porque pueden proporcionar nuevos antecedentes para establecer escalas de
distancia a los qusares lejanos e informacin sobre la estructura a gran escala del universo. Las lentes gravitatorios se han venido
transformando en bancos de pruebas pticos, a una escala csmica.
Entre los telescopios espaciales y los supergigantes empotrados en la Tierra, como el VLT en Chile, instrumentos que hace dos dcadas
atrs parecan de ciencia ficcin, nos han estado revelando, sin duda, nuevos datos sobre el cosmos. Varios de estos nuevos instrumentos se
han estado utilizando para estudiar qusares y galaxias muy lejanos. Es interesante hacerlo porque puede aclararnos algunos de los problemas
ms importantes que afrontan los cientficos que se articulan para estudiar el cosmos: Qu procesos rigen la evolucin de las galaxias y cul es
la estructura general del universo? Pero, a pesar de los adelantos tecnolgicos en los sistemas de deteccin, los astrnomos ven con pesimismo
la posibilidad de dar respuesta a tales preguntas, porque los datos que obtienen no son fciles de interpretar. Por ejemplo, algunas galaxias
lejanas tienen colores que no se corresponden con su cambio al rojo, lo que indica que no conocemos en realidad la composicin de esas
galaxias. Otro problema lo plantea el que tengamos que usar para determinar la distancia a galaxias lejanas, unas galaxias que tienen todas
aproximadamente la misma luminosidad a lo largo del tiempo. Pero si las galaxias evolucionan, su luminosidad puede haber sido muchsimo
mayor en el pasado y quizs sea incorrecto utilizarlas como unidad de medida. En consecuencia, los problemas que plantea el determinar la
evolucin de las galaxias y los que plantea la estructura a gran escala del universo estn entrelazados. Otro punto interesante que nos pueden
aclarar los nuevos instrumentos es el de la antigedad de las galaxias. Es cuestin nada fcil de aclarar porque de existir galaxias como la
nuestra hace ms de unos cuantos miles de millones de aos, seran demasiado tenues y pequeas. Pero existan los qusares, y puede que
fuesen los ncleos luminosos de nuevas galaxias, que evolucionaron convirtindose en las galaxias ordinarias. Quizs la puesta en rbita de
nuevos y ms poderosos telescopios espaciales, mas la entrada en funcionamiento de todas las instalaciones del VLT y de otros que se
encuentran en construccin, nos permitan comprobar esta hiptesis. Pero, de momento, suponiendo que las galaxias ordinarias evolucionaran a
partir de los qusares, el problema de la antigedad de las galaxias es, sin duda, el mismo que el de la de stos.
El objeto ms antiguo conocido, hasta ahora, del universo (y, en consecuencia, tambin el ms lejano) es un qusar localizado a travs
de la deteccin de rayos gamma que este bicho emite por el EGRET, telescopio de rayos empotrado en el observatorio satelital Compton. Se
trata del qusar bautizado como 4C 71.07, tambin reconocido como QSO 0836+710. Su lejana desde la Tierra se estima en casi 12.000
millones de aos luz, ya que su corrimiento al rojo es de z = 2,17, donde z es igual a 5.000 millones de aos luz y la edad del universo se estima
entre 12 mil y 15 mil millones de aos. Ello, implica que se aleja de nosotros a una velocidad que equivale al noventa por ciento de la de la luz, y
la luz que nos llega de l naci cuando el universo tena slo un quinto de la edad que hoy tiene. Se ha comprobado que la mayora de los
qusares se hallan en una poca equivalente a entre un tercio y un quinto de la antigedad que hoy tiene el universo, en la denominada era de
los qusares. Los astrnomos han buscado ms atrs en el tiempo pero han ido encontrando cada vez menos qusares, el caso del 4C 71.07 es
excepcional. Quizs estn oscurecidos por el polvo, pero parece como si todos los qusares se hubiesen encendido y luego apagado
aproximadamente al mismo tiempo en la historia del cosmos. Se cree que existen a partir de los cien primeros millones de aos del Big Bang y
hasta los primeros miles de millones. 10.000 y 11.000 millones de aos, una escala temporal aceptable, comparada con la edad de las estrellas
ms viejas y casi la edad del propio universo.
Qu aspecto tenan las galaxias antes de la era de los qusares? Por ahora todava estamos en paales como para entregar una
respuesta segura. Los astrnomos rastrean el cielo, con instrumentos muy sensibles, las galaxias primigenias, algunas de las cuales pueden
estar rodeando un qusar, pero son demasiado tenues para que las veamos. Se cree que existen a partir de los cien primeros millones de aos
del Big Bang y hasta los primeros miles de millones. Descubrir una galaxia as sera como encontrar un fsil inslito. Son estructuras difusas
con escasa luminosidad superficial o son azules, lo que indicara un ndice elevado de formacin estelar? Qu aspecto tena entonces el
universo? Nadie lo sabe seguro, hay pocos datos o ninguno sobre este perodo primordial, lo que propicia que se desate la imaginacin.

LA CONTROVERSIA DEL DESPLAZAMIENTO HACIA EL ROJO

Ya, a los diez aos que Schmidt descifrara el cdigo espectroscpico de 3C273, los astrnomos estaban anunciando desplazamientos
hacia el rojo de qusares del orden del 200 y el 300 por ciento, lo cual indicaba distancias de ms de 12.000 millones de aos luz y velocidades
de recesin que excedan el 90 por ciento de la velocidad de la luz. Los fsicos se dieron cuenta de que si los qusares estaban tan alejados
como estos desplazamientos hacia el rojo parecan mostrar y, sin embargo, eran tan pequeos como sus desplazamientos hacia el rojo daban a
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Radiogalaxias y qusares

entender, entonces producan ms energa que ninguna otra cosa visible por el hombre.
Antes que aceptar las centrales energticas por su valor nominal, ha penetrado la idea en un grupo de cientficos estudiosos del cosmos
que las mediciones del desplazamiento hacia el rojo no son aplicables a los qusares, que de hecho los objetos estn mucho ms cerca de lo
que sus desplazamientos hacia el rojo parecen indicar. Esta sugerencia choca con una creencia fundamental de la astronoma moderna, la de
que el desplazamiento hacia el rojo es un resultado de la expansin del universo, es decir, como afirman los astrnomos, que es cosmolgico,
que indica a la vez velocidad y distancia. Si el desplazamiento hacia el rojo no funciona para los qusares, entonces hay en alguna parte un error
que an no se ha descubierto, y una parte importante del edificio de la fsica se estremecer si ello llegara finalmente a ser as.
Una de las primeras nociones alternativas que se ofreci a principios de la dcada de 1960 fue que el desplazamiento hacia el rojo de los
qusares no era un desplazamiento Doppler causado por la expansin del universo, sino un producto de las fuerzas gravitatorias sobre los
fotones que escapaban de la gran masa que se presuma que haba en el qusar. Pero existen argumentos poderosos como para que la idea
siga siendo muy discutible. Primero, las estrellas de neutrones -estrellas colapsadas increblemente densas en las que un centmetro cbico de
materia puede llegar a pesar mil millones de toneladas- generan desplazamientos hacia el rojo gravitatorios de menos de un 10 por ciento,
mucho menores que los medidos para los qusares. Segundo, las lneas de emisin observadas en los qusares no debera producirse en ese
tipo de entorno gravitatorio.
Otros tericos han aventurado a sealar que los qusares deben sus altos desplazamientos hacia el rojo al hecho de haber sido
expulsados fuera de la Va Lctea y de las galaxias cercanas a tremendas velocidades. Aunque resulta atractivo, este modelo se hunde a raz de
un detalle crtico: Nadie ha observado nunca ningn qusar con desplazamiento hacia el azul, ocasionado por la expulsin del objeto desde otras
galaxias en nuestra direccin.
Tambin las ideas que formul en la dcada del '60, el astrnomo Halton Christian Arp, han seguido dando vuelta entre algunos tericos,
principalmente aquella de que los desplazamientos hacia el rojo de los qusares no estaban causados enteramente por sus velocidades de
recesin. Uno de los argumentos principales de Arp contra un desplazamiento hacia el rojo cosmolgico para los qusares resida en fotografas
que mostraban lazos aparentemente fsicos entre objetos con desplazamientos hacia el rojo enormemente distintos. Estos qusares parecan
estar unidos a galaxias cercanas a travs de resplandecientes rastros de gas; algunas galaxias parecan estar deformadas por la influencia del
paso de un qusar. El caso ms llamativo, el de la galaxia NGC4319 y el aparentemente cercano qusar denominado Markarian 205, pareca
mostrar un qusar con un desplazamiento hacia el rojo de un siete por ciento (lo cual es bastante bajo para un qusar) conectado por un puente
de materia luminosa a una galaxia con un desplazamiento hacia el rojo ms de diez veces inferior.
Desde entonces los astrnomos han eliminado virtualmente la posibilidad de que el puente sea una autntica estructura fsica, y han
llegado a la conclusin de que se trata de una ilusin ptica causada por una ligera superposicin en la fotografa de los halos de los dos objetos.
Muchos creen tambin que el universo contiene tantos millones de combinaciones galcticas que estas coincidencias visuales son inevitables.
Arp sigue luchando sin embargo a favor del desplazamiento hacia el rojo no cosmolgico, un spero recordatorio a sus colegas de que el asunto
de los qusares dista mucho de estar completamente resuelto.

EDITADA EL :

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Cmulos y Supercmulos Galcticos

LAS GALAXIAS

03.10.07

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Cmulos y Supercmulos Galcticos

Azar o estructura. Buena pregunta. Pero reflexionemos sobre ella. Imaginmonos que las galaxias externas son slo partculas
esparcidas por el espacio del universo. Ahora bien, consideremos, entonces, a eso como un panorama general y, de ah, nos brota la siguiente
interrogante: Estn esparcidas las galaxias al azar como gotas de agua lluvia, o tiene su distribucin una estructura.
Los cientficos articulados para el estudio del universo slo se empezaron a hacer esa pregunta sobre la organizacin csmica en los
aos 20 del siglo XX, cuando se hizo evidente que las galaxias eran sistemas estelares externos enormes de miles de aos luz de dimetro,
similares a nuestra Va Lctea. Los astrnomos vieron que las galaxias tendan a acumularse en cmulos como el de Hidra-Centauro y/o el
vecino Cmulo de Virgo e incluso a formar supercmulos como se le atribuye, por algunos, esa categora al conocido gran cmulo el Pavo Real,
constituyendo ello el primer indicio de que haba una estructura organizativa entre las galaxias. El astrnomo Grard de Vaucouleurs fue el
primero que estudi, a principios de la dcada de 1950, la concentracin local de galaxias, que l denomin el supercmulo local, al que
pertenece la Va Lctea. Del examen de la acumulacin de galaxias naci un nuevo campo de investigacin: el estudio de la estructura global del
universo.
Con el transcurrir del tiempo, el estudio de las galaxias expandidas por el universo observable ha permitido la elaboracin de mapas
bidimensionales del firmamento. Ello, ha significado el hecho de poder contar con un cuadro relativamente ajustado de la distribucin de las
galaxias, que podemos interpretar como una visin del cosmos a vista de pjaro.
Si examinamos esos cuadros, vemos en ellos densos cmulos de galaxias que forman nudos, vemos vacos entre los nudos. Hay
quienes ven indicios de una sutil estructura reticular filamentosa. Si la tcnica utilizada es exacta, parece evidente por los mapas que hay una
especie de estructura general en la distribucin de las galaxias, a una escala de decenas de millones de aos luz. No estn esparcidas como
gotas de lluvia. Pero a la escala de miles de millones de aos luz (lo que percibiramos si mirsemos el mapa con anteojos o gafas empaadas)
el universo parece un lugar liso y sin estructuras. La nica incgnita estructural es, a esas escalas de distancia, la de la geometra global del
espacio, si es abierto o cerrado, incgnita sobre la que nos extenderemos en los captulos, en los cuales nos lanzaremos a abordar de lleno la
cosmologa.
A los finales del siglo XX, y en los principios del nuevo milenio es obvio que disponemos de muchsimos ms datos de los que se tenan
en la dcada de 1950; sin embargo, no existe consenso respecto a la estructura global del universo. Las dos posiciones ms polarizadas en este
debate, desde hace tiempo, las ocupan los que llamaremos jerarquicistas y los flamentistas. Los jerarquicistas creen que existe una
acumulacin jerrquica de galaxias desde dimensiones relativamente pequeas de varios dimetros galcticos hasta las distancias mayores.
Pequeos grupos de galaxias se unen para componer grupos mayores y esos grupos mayores se unen para forman grupos mayores an, en una
continuada jerarqua de cmulos. Por el contrario, los flamentistas consideran que existen pruebas firmes de la existencia de filamentos
csmicos formados por densas hileras de galaxias a la escala supercumular, con grandes vacos intermedios. La distincin entre esas dos
posturas extremas no siempre es absolutamente precisa, dado que desviaciones de la acumulacin uniforme podran parecer filamentos y los
filamentos densos y difusos parecer una serie jerrquica uniforme de cmulos.
Los recientes anlisis de datos parecen dar la razn a los flamentistas, y la mayora de los astrnomos adoptan esa posicin. Pero hay
quienes sostienen que aparecen los filamentos debido a que se utilizan mtodos poco objetivos (se eligen las galaxias que apoyan el propio
punto de vista). Es un poco como leer en las hojas de t, uno observa una distribucin aleatoria y ve lo que desea ver. Desde hace mucho tiempo
se han buscado con evidencias duras estructuras mayores que los cmulos de galaxias. En un cierto nmero de casos pareciera que un pequeo
nmero de cmulos constituyen una estructura mayor, de forma filamentosa o aplanada. Existen por lo tanto, razonablemente verificados, un
cierto nmero de supercmulos de galaxias, pero lo que s no se ha podido observar son estructuras mayores acoplando galaxias, cmulos y
supercmulos.
Por otro lado, estudios sistemticos, bastante recientes, de un gran nmero de galaxias en una cierta direccin del cielo, han entregado
evidencias de que en el espacio existen grandes agujeros, es decir, zonas inmensas totalmente despobladas. Un ejemplo de lo anterior, es el
aparente peladero totalmente despoblado que se puede ver que abarca una regin de 200 millones de aos luz ms all de la constelacin El
Boyero de nuestra Galaxia. Esto parece dar la razn a los flamentistas, que afirman que entre los filamentos tiene que haber grandes vacos.
Pero se debe consignar, que an no se sabe si los vacos son verdaderamente zonas de muy baja densidad; lo que s se puede decir con
seguridad es que son zonas con una densidad de galaxias normales mucho menor que lo usual.
Por qu tienen tanto inters los fsicos y astrnomos en definir una estructura general del universo, un inters que va ms all del
deseo de conocer dicha estructura slo por la estructura en s? Los cientficos que focalizamos nuestro trabajo para intentar descifrar los enigmas
del cosmos sabemos que la estructura general del universo proporcionara la clave bsica para explicar su naturaleza. Ello se basa en dos
puntos importantes y relacionados: la existencia de materia oscura y el origen y la evolucin de las galaxias. Hay buenas razones para desear
una lectura correcta de las hojas de t csmicas.
A la luz de los vacos intergalcticos el universo se asemejara a un queso suizo, con grandes burbujas de materia oscura. Los cmulos
de galaxias estaran situados en las interacciones de varias burbujas, pudiendo en algunos casos, formar una estructura aplanada o filamentosa,
que correspondera a los supercmulos. Sin embargo, lo anterior es posible que se rescriba en los prximos aos. En este tema, es posible que
las actuales explicaciones y especulaciones sean superadas sustancialmente, dado el advenimiento de nuevos y ms poderosos instrumentos de
observacin. En todo caso los grandes vacos del universo constituyen uno de los acontecimientos enigmticos en el campo de la cosmologa
observacional.

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Cmulos y Supercmulos Galcticos

EDITADA EL :

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Cosmologa Clsica

A HORCAJADAS EN EL TIEMPO

IV

"La fbrica del mundo tiene su centro en todas partes y su


circunferencia en ninguna".
Cardenal NICOLAS DE CUSA, siglo XV.

2001 - 2002. Todos los derechos reservados.

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La Cosmologa Clsica

COSMOLOGA CLSICA

04.01

http://www.astrocosmo.cl/h-foton/h-foton-04_01.htm (1 of 3)29/12/2004 23:24:52

La Cosmologa Clsica

Cuando era nio y, tambin de joven, y estudiaba en mi querido colegio de los padres escolapios, el Hispano Americano, sola alzar la
vista hacia el cielo nocturno y no vea lo que me decan mis profesores que hay en l. Lo que yo crea ver en la bveda celeste era una
gigantesco manto esfrico muy negro, que cubra la totalidad de la superficie desde donde estaba observando y mis ojos eran capaces de
delimitar. El oscuro manto, me pareca, salpicado de agujeros que mostraban el fuego celestial del otro lado, agujeros que se asemejaban a
estrellas. Poco a poco, a medida que la noche avanzaba, la bveda se iba corriendo desde mi lugar de observacin, con sus brillantes y
parpadeantes orificios. Cuando mis excursiones de astronoma romntica coincidan con una noche clara iluminada por la Luna crea ver la luz
lunar reflejarse en la bveda negra como se reflejan las luces de un automvil enfrentadas a una pared. El Sol y la Luna se mantenan en su
sitio por otras esferas transparentes que las llevaban a travs del cielo.
En sntesis, esa era mi muy particular teora cosmolgica de mi niez y juventud del universo. No recuerdo que me explicase nadie
esta teora del firmamento; pero ms tarde, cuando tuve que leer a Aristteles, el estagirista filsofo griego, y a Ptolomeo, el astrnomo
alejandrino, reconoc en ellos las semejanzas de mi cosmologa. Ello era casi obvio, ya que si repasamos la lectura del captulo II de este libro,
se puede concluir que lo que me pas a mi no fue un simple accidente fruto de la ignorancia. Hoy olvidamos que son la fsica de Aristteles y la
cosmologa de Ptolomeo las que corresponden con el sentido comn, no la fsica de Newton ni la cosmologa de Coprnico, que son ya
grandes abstracciones bastantes alejadas de la escala humana ms comn.
En mi madurez, fuertemente condicionada por mi formacin en fsica y matemticas mis razonamientos son muy distintos a mis
reflexiones que desarrollaba como astrnomo romntico. Ahora pienso si hubo un principio y si habr un final para el universo. Para un
principio parto de nada. S, de nada: ni tiempo, ni espacio, ni siquiera vaco, porque no hay espacio para estar vaco. Luego, de este vaco, de
esta nada absoluta, tan completa que ninguna palabra puede hacerla imaginable, brota... un universo, repentinamente ah, pero mucho ms
pequeo que la ms pequea mota de polvo. Es la semilla de todo lo que existir, contiene toda la creacin. Por ahora, sin embargo, reina el
caos. El universo es tan diminuto, ardiente y denso que en l no se mantiene ninguna de las leyes familiares de la fsica. Las dimensiones del
espacio y el tiempo se hallan retorcidas y desgarradas por discontinuidades. Los conceptos de aqu y all no tienen significado, como tampoco
lo tienen el ahora y el entonces. No existe la materia, ninguna fuerza parecida a la gravedad o al electromagnetismo, slo un ndulo de energa
pura.
Apenas ha aparecido, ese cosmos como la punta de un alfiler empieza a expandirse, al tiempo que se enfra mientras crece. Dentro de
sus an infinitesimales confines, el enmaraado espacio empieza a desenredarse. El tiempo se establece y empieza a correr del pasado al
futuro, emerge un orden. Rpidamente, en la infinitsima fraccin de un instante, el universo se enfra lo suficiente para permitir que la
gravedad se coagule a partir de la energa no diferenciada. Su fuerza acta para frenar el ritmo de expansin. Parejas de partculas que slo
pueden existir en las condiciones extremas de esta era parpadean y nacen espontneamente a la existencia. Fuertemente condensados y
destellando en el espacio, los fragmentos de materia chocan entre s en un pandemnium de colisiones. A menudo se aniquilan mutuamente,
desapareciendo en un estallido de energa. A veces desprenden una lluvia de nuevas partculas, todas las cuales se apresuran hacia sus
propios fines violentos.
Pronto, el rpido enfriamiento causado por la expansin ha dado origen a un entorno tan extrao que la fuerza gravitatoria se ha vuelto
del revs. En vez de frenar la expansin del universo como hara normalmente, la gravedad hace que la hinchazn se acelere explosivamente.
El cosmos entra de inmediato en erupcin, desde proporciones subatmicas al tamao de una naranja. Nuevas partculas brotan a la vida, se
vuelven rpidamente ms masivas, y luego se descomponen en otras partculas, la materia prima de los tomos. Antes de que el universo
alcance un segundo de edad, ha crecido hasta las proporciones del Sistema Solar, pero es ms denso que el agua y mucho ms caliente que
el horno que anida el ncleo de una estrella. El ardiente contenido de este crisol se ha convertido en formas familiares de materia y energa,
listas para ser derramadas en los moldes de las estrellas y galaxias.
Se trata de un proceso que toma muchsimo tiempo. Su ritmo de cambios disminuye, y la sopa csmica que se gener hierve como a
bao mara o fuego lento durante miles de aos, perdiendo calor a medida que sigue expandindose. Sus partculas se aceleran, su energa se
reduce, se acumula en estructuras grandes como son los tomos de hidrgeno. Grandes masas amarillentas de gases calientes, giran por el
espacio que ya se ha extendido. Transcurrido un turbulento milenio, la luz que llena el universo disminuye a un resplandor rojizo hasta
extinguirse. Entonces, unos mil millones de aos despus del momento del parto csmico, la oscuridad se rompe. Empiezan a aparecer
mltiples cantidades de estrellas que se encienden en las nubes de hidrgeno que giran lentamente. Son galaxias en plena formacin, los
prototipos de los sistemas estelares que hoy se distribuyen por el cielo tal como acostumbramos a observarlos.
Es obvio, que el relato anterior parece tan fantstico o ms que los mitos de creacin de la antigedad, cuando se deca que el
universo estaba formado por gigantes o dragones, o que empez como una espiga de trigo o un huevo. Los griegos hablaban del Caos que
corresponda a un vaco intemporal que precedi al cosmos ordenado y que Gea, la madre de la creacin, emergi de esa infinita oscuridad
para dar origen a la tumultuosa dinasta de dioses que gobernaran desde el Olimpo. Sin embargo, el relato contemporneo que hemos
descrito obedece al proceso evolutivo que ha alcanzado la humanidad en las postrimeras del siglo XX y los comienzos del XXI. El
acontecimiento que la mayora de los cientficos de hoy creen que dio nacimiento al cosmos y model su destino y se le conoce como Big
Bang, parece un concepto casi confortable y una parte aceptada de nuestro acervo general de conocimientos.
Pero todava subsisten muchos misterios. Segn el famoso cosmlogo ingls Herman Bondi: La cosmologa es el campo del

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La Cosmologa Clsica

pensamiento que trata de la estructura y la historia del universo en su conjunto. Pero, cmo podemos abordar todo el universo, que incluye
por definicin todos los objetos materiales? Si bien podemos observar las galaxias distantes desde fuera, no podemos mirar el universo desde
fuera, porque no hay nada fuera de l. Es razonable hablar del emplazamiento relativo de estrellas y galaxias en el espacio, pero es absurdo
hablar del emplazamiento del universo en el espacio. El espacio del universo es finito o infinito? Si es finito, dnde est el borde? Tuvo el
universo origen en el tiempo? Y, si lo tuvo, qu haba antes que l? Cmo acabar? Es evidente que, al considerar el universo entero en el
espacio y en el tiempo, estamos considerando una entidad de un gnero totalmente inslito y no slo un objeto astronmico ms de mayor
tamao. Por consiguiente, habr de recurrir a nuevos conceptos, a conceptos quizs extraos, para dotar de una estructura a nuestro
pensamiento e intentar descifrar las incgnitas que nos planteamos.
A lo largo de los siglos, las personas reflexivas han meditado sobre todo esto. Es de destacar, no obstante, que la cosmologa, que era
campo abonado para el pensamiento puramente especulativo, no se ha convertido en ciencia emprica hasta las ltimas dcadas del siglo XX.
En la actualidad, se estn sometiendo a pruebas de observacin varios modelos cosmolgicos que pretenden dar respuestas a esos
interrogantes csmicos. El hecho de que se sometan a prueba esos modelos y, algunos, prcticamente ya hayan sido desechados como
consecuencia de las observaciones astronmicas, es caracterstica de una ciencia emprica madura, aunque joven, en la cual incluso todava
su hiptesis central se halla rodeada de incgnitas. Por ejemplo, nadie puede decir con seguridad por qu el universo brot de la nada a la
existencia. Los fsicos todava no tienen ms capacidad que la de poder trazar un esbozo aproximado del torbellino de partculas y de fuerzas
que llenaron el primer segundo del universo. Faltan eslabones en la cadena de causa y efecto entre el amontonamiento de partculas en la bola
de fuego primigenia y las enormes estructuras de las galaxias en el presente. Y ninguna teora explica de forma adecuada cmo las diversas
fuerzas que determinan la fsica de nuestro presente estuvieron en un tiempo juntas como una nica fuerza, como implica el Big Bang.
Los cientficos buscan soluciones a estos enigmas tanteando a travs de espesuras tericas de abrumadora complejidad, slo para
descubrir que el cosmos puede ser el lugar ms extrao que se puede llegar a imaginar. Una hiptesis explica el comportamiento de las
partculas proponiendo que el universo nio tena ms de cuatro dimensiones; en un punto muy temprano de la historia csmica algunas de
ellas retrocedieron , dejando nuestras familiares tres dimensiones de espacio y una de tiempo. Otra teora enlaza el universo presente con
reliquias en forma de cuerdas del cosmos primitivo, extraos supervivientes que siguen siendo tan sorprendentemente densos que su
gravitacin atrae enormes cmulos de galaxias. Otros dicen que la estructura actual del universo es el resultado del efecto gravitatorio de
partculas casi sin masa tan numerosas que mil millones de ellas cruzan su cuerpo mientras usted lee esta frase.
El que tengamos tantas incgnitas sobre el cosmos no puede ser sorpresa para nadie. La hiptesis del Big Bang es relativamente
nueva. Y, como lo vimos en el captulo II de este libro, las primeras pinceladas significativas en el moderno cuadro del cosmos fueron dadas
hace slo unos pocos siglos, cuando los astrnomos europeos comprendieron el insignificante lugar que ocupa la humanidad en el esquema
de las cosas.
Ya en ese captulo II, tratamos sobre los aportes de Nicols Coprnico, Kepler y Galileo. En la segunda parte de este captulo IV, he
considerado la necesidad de hablar de uno de los ms grandes pioneros intelectuales de todos los tiempos: Isaac Newton, nacido el da de
navidad de 1642, el mismo ao que muri Galileo. Newton absorbi las enseanzas cientficas como si fueran su propia vida, sintetiz lo que
se haba avanzado hasta entonces, y luego fue ms all que todos sus predecesores. Durante ms de dos siglos, sus teoras seran soberanas
a la hora de definir el funcionamiento del universo. Pero para conocer ms detalles de la obra de Newton, pasemos, entonces, a esa segunda
parte.

EDITADA EL :

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La Dinmica de Newton

COSMOLOGA CLSICA

04.02

"La naturaleza y sus leyes yacan ocultas en la noche. Dijo Dios, sea
Newton, y fue la luz".
Pope

http://www.astrocosmo.cl/h-foton/h-foton-04_02.htm (1 of 9)29/12/2004 23:25:05

La Dinmica de Newton

Recordando la pluma de un agudo pensador, del rbol de la vida de Tycho Brahe no habra cado la manzana de Newton. Kepler, y esto
le confiere sealada jerarqua en su hazaa en busca de una imagen csmica ms realista, puso las cosas en su lugar en lo referente al sistema
solar, pero las ideas y concepciones sobre todo el universo seguan siendo todava vagas y contradictorias. Todos los astrnomos, pensadores y
hombres de ciencia que vivieron en el medio siglo comprendido entre los Dilogos de Galileo y la Principia de Newton, se resistan al
movimiento de la Tierra y se sentan acobardados por las ideas dogmticas y confesionales prevalecientes durante la Edad Media.
Pero un hombre, sin abandonar sus propias creencia religiosas, con sus genial posicin tiene una
trascendencia y un inigualado significado dentro del proceso que se inicia en la humanidad para esclarecer las
ideas cosmolgicas y de la configuracin del universo. Nos referimos a Isaac Newton que con su genio
provoc el derrumbe definitivo de las antiguas concepciones y abri las puertas para que la mente del hombre,
hasta entonces aprisionada por las enmohecidas rejas del escolasticismo, volara libre de toda traba. Newton
elev la universalidad de las leyes fsicas a su mxima expresin. Sobre su mecnica racional se tuvieron que
afirmar los avances cientficos y tecnolgicos de los siglos XVIII y XIX y aun gran parte de los de nuestra
centuria.
Isaac Newton es el ms grande de los astrnomos ingleses;. se destac tambin como gran fsico y
matemtico. Fue en realidad un genio al cual debemos el descubrimiento de la ley de gravitacin universal,
que es una de las piedras angulares de la ciencia moderna. Fue uno de los inventores del clculo diferencial e
integral. Estableci las leyes de la mecnica clsica, y partiendo de la ley de gravitacin universal dedujo las
leyes de Kepler en forma ms general. Logr construir el primer telescopio de reflexin. Tambin son
importantes sus contribuciones al estudio de la luz. Sus obras ms importantes publicadas son la Optica, en
la que explica sus teoras sobre la luz, y la obra monumental Philosophiae Naturalis Principia
Mathematica, comunmente conocida como Principia, en la cual expone los fundamentos matemticos del universo.
En su obra Principia (1687), aplica por igual su nueva ley de gravedad a los arcos descritos por las balas de can, a las rbitas de los
satlites y planetas y a las trayectorias de los cometas, calculando sus posibles rutas en forma detallada. Pero este genio era tambin un hombre
de fe religiosa. Es as que, en las mismas Principia, Newton describe al espacio a semejanza al cuerpo de Dios: "El Dios Supremos es un Ser
eterno, infinito, absolutamente perfecto... Perdura eternamente y es omnipresente; y esta existencia eterna y omnipresencia constituyen la
duracin y el espacio". Igualmente, Newton sostiene que "este bellsimo sistema de Sol, planetas y cometas slo podra provenir de la sabidura y
dominio de un Ser poderoso e inteligente". As, para Newton, el universo considerado como un todo, era esttico. Tambin pensaba que el
universo no poda estar expandindose o contrayndose globalmente puesto que, segn l, tales movimientos requieren por necesidad de un
centro, tal como una explosin tiene su centro. Y la materia esparcida en un espacio infinito no define ningn centro. En consecuencia,
estudiando los hechos hacia el pasado, el cosmos deba ser esttico; o sea, termin sustentando la tradicin aristotlica de un cosmos sin
alteracin. Consignemos aqu que, a fin de cuentas, la gracia que nos leg Aristteles nos persigui hasta fines de la dcada de 1920, ya que
slo entonces, esa tradicin, se empez a cuestionar debido a las evidencias observacionales.
Con la publicacin de la Principia Isaac Newton entrega una herramienta fundamental para la cosmologa: la gravitacin universal.
Newton no abord el problema cosmolgico de una manera directa, pero s lo toc en la correspondencia que sostuvo con el reverendo Richard
Bentley, quien estaba preocupado de demostrar la existencia de Dios mediante la ley de gravitacin universal. Para ello le pidi a Newton la
aclaracin de algunos puntos sobre su teora; le manifiesta que un universo finito, esttico, sera inestable y colapsara gravitacionalmente hacia
su centro. Esto se debe a que las estrellas del borde del universo sentiran una fuerza neta que las obligara a moverse hacia el centro. As el
universo se hara ms chico y ms denso. La alternativa de un universo infinito tambin preocupaba a Bentley, pues en ese caso la Tierra sera
atrada en todas direcciones del universo con una fuerza infinitamente grande y la suma de todas esas fuerzas debera ser nula; argumenta que
la atraccin que el Sol ejerce sobre la Tierra pasara inadvertida entre tantos infinitos y por ende no le quedaba claro por qu la Tierra orbita
alrededor del Sol y no camina simplemente en lnea recta como un cuerpo sobre el cual no hay fuerzas netas.
Newton estuvo de acuerdo con Bentley en los problemas de un universo finito y argument que el universo debera ser infinito y que si la
Tierra es atrada en todas direcciones con una fuerza infinita la resultante es cero y si luego agregamos la fuerza atractiva del Sol, ella la har
girar a su alrededor. Por ltimo Bentley seala que un universo infinito podra estar en equilibrio, pero sera inestable, pues al menor aumento de
densidad las estrellas se atraeran ms y se juntaran ms, haciendo que el aumento de densidad creciera. Newton tuvo que concordar con
Bentley en la inestabilidad del universo homogneo e infinito.

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La Dinmica de Newton

Los cimientos de toda la obra de Newton sobre la gravitacin fueron su comprensin del movimiento, que expresara
finalmente como un conjunto de leyes:
Primera ley del movimiento de Newton:
Cada cuerpo persevera en su estado de reposo, o de movimiento uniforme en una lnea recta, a menos que sea
compelido a cambiar este estado por una fuerza ejercida sobre l.
Los proyectiles perseveran en sus movimientos, mientras no sean retardados por la resistencia del aire, o
impelidos hacia abajo por la fuerza de gravedad. Un trompo, cuyas partes por su cohesin estn perpetuamente
alejadas de movimientos rectilnios, no cesa en su rotacin salvo que sea retardado por el aire. Los grandes
cuerpos de los planetas y cometas, encontrndose con menos resistencia en espacios ms libres, preservan
sus movimientos, tanto progresivos como circulares, por un tiempo mucho ms largo.
Segunda ley del movimiento de Newton:
El cambio de movimiento es siempre proporcional a la fuerza motriz que se imprime; y se efecta en la direccin
de la lnea recta segn la cual acta la fuerza. Newton nos leg una frmula matemtica para averiguar su
trayectoria cuando acta esa u otra fuerza:
F = ma

Fuerza igual masa por aceleracin. Si una fuerza cualquiera genera un movimiento, una fuerza doble generar
un movimiento doble, una fuerza triple un movimiento triple, ya sea que la fuerza acte enteramente y de una
vez, o gradualmente y sucesivamente. . .
Frente a la accin de una fuerza neta, un objeto experimenta una aceleracin:
directamente proporcional a la fuerza neta
inversamente proporcional a la masa del objeto.
a = F/m
Recuerde, que
F es la fuerza neta
m es la masa en la cual acta sobre ella la fuerza neta.
Es una herramienta poderosa para contestar con precisin preguntas como las siguientes: qu rbitas son
posibles para planetas y cometas ante la atraccin del Sol? Qu curva describe en el aire el ombligo de un
baista que se tira a la piscina desde un tabln? Qu ngulo tiene que darle un futbolista a la pelota para que
llegue lo ms lejos posible? O, si el Sol y su squito de planetas giran a novecientos mil kilmetros por hora en
torno al centro de la galaxia, distante doscientos cuarenta mil billones de kilmetros, cul es la masa contenida
en el interior?, etc. (Respuestas: las rbitas posibles son las que se forman por la interseccin de un plano con
un cono: el crculo, la elipse y la hiprbole; la curva del ombligo del baista es una parbola; el ngulo es de 45
grados si dejamos fuera el freno del aire; la masa es de unas cien mil millones de masas solares, etc.)

Es, con la matemtica de la segunda ley de Newton, que podemos calcular qu velocidad hay que imprimirle a
un cohete para que se escape de la Tierra y se quede por ah dando vueltas. Curiosamente, los clculos que
debemos realizar no dependen de la masa del cohete. Cualquier objeto de cualquiera de los tres reinos, incluido
en ello una nave espacial, deben alcanzar la misma velocidad para escapar de las garras del planeta madre:
cuarenta mil doscientos ochenticuatro kilmetros por hora o once mil ciento noventa kilmetros por segundo. Si
es menos, el objeto vuelve a la Tierra. Si es ms se escapa para siempre. Claro est, que cualquiera de los
objetos que logren escapar de la atraccin gravitatoria del planeta, perfectamente pueden ser capturados por la
gravedad de otro planeta o del mismo Sol. De hecho, estimando cuidadosamente la velocidad para cada parte
de la trayectoria a recorrer, gracias a lo que nos ensea esa famosa segunda ley, ha sido posible enviar naves
espaciales no tripuladas a Marte y posarse en la superficie del planeta. Viajar por Jpiter, Saturno, Urano y
Neptuno, como lo hicieron las naves Voyager en 1977. O orbitar a Jpiter y sus satlites como actualmente lo

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La Dinmica de Newton

hace la Galileo.
Siempre aqu, salta la pregunta y qu pasa con la luz? puede escaparse? Aunque es un tema, dado la
focalizacin literaria de este trabajo, que debemos de tratar con algunos detalles, aqu podemos sealar que la
luz es distinta, se dice que no tiene masa, y por tanto la segunda ley parece no funcionar. Si sabemos que
escapa, pues si no fuese as, profesionales como los astrnomos no tendran trabajo, ya que no veramos ni la
Luna, ni el Sol, ni cuerpo alguno en el espacio, seran puros agujeros negros. Pero insisto, es una cuestin que
volveremos sobre ella en ms detalles en captulos posteriores. Por ahora, sigamos con Newton y sus leyes.
Tercera ley del movimiento de Newton:
Esta tercera ley de Newton, tambin es conocida como de accin y reaccin.
A cada accin se opone siempre una reaccin igual: o las acciones mutuas de dos cuerpos uno sobre el otro,
son siempre iguales, y dirigidas en sentido contrario. ... .
En un sistema donde ninguna fuerzas externas estn presente, cada fuerza de accin son iguales y opuestas,
adquiriendo velocidades inversas proporcionales a sus masas. Si usted presiona una piedra con su dedo, el
dedo tambin es presionado por la piedra... Si un cuerpo golpea contra otro, y debido a su fuerza cambia el
movimiento del otro cuerpo, ese cuerpo tambin sufrir un cambio igual, en su propio movimiento, hacia la parte
contraria. Los cambios ocasionados por estas acciones son iguales, no en las velocidades sino en los
movimientos de los cuerpos; es decir, si los cuerpos no son estorbados por cualquier otro impedimento.

Fab = -Fba
Matemticamente la tercera ley del movimiento de Newton suele expresarse como sigue:
F1 = F2'
donde F1 es la fuerza que acta sobre el cuerpo 1 y F2' es la fuerza reactiva que acta sobre el cuerpo 2. En
una aplicacin combinada de la segunda y tercera ley de Newton tenemos que:
m1 a1 = m2 a2'
donde los subndices estn referidos a los cuerpos 1 y 2.
Ejemplo: La fuerza de atraccin F1 que ejerce la Tierra sobre un objeto en su superficie es igual y opuesta a la
fuerza de atraccin F2 que emite el objeto. Ambos, la Tierra y objeto se aceleran, pero como la masa de la
Tierra es inmensamente mayor, la aceleracin de efecto que recibe es nfima comparada con la que recepciona
el objeto (su masa comparativa es muy pequea). A ello se debe la razn del por qu nosotros podemos
percibir la aceleracin de un objeto que cae sobre la superficie de la Tierra, que es de 980 centmetros por
segundo al cuadrado (cm/s2); sin embargo, no detectamos la aceleracin de la Tierra, que es de
aproximadamente sobre 1,5 x 10-21 cm/s2 para un objeto de 90 kg. Solamente, cuando dos cuerpos comportan
masas semejantes, como un par de estrellas binarias, entonces nosotros fcilmente podemos observar la
aceleracin de ambas masas.
LA LEY DE GRAVEDAD

La gravedad est definida por la ley de gravitacin universal: Dos cuerpos se atraen con una fuerza (F)
directamente proporcional al producto de sus masas e inversamente proporcional al cuadrado de la distancia que los
separa.
Matemticas de la ley de gravitacin:
Si m1 es igual a la masa de un cuerpo y m2 corresponde a la masa de un segundo cuerpo; d12 es la distancia
entre los centros de ambos cuerpos; F la fuerza de gravedad mutua entre ellos, y G la constante de gravedad,
entonces la ley de gravedad puede ser expresada matemticamente de la siguiente forma:
F = Gm1m2/d122

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donde G es la constante de gravitacin G = 6,67 x 10-8 g-1 cm3 s-2. Esta constante gravitacional G, fue
estimada por primera vez en el siglo XVIII por Henry Cavendish (1731-1810). Aunque tambin se atribuye que
el primer cientfico que logr estimar la constante de gravedad fue Galileo, cuando realiz el experimento de
lanzar dos pelotas de diferentes masas desde la cspide de la Torre de Pisa, las cuales cayeron con una
aceleracin constante, pero es un antecedente que no se encuentra confirmado.

Pero, para nuestros objetivos, sealemos que conocemos las razones por las cuales las manzanas caen de los
rboles hacia la tierra. Por la segunda ley del movimiento, nosotros sabemos que un cuerpo de masa m que se
encuentra sometido a la atraccin gravitatoria F de la Tierra experimenta una aceleracin hacia la superficie de
la Tierra de g = F/m. Ahora, segn la ley de gravedad, esta fuerza es F = GmM/r, donde M es la masa de la
Tierra y r es la distancia entre los centros de lo dos cuerpos o el radio de la Tierra. Como conocemos el valor de
G, entonces tenemos:
mg = GmM/r2
o
g = GM/r2
donde la masa del cuerpo atraido ha sido anulada y su aceleracin no depende de ella, sino que solamente del
cuerpo atrayente, en este caso la Tierra.
Ejemplo: La aceleracin observada g de la superficie de la Tierra es 980 cm/s2; por otra parte, conocemos el
valor de la constante gravitatoria G, y el radio de la Tierra es r = 6.38 x 108 cm; entonces, ahora podemos
buscar el valor de la masa de la Tierra reestructurando la ecuacin anterior:
M = gr2/G
o

M = (980 cm/s2)(6.38 x 108 cm)2/(6.67 x 10-8 cm3/g s2) = 5.98 x 1027 g


Conocida la masa de la Tierra, ahora podemos estimar su densidad, que es igual a:
M/[4/3 ( ) r3] = 5,5 g/cm.

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La Dinmica de Newton

Una expresin matemtica simplificada y popular de la ley de la fuerza de gravedad es la siguiente:

As, si consideramos la fuerza entre el Sol y la Tierra


La fuerza que ejerce el Sol sobre la Tierra es igual y opuesta a la fuerza ejercida sobre el Sol por la Tierra.
Si la masa de la Tierra fuera el doble, la fuerza sobre la Tierra sera el doble.
Si el Sol tuviera dos veces la masa actual, la fuerza que ejercera sobre la tierra sera tambin el doble.
Si la Tierra estuviera dos veces ms alejada del Sol, la fuerza de ste sobre la Tierra sera cuatro veces menor
que la actual.
El significado de r :
Si dos objetos son muy pequeos en comparacin a la distancia en que se encuentran el uno del otro, entonces
la fuerza es dada por r que corresponde a la distancia entre los dos objetos.

Si un objeto es muy pequeo y el otro es simtricamente esfrico, se aplica la misma frmula en que r viene
siendo la distancia que corre desde el objeto pequeo al centro del objeto mayor.
Esto es una consecuencia derivada del punto anterior.

Con esta ley del cuadrado inverso, Newton calcul el perodo de la rbita de la Luna, usando valores generalmente
aceptados para la fuerza de gravedad en la superficie de la Tierra y para el radio de la Tierra. Su resultado, 29,3 das,
distaba mucho de la realidad; el perodo observado es de 27, 3 das. Cuestin que lo desanim, pero con factores ms
ajustado se pudo comprobar que la ley operaba en rigor.
Es la famosa teora de gravitacin de Newton. Todo atrae a todo. Entre los ejemplos que usa para ilustrar el poder de su
teora de gravitacin, se encuentra la primera explicacin correcta de las mareas, ese subir y bajar de la inmensidad del
ocano que dej perplejos a tantos desde la antigedad. Imagin Newton un canal con agua rodeando la Tierra, y
demostr que bastaba la atraccin de la Luna sobre sus aguas para producir la caracterstica doble oscilacin diaria que
se observa en los grandes mares. Cuando el libro fue presentado al rey James II, Sir Edmund Halley, gran admirador de
Newton, acompa una carta en que explicaba en lenguaje sencillo la teora de las mareas. El escrito fue luego
publicado bajo el ttulo La Verdadera Teora de las Mareas, y constituye un ejemplo temprano y bien logrado de
divulgacin cientfica.

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La Dinmica de Newton

Hasta aqu hemos explicado de como opera la gravedad tanto frente a los fenmenos de los cielos como los de
nuestro mar, pero todava no hemos asignado la causa de este poder. Es evidente que debe proceder de una causa que
penetra hasta los mismos centros del Sol y planetas, sin sufrir la ms mnima disminucin de su fuerza; que acta no de
acuerdo al tamao de las superficies de las partculas sobre las cuales opera (como lo acostumbran hacer las causas
mecnicas), sino de acuerdo a la cantidad de materia slida que contienen, y propaga su poder en todas direcciones a
inmensas distancias, decreciendo siempre en proporcin duplicada de las distancias. La gravitacin hacia el Sol est
compuesta de las gravitaciones hacia las diferentes partculas que constituyen el cuerpo del Sol; y al alejarse del Sol
disminuye exactamente en proporcin duplicada de las distancias hasta llegar incluso al crculo de Saturno, tal como se
hace evidente por la quietud del afelio de los planetas; an ms, incluso hasta los remotos afelios de los cometas, si
esos afelios tambin estn quietos. Pero hasta ahora no he sido capaz de descubrir la causa de esas propiedades de la
gravedad a partir de los fenmenos, y no formulo ninguna hiptesis.
En lo referente a las estrellas fijas, la pequeez de sus paralajes anuales demuestra que estn a distancias
inmensas del sistema de los planetas: que esta paralaje es menor que un minuto es por dems seguro, y de ah se
sigue que la distancia a las estrellas fijas es ms de 360 veces mayor que la distancia de Saturno al Sol. Considerar la
Tierra como uno de los planetas, y el Sol como una de las estrellas fijas, puede alejar las estrellas fijas a distancias aun
mayores por los siguientes argumentos: por el movimiento anual de la Tierra se producira una trasposicin aparente de
las estrellas fijas, una con respecto de la otra, casi igual al doble de su paralaje; pero hasta ahora no se ha observado
que las estrellas ms grandes y ms cercanas tengan el menor movimiento con respecto a las ms remotas, que slo se
ven con telescopios. Si suponemos que ese movimiento sea inferior solamente a 20", la distancia de las estrellas fijas
ms cercanas excedera la distancia media de Saturno en unas 2.000 veces.
Con respecto a los cometas. Las colas de los cometas se originan en sus cabezas y tienden hacia las partes
opuestas al Sol, cuestin adems confirmada por las leyes que observan las colas; pues, estando en los planos de las
rbitas de los cometas que pasan por el Sol, ellas se desvan constantemente de la posicin opuesta al Sol hacia las
partes que las cabezas de los cometas han dejado atrs en su progreso a lo largo de esas rbitas; y para un espectador
colocado en esos planos ellas aparecen en las partes directamente opuestas al Sol; pero a medida que el espectador se
aleja de esos planos, su desviacin comienza a aparecer y diariamente se hace mayor.

Cuando Newton elabor sus famosas leyes, sus pensamientos flotaron ms all de la Tierra y de la Luna, al espacio interplanetario e
interestelar. Los mismos principios que explican por qu las manzanas caen al suelo y por qu la Luna orbita la Tierra deberan explicar tambin
por qu la Tierra y todos los dems planetas orbitan alrededor del Sol. La gravedad tiene que ser una fuerza ubicua que acta entre dos cuerpos
cualesquiera del universo.
Newton lleg a esta conclusin a travs de un proceso conocido hoy como experimento de pensamiento: utilizar un escenario para
iluminar las reglas que gobiernan el mundo real. Se trata de un procedimiento que juega el rol de herramienta indispensable para los cientficos
en todos los campos, pero en especial para los cosmlogos, cuyas teoras son a menudo imposibles de comprobar. Sin embargo, Newton tena a
su disposicin una poderoso medio de comprobacin: las matemticas. Poda ir muy lejos hacia confirmar sus hiptesis calculando sus
consecuencias y luego comprobando sus resultados con las observaciones y experimentos.
DEBILIDADES DE LA TEORA

os principios fundamentales de Newton son tan satisfactorios desde el punto de vista lgico que aparece como un requisito necesario
para revisarlos la necesidad de contar con estmulos que slo pueden ser gatillados desde hechos empricos. Antes de proseguir, considero
pertinente que es necesario consignar que Newton estaba consciente de las limitaciones de su edificio intelectual mejor que las generaciones de
cientficos que lo siguieron. l siempre admiti las debilidades que comportaba su teora. "Explicar toda la naturaleza es una tarea demasiado
difcil para un hombre o incluso para una poca", reconoci. Tuvo problemas en particular en intentar comprender la naturaleza real de la
gravedad y del espacio. Aunque su teora predice los efectos de la gravedad en forma muy prctica, no dice nada sobre los mecanismos a travs
del cual acta esa gravedad.
En sus trabajos, Newton muestra evidentes esfuerzos por representar sus sistemas como rigurosamente consecuentes por la
experiencia y por introducir el menor nmero posible de conceptos no directamente referidos a objetos empricos. Pese a ello, establecera los
conceptos de espacio absoluto y tiempo absoluto, cuestin por la cual a menudo se le critic. Pero en ello, Newton es particularmente
consistente. Haba comprendido que las cantidades geomtricas observables (distancias entre puntos materiales) y su curso en el tiempo no
caracterizan por completo el movimiento en sus aspectos fsicos, tal como demostr con su famoso experimento del cubo de agua rotatorio. Por
ello, adems de las masas y sus distancias, debe existir algo ms que determina el movimiento. Newton consider que ese "algo" deba ser la
relacin con el espacio absoluto; saba que el espacio debe poseer una especie de realidad fsica si sus leyes del movimiento poseen algn

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La Dinmica de Newton

significado, una realidad de la misma clase que la de los puntos materiales y sus distancias.
En sus explicaciones matemticas sobre los movimientos planetarios, Newton trabaj sobre la suposicin de que la gravedad acta
instantneamente a travs del espacio . No le satisfaca esta idea, pero no encontr alternativas; en cualquier caso, no pareca tener importancia
prctica para sus clculos. La velocidad de la accin de la gravitacin, en cambio, resultaba de importancia crtica cuando se consideraba el
universo como un conjunto. Newton planteaba que el universo era infinito. De otro modo, argumentaba, tendra un borde y, en consecuencia, un
centro gravitatorio como cualquier otro objeto finito. La atraccin entre sus partes hara, seal, que el universo "cayera hacia el centro del
espacio", lo cual evidentemente no ocurra. Como contraparte, cada fragmento de materia en un universo infinito se halla sometido a fuerzas
iguales desde todas direcciones y, en consecuencia, permanece estable.
Tambin era una preocupacin para Newton la fragilidad de un universo gobernado por el equilibrio de estas fuerzas opuestas. Si la
gravedad acta instantneamente sobre distancias infinitas, entonces las fuerzas sobre cada fragmento de materia sern no slo iguales sino
tambin infinitas, en todas direcciones. Cualquier pequeo desequilibrio en la distribucin de la materia alterara el equilibrio de la atraccin,
sometiendo a los cuerpos a enormes fuerzas asimtricas, mucho ms fuertes que la gravitacin ordinaria que mantiene a los planetas en sus
rbitas o retiene juntas a las estrellas. Las consecuencias seran catastrficas: los astros se veran lanzados al espacio interestelar a velocidades
increbles. Sin embargo, puesto que el universo pareca estar bien cohesionado, Newton lleg a la conclusin de que la distribucin de la materia
era de hecho perfectamente uniforme y que el efecto gravitatorio neto de los objetos distantes era prcticamente cero.
Otro de los temas que complico a Newton fue la problemtica de los cuerpos no sometidos a fuerzas externas, La ley de la inercia,
enunciada primero por Galileo y asumida por Newton como la primera de sus leyes del movimiento afirma que un objeto contina en un estado
de reposo o de movimiento uniforme a menos que sea impulsado a cambiar de movimiento por fuerzas que actan sobre l. Pero no existe
ningn estndar claro por el que juzgar si un objeto est o no en reposo. Por ejemplo, un pasajero en un barco en una noche perfectamente
tranquila puede ver luces que pasan en la oscuridad. Estas luces pueden ser interpretadas como un signo de que el barco se mueve hacia
delante mientras se cruza con otro que se encuentra parado, pero tambin puede significar que el barco del observador se encuentra detenido
mientras es el otro barco el que est pasando. 0 ambos barcos pueden estar movindose. Siempre que los movimientos implicados sean
uniformes, es imposible determinar la condicin estacionaria. Pero este problema abstracto es resuelto por Newton con otra abstraccin. Un
objeto est en reposo, seal, si no posee ningn movimiento en relacin con el espacio absoluto, que "permanece siempre igual e
inamovible". Dibuj el espacio absoluto como una parrilla invisible sobre la cual pueden trazarse cualquier movimiento, lo que implicaba la
imposibilidad, para cualquiera, de poder distinguir entre movimiento absoluto y reposo. Por otro lado, la teora de Newton no proporciona ninguna
explicacin para el curioso hecho de que el peso y la inercia de un cuerpo estn determinados por la misma magnitud (su masa), siendo que el
propio Newton haba reparado en la peculiaridad de este hecho.
Lo inmediatamente anterior descrito no puede clasificarse como una objecin lgica a la teora newtoniana. En cierto sentido, slo
significa necesidades cientficas insatisfechas por el hecho de no hallar en ella una visin conceptual uniforme y completa de los fenmenos
naturales.
Considerada como un programa de todo el conjunto de la fsica terica, la teora del movimiento de Newton recibi su primer golpe de la
teora de la electricidad de Maxwell. Se haba llegado comprender con claridad que las interacciones elctricas y magnticas entre los cuerpos no
eran debidas a fuerzas que operan de un modo instantneo y a distancia, sino a procesos que se propagan a travs del espacio a una velocidad
finita. Junto con el punto de masa y su movimiento, aqu surgi, de acuerdo con el concepto de Faraday, una nueva especie de realidad fsica; es
decir, el campo. En una primera instancia, bajo la influencia del punto de vista de la mecnica, se intent interpretar el campo como un estado
mecnico (de movimiento o tensin) de un medio hipottico (el ter) que llena el espacio. Pero cuando esta interpretacin no result adecuada, a
pesar de los ms obstinados esfuerzos, se fue gradualmente adoptando la idea de considerar que el campo electromagntico es el elemento
final irreductible de la realidad fsica. De cuerdo con H.A. Lorentz, el nico sustrato del campo es el espacio fsico vaco (o ter), que incluso en la
mecnica de Newton no estaba desprovisto de toda funcin fsica. Es en este punto, cuando se deja de considerar, dentro del mundo de la fsica,
la factibilidad de la accin inmediata a distancia ni siquiera en la esfera de la gravitacin.
Pero el valor del principal aporte de Newton a la fsica fue la explicacin de los fenmenos que los humanos podan percibir, desde las
balas de can hasta los cometas. Esto queda comprobado con el xito que alcanz la fsica newtoniana a mediados del siglo XIX. Las
irregularidades observadas en la rbita del planeta Urano condujo a dos jvenes matemticos, Urbain Leverrier en Francia y John Adams en
Inglaterra, a una sorprendente conclusin: Tena que existir otro planeta mucho ms grande y ms distante que Urano. Trabajando
independientemente, utilizaron las leyes del movimiento y de la gravitacin de Newton para calcular la posicin del nuevo planeta. En septiembre
de 1846 fue descubierto Neptuno, exactamente en el lugar donde Leverrier y Adams haban previsto. Con ello qued demostrado el poder y la
perfeccin de los instrumentos cientficos aportados por Newton.
Al analizar la teora de Newton hay que tomar en consideracin aspectos que son fundamentales, tanto para su comprensin como para
su aplicacin. La mecnica newtoniana, dentro de su rango de validez -las "escalas humanas"- viene a ser una teora perfecta. Slo cuando nos
acercamos a sus bordes debemos sustituirla por otra que, por supuesto, debe coincidir con la teora newtoniana dentro de sus lmites. As, en
presencia de altas velocidades la sustituimos por la relatividad especial o restringida -a velocidades normales, la mecnica newtoniana y la
relatividad especial dan los mismos resultados hasta rdenes de magnitud fuera de todo aparato experimental-. En consecuencia, hasta ahora, la
mecnica newtoniana no es errnea mientras no se le saque de su rango de validez.

http://www.astrocosmo.cl/h-foton/h-foton-04_02.htm (8 of 9)29/12/2004 23:25:05

La Dinmica de Newton

EDITADA EL :

http://www.astrocosmo.cl/h-foton/h-foton-04_02.htm (9 of 9)29/12/2004 23:25:05

El Nacimiento de la Cosmologa Moderna

COSMOLOGA CLSICA

04.03

http://www.astrocosmo.cl/h-foton/h-foton-04_03.htm (1 of 9)29/12/2004 23:25:19

El Nacimiento de la Cosmologa Moderna

La cosmologa, que era una ciencia especulativa, se convirti en ciencia emprica gracias a dos importantes acontecimientos cientficos.
El primero fue, a nivel terico, la creacin de la teora de la relatividad general de Einstein, una teora general del espacio, el tiempo y la materia,
que aport una nueva estructura conceptual a nuestra idea del universo como un todo. Y el segundo acontecimiento que proporcion a la
cosmologa su forma moderna fue la aparicin de nuevos y potentes instrumentos astronmicos: los grandes telescopios de reflexin y los
radiotelescopios. La teora de Einstein no exige una cosmologa especfica o una estructura concreta del universo. Aporta el andamiaje, no los
detalles. Para decidir la estructura concreta de todo el universo, en el espacio y en el tiempo, hacen falta, como siempre, muchas ms
observaciones y ms ricas en detalles.
En las primeras dcadas del siglo, cuando los astrnomos sondearon ms profundamente en el espacio, siguieron observando una
jerarqua de estructuras cada vez mayores: de las estrellas a las galaxias y a los cmulos de galaxias, todo expandindose con el universo. Pero,
en las ltimas dcadas con el uso de nuevos y ms poderosos instrumentos de observacin como son los distintos satlites que orbitan la Tierra
y el telescopio espacial Hubble, los astrnomos han explorado ya la estructura global del universo mismo, y han descubierto que esta estructura
jerrquica de grumos cada vez mayores se interrumpe. A las enormes escalas de distancia de miles de millones de aos luz empieza a verse un
universo liso. Esta lisura parece ser la textura global del cosmos, no slo una propiedad local de nuestra regin del espacio. Contemplamos por
primera vez caractersticas espaciales del universo entero. El estudio de ese espacio homogneo y liso a gran escala, su desarrollo en el tiempo
y cmo influye en la materia que contiene, es el campo cientfico propio del cosmlogo contemporneo.
Examinemos ahora esos dos aspectos principales de la cosmologa (el terico y el observacional) ms detalladamente, empezando por
la teora moderna del espacio y el tiempo.
Hagamos abstraccin, por un instante, de lo cotidiano de nuestro entorno constituido por un espacio fsico concreto e intentemos
imaginar el espacio tridimensional puro y vaco. Imaginmonos que nos encontramos en un cohete espacial, detenidos en el espacio profundo, y
antes de poner en marcha el motor del cohete dejamos flotando un faro en el espacio para orientar nuestro emplazamiento. Dicho faro, como
debe ser obvio, emite un rayo de luz, que seguimos fielmente, sin volver nunca hacia atrs. Al cabo de un tiempo vemos que el mismo rayo
aparece delante de nosotros. Es como si hubisemos viajado en crculo. Probamos luego en una direccin distinta, pero sucede lo mismo. Es
evidente que este espacio no es un espacio ordinario en el que si partimos en lnea recta nunca volvemos al punto de partida. Pues bien, ste es
un ejemplo de espacio no euclidiano y, aunque resulte extrao, es matemticamente posible.
La primera descripcin matemtica completa de los espacios curvos fue realizada por el matemtico alemn del siglo XIX, Bernhard
Riemann. Normalmente, consideramos plano el espacio fsico vaco, de forma que si utilizsemos rayos lumnicos para formar los lados de
tringulos, cubos y otras figuras geomtricas, obedeceran a los teoremas de la geometra euclidiana. Si despegsemos en un cohete en lnea
recta y siguiramos esa lnea recta, no volveramos nunca al punto de partida. Pero los trabajos de Riemann generalizaron una nocin de
espacio que incluyese tambin la posibilidad de una geometra no euclidiana, de un espacio no plano sino curvo. Seria como generalizar
espacios bidimensionales para que no slo incluyesen el espacio plano de una hoja de papel sino tambin superficies curvas como la de una
pera. Riemann demostr que poda describirse exactamente la curvatura geomtrica del espacio no euclidiano con una herramienta matemtica
denominada tensor de curvatura. Utilizando rayos lumnicos en un espacio tridimensional y midiendo con ellos ngulos y distancias, podemos
determinar, en principio, el tensor de curvatura de Riemann en cada punto de ese espacio.
La obra geomtrica de Riemann es de gran belleza y posibilidades, y se soporta sobre firmes bases matemticas. En ella, se describen
espacios curvos arbitrariamente complicados en cualquier nmero de dimensiones espaciales. Con el legado matemtico que nos dej Riemann,
podemos concebir fcilmente la mayora de los espacios curvos bidimensionales, como la superficie de una esfera o una rosquilla, pero nuestra
capacidad para imaginar el espacio curvo tridimensional falla. Sin embargo, los mtodos matemticos de Riemann nos muestran cmo abordar
esos espacios: las matemticas pueden llevarnos por donde no puede hacerlo la imaginacin visual.
Ya, a principios del siglo XX, tanto las matemticas como la geometra aplicada a espacios curvos eran bien comprendidas por los
respectivos cientficos especialistas. Pero estos avances parecan reducirse al mbito exclusivamente acadmico, siendo poco consideradas sus
ideas en el mundo fsico real hasta que Albert Einstein postul su teora de la relatividad general en 1915-1916.
La teora de la relatividad general surgi de la teora especial de la relatividad que Einstein elabor en 1905, y que estableca una nueva
cinemtica para la fsica y, a su vez, su avenimiento trajo como consecuencia primaria dos modelos cosmolgicos del universo. Uno de ellos, lo
proyecta el propio Albert Einstein. Einstein estaba tan convencido de la naturaleza esttica del cosmos que, en una actitud muy poco
caracterstica de l, no prosigui las implicaciones que arrojaban sus propias ecuaciones, aadindoles un trmino que se corresponda con una
fuerza repulsiva csmica que actuaba contra la gravedad. El trmino extra, al que llam la constante cosmolgica, pareca hacer ms
manejable el problema de describir el universo. Puesto que la constante estaba directamente relacionada con el tamao y la masa del universo,
el aadido de Einstein implic una descripcin matemtica de un cosmos estructurado por un espacio curvo y esttico lleno de gas uniforme de
materia sin presin; o sea, un universo esttico de inspiracin aristotlica.
En el mismo ao en que Einstein introdujo su trmino constante cosmolgica, o sea, 1917, el astrnomo holands Willem de Sitter dio
otra solucin a las ecuaciones descritas en la relatividad, aadiendo el trmino de la constante cosmolgica pero sin materia: un universo vaco.
La solucin que daba de Sitter a las ecuaciones de Einstein poda interpretarse como un espacio en expansin similar a la superficie en
expansin de un globo de goma. Un cosmos desprovisto de materia poda aparecer absurdo a primera vista, pero en verdad puede considerarse

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El Nacimiento de la Cosmologa Moderna

como una aproximacin bastante acertada de la realidad. El espacio, despus de todo, aparenta estar en su mayor parte vaco.
Haba, pues, dos modelos cosmolgicos basados en las ecuaciones de Einstein: la cosmologa de Einstein, con un espacio esttico lleno
de materia, y la de de Sitter, un espacio en expansin vaco de materia. Estos modelos inferidos desde la relatividad generaron una opinin
corriente en la poca en cuanto a que las ecuaciones de Einstein no haban aclarado gran cosa los problemas cosmolgicos.
A comienzos de los aos '20, Einstein y de Sitter se vieron acompaados en la arena cosmolgica por Alexander Friedmann, un verstil
cientfico ruso que se haba hecho originalmente un nombre en meteorologa y otros campos relacionados y que lleg a ser profesor de
matemticas en la Universidad de Leningrado. Friedmann, hall las soluciones dinmicas a las ecuaciones originales de Einstein (sin constante
cosmolgica) que hoy creemos que describen correctamente la cosmologa. Sus modelos cosmolgicos nos llevan a un universo cambiante.
Comenz con las ecuaciones de relatividad general, y se dedic a descubrir tantas soluciones como fuera posible, sin preocuparse por sus
consecuencias para el cosmos real. Friedmann demostr que las ecuaciones permitan una amplia variedad de universos. En particular descubri
que si dejaba a un lado la constante cosmolgica, todos los resultados eran universos en expansin llenos de materia. Las soluciones que nos
entrega Friedmann son factibles de dividir en dos tipos: aquellas en que el universo se expande eternamente, y aquellas en que la atraccin
gravitatoria de la materia supera finalmente a la expansin, causando en ltimo trmino un colapso.
El factor que inclina el equilibrio hacia un lado o el otro entre expansin y colapso es la densidad media de
la materia que comporta el universo. Si la cantidad media de materia en un volumen dado de espacio es menos
que un valor crtico (cuestin no calculada por Friedmann), el universo se expandir para siempre. En este tipo de
universo se concibe un espaciotiempo con una curvatura negativa, anloga a una curvatura cncava en el espacio
ordinario y, adems, de caractersticas infinitas. Pero en este modelo, el problema de equilibrar exactamente la
distribucin de la materia en un universo infinito gobernado por la gravedad newtoniana no aparece. La relatividad
general seala que la gravedad, como todo lo dems en el universo, se halla limitada por la velocidad de la luz; no
puede, como supona Newton, actuar instantneamente sobre cualquier distancia. As, los campos gravitatorios de
distancias infinitamente grandes requerirn una cantidad de tiempo infinita para dejar sentir su influencia, en vez de
que hasta el ltimo tomo de materia influya inmediatamente sobre todo lo dems en el universo.
Si la densidad media de la masa es mayor que el valor crtico, el universo volver a colapsarse al final en
una densa concentracin de materia, de la que puede rebotar para iniciar un nuevo ciclo de expansin y colapso.
Este universo es una versin expandida del universo esttico original de Einstein. Posee una curvatura positiva anloga a una curva convexa- y un radio finito, y contiene una cantidad finita de materia.
Entre los lmites de estos dos tipos de universo hay uno en el que la densidad media de la materia es igual a la densidad crtica. Este
universo tiene curvatura cero, y se dice que el espaciotiempo es plano debido a que en l se aplica la geometra euclidiana habitual para el
espacio plano. Un universo plano es infinito y se expande eternamente.
El trabajo de Friedmann se public en un conocido y muy ledo peridico alemn de fsica en 1922. Einstein reconoci con renuencia la
validez matemtica del modelo cosmolgico que Friedmann desarroll; sin embargo, en un principio dud que tuviese alguna relacin con el
universo real. Le pareca que estas soluciones no tenan validez fsica: para producir un universo curvo con las caractersticas aparentemente
estticas observadas por los astrnomos se segua necesitando algo parecido a la constante cosmolgica. En todo caso, tanto el modelo de
Einstein como el de Friedmann eran pura teora. Las observaciones no haban contribuido con datos suficientes acerca de la estructura o
evolucin verdadera del universo.
El debate entre Einstein y Friedmann siempre se centr en trminos matemticos y no astronmicos. Nunca abordaron la cuestin de
cmo poda manifestarse el espaciotiempo en expansin en el cosmos. Einstein estaba por aquel entonces empezando a trabajar en otros
campos, y Friedmann, satisfecha su curiosidad, se alej tambin de la relatividad, considerando eso s, que sta era esencial para una educacin
en fsica. Los cursos que imparta en la Universidad de Leningrado eran famosos por su originalidad; sus textos incluyen Experimentos en la
hidrodinmica de lquidos comprimidos y El mundo como espacio y tiempo . En 1925, a la edad de treinta y siete aos, Friedmann muri de
neumona, que contrajo tras enfriarse terriblemente durante un vuelo meteorolgico en globo. Puesto que la comunidad astronmica haba
prestado poca atencin al debate, las soluciones de Friedmann a las ecuaciones de campo casi murieron con l. Hasta que Georges Lematre,
el padre del Big Bang, no redescubri por su cuenta estas ecuaciones en 1926 no adquiri la cosmologa su estructura moderna. Y la obra de
Lematre fue tambin ignorada. Tendran que pasar varios aos antes de que los astrnomos captaran las radicales aplicaciones de la relatividad
en su trabajo, hasta que Arthur Eddington, prestigioso astrnomo ingls, resalt su importancia en 1930.
UN UNIVERSO EN EXPANSIN

ltiples soluciones a las teoras de campo de Einstein parecan permitir universos que eran mutuamente distintos: por una parte
estticos, por la otra en expansin, y vacos o llenos de materia. Pero, sin embargo, ninguna de ellas describa satisfactoriamente el cosmos
como apareca frente a los ojos del hombre: esttico y escasamente poblado de astros menores, estrellas y galaxias. Antes de que se pudiera
hallar una descripcin ms consecuente, la fsica debi sufrir una serie de revoluciones y contrarrevoluciones, las que a su vez, eran insertadas
con diferentes conceptos e intuiciones sobre la naturaleza del tomo y de la energa. Ello trajo consigo el avenimiento de un nuevo leguaje -la
mecnica cuntica-, cuya extraa gramtica conducira finalmente a los fsicos tericos a poder describir, por primera vez, la Creacin en
trminos puramente cientficos. Se llega hasta un momento primigenio: el principio del propio universo.
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El Nacimiento de la Cosmologa Moderna

El primero que asume atreverse a describir la Creacin en trminos no bblicos, paradojalmente, fue un
sacerdote belga, adems de fsico, el jesuita Georges Lematre. ste, en sus trabajos hizo uso intensivo de los
antecedentes sobre observaciones del cielo que existan a la fecha. Se senta especialmente intrigado por las
indicaciones de que algunas nebulosas extragalcticas, como eran conocidas entonces las otras galaxias, estaban
alejndose de la Va Lctea a velocidades que rozaban los 1.000 kilmetros por segundo. En su primer ensayo
sobre cosmologa relativista, publicado en 1925, el cuidadoso anlisis matemtico de Lematre revel una nueva
propiedad del modelo de un universo vaco propuesto por Willem de Sitter en 1917. El universo de de Sitter era no
esttico, lo cual significaba que sus dimensiones cambiaban con el tiempo. Lematre observ que esta propiedad
poda explicar la recesin observada de las nebulosas extragalcticas. Se veran alejadas unas de otra por la
expansin del espaciotiempo. Al final, sin embargo, Lematre rechaz el modelo de de Sitter porque propona un
espacio sin curvatura, lo cual era claramente una violacin de los principios de la relatividad general.
En 1926 Lematre consigui un gran avance conceptual cuando ponder de nuevo el comportamiento de
las nebulosas extragalcticas. (Por aquel entonces estos objetos ya eran generalmente reconocidos como galaxias
por derecho propio.) Al contrario que su esfuerzo inicial dos aos antes, el ensayo que public entonces no era
simplemente especulacin; presentaba un modelo matemtico del universo que incorporaba el concepto de galaxias en recesin. La solucin
de Lematre a las ecuaciones de campo de Einstein presentaba un universo de masa constante, con un radio que, como l lo expres, "se
incremento sin lmite" a una velocidad igual a la de los sistemas estelares que se alejaban.
Los clculos de Lematre pueden ser considerados en propiedad, aunque l no lo saba, como notablemente inferidos desde los
publicados por Alexander Friedmann en 1922. Pero, all donde Friedmann haba tratado el tema como un ejercicio terico, Lematre conectaba
rigurosamente las matemticas con las observaciones astronmicas a cada paso. El modelo resultante era el primer uso persuasivo de los
principios de la relatividad para explicar el universo real. Las galaxias en recesin se estaban alejando realmente, deca Lematre, arrastradas por
el mismo entramado del espaciotiempo a medida que ste se dilataba.
Tal como ya lo sealamos, las implicaciones del trabajo de Lematre -incluso el trabajo en s- pas, como el de Friedmann, como que si
no existiera, por un tiempo, dentro de la comunidad de los fsicos del mundo. Publicado en un peridico cientfico belga de importancia relativa,
su teora apareci bajo el poco atractivo ttulo de Un universo homogneo de masa constante y radio creciente como explicacin para la
velocidad radial de las nebulosas extragalcticas Y, tambin tal como lo mencionamos anteriormente, es el gran astrnomo ingls Arthur
Eddington, quin al tomar conocimiento de lo descrito por Lematre, dispuso la traduccin del ensayo de ste al ingls, y se convirti en adalid de
lo que llam "la brillante solucin de Lematre".
Antes de Lematre recibiera el reconocimiento, que encabez Arthur Eddington y tambin Albert Einstein, a su trabajo, haba continuado
con sus investigaciones. En una investigacin de pensamiento experimental, pasando mentalmente la pelcula de un universo en expansin al
revs, imagin las galaxias no ya separndose unas de otras sino acercndose progresivamente. El espacio se encogi. Las distancias entre las
galaxias se redujeron de lo inimaginable a unos meros kilmetros. Luego, mientras el resto del mundo cientfico meditaba sobre las
ramificaciones de esta teora del universo en expansin, el sacerdote-fsico dio el siguiente paso.
Pudo existir muy bien, escribi en 1931, un autntico principio: Antes de que se iniciara la expansin, existi un tomo primigenio, con
un peso igual a la masa total del universo. Dentro de sus lmites, las fuerzas de la repulsin elctrica se vieron superadas, y la materia existi en
un estado enormemente comprimido y a una temperatura abrumadora. La siguiente especulacin de Lematre fue un salto intuitivo extraordinario:
en una especie de descomposicin superatmica, dijo, este huevo csmico lanz su contenido hacia fuera en una gigantesca explosin. "Los
ltimos dos mil millones de aos son de lenta evolucin escribi. Son las cenizas y el humo de unos brillantes pero muy rpidos fuegos
artificiales."
Si bien la idea planteada por Lematre sobre los inicios del cosmos no fue acogida con entusiasmo por sus pares, quienes seguan
dominados por las ideas de un universo esttico con la sola variante de que ste haba permanecido imperturbado durante un tiempo infinito y
luego, a causa de sus inestabilidades implcitas, empez a expandirse lentamente, no obstante embrion las bases necesarias para que ms
tarde se pudieran desarrollar las descripciones de lo que popularmente se conoce como modelo del Big Bang.
Lematre, para desarrollar su teora del universo en expansin, se haba basado en los principios de la relatividad general, un lenguaje de
grandes masas y enormes distancias. La relatividad le permita describir matemticamente la expansin como inicindose desde una fuente muy
pequea. No le permita penetrar en el proceso fsico que haba transformado una diminuta y densa masa de materia en el universo observado
de galaxias en recesin. Lo que requera esta tarea era un lenguaje matemtico de lo muy pequeo, una teora de la estructura nuclear que
pudiera ser utilizada para delinear las interacciones que haban tenido lugar dentro del huevo csmico. Estamos hablando del lenguaje y la teora
necesarios, hoy conocidos como mecnica cuntica.
En la perspectiva de 1931, cuando Lematre present su idea sobre los inicios del cosmos, miles de millones de aos toda la materia y la
energa que hoy constituye el universo estuvieron comprimidas en un gigantesco tomo primigenio, este conjunto ocupaba un espacio semejante
al de una esfera cuyo dimetro era igual a la distancia de la Tierra al Sol (149.597.870 km. ). Si se compona de energa, su temperatura deba
bordear los 10.000.000C; y si de materia, sta deba haber tenido caractersticas totalmente distintas a las conocidas por el hombre.

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El Nacimiento de la Cosmologa Moderna

La materia dispersada por la explosin de este coloso habra constituido el universo en expansin del cual formamos parte.
Condensndose y quebrndose por la gravitacin mutua, habra creado las galaxias y las estrellas, que continuaron volando hacia fuera para
siempre, hasta llegar, eventualmente, a estar tan alejadas que ningn astrnomo de ninguna de ellas podra ver a muchas de las otras. El
universo sera ilimitado.
Esta teora puede tener muchos errores conceptuales, especialmente en aquellos que han sido revisados por la sola evolucin de la
mecnica cuntica y las experiencias de laboratorio, pero debe reconocerse que viene siendo como el anticipo medular en la que se sostiene la
teora moderna del Big Bang.
EL PRINCIPIO COSMOLGICO

La vanidad del hombre aprendi a aceptar, despus de duros golpes, que vivimos en un planeta relativamente pequeo, de una estrella
comn y corriente, que junto con otras 200 mil millones ms constituyen nuestra galaxia a la que hemos bautizado como Va Lctea, y que no
tiene otra caracterstica que ser una galaxia comn entre otras miles de millones que pueblan el universo. Por eso se postula ahora, con mayor
humildad, que nuestro lugar de observacin del cosmos es uno como cualquier otro. Ms tcnicamente se postula que el universo es homogneo
e isotrpico, esto quiere decir que es igual desde cualquier punto y en cualquier direccin. A la homogeneidad e isotropa del universo la
conocemos como principio cosmolgico
Desde 1930 adelante, empez a desarrollarse en el mundo cientfico una mayor inquietud e inters por las cuestiones cosmolgicas. Se
empezaron a difundir nuevas aportaciones, como las que hicieron los matemticos Howard P. Robertson y Arthur Walker, quienes demostraron
que las soluciones de Friedmann correspondan a resultados ms generales a las ecuaciones de Einstein, siempre que se aceptara el supuesto
de un universo espacialmente homogneo e isotrpico. Posteriormente, demostraron tambin que, en este caso, el espaciotiempo
cuatridimensional poda diferenciarse en un espacio tridimensional curvo y un tiempo nico comn a todos los observadores comviles. En la
actualidad, se le suele llamar cosmologa FRW a los modelos cosmolgicos basados en las soluciones de Friedmann-Robertson-Walker.
Normalmente, tratan de descripciones muy interesantes desde el punto de vista moderno, ya que buscan estar siempre relacionados con una
propiedad notable del universo observado.
Cuando hablamos de homogeneidad, estamos sealando la imposibilidad de distinguir
caractersticas especiales entre dos lugares de espacio diferentes y por isotropa la
invarianza de las caractersticas del universo en la direccin en que miremos.
El universo en s es una estructura compleja, que muestra disimilitudes en funcin del tamao de la escala de distancias desde un mismo
punto de observacin. A distancias pequeas respecto a la escala del propio universo presenta caractersticas organizativas con planetas,
estrellas, galaxias y nebulosas. A medida que se han podido realizar observaciones a escalas cada vez mayores, en el universo van apareciendo
espacios ms liso y ms homogneo: la grumosidad tiende a alcanzar un promedio. Es como contemplar la superficie de la Tierra, con sus
diversas texturas y grumos desde un satlite y verla completamente lisa. Lo anterior es lo que lleva a los cosmlogos a suponer que el
universo contemplado a distancias muy grandes es al mismo tiempo homogneo (parece siempre el mismo, independientemente de dnde
estemos situados dentro de l) e isotrpico (parece el mismo en todas direcciones). Un espacio que es isotrpico para todos los observadores,
no slo para uno, es tambin homogneo.
Una de las pruebas duras en la que se sostienen los tericos para considerar firmes estos supuestos fue la de la radiacin microondular
de fondo (el calor residual del Big Bang), detectada en 1965 y que, hasta la fecha, ha sido uno de los avales ms importantes para sostener la
validez de la teora que propugna el inicio del universo desde una gran explosin. Dentro de los mrgenes de error de observacin y de
detecciones en variaciones de temperatura en distintos lugares del espacio, esta radiacin de fondo puede ser considerada como que se
distribuye de forma isotpica a nuestro alrededor, lo cual indica que el universo ya era bastante isotrpico cuando se produjo la gran explosin.
No falta quienes sealan hoy da que la homogeneidad y la isotropa del universo ha sido cuestionada por algunas observaciones, y que
su vigencia obedece mayoritariamente a una necesidad de la ciencia cosmolgica. Aqu, es pertinente una aclaracin. Se habla o sostiene de
una hogeneidad e isotropa promedio y/o tambin, grumosidad promedio. Una homogeneidad perfecta, como veremos en captulos posteriores,
no habra hecho posible la actual estructura organizativa del universo. La homogeneidad y la isotropa del universo resulta racionalmente
satisfactorio e implica considerar que ste no presenta puntos privilegiados o especiales, cuestin que las observaciones no han logrado
desmentir con evidencias claramente duras. La alternativa sera suponer que hay un emplazamiento privilegiado, y entonces tendramos que
preguntarnos por qu era privilegiado ese desplazamiento y no otro. Pero no se pueden, por ahora, encontrar razones para formularse esa
pregunta y sigue muy vivo lo que dijo Einstein, "todos los lugares del universo son iguales". Por ello, se ha otorgado a esta idea la distincin de
considerarla un principio: el principio cosmolgico , segn denominacin del cosmlogo Edward Milne en 1933.
En un razonamiento de pensamiento experimental, podemos reflexionar que en su modelo del sistema solar, Coprnico sac a la Tierra
del centro, de modo que la Tierra no fue ya un planeta privilegiado. Siglos despus, Shapley demostr que tampoco el Sol ocupa un lugar
privilegiado; estamos lejos del centro de nuestra galaxia. Hoy sabemos incluso que nuestra galaxia no tiene un emplazamiento especial entre los
millones de galaxias observadas. Parece que no existe un lugar especial. El principio cosmolgico perfectatamente puede ser enunciado a
travs de uno de los famosos aforismo de Nicols de Cusa, filsofo y telogo del siglo XV: "La fbrica del mundo tiene su centro en todas partes
y su circunferencia en ninguna".
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El Nacimiento de la Cosmologa Moderna

Pero el principio cosmolgico podra ser errneo, como proposicin cientfica. Una de las alternativas para que ello se de se encuentra
en la posibilidad de que el universo tenga un eje. ltimamente algunos astrnomos de la Universidad de Rochester han sealado que el universo
no es uniforme, sino que tiene una parte superior y otra inferior, lo que implica la existencia de un eje. De ser as, el universo entero y todas las
galaxias que se alojan en l podran estar efectuado un movimiento de rotacin. El universo tendra entonces eje de rotacin, una direccin
prioritaria y no sera isotrpico. Por ahora; y pese a que los fsicos saben que la homogeneidad e isotropa del universo, estn sujetos a
falsificacin en el universo observado, hay pruebas suficientemente slidas como para seguir sosteniendo que en l todos los lugares son
iguales.

Representacin de las posciones de galaxias situadas hasta 150 Mpc de distancia (2% de
la distancia al borde del universo observable). Las estructuras a gran escala, tales como
filamentos y enormes vacos huecos son bastante evidentes.

Bajo el supuesto, segn el principio cosmolgico, que el espacio tridimensional es homogneo e isotrpico, Robertson y Walker
demostraron matemticamente que slo podan haber tres espacios geomtricos de tal genero (La mtrica RW). Como era de esperar, dos de
ellos correspondan a las soluciones de las ecuaciones de Einstein que haba hallado ya Friedmann. Los tres espacios eran el espacio plano de
curvatura cero (que Friedmann no haba hallado), el espacio esfrico de curvatura positiva constante y el espacio hiperblico de curvatura
negativa constante. En el espacio plano, los rayos lser paralelos jams se encuentran; es un espacio abierto de infinito volumen. En un espacio
esfrico, los rayos lser paralelos convergen; es un espacio cerrado de volumen finito. En este espacio puedes alejarte volando en lnea recta y
volver al punto de partida. En el espacio hiperblico, los rayos lser paralelos divergirn; es un espacio abierto con un volumen en infinito.

Representaciones bidimensionales de los tres espacios posibles de FRW tridimensionales,


homogneos e isotrpicos. Aqu, un cientfico bidimensional explora estos espacios. El dibujo de la
izquierda es el espacio plano infinito, en el que los rayos lser paralelos no se encuentran nunca, y los
ngulos de un tringulo suman 180 grados. El del centro, es el espacio finito de curvatura positiva
constante, en el que los rayos lser paralelos convergen y se encuentran y los ngulos del tringulo
suman ms de 180 grados. A la derecha vemos el espacio hiperblico infinito de curvatura negativa
constante, en el que los rayos lser paralelos son divergentes y los ngulos suman menos de 180
grados. El espacio bidimensional de curvatura negativa constante (a diferencia de los otros dos) no
puede encajarse en un espacio tridimensional, como se ha intentado en esta ilustracin. No parece por
ello, que sea homogneo e isotrpico y le corresponde un lugar especial: el punto de la silla de montar.
Si analizamos estos espacios utilizando las ecuaciones de Einstein, vemos que la curvatura cambia en el tiempo. En el espacio plano, de
curvatura espacial cero, cambia la escala relativa de las mediciones de espacio y de tiempo. Partiendo de estas soluciones dinmicas a las
ecuaciones de Einstein slo se puede concluir que el universo no puede ser estable (ha de cambiar expandindose o contrayndose) y que el
espacio del universo se est expandiendo.
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El Nacimiento de la Cosmologa Moderna

Estas soluciones anticipaban, pues, la Ley de Hubble, que presupone una expansin del universo. Si las galaxias se hallan situadas en
un espacio en expansin, tambin se alejarn entre s como seales colocadas en el espacio (el llamado flujo de Hubble). As el
descubrimiento de Hubble aport un poderoso apoyo observacional a las cosmologas de FRW y al universo dinmico.
Sin embargo, no aclaraba la cuestin subsiguiente de en cul de los tres espacios posibles (el plano, el esfrico o el hiperblico) estamos
viviendo nosotros. Es muy difcil de aclarar. Cul sea la verdadera para nuestro universo depende de la forma en que se inici la expansin
csmica, de igual modo que la trayectoria que tomar una piedra al ser lanzada al aire, que depender de su velocidad inicial relativa a la fuerza
de la gravedad de la Tierra. Para la piedra la velocidad inicial crtica es de 11,2 km. por segundo. Si se lanzamos hacia arriba una piedra a una
velocidad inferior a sta, debemos tener cuidado para evitar un chichn o cototo en nuestras cabezas, ya que volver a caer a la Tierra; pero si
lanzamos la piedra a una mayor velocidad inicial ella se nos perder en el cielo y jams volver a la Tierra. As tambin, el destino del universo
es aquel que depende de cul es su velocidad inicial de expansin relativa a su gravedad. Conocer lo ltimo es para la fsica una cuestin ms
que complicada. Pero el destino del universo depende de cual sea la respuesta, porque la geometra plana e hiperblica puede corresponder a
universos abiertos que continan expandindose eternamente, mientras que el universo cerrado esfrico llega un momento en que deja de
expandirse y vuelve a contraerse: su existencia es finita. Pero pese a las complicaciones que hemos sealado e incluso sin conocer las
condiciones iniciales de la expansin del universo, podemos deducir cul podra ser su destino: comparando su tasa de expansin actual con su
densidad promedio actual. Si la densidad es mayor que el valor crtico [ = 10-29g por cm3(unos 10 tomos de hidrgeno por m3)], determinado
por la velocidad deexpansin actual, entonces es la gravedad la gran dominante; el universo es esfrico y cerrado y est predestinado a
desintegrarse en algn momento en el futuro. Si la densidad es inferior al valor crtico, el universo es hiperblico y abierto. Si es exactamente
igual al valor crtico, es plano. La relacin entre la densidad material media observada en el universo y la densidad crtica se denomina omega
() . As, el universo es abierto, plano o cerrado dependiendo de si omega es inferior a 1, igual a 1 o mayor que 1, respectivamente.

La expansin del universo en el tiempo para cosmologas,


cerradas, abiertas y planas. La expansin podra medirse
por la distancia entre dos galaxias distantes cualquiera.
En un universo cerrado, ste se expande al principio y
luego se contrae.
En principio es posible medir omega. El problema para determinar la densidad material media es que la materia del universo puede
ser tanto materia visible (estrellas, galaxias y otros) como materia invisible (materia oscura, agujeros negros o partculas cunticas
microscpicas). Las partes visibles y luminosas de las galaxias nos dan un valor aproximado de de 0,01. Los astrnomos slo pueden calcular
directamente la densidad de la materia visible. Si suponemos que el 90 por ciento de la masa de una galaxia es materia oscura, tendramos un
valor aproximado de de 0, 1. Y a la escala mayor de cmulos de galaxias, la aportacin al parmetro de la materia oscura respecto a la
visible es del orden de 20 a 1. Si es as, llegaramos a la conclusin de que vivimos en un universo hiperblico abierto. Pero, por desgracia, no
podemos llegar a una conclusin tan simple, pues existe la posibilidad de que haya ms materia oscura. Como veremos en un captulo posterior,
hay slidas pruebas de su existencia. De hecho, el elemento material dominante en el universo muy bien podra ser materia oscura y el elemento
visible, las galaxias y las estrellas, slo una parte insignificante de la masa total del universo.
Ahora bien, para medir omega, uno de los mtodos factibles se da calculando la velocidad de expansin del universo a travs de la
medicin de la velocidad de alejamiento de una galaxia distante ( que es hallada por su desplazamiento al rojo) y dividirla por la distancia a la
galaxia. En un universo de expansin uniforme la velocidad externa de cualquier galaxia es proporcional a su distancia; entonces, la relacin
velocidad-distancia es la misma para cualquier galaxia. La cifra resultante, denominada la constante de Hubble, mide la velocidad actual de

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expansin del universo. De acuerdo a las mediciones ms precisas, la velocidad actual de expansin del universo es tal que ste duplicar su
tamao en aproximadamente diez mil millones de aos. Esto corresponde a una densidad crtica de materia de cerca de 10-29 gramos por
centmetro cbico, la densidad que se obtiene al esparcir la masa de una semilla de amapola por sobre un volumen del tamao de la Tierra.El
valor de medicin ms preciso para la densidad promedio real -que se obtuvo gracias a la observacin telescpica de un gigantesco volumen de
espacio que contena muchas galaxias, en que se estim la cantidad de masa de aquel volumen por sus efectos gravitacionales, y luego se la
dividi por el tamao del volumen- es de aproximadamente 10-30 gramos por centmetro cbico, o cerca, de un dcimo del valor crtico. Este
resultado, al igual que otras observaciones, sugiere que nuestro universo es abierto.

LAS CIFRAS DE LA COSMOLOGA


Las cantidades muy grandes y muy pequeas comunes a la cosmologa suelen ser
representadas como potencias de diez. El dimetro de un tomo, aproximadamente
0,00000001 cm., se expresa como 10-8cm.; el exponente (-8) significa el nmero de lugares
decimales en la fraccin. As, la densidad crtica del universo 10-29 representa un punto
decimal seguido por veintiocho ceros y un uno. De un modo similar, la masa aproximada del
Sol en kg. se representa como 1030, que en notacin decimal ordinaria sera un 1 seguido de
treinta ceros. Este sistema de representar las cifras no slo es conciso, sino que tambin
permite que cantidades ampliamente divergentes sean comparadas con facilidad sumando o
restando exponentes en vez de realizar tediosas divisiones y multiplicaciones.
Sin embargo, es menester sealar que existe cierto grado de incertidumbre con respecto a estas cifras -relacionada principalmente con
la parcial heterogeneidad del universo que ya hemos mencionado- y tambin hay dudas en lo que a distancias csmicas se refiere; en la prctica,
se debe reconocer que resulta difcil medir omega. Si el universo fuese enteramente homogneo y estuviese expandindose de manera
uniforme, entonces su velocidad de expansin podra determinarse midiendo la velocidad de alejamiento y la distancia de cualquier galaxia
cercana o lejana. Y, viceversa, la distancia a cualquier galaxia podra determinarse a partir de su desplazamiento al rojo y la aplicacin de la ley
de Hubble. (Hablando en forma aproximada, la distancia a una galaxia es diez mil millones de aos luz multiplicado por el aumento fraccionario
en la longitud de onda de su luz detectada.) Pero, por desgracia, los clculos de distancia de galaxias lejanas plantean muchsimos problemas.
La dificultad radica, en parte, a que las galaxias probablemente estn evolucionando, modificando su luminosidad de forma desconocida, por lo
que no se puede confiar en tomar la luminosidad de ciertas galaxias como unidad de medida para determinar la distancia a partir de la
luminosidad, quedndonos, en estos casos, con la sola observacin de sus respectivos corrimientos al rojo que nos indican que se alejan, pero
sin la certeza de la distancia. En consecuencia, no se puede seguir la evolucin de la constante de Hubble a lo largo del tiempo, ni hallar el
ndice de desaceleracin que revelara si el universo es abierto o cerrado.
La conclusin es que no disponemos de ningn medio fidedigno de saber si el universo es abierto o cerrado. Esto aflige y desola a
muchsimas personas que ansan conocer el destino del universo. Pero, en mi opinin, en nada comparto esas atribulaciones. Lo importante est
en lo que hemos llegado a saber hasta ahora. Los cosmologos ya saben que el parmetro csmico crucial de omega () es superior a una

dcima e inferior a dos, una gama de valores bastante prxima a uno. Por qu? La cantidad podra tener cualquier valor; podra ser cualquier
guarismo desde uno a un millar. El verdadero enigma es por qu se acerca tanto a uno? Por qu estamos situados en el lmite entre

universos abiertos y cerrados? Se ha identificado suficiente materia como para que no sea inferior a 0,1. Ahora, si omega fuera = 2,
entonces estaramos frente a una de las mayores catstrofes tericas que pudiesen sufrir los cientficos, ya que esa densidad implica que con la
velocidad estimada actual de expansin del universo, ste sera ms joven que la Tierra segn determina el fechado radiactivo. Aqu, hemos
llegado a uno de los autnticos problemas que enfrenta la cosmologa contempornea. En el fondo es el verdadero quid de los asuntos del
cosmos que hasta ahora hemos descrito, el cual analizaremos en los prximos captulos que son parte del relato de "A Horcajadas en el Tiempo
".

http://www.astrocosmo.cl/h-foton/h-foton-04_03.htm (8 of 9)29/12/2004 23:25:19

El Nacimiento de la Cosmologa Moderna

EDITADA EL :

http://www.astrocosmo.cl/h-foton/h-foton-04_03.htm (9 of 9)29/12/2004 23:25:19

Enigma de los Cielos Nocturnos

A HORCAJADAS EN EL TIEMPO

http://www.astrocosmo.cl/h-foton/h-foton-05.htm (1 of 2)29/12/2004 23:25:23

Enigma de los Cielos Nocturnos

2001 - 2002. Todos los derechos reservados.

http://www.astrocosmo.cl/h-foton/h-foton-05.htm (2 of 2)29/12/2004 23:25:23

La Paradoja de Olbers

ENIGMA DE LOS CIELOS NOCTURNOS


05.01

Los problemas que Bentley le plante a Newton, que describimos en la seccin N2 del captulo anterior, son mucho ms profundos que
lo que tal vez el mismo Bentley imagin. Efectivamente un universo infinito, uniforme, lleno de estrellas, presenta la dificultad que la atraccin que
se ejerce sobre una masa, proveniente de una direccin, llega a ser infinita. El mismo problema ocurre con la luz que se recibe de una direccin
determinada; esto se conoce como la paradoja de Olbers.
Durante siglo, pensadores y cientficos se han interrogado acerca de
algo que aparentemente aparece como una cuestin simple: Si el universo es
infinito y est lleno de estrellas, cmo puede ser el cielo oscuro por la
noche?. Lo lgico sera que la lnea de visin de un observador en un universo
infinito debera terminar con una estrella, tal como sucede cuando se observa
un bosque y se termina viendo rboles en todas direcciones. El otro efecto
que debera percibirse debera ser el de un fondo continuo de luz celeste, lo
que el genio literario de Edgar Allan Poe llam las "doradas paredes del
universo". El cielo nocturno no slo sera muchsimo ms iluminado que el da
normal que conocemos, sino que el calor radiado por la cantidad enorme de
estrellas que deberan brillar evaporaran tambin todos los ocanos de la
Tierra.
El primero en darse cuenta del problema fue Kepler en 1610. Propuso
que el universo debe ser finito, pues la noche es oscura, ya que si fuese
infinito recibiramos una cantidad muy grande de luz proveniente del cielo. El
astrnomo ingls Edmond Halley discuti el problema en 1720 ante la
Sociedad Real Inglesa. Con un razonamiento equivocado desprecia el
problema sealado que como de cada estrella distante recibiramos muy poca
luz, una cantidad despreciable, as tambin la suma de la luz de todas ellas
tampoco sera importante. Esa reunin de la Royal Society era presidida por Sir Isaac Newton, quien tena ya 78 aos. Se ha sealado
irnicamente que el hecho de que Newton dejase pasar un comentario de este estilo es una prueba irrefutable que estaba durmiendo en el
momento que Halley present su argumentacin; el razonamiento es absolutamente contrario a los principios del clculo infinitesimal que el

http://www.astrocosmo.cl/h-foton/h-foton-05_01.htm (1 of 5)29/12/2004 23:25:33

La Paradoja de Olbers

propio Newton haba inventado para demostrar las leyes de la mecnica.


El problema de la oscuridad del cielo nocturno fue abordado nuevamente por el joven astrnomo suizo Jean Philippe Los de Cheseaux
en el ao 1744 y posteriormente por el astrnomo alemn Heinrich Olbers (1758-1840), en forma independiente, en 1826. Ambos argumentaron
que si el universo fuese infinito y estuviese lleno de estrellas, deberamos recibir 184.000 veces ms energa y luz de todo el cielo que lo que
recibimos del Sol. Deberamos ver el cielo absolutamente cubierto de estrellas y sin vacos de oscuridad, por lo cual el cielo debera ser una
superficie iluminada igual que el disco solar (sera como hacer crecer el disco del Sol hasta que cubra todo el cielo de horizonte a horizonte). Un
universo as sera como vivir en un horno. Un universo infinito, que parece lo ms sencillo que podemos concluir de las leyes de Newton, viola la
ms elemental de las observaciones astronmicas: la oscuridad del cielo nocturno. Ellos lo que conocemos como la paradoja de Olbers.

Con una argumentacin matemtica muy clara se puede demostrar que Los de Cheseaux y Olbers tenan razn de que
efectivamente en un universo uniforme e infinito el cielo debera ser muy brillante. Para ello para se pueden considerar los
siguientes supuestos:

El universo tiene un tamao infinito;


Las estrellas pueblan uniformemente el universo, y
El flux de energa de una estrella est dado por la ley del cuadrado inverso (la energa es radiada en reas por
segundo):
flux = L / (4 D2)
Donde L es la luminosidad intrnsica de la estrella y D la distancia desde la Tierra.
Ahora, consideremos una regin estelar de un espesor T y de un radio R:

Entonces Cunta luz recibimos desde esta regin de estrella?


El flux de energa desde una estrella es f = L / (4 R2).
En funcin al grfico de arriba, si hay n por unidad de volumen de una regin, entonces el nmero total de estrellas
por regin es:
N = n x volumen = n x 4 R2 x T
Entonces la cantidad de flux que recibimos desde la regin es F = f x N = L x n x T === Es un simple e interesante
resultado matemtico.

El quid del asunto es que la cantidad de luz que nosotros recibimos desde una regin estelar dada, no depende de la
distancia a que se encuentre desde la Tierra. Recibimos la misma cantidad de luz, ya sea que la regin estelar se encuentre
distante o cerca de nosotros. Si hubiese millones de regiones dadas encendidas de estrellas en el universo, entonces
simplemente multiplicamos la contribucin de radiacin de una regin estelar por los millones de estrellas para estimar la
cantidad de energa que recibimos desde el universo. Adicionalmente, si ello fuera as, nosotros "deberamos ver en todo
momento" toda la luz que irradiaran esos millones de estrellas desde el universo y, con ello, no tendramos cielos nocturnos.
Esto es lo que da origen a la paradoja de Olbers.
Otra manera de enfocar el problema es a travs de comparar el resplandor del cielo nocturno con el de la superficie del Sol.
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La Paradoja de Olbers

Sabemos que la luminosidad del Sol nace desde una superficie que arde a una temperatura de 5.800K. Por otro lado, el
cielo nocturno es considerablemente menos luminoso y ntido. Para conocer por qu ello es una paradoja, consideremos lo
siguiente:

1.
2.

Una estrella de R (igual al Sol), cubre un rea de un tamao A = R2. Ello es directo. Entonces, la fraccin de

rea de superficie de una esfera de radio r que cubre una estrella est dada por la fraccin = f = R2 / (4 r2) =
[R/2r]2.
El total de la fraccin de la regin cubierta por todas las estrellas alojadas en ella=== es dada por la fraccin de una
estrella por el nmero total de ellas = [R/2r]2 x [ n x 4 r2 x T ] ===
la fraccin de regin cubierta ~ 5 x 10-16 x n x T
Aqu, se midi la densidad estelar n como el nmero de estrellas en un pc3 y el ancho de la regin en pc.
Recordemos que 1 pc (parsec) es igual a 3,26al (ao luz). Son unidades que son convenientes tenerlas presente,
ya que en nuestra galaxia hay un promedio de una estrella por pc3 con una separacin, promedio tambin, entre
ellas de 1pc.

Con la descripcin matemtica que hemos realizado se puede demostrar que Los de Cheseaux y Olbers tenan razn; efectivamente
en un universo uniforme e infinito el cielo debe ser muy brillante. Pero por qu entonces tenemos cielos nocturnos? Cul es la suposicin
falsa? Ambos consideraron que o bien la estrellas estaban despus de todo limitadas en su nmero, o de alguna manera su luz no consegua
llegar hasta la Tierra. El ltimo argumento lo sostenan a raz de que los astrnomos haban descubierto el polvo interestelar, el cual sera el
culpable de la poca luminosidad del cielo nocturno sembrado de estrellas por todos los rincones del firmamento. Bastara con que el espacio
interestelar no fuese perfectamente transparente para que no recibamos una gran cantidad de energa en la Tierra. Pero los clculos
demostraron rpidamente que si las partculas de polvo absorbieran la energa de toda la luz estelar que faltaba, el polvo en s empezara a
brillar. Un universo igual que un horno, como debiese ser si fuese infinito bajo el concepto en el que estamos hablando, ms transparente o
menos, la cantidad de energa recibida en la Tierra sera la misma. Por ejemplo, granos de polvo pueden absorber bastante luz (y energa) pero,
terminarn calentndose y remitiendo lo mismo que absorbieron. Es curioso que ni Kepler ni Los de Cheseaux ni Olbers visualizaran que la
solucin a la paradoja tiene que ver con la edad de las estrellas y del universo, y en definitiva con la cantidad de energa disponible (a Kepler se
le puede perdonar, pues no conoca el valor de la velocidad de la luz, pero en el siglo XVIII ya se saba positivamente que la luz no se propaga en
forma instantnea).
Para entender mejor lo que estamos describiendo, retomemos aqu el ejemplo de los rboles de un bosque que enunciamos en el
segundo prrafo de este captulo. Si nos internamos en un bosque con rboles plantados sin orden, dependiendo del espesor de los troncos y de
la distancia tpica entre los rboles, slo podremos ver hasta una cierta distancia, habr un lmite de visibilidad en el bosque, pues en cualquier
direccin nuestra visual terminar encontrando un tronco. Es fcil ver que el lmite de visibilidad en un bosque, la distancia tpica a la que es
posible ver, depende del grosor de los troncos y de la distancia media entre los rboles; mientras ms delgados y espaciados estn los rboles,
ms lejos se podr ver.
Aplicando las mismas ideas en un universo lleno de
estrellas habr un lmite de visibilidad que depende del tamao
de las estrellase y de sus distancias medias. La distancia tpica
entre las estrellas es tan grande comparado con su tamao que
el lmite de visibilidad en el universo resulta ser que 1223 aosluz. Por lo tanto, si recibisemos la luz y energa de todas las
estrellas del universo hasta una distancia de 1223 aos-luz la
temperatura en la Tierra debera ser igual que la que tiene la
superficie de una estrella tpica como el Sol, esto es, 5.800 K.
Pero, para que eso ocurra, el universo debera tener una edad
mayor de 1223 aos y las estrellas deberan vivir ms de 1223
aos cada una. Si cualquiera de estas condiciones no se
cumple, no podramos recibir una cantidad abrasadora de luz
en la Tierra. Por lo tanto, postulando que el universo es muy
joven se soluciona el problema. Pero ninguna de las ltimas
evidencias que se tienen pueden sostener una edad menor que
1223 aos para el universo, ya que se han podido observar con
el Telescopio Espacial Hubble galaxias a una distancia superior
a los doce mil millones de aos luz. Por otra parte, sabemos
que estrellas comunes como el Sol tienen una vida promedio de
diez mil millones de aos y, adems, sabemos que estrellas con masas superiores a la del astro rey su vida promedio es bastante menor a los
diez mil millones de aos. Por lo tanto, aunque el universo tuviese menos aos que 1223 de edad y todas las estrellas se hubiesen formado
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La Paradoja de Olbers

simultneamente, jams lograramos verlas encendidas todas al mismo tiempo.


Para que el universo fuese un horno debera ser uniforme e infinito tanto en el espacio como el tiempo (al menos tener una edad mayor
que 1223 aos). Alternativamente, si el universo fuese mucho ms denso, su lmite de visibilidad podra llegar a ser menor que l210 aos-luz,
produciendo un cielo muy brillante. Basta con que el universo sea joven o poco denso para resolver la paradoja. Por lo tanto, la noche es oscura
porque la densidad de universo es muy baja o su edad muy pequea. Sin embargo, pienso que la respuesta ms coherente, con todas las ideas
tericas de mayor generalizada aceptacin dentro del mbito de la fsica, es aquella que brota de dos implicaciones ampliamente aceptadas de la
teora de la relatividad. Primero, si el universo se inici en el llamado Big Bang hace una cantidad finita de tiempo, y segundo, si la luz viaja a una
velocidad finita, slo la luz de las estrellas dentro de una distancia determinada habr tenido tiempo suficiente de alcanzar la Tierra; todas las
estrellas ms all sern simplemente indetectables. As, aunque el nmero de estrellas sea infinito, el nmero de estrellas visibles no lo es, lo
cual explica las zonas oscuras en el espacio. Otros efectos se aaden tambin a la oscuridad, como ya lo mencionamos. A lo largo del tiempo,
por ejemplo, las estrellas se apagan, creando nuevas zonas oscuras. Y, en la expansin del espacio que sigui al Big Bang, la propia luz sufri
una transformacin en el cambio.

Una razn por la que el cielo nocturno es oscuro es que el universo se inici hace un perodo
de tiempo finito. Si el cosmos tiene unos quince mil millones de aos de edad, por ejemplo, un
observador sobre la Tierra slo puede detectar la luz procedente de objetos a menos de
15.000 millones de aos luz (al) de distancia. Las estrellas que se encuentran a mayores
distancias, por sobre la capacidad lmite de observacin, son simplemente invisibles porque su
luz no ha tenido tiempo de viajar hasta nosotros.

EL CORRIMIENTO AL ROJO COSMOLGICO

La cantidad de estrellas que podemos ver desde la Tierra est determinada por un lmite mximo de observacin de varios miles de
millones de aos luz, pero tambin la luminosidad de las estrellas disminuye, a todos los efectos, por el corrimiento al rojo cosmolgico, un
fenmeno directamente relacionado con la expansin del universo implicada en la teora de la relatividad.
Se suele confundir o asimilar el corrimiento al rojo cosmolgico con el clsico efecto Doppler, porque ambos implican el alargamiento de
las ondas de luz. Cuando hablamos de efecto Doppler en la luz, estamos describiendo un cambio producido por el movimiento de una fuente con
respecto a un observador. Las ondas de luz de un objeto que se mueve hacia el observador son comprimidas hacia la frecuencia ms alta, o
extremo azul del espectro; las ondas de un objeto que se aleja se alargan y avanzan hacia el extremo de la frecuencia ms baja, o rojo.
En el caso cosmolgico, el corrimiento al rojo (redshifts) no tiene nada que ver con el movimiento de una fuente de luz, sino ms bien
con la distancia de la fuente con respecto al observador. Segn las ecuaciones de la relatividad, el espacio en s se expande por todas partes y
en todas direcciones, excepto dentro de los sistemas ligados gravitatoriamente como las galaxias. As, la luz de una fuente lejana en una distante
galaxia recorre un camino que se tensa y alarga todas las longitudes de onda. Del mismo modo que en el corrimiento al rojo del efecto Doppler,
la onda tensada da como resultado una frecuencia ms baja, una forma ms roja de luz. Cuanto ms remota es la galaxia con respecto a la
Tierra, ms espacio intermedio hay en expansin, ms rpidamente crece la distancia a esa galaxia, y mayor es el corrimiento al rojo. La luz de
las estrellas en las galaxias relativamente cercanas simplemente enrojecer, pero en distancias ms y ms grandes la luz de las estrellas puede
ir ms all del extremo de las bajas frecuencias del espectro visible y entrar en las zonas invisibles de los infrarrojos y luego de las ondas de
radio.

http://www.astrocosmo.cl/h-foton/h-foton-05_01.htm (4 of 5)29/12/2004 23:25:33

La Paradoja de Olbers

EDITADA EL :

http://www.astrocosmo.cl/h-foton/h-foton-05_01.htm (5 of 5)29/12/2004 23:25:33

El Universo Primitivo

A HORCAJADAS EN EL TIEMPO

VI

A los futuros investigadores es aquienes corresponde la tarea de determinar


todas las propiedades del universo a partir de las leyes de la fsica bsica del campo
cuntico.
A. D. DOLGOV - YAKOB B. ZEL'DOVICH, 1981

2001 - 2002. Todos los derechos reservados.

http://www.astrocosmo.cl/h-foton/h-foton-06.htm29/12/2004 23:25:38

El Universo Primigenio

EL UNIVERSO PRIMITIVO
06.01

"Parece, pues, que hemos de rechazar la idea de un universo inalterable y


permanente. Y hemos de admitir que las propiedades bsicas que caracterizan al universo
como hoy lo conocemos son el resultado directo de un proceso evolutivo que debi
iniciarse hace unos cuantos miles de millones de aos... Partiendo de este supuesto, el
problema de la cosmogona cientfica puede plantearse como un intento de reconstruir los
procesos evolutivos que condujeron de la simplicidad de los primeros das de la creacin a
la inmensa complejidad actual del universo que nos rodea".
GEORGE GAMOW, 1951

http://www.astrocosmo.cl/h-foton/h-foton-06_01.htm (1 of 3)29/12/2004 23:25:45

El Universo Primigenio

A veces, como fsico terico, me detengo a reflexionar sobre los difciles vericuetos que debe saltar la astrofsica para intentar
determinar con la ms absoluta confianza las propiedades de las estrellas (cmo nacen, evolucionan, se apagan y estallan), pese a que
conocemos perfectamente las leyes bsicas de la fsica. Ello, viene a ser como apelar a la biologa que entregue una explicacin sobre las
propiedades de una clula a partir de las leyes de la qumica cuntica, lo que implicara una tarea tan compleja que resultara, prcticamente,
inviable. Y esta complejidad es un problema bsico, que se halla vinculado a la naturaleza misma del objeto de investigacin.
Es, sin dudas, una materia compleja que se debe a una especie de desagregacin causal entre los diferentes niveles organizativos
cuando se pasa del microcosmos al macrocosmos. Por ejemplo, para entender la qumica hay que entender las normas que obedecen la
valencia de los electrones en la parte externa de los tomos. Los detalles del ncleo atmico (los quarks, que estn dentro de neutrones y
protones) estn causalmente desagregados de las propiedades qumicas del tomo. Otro ejemplo de esta desagregacin causal
procedente de la biologa molecular es el hecho de que las funciones biolgicas de las protenas estn desagregadas de su codificacin en el
material gentico. En la ciencia, abundan los ejemplos de esta desagregacin causal, una separacin importante entre los niveles materiales
de la naturaleza que se refleja en la formacin de disciplinas cientficas separadas.
En consecuencia, podemos puntualizar que: una cosa es conocer las leyes fsicas microscpicas bsicas y otra, muy distinta, intuir las
consecuencias de esas leyes en el sistema macroscpico que se requiere investigar. Lo anterior se da, pese al stock de conocimientos sobre las
leyes de la fsica que generalmente comportan los astrofsicos, ya que la habilidad para formular las cuestiones precisas (por ejemplo, qu
procesos son importantes, cules pueden desecharse, cules son las caractersticas bsicas de un sistema concreto) viene a ser casi como un
arte en donde aflora en propiedad un talento creador en s.
Salvo unos pocos escpticos ritualizados, hoy existe casi pleno consenso que las leyes fsicas, deducidas de experimentos terrestres,
nos proporcionarn las bases de una teora estelar completa. Esta seguridad se avala, en gran medida, en la ntima relacin que han alcanzado
la fsica y la astronoma durante las fases del desarrollo moderno de ambas. El motivo es que los astrnomos de observacin estn hoy
investigando los qusares, los ncleos de las galaxias y la gran explosin, que se caracterizan por procesos de tal intensidad que los
experimentos de la fsica terrestre no pueden igualarlos. Debido a ello, para poner a prueba las teoras de la alta energa, los fsicos slo pueden
guiarse por la observacin astronmica. En consecuencia, el universo entero pasa a convertirse en campo de experimentacin nico para
comprobar las leyes de la fsica. No hay otro campo posible, porque lo que los fsicos pretenden conocer es el universo en sus condiciones ms
extremas y primitivas.
La necesaria mancomunidad que se fue dando entre la fsica y la astronoma se hace claramente visible al aflorar teoras, como la del
Big Bang, sobre el origen del universo. De acuerdo con la teora del Big Bang si retrocedisemos en el tiempo, la temperatura del universo se
incrementara a lmites casi inconmensurables. La temperatura expresa la energa cintica de las partculas, en este caso partculas cunticas.
Cules son, pues, las leyes fsicas que rigen la interaccin de las partculas cunticas con esas energas elevadsimas?
Nadie puede contestar con seguridad a esta pregunta. Sera fantstico que los fsicos pudiesen comprobar sus teoras creando durante
una fraccin de segundo, en un laboratorio de aceleracin de partculas, las condiciones que imperaban al iniciarse el Big Bang. Los
aceleradores de partculas ms potentes que existen logran llevarnos hasta la poca en que el universo tena slo una milmillonsima de
segundo de antigedad, lo cual constituye, sin duda, un enorme triunfo. Pero las soluciones a los importantes problemas relacionados con el
universo que hoy formulan los fsicos, dependen de las propiedades que comportaba el propio universo antes de que tuviese una milmillonsima
de segundo de vida. Es obvio que, por ahora, esos tiempos del inicio del cosmos quedan fuera del alcance de los experimentos prcticos con
aceleradores de partculas. En consecuencia, para estudiar el universo primigenio y resolver los enigmas que envuelven su origen, los fsicos y
los dems investigadores han de adoptar una actitud distinta. En vez de buscar indicios con aceleradores de alta energa, el camino viable
disponible es estudiar el gran acelerador del cielo: el Big Bang y sus consecuencias. En la prctica, es el universo en su conjunto el que es
utilizado a la vez como laboratorio y experimento del que se pueden deducir las leyes bsicas de la materia. Esta nueva disciplina de
investigacin ntegra la ciencia de los objetos ms pequeos conocidos (los cuantos) con la de la de los ms grandes (el cosmos).

Ahora bien, para poder desarrollar esa monumental investigacin que representa intentar desentraar los ms recnditos misterios del
universo primitivo, los cosmlogos y los fsicos cunticos empiezan por utilizar las teoras relativistas del campo cuntico aplicadas a las
partculas cunticas, que explican los experimentos de alta energa que se realizan en los laboratorios de aceleracin. Luego, proceden a
extrapolar, con cierta dosis de audacia, esos modelos tericos a la elevadsima energa del universo primigenio. Utilizan luego estos modelos
para deducir ciertas caractersticas notables del universo, como por ejemplo, por qu est compuesto de materia y no de partes iguales de
materia y antimateria, o la existencia de pequeas fluctuaciones cunticas en la ardiente sopa primordial, que acabaran formando galaxias,
cmulos de stas y, tambin, supercmulos galcticos.
Esta tarea de elaborar modelos matemticos del universo primigenio no es una necesidad nica de los cientficos en sus investigaciones
sobre los misterios que encierra el cosmos. En efecto, existen otras que se iniciaron con anterioridad, como la de elaborar modelos del interior de
las estrellas basndose en la fsica nuclear, ya que parece ms que obvio que nadie puede penetrar en el interior de una estrella par comprobar
directamente la exactitud de esos modelos, como nadie puede viajar por el pasado hasta la bola de fuego del Big Bang para comprobar la
autenticidad de los modelos de partculas cunticas de alta energa. Pero esa analoga es lo nico que equipara las dos tareas; las diferencias
son significativas. En primer lugar, hay muchsimas estrellas, cada una con propiedades distintas y en distintas etapas de evolucin, que
proporcionan a los astrofsicos una multiplicidad de antecedentes que limitan enormemente los modelos matemticos. En contraste con la
http://www.astrocosmo.cl/h-foton/h-foton-06_01.htm (2 of 3)29/12/2004 23:25:45

El Universo Primigenio

multiplicidad de estrellas, slo hay un universo primitivo, que no puede observarse directamente. Este perodo primigenio dej esparcidos fsiles,
pistas contemporneas de sus propiedades; las galaxias, su distribucin en el espacio, la radiacin microondular de fondo, la relativa abundancia
de elementos qumicos. Pero la diferencia ms profunda entre los modelos matemticos de las estrellas y los del universo muy primitivo radica en
que los fsicos han investigado experimentalmente las leyes de la fsica nuclear aplicables al interior de las estrellas, mientras que no parece
verosmil, por ahora, un experimento terrestre que permita comprobar las leyes que se aplican al universo antes de una millonsima de segundo
de su existencia, ya que reproducir en laboratorios las temperaturas, para conocer el posible estado de la materia, que se debieron generar en el
momento del principio-pricipio en un acelerador de partculas, no sera viable.
El estudio del universo primigenio encierra para los cosmlogos dificultades que parecen insuperables. Es como si se pidiese a los
astrofsicos que, en vez de utilizar las conocidas leyes de la fsica nuclear, las dedujesen de las propiedades observadas de las estrellas! Pero el
caso no es tan dramtico. El universo primigenio puede ser un objeto de estudio ms simple que el interior de una estrella. Los fsicos creen que
en aquellos trridos tiempos primigenios, las interacciones de las partculas cunticas eran mucho ms simtricas. Suponen que las
complejidades desaparecen en ese primer perodo y que la situacin fsica pasa a resultar manejable. Si es as, los cosmlogos tienen bastantes
posibilidades de desentraar los misterios del universo primigenio. Claro est, que en ello queda por demostrar su viabilidad y que no es algo
ms que un vano deseo, pero no hay duda que los supuestos tericos actuales apoyan lo primero.
Pensar que ahora los fsicos han podido llegar a conocer cmo podra haber sido el universo cuando tan solo contaba con una
millonsima de segundos de vida, parece casi un sueo de ficcin. Si ello hubiese sido propugnado hace unos cincuenta aos atrs, habra dado
motivo para que se dieran conciertos de cidas crticas y, posiblemente, el propugnador habra sido el hazmerrer de entre los integrantes del
mundillo de la fsica y, ello, ni que hablar de los escpticos. Pero los datos derivados de la observacin, como el de la relativa abundancia de
elementos qumicos y el de la temperatura de la radiacin microondular de fondo, constituyeron factores importantsimos, cuya existencia no
poda haberse previsto por entonces. Por otra parte, en las primeras dcadas del milenio del 2000, pueden descubrirse nuevos datos
cosmolgicos que nos ayuden a resolver el misterio del origen del universo.

EDITADA EL :

http://www.astrocosmo.cl/h-foton/h-foton-06_01.htm (3 of 3)29/12/2004 23:25:45

Hacia el Primer Segundo

EL UNIVERSO PRIMITIVO

06.02

"No puedo evitar una sensacin de irrealismo al escribir sobre los tres
primeros minutos como si supiramos realmente de lo que hablamos..."
STEVEN WEINBERG

http://www.astrocosmo.cl/h-foton/h-foton-06_02.htm (1 of 4)29/12/2004 23:25:59

Hacia el Primer Segundo

Es posible que bajo el Sol no encontremos nada nuevo; sin embargo, la historia del estudio del cosmos en cada perodo de ella- deja
constancia de la apabullante caja de sorpresa que representa el universo para sus investigadores. Hasta los aos '20, los cientficos preferan
creer que el espacio era infinito y eterno. Se coincida en la vaga nocin de que ramos nicos en un universo hueco e insondable. Pero la
historia empieza a cambiar, como ya lo mencionamos, cuando el matemtico ruso Alexander Friedmann en 1922, desafiando las afirmaciones de
Einstein de que el universo era esttico, public un ensayo en el cual demostraba un error en los clculos de Einstein y que las propias
ecuaciones de ste permitan la descripcin de un universo que evoluciona. En 1927, tal como ya lo vimos, el sacerdote belga y fsico terico
George Lematre aprecia los estudios de Friedmann y galvaniz a los cosmlogos con su propuesta de que un tomo primigenio, denso y muy
caliente estall en forma similar a la bola de fuego del Big Bang para crear el actual universo. En los aos '20, el astrnomo Edwin Hubble y otros
colegas suyos con sus observaciones demostraron que el universo se estaba expandiendo; todas las galaxias se alejaban unas de otras,
incrementando el espacio entre ellas y sus vecinas.
Aunque Lematre, el padre de la teora del Big Bang, diese el
primer paso, la versin moderna del Big Bang se debe a George Gamow y a
sus alumnos Ralph Alpher y Robert Herman. En los aos '40, calcularon la
sntesis de los elementos qumicos de la explosin primordial y, al hacerlo,
trasladaron la idea del Big Bang del campo de las hiptesis al terreno de la
ciencia de observacin. Alpher y Herman estimaron que el espacio debera
estar actualmente baado por un mar de energa electromagntica que, en
trminos del cuerpo negro, y estimaron que sta deba bordear los 5K por
encima del cero absoluto, lo que informaron en una carta enviada a la
revista Nature en 1948. La estimacin sobre la existencia de la energa
electromagntica qued confirmada cuando, dieciocho aos despus,
Penzias y Wilson lograron identificarla, calculando que esta comportaba una
temperatura de 2,7K. La demostracin hecha por Hubble, como la
comprobacin de la temperatura de la radiacin de fondo que realizaron
Penzias y Wilson, dieron cabida para que desde la dcada de los '50 ,
surgiera una aceptacin mayoritariamente generalizada de la hiptesis de
que el universo haba tenido su comienzo en la explosin de un tomo
primigenio (Big Bang); que las enormes densidades y las altas temperaturas
al principio del tiempo y del espacio pudieron haber borrado la distincin
entre materia y energa (Big Squeeze), y que de ese guiso materia energa se habra generado la energa radiante. Luego, mientras el universo
comenzaba a expandirse y a enfriarse, la primera materia en emerger lo habra hecho en forma de partculas elementales: protones, neutrones y
electrones constituyendo lo que se ha llamado ylem, un trmino tomado de Aristteles, para esta materia primordial. Posteriormente, a medida
que se enfriaba y se haca menos denso el ylem y se reduca la radiacin de alta energa, los neutrones existentes empezaron a combinarse
con protones, formndose los ncleos atmicos. Los protones solitarios atraan a los electrones para crear tomos de hidrgeno, y los ncleos
ms pesados reunan tambin sus complementos ms grandes de electrones. El Big Squeeze pudo haber sido el crisol de todos los elementos
observados hoy en el universo. En esto hay que consignar que diferentes investigaciones de laboratorio han concluido que lo inmediatamente
anterior descrito ocurri dentro de los primeros minutos de la expansin csmica donde se constituy un proceso igual que la alquimia: En el
ylem, una sustancia era transformada en otra.
Aparece obvio que, al embrionarse la idea de un universo con principio, nace el inters por considerar el origen de los elementos
qumicos que dieron nacimiento al cosmos. Lo anterior, viene a ser una necesidad ineludible en la construccin de la teora del gran disparo.
La bsqueda del origen de los elementos qumicos llev a los cientficos a considerar la posibilidad de que la materia hubiese atravesado una
fase densa y extremadamente caliente como para provocar reacciones nucleares que pudieran haber generado los elementos. Subrahmanyan
Chandrasekhar , astrofsico norteamericano de origen hind y premio Nobel, junto a su colaborador L.R. Henrich llegaron a la conclusin, en
7
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10
1942, que si la materia ha alcanzado el equilibrio trmico a una densidad de ~10 g/cm y a una temperatura de ~10 K,y si las abundancias
de elementos ligeros fueron congeladas en ese punto a causa de la rpida expansin y enfriamiento del universo, entonces las abundancias
relativas de los elementos ms ligeros (hidrgeno y helio) estaran en una razonable concordancia con las observaciones. Tambin en la dcada
de los cuarenta, George Gamow enfatiz que el modelo de equilibrio trmico de Chandrasekhar era cuestionable puesto que no consideraba la
alta tasa del expansin y la variacin de la eficiencia de las reacciones nucleares dentro de un material que se enfra continuamente. En otras
palabras, lo clculos de Chandraskhar no eran dinmicos. El primer paso en esta direccin lo dio el propio Gamow, junto a Ralph A. Alpher, al
producir un monumental ensayo que cont como primicia con una carta un tanto extravagante que, por coincidencia, apareci el April Fools' Day
(el primero de abril, el da de los inocentes en Estados Unidos) de 1948 en el paridico Physical Review. Gamow, que era bastante reconocido
como una persona bromista y de algunos excesos, aadi al artculo la firma del renombrado fsico nuclear Hans Bethe, aunque ste no haba
tenido nada que ver con el proyecto. (Afortunadamente, Bethe tom bien la broma.) La lista resultante de autores Alpher, Bethe y Gamow- era
un retrucano de las primeras tres letras del alfabeto griego, alfa, beta y gamma, lo que gener al final de cuentas que el ensayo fuera conocido
como el artculo "".

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Hacia el Primer Segundo

La broma de Gamow en el Physical Review era apropiada, puesto que en la carta al peridico presentaba una hiptesis sobre la creacin
de los primeros elementos de la tabla peridica. Esbozaba el proceso segn el cual los elementos fueron construidos mediante una rpida
captura de neutrones que se convertan en protones mediante desintegracin beta. Este anlisis us la seccin eficaz de captura de neutrones
de ~1 MeV de energa que se haba dado a la publicidad al final de la Segunda Guerra Mundial, como un ejemplo del uso pacfico de las
investigaciones que se llevaron a cabo en Los Alamos, dentro del proyecto Manhattan. Gamow y Alpher pensaron que sta haba sido la manera
en la que haban sido creados todos los elementos qumicos. El mecanismo que se daba consista en que los neutrones y protones colisionaban,
se aglomeraban y eran reconfigurados para formar, primero, hidrgeno pesado (un neutrn ms un protn) y luego tritio (dos neutrones ms un
protn). En el siguiente paso, cuando uno de los neutrones del ncleo de tritio se descompona en un protn y un electrn escapaba, el ncleo de
tritio se converta en un istopo de helio llamado helio3. Ahora, si al helio-3 se le aade otro neutrn se produce el istopo helio4. Lo anterior,
se trata de una prediccin terica tan cierta que incluso su comprobacin en los diferentes pasos obligados y necesarios que da la ciencia en
sus procesos de investigaciones- ha llegado a concluir experimentalmente que los enunciados que daban por cierta la liberacin de los quarks,
los componentes ms pequeos de la materia, cuando los protones y neutrones se encuentran expuestos a elevadsimas temperaturas. Los
quarks liberados, junto a los gluones que los mantienen unidos, forman el estado de la materia que debi existir inmediatamente despus del Big
Bang.
Lo que hemos descrito en el prrafo anterior corresponde a los primeros elementos de la tabla peridica que nos dio el nacimiento del
universo. Los elementos qumicos ms pesados fueron formados ms tarde, en el interior de las estrellas. Pero en su trabajo terico-matemtico
a Gamow se le escap un hecho importantsimo susceptible tambin de comprobacin experimental: clculos ms afinados que los de Gamow,
predicen la existencia de un campo de radiacin que baa el universo que es equivalente al generado por un cuerpo en equilibrio trmico que se
encontrara a una temperatura de unos 4 K. En 1948 Alpher y Robert Herman, colega de Alpher, corrigieron algunos errores en los clculos de
Gamow e hicieron la primera estimacin matemtica de la temperatura del campo de la radiacin csmica del fondo, de unos 5 K.

La cantidad de elementos que predicen los clculos de la


nucleosntesis primordial depende drsticamente de la densidad
barinica. El grfico de la izquierda muestra las cantidades
relativas de Helio, Deuterio y Litio. La banda amarilla muestra el
rango que permiten las observaciones actuales. Ello, deja en
evidencia el extraordinario hecho de las coincidencias que se dan
entre la teora y la observacin. Esto implica -segn la
indeterminacin de la constante de Hubble- una densidad
barinica en espacios del universo entre una centsima y seis
centsimas de lo estimado para la densidad crtica.

Pero esta cuestin del ylem ha resultado para los fsicos cosmlogos una cuestin semejante a la alquimia: una sustancia es
transformada sucesivamente en otra. Desde los acontecimientos descritos por Gamow y Alpher a las elaboraciones de otros investigadores han
revelado que son acontecimientos consistentes con los que pudo haber sucedido en los primeros minutos de la expansin csmica. Los procesos
que se han llegado a esbozar son casi sin duda alguna- los que posteriormente dieron origen a la abundancia de hidrgeno y helio que
constituye un noventa y nueve por ciento de toda la materia del universo.
Gamow explic tambin la distribucin que puede observarse de las masas en el cielo. Durante el primer milln de aos, expuso, la
radiacin gobern el universo. En esa poca csmica se haba formado suficiente materia para que se volviera preeminente, y alrededor de 240
millones de aos ms tarde grandes expansiones de gas empezaron a condensarse. La masa de estas nubes de gas, calcul, era ms o menos
equivalente a la de las galaxias de hoy.
Pese, como hemos dicho, a conocer experimentalmente el estado de la materia que pudo haber coexistido en la primera millonsima de
segundo durante el nacimiento del cosmos, algunos fsicos prescinden de toda precaucin e insisten en su propsito de captar la chispa que
encendi la mecha de donde surgi todo. Lo intentan invocando ideas sostenidas en sesudos ejercicios matemticos, conceptos nuevos que ni
contradicen los datos experimentales ni cuentan con pruebas en qu apoyarse. Estas ideas incluyen espacios de once o ms dimensiones,
supersimetra y teoras del gran campo unificado. Slo algunos fsicos creen que tales ideas sean totalmente vlidas; no han sido probadas,
desde luego. Sin embargo, s de esas ideas surgiera un cuadro racional del origen del cosmos tal vez pusiera fin a uno de los grandes captulos
inconclusos de la ciencia de la fsica.
Por otra parte, no deja de resultar irnico que para comprender lo ms grande que conocemos (el universo entero) tengamos que llegar
a dominar las leyes que rigen las entidades ms pequeas (las partculas cunticas). Estas ironas abundan en la ciencia. Los cientficos, como la
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Hacia el Primer Segundo

mayora de las personas que piensan y sienten, son sensibles al misterio de la vida. Pero, irnicamente, a medida que avanzan en el estudio del
universo, van comprobando de modo progresivo que ste se halla sometido a las leyes fsicas como cualquier otra entidad material, aunque se
trate, claro est, de una entidad nica, que exige conceptos nuevos para su comprensin. El misterio de la existencia no reside tanto en el
universo material observado como en nuestra capacidad de comprenderlo, en primer trmino. Y, posiblemente, con el tiempo eso tambin pueda
llegar a ser menos misterioso.
Por otro lado, no falta que cada vez que los fsicos especializados exponen los resultados de sus experimentaciones sobre sus teoras
cosmolgicas, aparecen personas que se oponen al enfoque puramente cientfico, con frecuencia reduccionista, y se inclinan en favor de su
intuicin profunda de que el conjunto del universo es una unidad especial, con una ley propia. Consideran que el enfoque reduccionista niega
cierto orden vital del ser. Pero tales actitudes preconcebidas les impiden experimentar la emocin autntica de los descubrimientos cientficos
que se estn produciendo. Esos descubrimientos permiten elaborar una visin nueva del mundo, que influir poderosamente en toda nuestra
cultura.
Los seres humanos crearon durante milenios sistemas culturales simblicos que respondan a su necesidad de sentirse relacionados con
la globalidad de la vida. Pero esas visiones holsticas del universo, aunque tengan una funcin importante, desde el punto de vista de las ciencias
naturales son heursticamente estriles y empricamente vacuas. Lo que la ciencia de hoy est creando es una visin nueva del universo y del
lugar de la humanidad en el mismo, una visin en la que no existen discrepancias entre holismo y reduccionismo, una visin para la que tal
distincin carece de importancia. Puede que an veamos el universo en un grano de arena.
Para darnos una idea de cmo enfocan los fsicos el universo primigenio nos introduciremos a conocer, en forma sucinta, la teora
relativista del campo cuntico y el mundo de las partculas elementales. A ello, le agregaremos algn otro ingrediente, como un poco de
termodinmica. Con el conocimiento que alcancemos, podremos ya retroceder en el tiempo hasta el Big Bang y demostrar cmo influyeron las
propiedades de las partculas en aquel acontecimiento memorable.

EDITADA EL :

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La Macnica Cuntica

EL UNIVERSO PRIMITIVO
06.03

"Conocemos muchas leyes de la naturaleza, estamos convencidos de que podemos descubrir ms y esperamos
lograrlo. Nadie puede prever cul ser la prxima ley que se descubra. Sin embargo, en las leyes de la naturaleza hay una
estructura que denominamos leyes de invarianza. Esta estructura es tan poderosa que hay leyes de la naturaleza que se
dedujeron partiendo del postulado de que se ajustaban a la estructura de invarianza."
EUGENE P. WIGNER

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La Macnica Cuntica

Tanto el lenguaje como la teora necesarios, que hoy conocemos como mecnica cuntica, iniciaron su evolucin en los institutos de
fsica europeos. Empez a embrionarse su formulacin en los finales del siglo XIX y su desarrollo a los principios del siglo XX, con los trabajos
del fsico terico alemn Max Planck. Planck se senta intrigado por un problema fundamental que tena que ver con la radiacin de un
denominado cuerpo negro.
Por aquellos aos, ya se saba que el color de la luz que emite un cuerpo -la gama de sus longitudes de onda- est relacionado con el
material del que est hecho el objeto y con su temperatura. Hablando en general, la luz azul, con longitudes de onda muy cortas, es la que
prevalece en el espectro de los objetos muy calientes; las longitudes de onda rojas, o ms largas, indican menos calor. Hay representadas
tambin otras longitudes de onda, pero como regla general, cada temperatura se relaciona con una longitud de onda dominante, que proporciona
al objeto resplandeciente un color caracterstico. Para simplificar su anlisis de la radiacin, los tericos del siglo XIX haban conjurado el cuerpo
negro. Al contrario que los objetos reales, esta entidad imaginaria absorbe la radiacin de todas las frecuencias, lo cual la hace completamente
negra. Tambin emite radiacin de todas las frecuencias, independientemente de su composicin material. Los fsicos experimentales haban
creado ingeniosos dispositivos para aproximar esta construccin terica a los laboratorios, y haban aprendido mucho sobre las caractersticas de
la radiacin del cuerpo negro. Lo que les faltaba era una teora para predecir la distribucin o forma del espectro de radiacin del cuerpo negro,
es decir, la cantidad de radiacin emitida a frecuencias especficas a varias temperaturas.
En esa poca, la generalidad de los cientficos crean que la clave de este problema se hallaba en comprender la interaccin entre
radiacin electromagntica y materia. En 1900, cuando Planck atac el problema, acept la teora electromagntica de la luz que sostena que la
luz era un fenmeno ondulatorio y que la materia -que se supona que contena pequeos cuerpos cargados elctricamente, o partculasirradiaba energa en la forma de ondas de luz cuando esas partculas cargadas eran aceleradas. Comnmente tambin era aceptado que la
cantidad de energa radiada por una partcula cargada acelerada poda situarse en cualquier parte a lo largo de una gama continua.
Con el objetivo de estudiar la radiacin de un cuerpo negro, Planck se imagin las partculas cargadas como pequeos osciladores,
acelerados y decelerados repetidamente de una forma sencilla, suave y regular, como si estuvieran unidos a un andn ingrvido. Hasta ah,
Planck se mantuvo con rigidez dentro del reino de la fsica del siglo XIX. Pero, desde entonces, gira en sus conceptos y se desva radicalmente.
En efecto, para poder calcular el equilibrio de la energa entre los supuestos osciladores y su radiacin de entrada y salida, Planck hall
que necesitaba suponer la existencia de cuantos, o algunas diminutas divisiones de energa, antes que una gama continua de energas posibles.
Por ello, lleg a deducir la definicin de un cuanto de energa como la frecuencia de la oscilacin multiplicada por un diminuto nmero que no
tard en ser conocido como la constante que lleva su nombre. Esos supuestos fueron los utilizados por Planck para resolver el problema del
cuerpo negro, pero nunca lleg ms all en una interpretacin significativa de sus cuantos, y as qued el asunto hasta 1905, cuando Einstein,
basndose en su trabajo, public su teora sobre el fenmeno conocido como efecto fotoelctrico. ste, sostenindose en los clculos de
Planck, demostr que las partculas cargadas que en esos tiempos se suponan que eran electrones- absorban y emitan energa en cuantos
finitos que eran proporcionales a la frecuencia de la luz o radiacin.

EL EFECTO
FOTOELCTRICO
En los ao finales del siglo XIX, se descubri que las placas electrificadas de metal expuestas a la luz
desprendan partculas cargadas, identificadas ms tarde como electrones. Este comportamiento, que pronto fue
conocido como efecto fotoelctrico, no era especialmente sorprendente: Investigaciones anteriores del fsico escocs
James Clerk Maxwell y otros haban revelado que la luz era una onda que transportaba fuerzas elctricas. Pareca
plausible que estas ondas pudieran sacudir a los electrones y liberarlos de sus ligazones atmicas. Pero cuando los
fsicos intentaron examinar la energa cintica de los electrones liberados, surgieron los problemas. Segn la lgica de
la teora ondulatoria, la luz brillante debera ser la que ms sacudiera los electrones, enviando a las altamente
energticas partculas zumbando de la placa de metal; los electrones liberados por el suave empujn de una luz dbil
deberan tener mucha menos energa cintica.
Este razonamiento no haba nacido de la experimentacin. En 1902, Philipp Lenard, un profesor de fsica de
la Universidad de Kiel, demostr que intensificando el brillo de la luz que golpeaba el metal aumentaba el nmero de
electrones arrojados pero no aumentaba su energa de la forma esperada. Al parecer, su energa dependa no de la
intensidad sino de la frecuencia de la luz que incida sobre ellos: Cuanto mayor la frecuencia, ms briosos los
electrones que emergan. La luz roja de baja frecuencia, no importaba lo brillante que fuera, raras veces consegua
expulsar electrones, mientras que la luz azul de alta frecuencia y la ultravioleta -no importaba lo dbil- casi siempre lo
haca. Segn la fsica estndar, que consideraba la luz como un fenmeno ondulatorio, estos resultados no tenan
sentido.
Albert Einstein se ocup de la cuestin unos pocos aos ms tarde mientras examinaba las teoras de Max
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La Macnica Cuntica

Planck sobre la energa radiante. En una atrevida ampliacin del trabajo de Planck, Einstein propuso que la luz estaba
formada por partculas (ahora llamadas fotones) antes que por ondas. Esto, dijo, explicara limpiamente el efecto
fotoelctrico. Cada fotn contena una cierta cantidad de energa; los fotones de frecuencias ms altas contenan ms
que los de frecuencias ms bajas. Los electrones individuales en las placas de metal absorberan la energa de los
fotones individuales. Si esa energa era lo suficientemente alta, el vigorizado electrn poda volar libre de la placa.
Adems, puesto que la luz brillante contiene ms fotones que la luz dbil, debera liberar ms electrones. En cualquier
frecuencia dada, cuanto ms brillante la luz, ms denso el enjambre de fotones y mayor el nmero de electrones
liberados.
Einstein reflexion que la imagen ondulatoria de la luz exige que la energa de la radiacin est distribuida
sobre una superficie esfrica cuyo centro es la fuente luminosa; como la superficie de la onda aumenta en la misma
medida que se aleja de la fuente, la energa de radiacin se distribuye sobre superficies crecientes, y ser cada vez
ms diluida. Si realmente fuera as, sera inexplicable que la distancia entre el metal y la fuente luminosa no
intervenga en la energa cintica de los electrones expulsados, y que sta dependa del color (frecuencia) de la luz.
Guiado por tales reflexiones, Einstein admite que la luz posee estructura granular, y se propaga en cuantos luminosos
o fotones . Con su hiptesis, el fenmeno pierde de golpe su carcter enigmtico. En la imagen corpuscular, la
energa luminosa no se diluye, queda concentrada en un cierto nmero de proyectiles, fotones, que se propagan en
todas las direcciones en lnea recta; a cualquier distancia, la energa del proyectil ser, pues, la misma. En
consecuencia, la energa cintica del electrn expulsado, 1/2 mv2 , debe ser igual a la energa del cuanto expulsador,
h , menos la fraccin de la energa empleada para arrancar el electrn del seno de la materia. Tal es el contenido

de la ecuacin einsteiniana 1/2 mv2 = h , clave para la interpretacin de una larga serie de efectos fotoelctricos.
La explicacin de Einstein del efecto fotoelctrico fue publicada en 1905, el mismo ao que su ensayo sobre
la relatividad especial, y reabri un tema que la mayora de cientficos haban dado por cerrado. Su hiptesis de la luz
como partculas se enfrent a la teora de la luz como ondas, y la discusin prosigui durante casi dos dcadas ms,
hasta que los fsicos aceptaron que, de alguna forma, la luz era ambas cosas. Antes incluso de que se resolviera el
debate, sin embargo, el revolucionario trabajo de Einstein sobre el efecto fotoelctrico le hizo merecedor del ms
ansiado premio en fsica, el premio Nobel.

Pero fue el genio de Werner Heisenberg, despus de haber inventado la mecnica matricial, en 1925, quin da un paso sustancial hacia
la nueva teora cuntica de los tomos. Junto con Max Born y Pascual Jordan en Gotinga, elabor una versin completa de la nueva teora
cuntica, una nueva dinmica que serva para calcular las propiedades de los tomos, igual que haba servido la mecnica de Newton para
calcular las rbitas de los planetas. Aunque la mecnica cuntica (como se la denominara ms tarde) concordaba magnficamente con el
experimento, a sus creadores les resultaba difcil interpretarla como imagen de la realidad. La imagen visual simple de la realidad material que se
deduce de la vieja mecnica newtoniana (planetas que orbitan el Sol o movimiento de las bolas de billar) no tiene analoga en la mecnica
cuntica. Las convenciones visuales de nuestra experiencia ordinaria no pueden aplicarse al micromundo de los tomos, que hemos de intentar
entender de otro modo.
Para concebir el mundo cuntico Heisenberg y Niels Bohr se esforzaron por hallar una estructura nueva que estuviera de acuerdo con la
nueva mecnica cuntica. Heisenberg descubri, cuando intentaba resolver estos problemas interpretativos, el principio de incertidumbre,
principio que revelaba una caracterstica distintiva de la mecnica cuntica que no exista en la mecnica newtoniana.

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La Macnica Cuntica

EL IMPERIO DE
LA INCERTIDUMBRE
Es muy posible que uno de los dogmas ms intrigantes en el notoriamente complejo estudio de la fsica cuntica
sea el llamado principio de incertidumbre de Heisenberg, principio que revela una caracterstica distinta de la mecanica
cuntica que no existe en la mecnica newtoniana. Como una definicin simple, podemos sealar que se trata de un
concepto que describe que el acto mismo de observar cambia lo que se est observando. En 1927, el fsico alemn
Werner Heisenberg se dio cuenta de que las reglas de la probabilidad que gobiernan las partculas subatmicas nacen de
la paradoja -reflejada en los experimentos de pensamiento mostrados aqu- de que dos propiedades relacionadas de una
partcula no pueden ser medidas exactamente al mismo tiempo. Por ejemplo, un observador puede determinar o bien la
posicin exacta de una partcula en el espacio o su impulso (el producto de la velocidad por la masa) exacto, pero nunca
ambas cosas simultneamente. Cualquier intento de medir ambos resultados conlleva a imprecisiones.

Cuando un fotn emitido por una fuente de luz colisiona con un electrn (turquesa), el impacto seala la posicin del electrn. En el
proceso, sin embargo, la colisin cambia la velocidad del electrn. Sin una velocidad exacta, el impulso del electrn en el momento de
la colisin es imposible de medir.
Segn el principio de incertidumbre, ciertos pares de variables fsicas, como la posicin y el momento (masa por
velocidad) de una partcula, no pueden calcularse simultneamente con la precisin que se quiera. As, s repetimos el
clculo de la posicin y el momento de una partcula cuntica determinada (por ejemplo, un electrn), nos encontramos
con que dichos clculos fluctan en torno a valores medios. Estas fluctuaciones reflejan, pues, nuestra incertidumbre en la
determinacin de la posicin y el momento. Segn el principio de incertidumbre, el producto de esas incertidumbres en los
clculos no puede reducirse a cero. Si el electrn obedeciese las leyes de la mecnica newtoniana, las incertidumbres
podran reducirse a cero y la posicin y el momento del electrn podran determinarse con toda precisin. Pero la
mecnica cuntica, a diferencia de la newtoniana, slo nos permite conocer una distribucin de la probabilidad de esos
clculos, es decir, es intrnsecamente estadstica. Heinsenberg ejemplificaba este notable principio de incertidumbre
analizando la capacidad de resolucin de un microscopio.

Heisenberg ejemplificaba su hallazgo del principio de incertidumbre que hemos sintetizado arriba, analizando la capacidad de resolucin
de un microscopio. Imaginemos que miramos una pequea partcula al microscopio. La luz choca con la partcula y se dispersa en el sistema
ptico del microscopio. La capacidad de resolucin del microscopio (las distancias ms pequeas que puede distinguir) se halla limitada, para un
sistema ptico concreto, por la longitud de onda de la luz que se utilice. Evidentemente, no podemos ver una partcula y determinar su posicin a
una distancia ms pequea que esta longitud de onda; la luz de longitud de onda mayor, simplemente se curva alrededor de la partcula y no se
dispersa de un modo significativo. Por tanto, para establecer la posicin de la partcula con mucha precisin hemos de utilizar una luz que tenga
una longitud de onda extremadamente corta, ms corta al menos que el tamao de la partcula.
Pero, como advirti Heisenberg, la luz tambin puede concebirse como una corriente de partculas (cuantos de luz denominados fotones)
y el momento de un fotn es inversamente proporcional a su longitud de onda. As, cuanto ms pequea sea la longitud de onda de la luz, mayor
ser el momento de sus fotones. Si un fotn de pequea longitud de onda y momento elevado golpea la partcula emplazada en el microscopio,
transmite parte de su momento a dicha partcula; esto la hace moverse, creando una incertidumbre en nuestro conocimiento de su momento.
Cuanto ms pequea sea la longitud de onda de la luz, mejor conoceremos la posicin de la partcula, pero menos certidumbre tendremos de su
momento final. Por otra parte, si sacrificamos nuestro conocimiento de la posicin de la partcula y utilizamos luz de mayor longitud de onda,
podemos determinar con mayor certidumbre su momento. Pero si la mecnica cuntica es correcta, no podemos determinar al mismo tiempo con
precisin absoluta la posicin de la partcula y su momento.
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La Macnica Cuntica

El modelo del principio de incertidumbre de Heisenberg utiliza una caracterstica del mundo cuntico que es absolutamente general: para
ver el mundo cuntico atmico, hemos de dispersar otras partculas cunticas de los objetos que queremos observar. Lgicamente, para
explorar el microcosmos de las partculas cunticas necesitamos pequeas sondas, y las ms pequeas son las propias partculas cunticas. Los
fsicos exploran el micromundo observando choques de partculas cunticas. Cuanto ms elevados son el momento y la energa de las partculas
que colisionan, menor es la longitud de onda y menores son las distancias que pueden resolver. Por esta razn, los fsicos que pretenden
estudiar distancias cada vez ms pequeas, necesitan mquinas que aceleren las partculas cunticas con energas cada vez ms elevadas y
luego las hagan chocar con otras partculas que constituyen el objetivo.
Dotados el crculo mundial de los fsicos experimentales con poderosas mquinas aceleradoras de partculas empotradas,
principalmente, en China, Japn, Estados Unidos de Norteamrica, pases de la Comunidad Europea, Rusia, etc., ha permitido abrir una ventana
al mundo del interior del ncleo atmico, la pequea masa central del tomo, slo una diezmilsima de su tamao total. El ncleo lo componen
primordialmente dos tipos de partculas, el protn, que posee una unidad de carga elctrica, y el neutrn, similar al protn en varios aspectos,
pero sin carga elctrica. Protones y neutrones tienen interacciones muy fuertes que los unen estrechamente formando el ncleo. Los fsicos
estudian en particular esta fuerza, porque existe el convencimiento de que en ella reside la clave de la estructura bsica de la materia: un
complejo mundo de partculas.
El poder de esas mquinas abrieron una ventana al mundo del interior del ncleo atmico, la pequea masa central del tomo, slo una
diezmilsima de su tamao total. El ncleo lo componen primordialmente dos tipos de partculas, el protn, que posee una unidad de carga
elctrica, y el neutrn, similar al protn en varios aspectos, pero sin carga elctrica. Protones y neutrones tienen interacciones muy fuertes que
los unen estrechamente formando el ncleo. Los fsicos deseaban estudiar esta fuerza, porque crean que en ella resida la clave de la estructura
bsica de la materia. Pero nadie poda haber previsto el rico y complejo mundo de partculas que engendraba esta vigorosa fuerza nuclear, ni lo
mucho que tardara en descubrirse una teora verdaderamente fundamental que explicase aquella fuerza. Quedaban por delante dcadas de
frustracin. Pero fue en la fragua de la frustracin y la ignorancia donde forjaron los fsicos su confianza en la teora correcta cuando sta lleg al
fin.
Los frutos ya se empezaron a ver a finales de la dcada de 1940, cuando se iniciaron estas investigaciones, los fsicos descubrieron
unas cuantas partculas ms que interactuaban vigorosamente junto a protones y neutrones; las denominaron mesones pi. Luego, en la dcada
de 1950, cuando construyeron aceleradores de energa an mayor, fueron encontrando ms y ms partculas que interactuaban vigorosamente,
entre ellas hiperones, mesones K, mesones Rho, partculas extraas, todo un zoolgico de partculas de nmero probablemente infinito. Todas
estas partculas, que interactuaban potentemente, recibieron el nombre colectivo de hadrones, que significa fuertes, pesadas y densas. La
mayora son bastante inestables y se descomponen rpidamente en hadrones ms estables. Qu podra estar diciendo la naturaleza? Esta
proliferacin de diferentes gneros de partculas subatmicas pareca una broma. Segn cierto postulado tcito de la fsica, a medida que uno se
acerca al nivel ms bajo, la naturaleza se hace ms simple y no ms complicada.
Hoy da ha quedado ratificada esa fe en la sencillez de la naturaleza. En la actualidad, se ha llegado a tener un alto nivel de certidumbre
que la materia del universo est constituida por dos grandes familias de partculas: los hadrones y los leptones.
Los hadrones participan en las cuatro interacciones fundamentales posibles entre partculas y son los nicos que presentan las llamadas
interacciones fuertes. Los hadrones son partculas compuestas, fabricadas en base a seis entidades bsicas (posteriormente hablaremos de
ellas), que se conocen como quarks. Este modelo quark de la estructura hadrnica, que propusieron en 1963 Murray Gell-Mann (e
independientemente George Zweig) qued plenamente confirmado por una serie de experimentos que se efectuaron en el acelerador lineal de
Stanford en 1968. Estos experimentos permitieron localizar quarks puntiformes emplazados en el protn y el neutrn como pasas en un budn.
Los fsicos consideran hoy los hadrones manifestaciones de la dinmica de unos cuantos quarks que orbitan unos alrededor de otros,
agrupados en una pequea regin del espacio, una simplificacin inmensa si la comparamos con el zoolgico infinito de partculas. En varios
sentidos, esta simplificacin era similar a la que lograron los qumicos del siglo XIX, cuando llegaron a la conclusin de que podan formarse
miles de compuestos moleculares a partir de unas ocho docenas de elementos atmicos.
A finales de la dcada de 1970, tras importantes descubrimientos experimentales y tericos, se complet una nueva imagen del
micromundo subatmico. Las unidades bsicas de la materia, como ya lo hemos mencionado, se agruparon en dos grandes familias, a las cuales
hay que agregarle una antifamilia. Las interacciones de las partculas y antipartculas que conforman estas familias podan explicar, en principio,
todas las cosas materiales del universo. Lo que implicaba un paso sustancial dentro del concierto de la empresa que conforman los cientficos
para comprender la naturaleza. Ello, ha representado una poderosa herramienta conceptual necesaria para entender mejor los enigmas del
universo.
Al modelo matemtico que describe esas partculas y sus interacciones se le denomina el modelo estndar. Lo describir con detalle
en la ltima seccin de este sexto captulo de A Horcajadas En El Tiempo. Pero antes es importante que encontremos un medio de imaginar el
micromundo de partculas cunticas. De qu clase de material estn compuestas esas partculas? Cmo podemos concebir el mundo
cuntico y sus distancias subnucleares? Para abordar estas cuestiones, los fsicos han inventado un lenguaje sumamente matemtico,
denominado teora relativista del campo cuntico. Esta teora proporciona la estructura conceptual precisa para concebir las interacciones de
partculas cunticas, lo mismo que la fsica newtoniana proporciona la estructura conceptual precisa para pensar en el movimiento de los

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La Macnica Cuntica

planetas.

EDITADA EL :

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Teora Relativista del Campo Cuntico

EL UNIVERSO PRIMITIVO

06.04

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Teora Relativista del Campo Cuntico

Se puede decir que durante algo ms que la mitad del siglo XX, y tras importantes descubrimientos experimentales y tericos, se pudo
estructurar la imagen del micromundo subatmico que hoy conocemos. Las dos grandes familias de partculas, como los hadrones y los leptones
ms sus respectivos ligamentos, constituyen las unidades bsicas de la materia. Las interacciones de las partculas de cada una de esas familias
pueden llegar a explicar, en principio, todas las cosas materiales del universo. Pienso que lo logrado en este campo de las partculas, ha sido un
gran paso que ha dado la humanidad en la empresa de comprender la naturaleza. Proporciona el instrumento conceptual necesario para
entender el Big Bang.
La teora relativista del campo cuntico naci en las pizarras de loa gabinetes de trabajo de los fsicos tericos en los aos veinte. La
desarrollaron cuando intentaban conjugar la nueva teora cuntica con la teora de la relatividad restringida o especial de Einstein. Conseguirlo
result bastante ms difcil de lo que se haba supuesto. Como deca Steven Weinberg:
"La mecnica cuntica sin la relatividad nos permitira concebir muchsimos sistemas fsicos posibles... Pero cuando se unen la
mecnica cuntica y la relatividad, resulta que es prcticamente imposible concebir ningn sistema fsico. La naturaleza consigue, no
se sabe cmo, ser relativista y cuntica a la vez; pero esas dos exigencias la constrien tanto que slo tiene una posibilidad de
eleccin limitada en cuanto a cmo ser... una eleccin afortunadamente muy limitada."
El comentario de Weinberg representaba algo muy cierto, ya que tanto el principio de la relatividad como los principios de la teora
cuntica, constituan exigencias muy restrictivas, y no estaba nada claro que pudiesen integrarse con xito en una sola descripcin matemtica.
Pero, afortunadamente, el resultado fue otro, se logr su integracin y esto tuvo consecuencias trascendentales.
Los primeros intentos exitosos lo dieron los fsicos tericos Max Born, Werner Heisenberg y Pascual Jordan en 1926, cuando
demostraron cmo podan aplicarse los nuevos conceptos cunticos al campo electromagntico, campo que ya obedeca las normas de la teora
de la relatividad especial de Einstein. Estos fsicos demostraron cmo poda expresarse matemticamente la primitiva idea de Einstein de que el
fotn era una partcula de luz. El llamado efecto fotoelctrico.
Los siguientes pasos decisivos los dieron Jordan y Eugene Wgner en 1918, y Heisenberg y Wolfgang Pauli en 1929-1930. Estos
investigadores demostraron que cada campo diferenciado (el electromagntico, el del electrn, etc.) tena una partcula asociada. Las partculas
eran manifestaciones de un campo cuantificado. Esta era la idea bsica de la moderna teora de campo, que desterraba para siempre la vieja
concepcin segn la cual partculas y campos eran entidades diferenciadas. Las entidades fundamentales eran los campos, pero se
manifestaban en el mundo como partculas.
Estas ideas trajeron como consecuencia un emplazamiento para que los fsicos tericos se esforzaran durante dcadas para profundizar
en estas nuevas teoras de campo, una aventura intelectual que se ha prolongado hasta hoy, pero ahora no slo usando pizarras sino que
tambin poderosos computadores coadyuvantes. Ello, ha llevado a los tericos ha obtener nuevos conceptos, que no slo son el producto de sus
propios trabajos, sino que adems han sido fuertemente empujados por los descubrimientos de sus colegas experimentales (descubrimientos
que exigen una explicacin) y tambin su propio deseo de hallar un lenguaje coherente definitivo para describir el mundo cuntico. Pero, esas
ideas cmo nos llevan a concebir las partculas cunticas?
Resulta difcil no imaginar las partculas cunticas como objetos corrientes slo que muy pequeos. Y por eso, porque es tan fcil
hacerlo, los fsicos piensan en ellos como si fueran objetos corrientes. Pero las partculas elementales no estn hechas de material, como un
mueble est hecho de madera, tornillos y cola. Cualquier imagen visual simple de este tipo se desintegra por completo en cuanto se empiezan a
formular preguntas detalladas. Entonces es cuando entra en juego el extrao mundo de la realidad cuntica.
El primer medio del que se sirven los fsicos para concebir estas partculas son las propiedades intrnsecas que las clasifican, como su
masa, spin, carga elctrica, etc. El segundo medio que tienen de pensar en ellas son sus interacciones con otras partculas. En cuanto un fsico
conoce las propiedades intrnsecas de una partcula cuntica y conoce todas sus interacciones, sabe ya todo lo que puede saber de esa
partcula. Pero, cmo describen los fsicos lo que saben?
Las propiedades observadas de las partculas cunticas pueden describirse con exactitud en el lenguaje de las matemticas, y dentro de
este lenguaje, la nocin de simetra ha pasado a desempear un papel de importancia creciente. Por qu simetra? Uno de los motivos es que
se cree que las partculas cunticas fundamentales, como los electrones o los fotones, carecen de estructura (no estn compuestas de partes
ms simples), pero poseen, sin embargo, ciertas simetras, lo mismo que posee simetra un cristal. Adems, el electrn, sea lo que sea, es muy
pequeo, quizs una partcula puntiforme. Los conceptos de simetra resultan sumamente tiles para describir algo que carece de partes y es
muy pequeo. Imaginemos, por ejemplo, una esfera inmvil en el espacio. La esfera parece la misma si nos movemos a su alrededor, tiene la
propiedad de ser esfricamente simtrica. Aunque la esfera se contraiga mucho, incluso hasta el tamao de un punto, conserva esa propiedad de
la simetra esfrica; la partcula es tambin esfricamente simtrica. Si en vez de una esfera imaginamos un elipsoide, que slo es simtrico
alrededor de un eje, cuando se reduce hasta un tamao cero, tambin conserva su simetra. Todos estos ejemplos nos indican que aunque algo
sea muy pequeo y carezca de estructura, de todos modos, puede tener simetras especficas. Incluso a un objeto complicado, como un tomo
formado de electrones y ncleo, o un ncleo atmico compuesto de neutrones y protones, puede aplicrsele, con consecuencias apreciables, el
concepto de simetra. Las interacciones entre los elementos constitutivos de tomos y ncleos poseen tambin simetras especficas que ayudan
a determinar las estructuras ms complejas, lo mismo que las simetras de las baldosas determinan de qu modo pueden disponerse.

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Teora Relativista del Campo Cuntico

Como veremos ms adelante, las partculas cunticas elementales se definen en funcin de cmo se convierten en operaciones de
simetra matemticas. Por ejemplo, cmo cambia una partcula cuntica si le hacemos efectuar una rotacin alrededor de un eje en el espacio,
una operacin de simetra. El papel de la simetra en la descripcin de las propiedades de las partculas cunticas es bsico en todo el campo de
la fsica moderna. El fsico terico C. N. Yang lo expres as:
"La naturaleza parece aprovechar las simples representaciones matemticas de las leyes de simetra. Si nos detenemos a considerar
la elegancia y la bella perfeccin del razonamiento matemtico que entra en juego y las comparamos con sus consecuencias fsicas
complejas y de largo alcance, surge siempre un profundo sentido de respeto hacia el poder de las leyes de simetra."
Para entender mejor la relacin entre simetras matemticas abstractas y cmo se representan stas en las partculas elementales
reales, recordemos la aplicacin decimonnica de las ideas de simetra a los diversos tipos de cristales que se forman en la naturaleza, como la
sal, los diamantes o los rubes. Podemos imaginar un cristal como un reticulado espacial, una estructura peridica concreta de tomos en el
espacio.
Olvidmonos por el momento de los cristales y, en vez de pensar en ellos, imaginemos un reticulado matemtico de puntos unidos por
lneas, como la malla de una tela metlica que llenase todo el espacio. La malla es cuadriculada como una rejilla cuadrada, pero podramos
imaginar perfectamente una rejilla de forma romboidal o triangular, siempre que se repitiera peridicamente. Los matemticos determinaron y
clasificaron todas las estructuras reticulares peridicas posibles de este tipo en el espacio tridimensional por medio de ideas abstractas sobre
simetra. En este caso, la simetra es la simetra o invarianza que se apreciara al realizar un desplazamiento en el espacio, como, por ejemplo, a
lo largo del contorno de un cubo en un reticulado cbico infinito, y descubrir que el reticulado no vara. Estas simetras pueden considerarse,
pues, operaciones matemticas abstractas en el espacio tridimensional.
Si volvisemos ahora a pensar en los cristales concretos que hallamos en la naturaleza, nos encontraramos con que todos los cristales
reales posibles son representaciones de esas simetras matemticas, porque tambin ellos son estructuras peridicas en el espacio. Asimismo,
las partculas cunticas concretas observadas en la naturaleza (electrones, protones y neutrones) representan las simetras matemticas
abstractas de la leyes naturales. Hablando en trminos generales, las partculas cunticas son como cristales microscpicos y pueden describirse
plenamente por sus propiedades de simetra. La simetra es la llave que abre la puerta del mundo microscpico al pensamiento humano.
La teora relativista del campo cuntico (el lenguaje que describe las simetras de las partculas cunticas) es una disciplina matemtica
compleja, pero sus ideas bsicas pueden captarse en trminos elementales.

EL ENIGMA EN El
CORAZN DE LA FISICA
El desafo de intentar comprender la naturaleza de la materia y la energa ha lastrado el ingenio de los
cientficos desde los das de Aristteles. Muchos se han dedicado al estudio de la luz en busca de respuestas, pero a
menudo las respuestas no han hecho ms que suscitar nuevas preguntas. En el siglo XVII, por ejemplo, Isaac Newton
experiment con prismas que refractaban la luz y propuso la idea de que la luz estaba hecha de un chorro de
partculas. Este punto de vista fue ampliamente aceptado hasta principios de la dcada de 1800, cuando el
compatriota de Newton Thomas Young hall razones de peso para rechazar la teora de la luz como partculas.
Utilizando un dispositivo similar a los ilustrados abajo, Young hizo pasar una luz a travs de estrechas ranuras en un
tablero en direccin a una pantalla detectora situada al otro lado. El resultado -una serie de franjas brillantes y
oscuras- le convenci de que la luz se mueve en ondas. Del mismo modo que las aberturas en un rompeolas generan
conjuntos de olas que se superponen, las ranuras en el experimento de Young parecan hacer que la luz produjera un
esquema de interferencias similar (abajo, a la derecha). Las bandas brillantes en la pantalla representaban lugares
donde las ondas se reforzaban unas a otras; las bandas oscuras, lugares donde las ondas se cancelaban.
La interpretacin de Young suplant a la teora de las partculas durante un tiempo, pero no pudo explicar
fenmenos tales como el efecto fotoelctrico (arriba). En realidad, ni la teora de las ondas ni la de las partculas sola
puede describir completamente el comportamiento de la luz. Se precisa una juiciosa aplicacin de ambos modelos
para cubrir los fenmenos electromagnticos, una paradoja que ha sido apodada el misterio central de la fsica. Los
cientficos que reproducen hoy el experimento de las dobles ranuras de Young con un equipo ms sofisticado pueden
demostrar la naturaleza dual de la luz. Como se ilustra abajo, partculas como balines producirn un tipo de esquema
cuando pasen a travs de dos ranuras, las ondas causarn otro. Si se individualiza la luz, el esquema creado debe
parecerse al generado por los balines. Y, de hecho, si primero se cierra una ranura y luego la otra, el esquema
resultante seguir las reglas del comportamiento como partculas: dos bandas alineadas con las ranuras. Pero tan
pronto como sean abiertas las dos ranuras, el esquema cambia a una serie de bandas resultantes de la interferencia
ondulatoria. Esto sigue siendo cierto aunque los fotones sean lanzados tan lentamente a la pantalla que la alcancen

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Teora Relativista del Campo Cuntico

uno a uno, Es como si cada partcula pasara de algn modo a travs de las dos ranuras. Hasta ahora, ni siquiera los
fsicos de mayor renombre han podido explicar esta peculiar manifestacin de rareza cuntica.
En el experimento mostrado a la
izquierda, las balas de una
ametralladora pasan a travs de dos
ranuras en la barrera y golpean la
barrera de atrs. A su debido tiempo,
emergen dos bandas de impactos. El
acertijo de la luz es que este esquema
ser creado si se cierra primero una
ranura y luego la otra. Pero si se abren
las dos, la luz generar el esquema
ondulatorio de interferencias de la
derecha.
Junto a estas lneas est el esquema
de interferencias de bandas estrechas
producido tpicamente por las ondas.
Las ondas brotan a travs de las
estrechas aberturas y se escinden en
nuevos conjuntos de ondulaciones
concntricas que cruzan y vuelven a
cruzar antes de golpear la pantalla
trasera. Las lneas de puntos marcan
las crestas de interseccin, refuerzos
que se mostrarn intensamente en la
pantalla detectora.

La teora relativista del campo cuntico es el lenguaje matemtico abstracto de las partculas cunticas. Casi todos los enigmas con que
se enfrentaban los fsicos de partculas en las dcadas pasadas se han venido resolviendo gracias al xito del procedimiento de renormalizacin
y a la revolucin que signific la teora del campo de medida. En las secciones siguientes de este sexto captulo, ir escribiendo sobre los
conceptos que he enunciado.

EDITADA EL :

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Principios de Simetra

EL UNIVERSO PRIMITIVO

06.05

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Principios de Simetra

Podemos concebir, en una muy simple definicin, que el principio de simetra viene a ser como un intento de simplificar las cosas en
trminos matemticos y abstractos. Existe, de hecho, simetra cuando se le hace algo a un objeto sin que ste cambie. Por ejemplo si usted
comporta un libro de una habitacin a otra de su casa, su texto no sufre ninguna variacin, puede seguir siendo igual de bueno, malo o psimo.
Hay una simetra de contenido ante el desplazamiento del libro. Si lo invierte ya no se podr leer fcilmente, pero la forma externa no ha
cambiado: es una simetra de forma ante un medio giro. Si lo deja de leer ahora y lo retoma maana, tampoco hace diferencia en el contenido, de
donde se desprende una simetra con respecto a cambios en el tiempo.
Este tipo de simetras es fcil encontrar su presencia en la naturaleza, y de ellas se desprenden leyes tan fundamentales como la
conservacin de la energa. De hecho, existe un antiguo e importante teorema que enunci, en 1918, Emmy Noether. Ella demostr que hay una
relacin entre simetras continuas y leyes de conservacin de alguna magnitud bsica. Simetras continuas son las que resultan de operaciones
sin restriccin de magnitud. Por ejemplo, si en vez de girar un libro que se encuentra leyendo en media vuelta lo rota un poquito, o un cuarto de
vuelta, o algo diferente a media vuelta o vuelta entera, su contorno ya no se ve igual: no es una simetra continua. Importa la magnitud del ngulo
de giro. Un plato, en cambio, se puede girar en cualquier ngulo, y su contorno se ve siempre igual; hay una simetra continua. La simetra de
contenido que se deriva de desplazar el libro es continua, pues no importa que lo lleve al cuarto del lado, lo mueva un centmetro, o casi nada: el
libro siempre sigue igual. La conservacin de la energa, esa magna e inamovible ley descubierta el siglo XIX y enriquecida por Einstein con una
de sus ms reconocida ecuacin emececuadrado es, por ejemplo, una consecuencia de la simetra continua de atrasar o adelantar (en el tiempo)
todo lo que ocurre en el universo. Versiones ms abstractas del teorema de Noether permiten deducir la conservacin de la carga elctrica, y la
existencia de algunos mensajeros de las fuerzas.

n realidad, la simetra se encuentra en todo nuestro entorno: la simetra aproximadamente bilateral de nuestros cuerpos, la esfrica de
la pelota, la cilndrica de una lata de conservas. Hay una simetra relacionada con cmo permanecen inalterados o invariantes ciertos objetos si
los transformamos. Por ejemplo, si imprimimos un movimiento de rotacin a una esfera perfecta alrededor de cualquier eje, o a un cilindro
alrededor de su eje, permanecen invariables, lo que constituye una manifestacin de su simetra especfica. Se denomina a estas operaciones
operaciones de simetra. Por otro lado, todo lo relacionado con simetra tiene un peso enorme en la relacin de los problemas cunticos.
En el siglo XIX, los matemticos ya haban intentado describir matemticamente todas las posibles operaciones de simetra de este tipo,
basndose en una disciplina nueva denominada teora de grupo. Una idea bsica de la teora de grupo es describir simblicamente
operaciones de simetra, como las rotaciones, utilizando el lgebra. Supongamos, por ejemplo, que expresamos la rotacin de un objeto
alrededor de un eje concreto denominado 1, y siguiendo un ngulo concreto, por R1, R2 y R3 expresarn otras rotaciones siguiendo otros ngulos
distintos alrededor de ejes, denominados 2 y 3. Si expresamos luego algebraicamente el producto R2 x R1, esto significa: Realizar primero la
rotacin R1 y luego la rotacin R2. La operacin conjunta R2 x R1 es por s sola una rotacin. Hay que tener en cuenta que, en las rotaciones, R2
X R1 no es igual que R1 x R2. Pero supongamos que esto no se cumple aqu.
Entonces efectuemos la rotacin R3, de modo que la rotacin resultante sea ya R3 x (R2 x R1), lo que significa la rotacin R2 x R1
seguida de R3. Supongamos que empezamos otra vez y realizamos la rotacin R1 y a continuacin la rotacin conjunta expresada por R3 x R2,
de modo que el resultado neto ser (R3 x R2) x R1 = R3 (R2 x R1); vemos, pues, que en estas operaciones rotatorias se cumple la ley
asociativa. Esta norma es uno de los axiomas de la teora de grupo.

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Principios de Simetra

Las operaciones rotatorias no cumplen la propiedad algebraica conmutativa A x


B =B x A. En este ejemplo, A corresponde a una rotacin de 90 grados en
sentido contrario al de las agujas del reloj, alrededor de un eje perpendicular al
plano de la pgina; y B corresponde a una rotacin de 90 grados alrededor de un
eje horizontal. Si hacemos girar al lector conforme a la operacin B y luego
conforme a la operacin A, comprobamos que el resultado final no es el mismo
que el obtenido cuando las operaciones se realizan en el orden inverso.

Por otra parte, vemos que hay una rotacin bastante simple del objeto que corresponde a dejarlo invariable: la operacin de identidad
denominada I, que equivale a no realizar ninguna rotacin. Es evidente que I x R1 = R1 x I = R1. La existencia de la operacin de identidad I es el
segundo axioma de la teora de grupo.
Ahora, por ltimo, supongamos que hay una operacin inversa mediante la cual podemos deshacer cualquier rotacin, y que equivale a

girar simplemente el objeto hacia atrs. La operacin inversa a la rotacin R1 se expresa mediante R1 1, y tiene la propiedad R1 x R1
x R 1.

-1 = I = R -1
1

De estos tres axiomas engaosamente simples (la ley asociativa, la existencia de la identidad y de un inverso) brota la bella estructura
de la teora matemtica de grupo, de modo muy parecido a cmo de los axiomas de Euclides surgen las maravillas de la geometra plana.
Aunque hemos ejemplificado los axiomas algebraicos de la teora de grupo valindonos de las rotaciones de un objeto en el espacio
tridimensional, dichos axiomas son muchsimo ms generales y se aplican a muchos tipos de transformaciones de simetra en espacios
multidimensionales (el intercambio de objetos, las reflexiones espaciales, etc.). Pueden aplicarse mtodos algebraicos formidables a partir de la
nocin de simetra, y los matemticos han clasificado y estudiado todas las posibles simetras de este tipo. Pero, qu tienen que ver con la fsica
estas ideas matemticas abstractas?
Mucho pues. Coloqumonos un ejemplo. Imaginemos a dos fsicos situados en puntos distintos del espacio, observando ambos el
mismo objeto, situado a su vez en un tercer punto. Los dos fsicos realizan mediciones de este objeto respecto a sus posiciones relativas y luego
deciden comunicarse los resultados. Como cada uno de los fsicos realiz las mediciones respecto a su propio sistema de coordenadas de
clculo, para comunicarse tales mediciones necesitan transformar o trasladar las mediciones realizadas en un sistema de coordenadas a las
realizadas en el otro. La ms general de estas transformaciones de coordenadas para dos fsicos en reposo entre s (como hemos supuesto
aqu) es una translacin (un desplazamiento en lnea recta en el espacio) y una rotacin alrededor de un eje. Es fcil ver que cualquiera de estas
traslaciones y rotaciones obedece a los axiomas de la teora de grupo cuando se describen algebraicamente. Vemos que la teora de grupo y la
simetra salen a colacin en cuanto nos planteamos la transformacin de varias mediciones realizadas en sistemas de coordenadas distintos uno
de otro: las leyes generales de las transformaciones de espacio y tiempo.

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Principios de Simetra

Imaginemos a dos fsicos, en reposo relativo en el espacio, asidos


a sus respectivos sistemas de coordenadas, representados por
tres flechas perpendiculares entre s. Si desean comunicar los res
resultados de las mediciones obtenidas respecto a sus sistemas
de coordenadas han de saber cmo se relacionan los dos
sistemas. La conversin de coordenadas ms general que
transformar un sistema en el otro es la traslacin del punto de
origen de un sistema de coordenadas al otro, seguido de una
rotacin.

Hay que tomar en consideracin que los conceptos de simetra se aplican a las leyes generales de la fsica, no a configuraciones o
acontecimientos especficos. En el ejemplo que di, es importante que dos sistemas cualesquiera de coordenadas (no simplemente algunos)
puedan transformarse uno en otro mediante una traslacin y una rotacin. Adems, si dos fsicos cualesquiera, deducen las mismas leyes de la
fsica utilizando distintos sistemas de coordenadas, podemos extraer la conclusin de que las leyes de la fsica son translativa y rotatoriamente
invariantes: se aplican independientemente del lugar en que uno est emplazado o de la orientacin que se tenga en el espacio. Las simetras de
las leyes de la fsica expresan as una invarianza.
Hasta ahora, hemos abordado las translaciones y las rotaciones en el espacio tridimensional ordinario. Pero si reflexionamos un poco
comprenderemos que esas mismas ideas deben generalizarse y aplicarse al espaciotiempo cuatridimensional de Minkowski, lo cual es
importante para las leyes de transformacin espaciotemporal de Einstein entre observadores en movimiento. Los fsicos saben que el sentido
ms profundo de la teora de la relatividad restringida o especial de Einstein es que las leyes de la fsica slo son invariantes para operaciones de
simetra que corresponden a rotaciones y traslaciones en el espaciotiempo cuatridimensional. Si establecemos esta condicin de simetra (que es
lo mismo que exigir que sea vlida la relatividad especial) descubrimos algo muy notable.
Uno de los primeros que investigaron esta relacin de las transformaciones de Einstein con el grupo de simetra y la aplicaron a las
partculas cunticas fue un fsico de Princeton, Eugene Wigner. Wigner escribi en 1939 un artculo que demostraba cmo esas consideraciones
puramente matemticas de la teora de grupo podan permitir la clasificacin de las partculas cunticas, lo que constitua un acontecimiento
notable y trascendental. Lo que consigui Wigner recuerda en varios sentidos lo que haba logrado la generacin anterior de cientficos que
clasific todos los cristales posibles mediante el uso de grupos de simetra, los llamados grupos cristalinos, de retculas espaciales peridicas.
Si bien los cristales pueden representarse en retculas espaciales, objetos del tipo de las partculas cunticas (o, en realidad, cualquier objeto
dado que existe en espaciotiempo cuatridimensional) deben ser representaciones de las correspondientes simetras de espaciotiempo

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Principios de Simetra

encarnadas en las transformaciones einstianas. Wigner demostr que esto permita clasificar las partculas cunticas.
Demostr primero que toda partcula cuntica poda clasificarse segn su masa en reposo. Si la partcula se mova y su masa en reposo
no era cero, podamos suponer que nos movamos a la misma velocidad que la partcula, de modo que respecto a nuestro propio movimiento la
partcula estuviese en reposo, y medir as con exactitud su masa en reposo. Por otra parte, s la masa en reposo de una partcula fuese
exactamente cero (como la del fotn, la partcula de luz), se movera siempre a la velocidad de la luz y jams podramos movernos a la misma
velocidad. As pues, todas las partculas podan clasificarse segn su masa en reposo, fuese sta cero o no.
Los trabajos de Wigner admitan tambin la existencia de dos taquiones, partculas hipotticas que se movan siempre a una velocidad
superior a la de la luz. Gerald Feinberg, en 1967, propuso que quiz existan partculas con velocidades superiores a la de la luz, las llam
taquiones. Para ellas la de la luz seguira siendo una velocidad lmite, pero un mnimo, no un mximo. Sin embargo, no sabemos si en realidad
existen, ya que no se han podido detectar. Tampoco, nadie ha logrado formular jams una teoria matemtica coherente de taquiones
interactuantes. Por ahora, el nico lugar donde se pueden encontrar taquiones es en los glosarios de fsica y diccionarios.
El segundo principio de clasificacin importante de Wigner es que toda partcula cuntica ha de tener un espn definido. Podramos
imaginarnos las partculas como peoncitas que giran. Este giro o espn en unidades especiales, slo poda tener los valores 0, 1/2, 1, 3/2, 2, 5/2,
3... o un entero o un valor semientero; el espn era cuantificable. Si se descubriera alguna vez una partcula con un espn de 1/6 esto entraara
una violacin de la relatividad especial y seria una grave falla de las leyes fsicas.
Las partculas de espn entero, 0, 1, 2... se denominan bosones mientras que las de espn de medio entero, 1/2, 3/2, 5/2... se
denominan fermiones, diferenciacin de suma importancia, porque cada grupo de partculas en giro interacta de modo muy distinto con otras
partculas. Por ejemplo, el nmero total de fermiones que intervienen en una reaccin tiene que ser igual al nmero total de fermiones
resultantes... los fermiones se conservan. Pero esa ley de conservacin no rige con los bosones.
El sistema de clasificacin que ide Wigner en 1939 tiene gran importancia y trascendencia, desde el punto de vista de la teora cuntica,
debido a que las diversas propiedades de que se vali para clasificar las partculas (masa, spin, etc.) no estaban sometidas al principio de
incertidumbre de Heisenberg. Podemos determinar la masa y el spin de una partcula simultaneamente con absoluta precisin. De ah que tales
propiedades (pero no otras) tengan valores precisos para cada partcula; pueden considerarse los atributos de las partculas cunticas.
Wigner se bas en la idea de que las transformaciones einstianas eran un grupo de simetra del espaciotiempo de Minkowski, una de las
primeras aplicaciones fructferas de los principios de simetra en la moderna fsica de partculas. Era una idea especialmente fecunda aplicada a
sistemas multiparticulares, como por ejemplo el ncleo atmico, compuesto de protones y neutrones. Lo importante de la idea de Wigner era el
hecho de que cuando uno aplicaba la condicin algebraica del grupo de simetra en una descripcin matemtica del mundo, automticamente se
presupona no slo que se cumpliran los principios de la relatividad especial sino, adems, que en ese mundo, las partculas podan clasificarse
con sencillez. De una sola condicin brotaba una rica estructura de deducciones.
De una u otra manera, la simetra impulsa a la fsica. De hecho, todas las realidades emanadas de sesudos trabajos matemticos y
descritas en literatura que hemos analizado en esta seccin estn relacionadas con la simetra que concebimos en aceptacin general para el
universo. A las que he vinculado con la conservacin de la energa y, por ello, se las llama simetras espaciotiempo, por la obvia razn de que se
relacionan con las simetras de la naturaleza asociadas con el espacio y el tiempo, y para distinguirlas de las que no lo estn. Se vinculan
ntegramente entonces con la teora especial o restringida de Einstein. Como la relatividad pone al tiempo en igual condicin que al espacio, hace
patente una nueva simetra entre ambos. Los une en una nueva y nica entidad, el espaciotiempo, que conlleva un conjunto de simetras que no
estn presentes cuando se consideran el espacio y el tiempo en forma desagregada. En verdad, la invariante de la velocidad de la luz es, en s
misma, seal de una nueva simetra de la naturaleza, que conecta el espacio y el tiempo.

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Principios de Simetra

EDITADA EL :

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El Concepto de Campos

EL UNIVERSO PRIMITIVO
06.06

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El Concepto de Campos

Pasemos ahora al concepto de campo, que se elabor en el siglo XIX, mucho antes de que se ideasen la mecnica cuntica v la
teora de la relatividad especial o restringida. Los campos ms conocidos son entidades fsicas como el campo elctrico o el magntico, que
manifiestan su existencia en nuestra vida cotidiana. Son invisibles y, sin embargo, influyen en la materia; un campo magntico atrae el hierro, por
ejemplo. Hoy los fsicos creen que todas las partculas cunticas (electrones o quarks) son manifestaciones de diferentes tipos de campos. Pero,
qu son los campos?
En nuestro limitado espaciotiempo de cuatro dimensiones podramos contentarnos con la nocin un poco abstracta de campo, una
propiedad no geomtrica que adquiere el espacio cuando hay una carga cerca. De all sale la expresin campo elctrico y campo magntico
que son frecuentemente escuchados en nuestra vida cotidiana. La carga lleva consigo ese campo, se mueve con l, como si fuera una especie
de halo. Slo quienes llevan carga pueden ver este halo. As, el neutrn no ve elctricamente al protn; el electrn, en cambio, s que lo ve, y
gracias a la fuerza elctrica, forma con l la variedad de tomos que conocemos.
Pero el concepto de campo no es tan restringido como lo hemos descrito en el prrafo anterior. Imaginemos un volumen grande de aire,
como la masa de aire situada sobre un continente. Podemos asignar a cada punto del volumen de aire un nmero determinado que corresponda
a la temperatura del aire en aquel punto. La temperatura del aire ejemplifica lo que los fsicos llaman un campo escalar: una funcin numrica
que expresa una magnitud (la temperatura del aire) que vara de un punto a otro del espacio. Podemos suponer tambin que este campo de
temperatura es una funcin del tiempo; la temperatura cambia continuamente de hora en hora.
Son tambin posibles otros tipos de campos. Supongamos, por ejemplo, que el aire se mueve, como suele hacerlo. Podemos, pues,
concretar un vector en cada punto de l, un objeto matemtico con una magnitud, que expresa la velocidad del aire en ese punto, y una
direccin, que es aquella en la que se est moviendo el aire en ese punto. Podemos imaginar el vector como una flecha ligada a cada punto en el
espacio. La velocidad del aire a travs del espacio es un ejemplo de campo vectorial: tiene a la vez magnitud y direccin, y adems puede
cambiar a lo largo del tiempo.
Los campos como los mencionados de la temperatura y la velocidad del aire pueden ser estticos y no moverse, o moverse despacio, o
del modo que se propaga un campo ondular a travs del medio. El movimiento de campos en el espacio y el tiempo se describe
matemticamente mediante un conjunto de ecuaciones de campo.
Los campos tambin pueden interactuar unos con otros. Por ejemplo, si en cierta regin la temperatura es baja, comenzar a
desplazarse hacia ella aire ms clido; el campo de temperatura escalar influye as en el campo de velocidad vectorial, y a la inversa.
Los fsicos del siglo XIX conocan campos como el escalar y el vectorial que acabo de describir para el aire. Cada campo tena
necesariamente un medio asociado, y el campo de temperatura era la temperatura del medio atmosfrico. Los campos ondulares se propagaban
siempre en un medio, del mismo modo que se propagan en el aire las ondas sonoras. Pareca imposible que hubiese campos sin un medio que
los sustentase.
Pero el concepto de campo se debe al gran Michael Faraday. Surgi en una poca de gran efervescencia en Europa. El fin del siglo XVIII
y el comienzo del XIX fueron tiempos de enorme creatividad. En medio de febriles cambios polticos inspirados por la Revolucin Francesa,
Mozart, Beethoven, Chopin y Schubert producan monumentos musicales, mientras en matemticas abran nuevas fronteras Karl Friedrich Gauss
(llamado en su entorno Princeps Mathematicorum), Augustin-Louis Cauchy (789 memorias publicadas), Lazare Nicolas Marguerite Carnot
(llamado el Organizador de la Victoria por sus acciones polticas), Evariste Galois (enfan terrible muerto en un duelo a los veinte aos). Gaspard
Monge creador de la geometra descriptiva, empieza su libro Trait de la Gomtrie Descriptive (1798) ofrecindolo para "liberar, la nacin
francesa de la dependencia de la industria extranjera". Qu tiempos de idealismo!
Es la poca en que la electricidad acaba de nacer. Es inventada la pila o batera elctrica por Alessandro Volta en el ao 1800, la que se
transforma en la delicia de los aficionados a experimentar con la corriente elctrica, investigar cmo pasa por cada cable almbrico, cmo cambia
al variar la forma o la temperatura del material conductor, etc. Es una poca muy propicia para hacer investigaciones que posteriormente llevan a
importantes descubrimientos. Entre los ms importantes, se cuentan los de Hans Christian Oersted. Mientras haca una demostracin en clase,
en 1819, advierte de pronto que la corriente que pasa por un alambre desva la aguja imantada de una brjula cercana. Puesto que la corriente
no es ms que un flujo de cargas, como de vehculos por una carretera, Oersted concluy que el magnetismo deba tener su origen en el
movimiento de cargas.
Lo anterior, s que fue una sorpresa. Hasta entonces al magnetismo no se le relacionaba en nada con la carga elctrica. Conocido en
Grecia desde la antigedad remota, en el siglo I a. de C. el poeta latino Tito Lucrecio relataba que "el hierro es atrado por esa piedra que los
griegos llaman magneto por su origen en los territorios de los magnetes, habitantes de Magnesia, en Tesalia.
Aunque su origen natural es bien comprendido hoy, el halo de misterio y magia del magnetismo permanece. Existen una serie de
creencias populares que le asignan poderes desde mgicos a curativos. Incluso existe un dicho por ah, que dice: "la nacin que controle el
magnetismo, controla el universo".

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El Concepto de Campos

Despus del descubrimiento de Oersted, Andr Marie Ampre hizo otro hallazgo bastante sorpresivo para lo que entonces se conoca
del magnetismo. Usemos sus propias palabras, "Dos corrientes elctricas se atraen cuando se mueven paralelamente y en igual direccin; se
repelen cuando se mueven paralelamente y en direcciones opuestas". La corriente no slo desva la aguja de un imn, sino que tambin atrae o
repele a otra corriente! Por ejemplo, los alambres que usamos en lmparas, televisores y otros artefactos, son dobles, como las carreteras de dos
vas, para que las cargas puedan entrar por uno y salir por el otro. Es el cable paralelo, como le suelen llamar. Pues bien, cuando encendemos
el artefacto y la corriente alterna va y viene, los alambres del paralelo se repelen con una fuerza equivalente al peso de una pulga. Aunque
pequesima, la repulsin siempre est presente.
Ms de alguien pensar que eso no tiene nada de raro, porque cargas repelen a cargas. Razn tiene. Pero, los alambres son
elctricamente neutros; aunque se muevan, las cargas en su interior estn compensadas como lo estn en un tomo, hay tantas de un signo
como del otro. No es entonces la mera fuerza de Coulomb entre cargas, sino algo nuevo, que se origina en su movimiento. La producen cargas
que se mueven y la experimentan cargas que tambin se mueven. Este algo nuevo es justamente lo que llamamos campo magntico.
Cuando aparecen las palabras campo magntico en la mente de la mayora que nos encontramos insertos, de una u otra forma, en el
concepto de campos se nos viene el nombre de James Clerk Maxwell, un fsico escocs del siglo XIX que fue el primero que formul las
ecuaciones que describen los campos elctrico y magntico. Maxwell elabor modelos mecnicos del campo electromagntico, mquinas
compuestas de tornillos y mecanismos que imitaban las propiedades del campo. Maxwell adoptaba una posicin ambivalente respecto a si los
campos elctrico y magntico necesitaban o no el medio del ter, que entonces se crea que impregnaba todo el espacio. Muchos fsicos
partidarios del ter intentaron deducir sus propiedades de las de la luz cuando se propagaba en este medio extrao. Pero en su artculo de 1905
sobre la relatividad especial, Einstein demostr que si l no se equivocaba toda tentativa de detectar el llamado ter estaba condenada al
fracaso... era un concepto superfluo. Los campos electromagnticos no exigan un medio para propagarse, y en este sentido eran entidades
bsicas e irreductibles. A diferencia de los campos de velocidad y temperatura en el caso del aire, que podan reducirse a las propiedades de
tomos de aire en movimiento, el campo electromagntico no tena partes atmicas.
Pero, como consecuencia del trabajo de Einstein, hoy da, la actitud de los fsicos es bastante dismil hacia los campos bsicos a la que
imperaba en el pasado. Dichos campos no tienen que explicarse en funcin de otra cosa como el ter. Por el contraro, los campos bsicos (y
hay varios, adems del electromagntico) son, las entidades primarias por medio de las cuales pretendemos explicar todo lo dems. Como dijo
Steven Weinberg: "La realidad esencial es un conjunto de campos... todo lo dems puede deducirse como consecuencia de la dinmica cuntica
de esos campos."
No deja de considerarse absurdo preguntar de qu estn compuestos los campos como preguntar de qu material estn hechas las
partculas cunticas. El criterio hoy predominante es que los campos son irreductibles, es decir, que no tienen partes; son las cosas ms simples.
Los campos, como el electromagntico y los dems con que nos encontraremos, son entidades fsicas que se hallan definidas con toda sencillez
mediante las ecuaciones de campo que expresan sus cambios y que se clasifican segn cmo se transforman en diversas operaciones de
simetra y por sus interacciones con otros campos. Una vez especificadas estas propiedades, queda exactamente definido el campo.
Ahora bien, creo que nos corresponde distinguir aqu, en esta parte de esta seccin, la clases de campos que reconocemos los que, de
una u otra manera, con frecuencia tenemos que trabajar - en nuestro quehacer diario - inmersos en ellos. S exigimos que obedezcan la teora
einstiana de la relatividad especial, podemos utilizar el sistema de clasificacin de Wigner. Como explicar posteriormente con algn detalle,
cada campo se corresponde con una partcula cuntica diferenciada, con un espn y una masa especficos, la base de su clasificacin. Algunos
campos corresponden a partculas cunticas sin masa. Estos campos, entre los que se incluyen el electromagntico y el gravitatorio, son de
amplio alcance; se extienden a lo largo de grandes distancias, y, en consecuencia, nos resulta fcil detectar su presencia. Otros campos
describen las interacciones de partculas cunticas de gran masa. stos son de muy corto alcance; slo se alcanzan en el espacio distancias
microscpicas atmicas o subnucleares.
Si consideramos cmo se transforman los campos si los sometemos a un movimiento de rotacin, podemos asignarles un espn.
Naturalmente, el spin asignado corresponde al concreto de la partcula cuntica asociada con el campo. El campo electromagntico tiene espn
uno, igual que los fotones. El campo de Dirac tiene espn un medio, igual que el electrn, y otros tipos de campos tienen espn cero o tres medios
o dos. Los trabajos de Wigner permiten clasificar todo tipo de campos a partir de la masa y el espn.
Pero tambin existen otras propiedades coadyuvantes de los campos que ayudan a su clasificacin. Entre ellas estn los diferentes tipos
de cargas, como la carga elctrica. Lo mismo que la propiedad del espn de un campo se relacionaba con su simetra espaciotemporal, as
tambin las cargas de los campos se relacionan con simetras adicionales denominadas simetras internas. Cmo podemos explicar estas
simetras de carga internas adicionales? Qu son?
Hasta ahora, hemos estado viendo campos individuales con spin y masa especficos. Corresponde, entonces, que veamos la condicin
de varios campos, todos exactamente con la misma masa y el mismo spin. En este caso, en general se habla de un solo campo, pero con varios
componentes internos. La idea bsica de la simetra interna es que su actuacin transforma los diversos componentes del campo unos en
otros, de modo tal que la situacin fsica permanece inmutable.
Para que podamos entenderlo, podemos concurrir a imaginarnos dos campos del mismo gnero que ocupan todo el espacio;
denominemos a uno de ellos el campo rojo y al otro el azul. El utilizar colores para diferenciarlos no tiene connotacin alguna; podramos
utilizar igual nmeros y denominarlos campos 1 y 2. Anlogamente a lo que suceda en el campo de temperatura del aire, supongamos que en el

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El Concepto de Campos

punto x del espacio, tenemos una temperatura en rojo TR(x) y una temperatura en azul TA(x), que son las magnitudes de los dos campos en
el punto x. Supondremos, sin embargo, que la energa de los dos campos depende slo de la cantidad T(x), que viene dada por la frmula T2(x)
= T (x) + T (x), es decir, que el cuadrado de T es la suma de los cuadrados de TR y TA.
Podramos inferir a continuacin que rojo y azul indican ejes en un espacio interno bidimensional (que nada tiene que ver con el
espacio fsico real) y que la magnitud del campo rojo y la del azul en el espacio real, se miden sobre los ejes rojo y azul en el espacio
interno. Una rotacin de los ejes en este espacio interno imaginario (una operacin de simetra interna) altera la cuanta relativa de los
componentes rojo y azul del campo, pero deja invariable la cantidad T(x) porque es el radio de un crculo, que no cambia aunque los ejes
experimenten una rotacin.

La magnitud de los campos rojo y azul en un punto del


espacio viene indicada por la longitud de las flechas en los
ejes rojo y azul de un espacio interno imaginario. Si se
hacen girar los ejes de este espacio interno, cambian las
magnitudes de los campos rojo y azul. Pero la energa total
del campo, que slo depende de la longitud del radio, no
cambia. Lo cual indica una simetra interna de los
componentes del campo.
Pero pensemos que realizamos una rotacin matemtica de este gnero transformando el componente rojo en azul y el azul en rojo.
Esta rotacin dejara invariable de todos modos T(x), y, en consecuencia, la energa total. De esta manera, la situacin fsica descrita por las
ecuaciones de campo permanecera tambin invariable: las interacciones de los dos campos de componentes no dependen de la cuanta de la
rotacin de los campos rojo y azul. Aqu nos encontramos con una nueva simetra: el mundo no se modifica por rotaciones en este espacio
interno de los componentes del campo. Qu significa esto?
Los fsicos saben que las invarianzas en operaciones de simetra, como la rotacin que acabamos de describir, implican la existencia de
cantidades conservadas, como la carga elctrica, que van asociadas con el campo multicompuesto. Esto se puede entender con facilidad. Una
simetra, de por s, implica que hay algo que no cambia, que hay una invarianza del mundo. Para que haya invarianza ha de haber conservacin
de algo y, en el caso de las simetras internas, ser la conservacin de cargas diversas. Sabemos que las simetras de campos multicompuestos
implican que los campos poseen cargas que se conservan en sus interacciones. Ya sealamos en la seccin anterior que la matemtica Emmy
Noether formul de modo matemticamente preciso esta relacin de la simetra con las leyes de conservacin y proporcion as una de las
razones principales para que los fsicos tericos busquen nuevas simetras.
Si bien los campos multicompuestos con simetras internas pueden interactuar y mezclarse desordenadamente, sus cargas no varan
nunca. De ah, que tales cargas (consecuencia de la simetra) aporten otro dato permanente, por medio del cual pueden clasificarse los campos.
Por ejemplo, si alguien le dice a un fsico que un campo tiene una masa de 0,51 millones de eV, de espn 1/2 y de carga elctrica menos uno, el
fsico sabr enseguida que se trata de un campo electrnico.
El espacio interno, en vez de ser slo bidimensional como en el caso de los campos rojo y azul, puede tener varas dimensiones,
correspondientes a los diversos componentes del campo. La transformacin puede ser no ya una simple rotacin de eje en el plano
bidimensional, sino muchsimo ms compleja; pero la idea bsica seguir siendo la misma: s los componentes de un campo mltiple se pueden
transformar unos en otros sin que varen las interacciones del campo, hay sin lugar a dudas una simetra, junto con una ley relacionada de
conservacin de carga.
Hemos visto ya el papel importantsimo de la simetra en nuestra comprensin de los campos. Los campos se definen, en realidad,
segn se transforman en diversas operaciones de simetra. Los campos no son sustancias etreas que ocupan el espacio y se mueven en el
tiempo; son entidades irreductibles que poseen carga, espn y masa especficos, propiedades definidas todas ellas por operaciones de simetra.
En cuanto se especifican tales propiedades, se ha dicho tambin completamente lo que es un campo.
El concepto clsico de campo es una de las ideas ms trascendentales de la ciencia moderna. Aporta un lenguaje matemtico simblico
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El Concepto de Campos

para describir el mundo fsico real, un lenguaje que cuando se domina plenamente no deja ya margen para una reduccin mayor de significado.
Para superar el concepto de campo, como quiz se haga en el futuro, habr que modificar radicalmente nuestros conceptos de espacio, tiempo y
simetra. La teora de campo es hoy el idioma que utilizan los fsicos para hablar del orden material bsico del cosmos.

EDITADA EL :

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Los Cuantos

EL UNIVERSO PRIMITIVO
06.07

Pero antes de zambullirnos en los cuantos, considero importante recordar algunos aspectos sobre el tomo. ste consiste en una
especie de nube de electrones que rodea a una muy pequeita esfera casi quieta y de muy alta densidad que llamamos ncleo. Sabemos
adems, como ya lo hemos mencionado, que este ncleo atmico se compone de protones y neutrones, los que a su vez estn compuestos de
quarks, las partculas ms pequeas del universo. Al electrn lo conocemos hace algo ms de cien aos, y despus de estudiarlo
minuciosamente los fsicos estamos convencidos de que es una partcula indivisible. Todo esto que llamamos tomo se arma, entonces, a partir
de electrones y quarks que se adhieren al ncleo a travs de una especie de ligamento que en castellano deberan llamarse ligamones o
gomones pero popularmente son ms conocidos por su nombre en ingls como gluons, y quienes unen ncleos y electrones son los quizs
ms familiares fotones.

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Los Cuantos

Aunque aqu no hablaremos con ms detalle sobre la estructura del tomo propiamente tal, si nos queda por consignar un aspecto sobre
las propiedades que ste comporta. En efecto, no podramos entender la inmensa variedad de cosas que somos capaces de percibir si
ignoramos absolutamente el interior del tomo. El tomo, como la clula y la familia son unidades compuestas, tiles conceptualmente para
describir algunas propiedades de la materia, los organismos vivos y la sociedad, pero ineficaces para entender una multitud de fenmenos que
slo se explican teniendo presente su constitucin interna.
Despus del breve recordatorio sobre la estructura del tomo, ahora vayamos al asunto que queremos tratar aqu, que son los cuantos.
No es una hereja decir que los cuantos son uno de los productos de la desagregacin dentro del reino de la fsica del siglo XIX. En efecto, el
fsico alemn Max Planck en su intentos de calcular el equilibrio de energa entre vibraciones y su radiacin de entrada y salida, hall que
necesitaba suponer la existencia de cuantos, o ciertas pequeas divisiones de energa, ante que una gama continua de posibles energas.
Defini un cuanto de energa como la frecuencia de la oscilacin multiplicada por un nmero diminuto que no tard en ser conocida como la
constante de Planck.
Veamos si podemos explicar esto de los cuantos en trminos sencillos. Partamos de la premisa que los electrones son ondas, al
encerrarlos en una caja deberan tener modos especiales de vibracin, como cuerdas y tambores, algn modo fundamental y sus armnicos. Lo
interesante es que hay frecuencias privilegiadas que ocurren, como en el piano, mientras el resto de las frecuencias queda proscrito. La vibracin
puede darse en alguno de esos modos, o en una mezcla de ellos, tal como en la cuerda vibrante; pero no puede darse en frecuencias
intermedias. Tambin, as como la cuerda afinada en el la central del piano no puede dar tonos de frecuencia menor que 440 vibraciones por
segundo, el electrn no podra vibrar con frecuencias menores que una cierta fundamental caracterstica de la caja en que se encuentra.
En consecuencia, consideremos primero que la caja en que se encuentra el electrn es la atraccin misma del ncleo; no tiene
paredes, pero s es capaz de atrapar al electrn en un pequeo volumen, como una cajita esfrica. Segundo, segn De Broglie la energa de los
electrones, al igual que los fotones de Einstein, es proporcional a la frecuencia de los modos de vibracin: a doble de frecuencia, doble de
energa.
Para ser estables, los electrones en el tomo slo pueden tener entonces ciertas energas, que corresponden al modo fundamental y los
armnicos de una onda atrapada por el ncleo. El modo fundamental es el de ms baja energa; y a ms alta frecuencia, mayor energa. El
electrn no puede tener una energa por debajo de la del modo fundamental, as que una vez all no puede perder ms y precipitarse al ncleo.
Si, estando en este estado, de pronto llega un fotn, el electrn puede absorberlo aumentando su energa y pasando a un estado excitado, como
un pjaro que salta de una rama de un rbol a otra ms alta.

Tambin como un pjaro baja saltando a una rama ms baja, el electrn puede despedir un fotn y caer en un estado de menor energa.
Estos brincos son siempre entre estados de energas fijas, y por tanto la luz emitida corresponde a frecuencias tambin bien definidas. As, como
tomos de distinta especie tienen diferente nmero de electrones, hay algunos que absorben o emiten luz roja y no azul, y hay otros que lo hacen
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Los Cuantos

con luz azul y son en cambio insensibles a la luz roja. Esta variedad es en ltimo trmino la que da la gama de colores en todo lo que vemos.
Al principio, hemos esbozado la teora del tomo con el nimo de despertar curiosidad en el lector. Tcnicamente, se la llama mecnica
cuntica porque convierte en cuantos fijos las energas posibles del electrn en el tomo, as como otras magnitudes incluido el espn. Uno se
pregunta a quines se les ocurri estas ideas tericas tan extraas. Bueno, sali de las cabezas de sesudos como Bohr, De Broglie, Heisenberg,
Pauli, Dirac y otros, quienes entre los aos 1920 y 1930 la fueron estructurando; o mejor dicho, descubierta, ms bien, pues cada problema que
surga y se resolva en esos aos le iba dando forma, como un escultor va extrayendo de la piedra el cuerpo de su modelo. Einstein queda fuera
de la lista de sus creadores a pesar que su fotn jug un papel conceptual esencial. La teora que de all sali no le gust sin embargo, por su
carcter irremediablemente probabilstico. El sentido comn induce a esperar que a tal causa corresponda tal efecto, precisamente y no slo
probablemente. Einstein intua que deba haber una forma de construir una teora del tomo que fuese determinista. Esta razonable expectativa
an no se materializa. Pero as como Newton debi esperar cerca de doscientos aos para que su corpsculo de luz fuera reconocido, quizs
Einstein deba todava esperar todava unas dcadas para que su esperanza sea satisfecha.. .
En la seccin anterior cuando concurr a describir el concepto moderno de campo basndome en campos clsicos, no me met en el
papel que desempean en ellos los conceptos cunticos. Pero, qu tienen que ver tales campos con las partculas cunticas (quarks, electrones
y otras yerbas), de las que se compone en realidad el mundo? Los fsicos dieron con la respuesta a esta pregunta cuando aplicaron los principios
de la teora cuntica al concepto clsico de campo. Comprobaron entonces que todo campo, si se cuantifica (si se le aplican las condiciones
de la teora cuntica) describe una partcula cuntica asociada. El cuanto asociado con el campo electromagntico clsico de Maxwell era el
fotn, partcula de luz; el cuanto asociado con el campo clsico de Dirac era el electrn. As se super el desagradable dualismo de partculas y
campos. Las partculas cunticas se clasifican por la masa, el espn y la carga, exactamente igual que sus correspondientes campos.
La teora cuntica aport tambin una interpretacin del campo clsico: la intensidad de un campo en cierto punto del espacio era igual a
la probabilidad de hallar en este punto su partcula cuntica correspondiente. Los campos eran ondas probabilsticas de sus partculas cunticas.
Si el campo era intenso en cierto punto, era, en consecuencia, ms probable que estuviera all su partcula cuntica. Esta interpretacin
estadstica de la teora cuntica implica una indeterminacin bsica en las leyes de la fsica, porque la distribucin de fenmenos cunticos est
absolutamente determinada por las ecuaciones de la teora cuntica; pero los fenmenos individuales no. Por ejemplo, la teora no especifica en
qu punto de una pantalla dar un fotn concreto que pase a travs de un agujero; slo puede especificarse con exactitud la distribucin de
varios de tales impactos.
Al aplicar con xito la teora cuntica a la teora de campo, se resolvieron los principales problemas que tenan planteados los fsicos en
las primeras dcadas del siglo XX. Cay en sus manos un instrumento matemtico poderoso, una serie de conceptos trascendentales que
abrieron una perspectiva imprevista de la realidad. Y surgi una estructuracin nueva del mundo.
Segn la nueva concepcin, el mundo es un vasto espacio de campos interactuantes que se manifiestan como partculas cunticas que
se desplazan de un lado a otro e interactan entre s. La experiencia ha demostrado que esta descripcin matemtica abstracta puede explicar
correctamente el mundo material microscpico tal como se observa en el laboratorio. La teora del campo cuntico relativista constituye la
culminacin de dcadas de trabajo cientfico, quiz de siglos, y, hasta el momento, ha mostrado una notable capacidad de supervivencia. Aunque
sus principios bsicos se han puesto a prueba, no han fallado nunca.
Las leyes bsicas de la teora del campo cuntico relativista siguieron inclumes durante los aos de 1930. Desde entonces, se han
desarrollado y ampliado y se han aplicado al mundo real de las partculas cunticas. Mencionar algunos de los avances ms notables que nos
servirn de orientacin cuando pasemos a describir el origen del universo.

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Los Cuantos

EDITADA EL :

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Las Antipartculas

EL UNIVERSO PRIMITIVO
06.08

http://www.astrocosmo.cl/h-foton/h-foton-06_08.htm (1 of 5)29/12/2004 23:27:22

Las Antipartculas

Ya hemos descrito anteriormente las dos familias de partculas elementales. Pero hasta ah, no se limita la sociedad. Existen adems
las antifamilias. A quarks y electrones se asocian, por ejemplo, antiquarks y antielectrones. A cada partcula, una antipartcula.
Uno de los primeros xitos de la teora relativista del campo cuntico fue la prediccin de las antipartculas: nuevos cuantos que eran la
imagen especular de las partculas ordinarias. Las antipartculas tienen la misma masa y el mismo spin que sus compaeras las partculas
ordinarias, pero cargas inversas. La antipartcula del electrn es el positrn, y tiene, por tanto, carga elctrica opuesta a la del electrn. Si
electrones y positrones se colocan juntos, se aniquilan, liberando la energa inmensa de su masa segn la equivalencia masa-energa einstiana.
Cmo predijeron los fsicos la existencia de antipartculas? Bueno, por la interpretacin estadstica implicaba que la intensidad de un
campo determinaba la probabilidad de hallar sus partculas correspondientes. As pues, podemos imaginar un campo en un punto del espacio
describiendo la creacin o aniquilacin de sus partculas cunticas con una probabilidad concreta. Si esta descripcin matemtica de la creacin
y aniquilacin de partculas cunticas se inserta en el marco de la teora relativista del campo cuntico, no podemos contar con la posibilidad de
crear una partcula cuntica sin tener tambin la de crear un nuevo gnero de partcula: su antipartcula. La existencia de antimateria es
imprescindible para una descripcin matemticamente coherente del proceso de creacin y aniquilacin segn la teora de la relatividad y la
teora cuntica.
El pionero en comprender que era necesario que existiesen antipartculas fue el fsico terico Paul Dirac, que hizo varas aportaciones
importantes a la nueva teora cuntica. Fue l quien formul la ecuacin relativista que lleva hoy su nombre, y a la que obedece el campo
electrnico; constituye un descubrimiento comparable al de las ecuaciones del campo electromagntico de Maxwell. Cuando resolvi su
ecuacin, Dirac se encontr con que adems de describir el electrn tena soluciones adicionales que describan otra partcula con una carga
elctrica opuesta a la del electrn. Qu significara aquello? En la poca en que Dirac hizo esta observacin, no se conocan ms partculas con
esta propiedad que el protn. Dirac, que no deseaba que las partculas conocidas proliferasen, decidi que las soluciones adicionales de su
ecuacin describan el protn. Pero, tras un anlisis ms meticuloso, se hizo evidente que las partculas que describan las soluciones
adicionales tenan que tener exactamente la misma masa que el electrn. Quedaba as descartado el protn, cuya masa es por lo menos, 1.800
veces mayor que la del electrn. Por tanto, las soluciones adicionales tenan que corresponder a una partcula completamente nueva de la misma
masa que el electrn, pero de carga opuesta: El antielectrn! Esto qued confirmado a nivel experimental en 1932 cuando Carl Anderson, fsico
del Instituto de Tecnologa de Calfornia, detect realmente el antielectrn, que hoy se llama positrn.
La aparicin de las antipartculas cambi definitivamente el modo de pensar de los fsicos respecto a la materia. Hasta entonces, se
consideraba la materia permanente e inmutable. Podan alterarse las molculas, podan desintegrarse los tomos en procesos radiactivos, pero
los cuntos fundamentales se consideraban invariables. Sin embargo, tras el descubrimiento de la antimateria realizado por Paul Dirac hubo que
abandonar tal criterio. Heisenberg lo expresaba as:
"Creo que el hecho de que Dirac haya descubierto partculas y antipartculas, ha cambiado toda nuestra visin de la fsica
atmica... creo que, hasta entonces, todos los fsicos haban concebido las partculas elementales siguiendo los criterios de
la filosofa de Demcrito, es decir, considerando esas partculas elementales como unidades inalterables que se hallan en la
naturaleza como algo dado y son siempre lo mismo, jams cambian, jams pueden transmutarse en otra cosa. No son
sistemas dinmicos, simplemente existen en s mismas. Tras el descubrimiento de Dirac, todo pareca distinto, porque uno
poda preguntar: por qu un protn no podra ser a veces un protn ms un par electrn-positrn, etc.?... En consecuencia,
el problema de la divisin de la materia haba adquirido una dimensin distinta."
El carcter mutable de la materia se convirti en piedra angular de la nueva fsica de partculas. El hecho de que partculas y
antipartculas puedan crearse juntas a partir del vaco si se aporta energa suficiente, no slo es importante para entender cmo se crean las
partculas en aceleradores de alta energa, sino tambin para entender los procesos cunticos que se produjeron en el Big Bang.
Como ya lo hemos expresado, el conocimiento que se obtuvo sobre la existencia de antifamilias de partculas o familias de antipartculas
es una consecuencia de la aplicacin de la teora relativista del campo cuntico, para cada partcula existe una partcula que tiene la misma masa
pero cuya carga elctrica (y otras llamadas cargas internas) son de signo opuesto. Estas son las antipartculas. As, al conocido electrn, con
carga negativa, le corresponde un electrn positivo como antipartcula, llamado positrn, descubierto en 1932. El antiprotn, descubierto en
1956, tiene la misma masa que el protn, pero carga elctrica negativa de igual valor. El fotn, que no tiene masa ni carga elctrica, puede ser
considerada su propia antipartcula.
Cada partcula est caracterizada por un cierto nmero de parmetros que tienen valores bien definidos: su masa, carga elctrica, spin o
rotacin interna y otros nmeros, conocidos como cunticos. Estos parmetros son tales que, en una reaccin, su suma se mantiene y sirve para
predecir el resultado. Se dice que hay conservacin de los nmeros cunticos de las partculas. As, son importantes el nmero barinico, los
diversos nmeros leptnicos y ciertos nmeros definidos para los quarks, como la extraeza, color, etc. Estos ltimos y sus antipartculas tienen
cargas elctricas ( 1/3 o 2/3) y nmeros barinicos (1/3) fraccionarios. No todos los nmeros asociados a cada partcula han sido medidos
con suficiente precisin y no todas las partculas han sido detectadas en forma aislada, por lo menos de su ligamento, como el caso de los quarks
y de los gluones.
Los gluones son una especie de partculas mensajeras que mantienen unidos a los quarks. Su nombre proviene del trmino ingls
"glue", que significa pegamento, en espaol quizs podra ser gomn. Ahora, en cuanto a los quarks, ya hicimos referencia de ellos

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Las Antipartculas

anteriormente. Pero recordemos aqu, que fueron descubiertos en 1964 por Murria Gell-Mann, como los componentes ms reducidos de la
materia. Hasta entonces se pensaba que los tomos consistan simplemente en electrones rodeando un ncleo formado por protones y
electrones.
En estado natural, quarks y gluones no tienen libertad. Pero si se eleva la temperatura a niveles 100.000 veces superiores, como se ha
hecho en aceleradores de partculas, a la del centro del Sol, se produce el fenmeno del desconfinamiento y por un brevsimo tiempo quedan
libres. En ese preciso momento aparece lo que se suele llamar plasma, una sopa de quarks y gluones que equivale al estado en que se podra
haber encontrado la naturaleza apenas una milsima de segundo luego del Big Bang.
Pero por ahora aqu, nos vamos a quedar con los quarks al natural. Normalmente, los quarks no se encuentra en un estado separados,
sino que en grupos de dos o tres. Asimismo, la duracin de las vidas medias de las partculas, antes de decaer en otras, es muy variable (ver
tablas).
Por otra parte, las partculas presentan una o ms de las siguientes interacciones o fuerzas fundamentales entre ellas. Por un lado se
tiene la gravitacin y el electromagnetismo, conocidas de la vida cotidiana. Hay otras dos fuerzas, menos familiares, que son de tipo nuclear y se
conocen como interacciones fuertes y dbiles.
La gravitacin afecta a todas las partculas, es una interaccin universal. Todo cuerpo que tiene masa o energa est sometido a esta
fuerza. Aunque es la ms dbil de las interacciones, como las masas son siempre positivas y su alcance es infinito, su efecto es acumulativo. Por
ello, la gravitacin es la fuerza ms importante en cosmologa.
La fuerza electromagntica se manifiesta entre partculas con cargas elctricas. A diferencia de las dems, puede ser de atraccin (entre
cargas de signos opuestos) o de repulsin (cargas iguales). Esta fuerza es responsable de la cohesin del tomo y las molculas. Mantiene los
objetos cotidianos como entidades con forma propia. Un vaso, una piedra, un auto, el cuerpo humano. Es mucho ms fuerte que la gravitacin y
aunque es de alcance infinito, las cargas de distinto signo se compensan y sus efectos no operan a grandes distancias. Dependiendo de las
circunstancias en que acten, estas interacciones pueden manifestarse como fuerzas elctricas o magnticas solamente, o como una mezcla de
ambos tipos.
La interaccin nuclear dbil es causa de la radioactividad natural y la desintegracin del neutrn. Tiene un rol capital en las reacciones
de fusin del hidrgeno y otros elementos en el centro de las estrellas y del Sol. La intensidad es dbil comparada con las fuerzas elctricas y las
interacciones fuertes. Su alcance es muy pequeo, slo del orden de 10

-15 [cm].

La interaccin fuerte es responsable de la cohesin de los ncleos atmicos. Tiene la intensidad ms elevada de todas ellas, pero es
tambin de corto alcance: del orden de 10

-13 [cm].

Es posible caracterizar las intensidades de las interacciones por un nmero de acoplamiento , sin dimensin, lo que permite
compararlas directamente:
Fuerte s = 15
Electromagnticas = 7,3 x 10-3

Dbil w 3,1x I0-12

Gravitacional G = 5,9 X 10-39

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Las Antipartculas

Por otro lado, la mecnica cuntica considera que la interaccin de dos partculas se realiza por el intercambio de otras llamadas
virtuales. Tienen ese nombre porque no son observables: existen por un tiempo brevsimo, tanto ms corto cuanto mayor sea su masa,
siempre que no se viole el principio de incertidumbre de Heisenberg de la teora cuntica (que en este contexto dice que el producto de la
incertidumbre de la energa por el tiempo de vida debe ser igual o mayor que una constante muy pequea). Desaparecen antes de que haya
tiempo para que su interaccin con otras partculas delate su existencia.
Dos partculas interactan al emitir una de ellas una partcula virtual que es absorbida por la otra. Su emisin y absorcin cambia el
estado de movimiento de las originales: estn en interaccin. Mientras menos masa tiene la partcula virtual, ms lejos llega, mayor es el rango
de la interaccin. El alcance de la interaccin es inversamente proporcional a la masa de la partcula portadora o intermedia. Por ejemplo, la
partcula portadora de la fuerza electromagntica es el fotn, de masa nula y, por lo tanto, alcance infinito. La interaccin gravitacional tambin
tiene alcance infinito y debe corresponder a una partcula de masa nula: se le denomina gravitn. Naturalmente tiene que ser neutro. (An no ha
sido vistos ni en pelea de perros).
Como ya hicimos mencin de ello, a las fuerzas nucleares se les asocian tambin partculas portadoras. Para la interaccin dbil estas

+
+
partculas se llaman bosones intermedios, expresados como W , W y Z0 (neutro). El W es antipartcula del W . Los W tienen masas elevadas
comparadas con las otras partculas elementales. Lo de bosones les viene porque tienen spin entero, como el fotn y el gravitn, que tambin los
son, pero que tienen masas nulas. Las fuerzas fuertes son mediadas por unas partculas conocidas como gluones, de los cuales habra ocho. Sin
embargo, ellos no tienen masa, pero tienen algunas de las propiedades de los quarks, que les permiten interactuar entre ellos mismos. Hasta
ahora no se han observado gluones propiamente tal, ya que lo que mencionamos en prrafos anteriores corresponde a un estado de la materia a
la que llamamos plasma. Claro est, que es posible que un tiempo ms se puedan detectar gluones libres cuando se logre aumentar, an ms, la
temperatura, como est previsto hacerlo en el acelerador bautizado como "Relativistic Heavy Ion Collider", empotrado en Estados Unidos de
Norteamrica.
TABLA DE LAS PRINCIPALES PROPIEDADES
DE LAS PARTCULAS PORTADORAS DE LAS INTERACCIONES FUNDAMENTALES

Una partcula y su antipartcula no pueden coexistir si estn suficientemente cerca como para interactuar. Si ello ocurre, ellas se
destruyen mutuamente: hay aniquilacin de las partculas. El resultado es radiacin electromagntica de alta energa, formada por fotones gama.
As, si un electrn est cercano a un positrn se aniquilan en rayos gama. Igual con un par protn-antiprotn muy prximos.
La reaccin inversa tambin se presenta. Se llama materializacin o creacin de partculas de un par partcula-antipartcula a partir de
fotones, pero se requieren condiciones fsicas rigurosas. Es necesario que se creen pares partcula-antipartcula y que los fotones tengan una
energa mayor que las masas en reposo de la partculas creadas. Por esta razn, se requieren fotones de muy alta energa, de acuerdo a la
relacin de Einstein E=mc2 . Para dar nacimiento a electrones/positrones es necesario un campo de radiacin de temperaturas mayores a 7xlO9
K. Para hacer lo mismo con pares protn/antiprotn es necesario que ellas sean superiores a 2 x 1012 K. Temperaturas de este tipo se producen
en los primeros instantes del universo.

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Las Antipartculas

EDITADA EL :

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La Antimateria

EL UNIVERSO PRIMITIVO
06.09

Hasta 1928, en la fsica ni siquiera como concepto se haba desarrollado la idea de antimateria y, mucho menos, la capacidad de
producirla. Pero el estadio cambi cuando se empezaron a conocer los estudios del fsico britnico Paul Dirac.
En la prctica, todo comienza con los trabajos de Dirac que public en el ao 1929, en una poca que coincide con los tiempos que se
descubran los primeros secretos de la materia, se teorizaba sobre el comportamiento de las partculas que comportan la fuerza dbil, y se
profundizaban los estudios de los componentes de los tomos, especialmente en la teorizacin de lo que se llama fuerza fuerte. Fueron tiempo
en que la audacia tuvo una preeminencia como rol intelectual dentro del mundo de la fsica, en el cual se plantearon conceptos como el de la
mecnica ondulatoria, el principio de incertidumbre o, tambin, el descubrimiento del espn en los electrones. Se dice que fue una de las pocas

*
ms exotrica de la fsica, en la cual hubo ejercitantes que concurrieron a simpticas metforas para hacer ms accesibles sus teoras, como
fue el caso del fsico austraco Erwin Schrdinger cuando apel a la historia de los gatitos para exponer su principio de indeterminacin, con el
cual describa en sntesis que las partculas ms pequeas tienen un comportamiento que, dentro del razonamiento comn, no es el mayormente
aceptado por las personas.
La descripcin anterior, implica ubicar el escenario en el cual Paul Dirac estaba inserto cuando plante que donde haba materia,
tambin poda haber antimateria. Concretamente seal, que si el tomo tena partculas de carga negativas llamadas electrones, deba haber
partculas que fueran electrones antimateria, a los que se les llam positrones y que deban tener la misma masa del electrn, pero de carga
opuesta y que se aniquilaran al entrar en contacto, liberando energa. Este descubrimiento de Dirac fue tan revolucionario que lo hizo merecedor
del premio Nobel en el ao 1933.
El siguiente paso se dio en 1932, cuando Carl Anderson, del Instituto Tecnolgico de California, en un trabajo de experimentacin
confirm la teora de Dirac al detectar la existencia de un positrn al hacer chocar rayos csmicos. Pasaron dos dcadas para dar otro salto y
este vino en 1955, cuando un equipo de la Universidad de Berkeley formado por los fsicos Emilio Segre, Owen Chamberlain (ambos ganadores
del Nobel de fsica de 1959), Clyde Weingand y Tom Ypsilantis lograron hallar el primer antiprotn, o sea, la primera partcula especular del
protn que es la partcula de carga positiva del tomo. Un ao despus, con el uso de las mismas instalaciones, otro equipo, formado por Bruce
Cork, Oreste Piccione, William Wenzel y Glen Lambertson ubicaron el primer antineutrn, el equivalente a la partcula de carga neutra de los
tomos. La carrera por las tres antipartculas bsicas - equivalentes a la neutra, la negativa y la positiva - estaba terminada. Otro paso lo dieron
los soviticos, que por el ao 1965 contaban con el acelerador de partculas ms poderoso de los existentes en esos momentos. En un trabajo
encabezado por el fsico Len Lederma, los soviticos lograron detectar la primera partcula compleja de antimateria, el antineutrino, formado por
dos partculas bsicas. Posteriormente, usndose el mismo acelerador se detect el antihelio.

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La Antimateria

Con la inauguracin, en 1978, de las instalaciones europeas del Centro de Investigacin de


Alta Energa (CERN) de Ginebra, y los avances tecnolgicos que ello implic, se pudo lograr crear
antitritio y, en 1981, realizar el primer choque controlado entre materia y antimateria, con lo que
comprobaron una hiptesis valiosa: la cantidad de energa liberada por el mismo choque era enorme,
mil veces superior a la energa nuclear convencional. Pero para la receta para generar antitomos
faltaba un ingrediente que permitiera la combinacin de antipartculas para poder producirlo, lo que
precisamente faltaba era una frmula para conseguirlo.
La dificultad radicaba en la velocidad con que se producen las partculas de antimateria y sus
violentas colisiones. Era necesario contar con una frmula que permitiera desacelerarlas o igualar su
velocidad para unirlas, interrogante que fue respondida, en parte, por los trabajos del profesor de fsica
de la Universidad de Stanford Stan Brodsky y por el ingeniero fsico chileno Ivn Schmidt.
En 1992, Brodsky y Schmidt publicaron sus trabajos de complejos clculos en los cuales
sugeran la frmula de un mtodo para producir antitomos, o sea, como poder unir antielectrones y
antiprotones. Pero tambin se requera capacidad de experimentacin. A ellos lleg Charles Munger, quin form su propio equipo en Chicago
para realizar los experimentos. Pero las publicaciones nortearnericanas-chilenas tambin llamaron la atencin de fsicos europeos del CERN
donde se form un equipo multinacional encabezado por Walter Oelert con el objetivo de experimentar en la creacin de un antitomo. En la
prctica, con ello, se dio una competencia cientfico-mundial para alcanzar este logro.
El 4 de enero de 1996, los cientficos del CERN anunciaron el xito de haber obtenido en un proceso de experimentacin, no uno, sino
nueve antitomos de hidrgeno. No se trata de partculas fundamentales o de pequeas combinaciones, se trata - en propiedad - de lo que se
puede mencionar como tomos de antihidrgeno.
El mtodo propuesto por la pareja Brodsky y Schmidt consisti, bsicamente, en hacer chocar un haz de antiprotones con un gas y, en
cuyo proceso, se produciran pares de electrn-positrn; luego, de esos positrones, una pequea fraccin viajara casi a la misma velocidad de
los antiprotones, lo que implicara que los positrones sean capturados por un antiprotn, lo que hara que ambas antipartculas se combinaran
para formar un antitomo.

Los antiprotones rompen los ncleos del xenn y crean algunos


pares de electrn y positrn(2). Una fraccin de estos pares es
capturada por los antiprotones, alrededor de los cuales pasan a
orbitar; se crean tomos de anti-hidrgeno(3). Como estos tomos
son elctricamente neutros, el campo magmtico del acelerador no
los desva y continan una trayectoria recta que los lleva a
atravesar a gran velocidad una fina barrera de silicio(4). Mientras
que el antiprotn contina su camino, el positrn choca contra el
electrn(6) con lo que ambas partculas se aniquilan.

Ahora, el experimento que hizo el CERN consisti en la eleccin del hidrgeno como elemento de trabajo porque es el ms simple y
abundante de todos los que conforman el universo. Con apenas dos componentes - uno positivo y otro negativo - era lo ms sencillo. El
acelerador LEAR, con el cual se realiz el experimento, dispar un chorro de antiprotones a travs de una fina nube de gas xenn. Los
antiprotones rompieron los ncleos del xenn y crearon algunos pares de electro-positrn. Una fraccin de estos pares fue capturada por los
antiprotones, lo que implic que empezaran a orbitar alrededor de ellos; entonces se crearon antitomos de hidrgeno. Como estos antitomos
son neutros, el campo magntico del acelerador no los desva y continuarn una trayectoria recta que los lleva a atravesar a gran velocidad una
barrera de silicio. Mientras tanto el antiprotn contina su camino, el positrn choca contra el electrn aniquilndose ambos. El resultado es una
emisin de rayos gamma que choca contra la barrera de silicio y delata lo que ocurri.
Uno de los problemas interesantes para desarrollar el proceso fue el de poder establecer como poder atrapar la antimateria. Una de las
dificultades era la de evitar que la antimateria explotara al tomar contacto con la materia. La solucin a la cual se lleg, en los trabajos realizados
por el CERN, fue la de usar un envase diseado por el Laboratorio Nacional de Los lamos de EE.UU.. Este tipo de envase consiste en
mantener a la partcula de antimateria en forma estable por medio de campos elctricos y magnticos. Un ciclotrn puede frenar a un antiprotn
de modo que pueda ser capturado, detenido y paralizado con campos magnticos. Una vez quieto, el antiprotn es introducido en un envase que
comporta un vaco interior para evitar choques con tomos de aire y el magnetismo impide que el antiprotn toque sus paredes, detonando una
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La Antimateria

explosin de rayos gamma.


En el proceso se detectaron once choques contra la barrera, de stos, nueve son
considerados indudablemente causados por la aparicin de antitomos de hidrgeno; sobre los otros
dos hay dudas. El antitomo de hidrgeno producido, slo dura 10 segundo antes de encontrar
materia a su paso y desaparecer y, fue por eso, que Brodsky y Schmidt propusieron en sus trabajos
la creacin de un campo magntico para poder detectar los antitomos en medio de todas las
partculas que se generan en el proceso. Las partculas - que tienen cargas positivas o negativas comportarn una rbita curva, pero el antitomo (cuya carga total es neutra) no ser afectado por el
campo magntico y saldr en lnea recta.
El antihidrgeno es el estado ms simple del lmite atmico de la antimateria y, hasta el
anuncio efectuado por el CERN en enero de 1996, nunca antes se haba observado
experimentalmente. Se logr sintetizar un tomo de antimateria desde sus antipartculas comitentes.
El tomo de hidrgeno ha sido uno de los sistemas fsicos ms importantes para una
variedad amplia de medidas fundamentales relativas al comportamiento de la materia ordinaria. La
produccin de antihidrgeno abre las puertas para una investigacin sistemtica de las propiedades de la antimateria y la posibilidad nica de
comprobar principios fsicos fundamentales.
En la cosmologa podemos prever que a futuro se podrn contar con tecnologas que permitan investigar con ms y mejor precisin la
estructura del universo y, por ende, las caractersticas y fuentes de emisin de antimateria en l. Para ello en particular, la NASA ha desarrollado
un proyecto para instalar en la estacin espacial Alpha, en el ao 2002, un detector de antipartculas que se la ha denominado Espectrmetro
Alfa Magntico (AMS). El instrumento est diseado para detectar antimateria atmica (hasta ahora solamente se han observado antipartculas)
entre las partculas de los rayos csmicos, que a la velocidad de la luz bombardean intensamente la Tierra. La mayor parte de ellas provienen del
Sol y tambin de remanentes de estrellas que han explosionado en nuestra galaxia, pero la deteccin de las ms energticas se ha conseguido
en lugares ubicados prximos al centro de la Va Lctea y de fuentes lejanas de sta. En consecuencia, sern estos ltimas los blancos
focalizado para ejecutar los procesos de deteccin de antimateria atmica espacial.
Pero no slo para el campo de la investigacin en fsica la produccin de antimateria tiene ribetes de excepcin, si no que tambin en
otros campos de la ciencia podra tener aplicaciones inmensas como el aerospacial, o como ya se ha demostrado en la medicina, etc.... Podemos
soar con energa ilimitada y barata; motores para naves interestelares que podran desarrollar velocidades a ms de un tercio la de la luz; mayor
intensidad en la exploracin del espacio y, por supuesto, muchas otras cosas ms que, por ahora, podran ser consideradas pura ciencia ficcin.
Al momento de escribirse estas lneas, solamente se han desarrollado en laboratorio diecinueve antitomos de hidrgeno y el equipo de
norteamericanos encabezados por Charles Munger proyecta a futuro, lograr unos cien. Lo anterior, no significa que se podr contar en el corto
plazo con reactores de materia-antimateria, o que pronto se podrn unir antitomos para crear antimolculas y, luego, anticosas. Por ahora, es
mejor considerarlo como ficcin. Consideremos que para poder contar con un supercumbustible de antimateria para viajes espaciales, hay
todava que pasar una multiplicidad de obstculos. El primero es encontrar un mtodo para crear antitomos en reposo, en vez de alta
velocidades, para que no desaparezcan al chocar con la materia. Luego, habra que producir 1020 de estos, por lo menos. Lograrlo, no es
imposible, pero por ahora debe ser considerado a un largo plazo. En cuanto a las "anticosas", es mejor adherirse a la idea de que nunca se
puedan concretar. Se escogi hacer un antitomo de hidrgeno porque este es el ms simple de todos. Pero para producir molculas de
antitomos, sera necesario crear antitomos ms complejos, y luego unirlos, lo que tericamente es factible, pero de ah a la prctica es casi
invisualizable.

ANTIMATERIA PARTICULADA CSMICA

Detectar antimateria generada en el cosmos no es una cosa fcil. Hasta ahora, solamente se ha podido observar una nube de
positrones que fue detectada cerca de un torrente de rayos gamma, ubicado en las cercanas del centro de la Va Lctea, y que estaba siendo
monitoreado por el espectrmetro OSSE. Tanto de la nube de positrones como de los rayos gamma no se conocen las fuentes de origen, se
presume que deberan encontrarse en algn lugar aledao entorno al centro de la galaxia.
NUBE DE ANTIMATERIA PARTICULADA CSMICA
Para detectar y estudiar las emisiones de rayos gamma en la Va Lctea la NASA, el 5 de abril del ao 1991, coloc en el espacio el
satlite cientfico Compton Gamma-Ray Observatory (CGRO) con cuatro instrumentos orientados a localizar los rayos y a estudiar sus espectro
electromagntico dentro de una banda de rangos de energa que va desde los 30 KeV a los 30 GeV. En el proceso de localizacin de rayos
gamma, el OGCR ha logrado elaborar varios mapas de ubicaciones que han permitido en ellos distinguir los rayos que se genera entorno a las
explosiones de estrellas masivas jvenes a lo largo del plano de la galaxia cerca del centro de sta. Pero esos mapas, no slo han mostrado a
los rayos gamma, sino que fuera de programa, sorprendentemente han descrito la existencia de una nube relativamente alejada del plano del

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La Antimateria

centro de la galaxia ubicada a un costado en los mapas de deteccin de rayos gamma, y cuyas bandas espectrales han sido captadas por uno de
los ms sensibles espectrmetros de la actualidad el OSSE, que se encuentra empotrado en el satlite CGRO. El estudio de las bandas del
espectro que capt el OSSE seal que se tratara de una nube de antimateria particulada, precisamente de positrones (antipartcula elemental).
Ahora bien, el origen de esa inesperada nube de antimateria particulada que aparece a uno de los costados de los mapas desarrollados
por el CGRO es, por ahora, un misterio. Seguramente se tendr que esperar hasta que pueda entrar en servicio el prximo satlite que ha
proyectado instalar en el espacio la NASA, en el ao 2002, para el monitoreo, rastreo y estudio de rayos csmicos y tambin antimateria.

Las huellas espectrales de los procesos de aniquilamientos de electrones


y positrones han sido detectadas por el espectrmetro OSSE. Los colores
del mapa de la derecha representan la energa del aniquilamiento de
electrones y positrones que han ocurrido en el plano de la Va Lctea,
cerca del centro galctico, y que se han transformado en rayos gamma .
La energa que se capta es de 511 KeV, y corresponde a los restos
energticos de la masiva energa del positrn. El mapa es un modelo
adaptado de los 511 KeV detectados. El OSSE ha descubierto que la
mayor cantidad de radiacin se concentra mayormente dentro de una
regin comprendida dentro de los 10 grados del dimetro del centro de la
galaxia. Las lneas superpuestas sobre el mapa representan las
emisiones de 511 KeV de energa captadas por el OSSE.

La nube detectada de antimateria particulada , podra haberse formado a raz de mltiples explosiones de estrellas, hecho que ha sido
detectado justamente en el lugar de la galaxia donde fue hallada. Tampoco es descartable la eyeccin de antimateria particulada desde un disco
de acrecin de un agujero negro cercano al centro de la Va Lctea, la fusin de dos estrellas de neutrones, o la produccin de ella por una
fuente enteramente diferente.
Se piensa que los positrones as como la antimateria en general, son relativamente raros en el universo. Sin embargo, existen varias
formas como para que sea posible la generacin de positrones. Una de ellas es a travs de la descomposicin natural de los elementos
radiactivos. Tales materiales radiactivos pueden originarse en fuentes astrofsicas como supernovas, novas, y estrellas Wolg-Rayet que son
masivas y tienen una violenta actividad en sus superficies. Como se trata de objetos relativamente comunes en las galaxias, los positrones
resultantes de los materiales radiactivos pueden expandirse a travs del espacio. Es posible que este tipo de estrellas que generan estos
materiales radiactivos sean tambin las responsables de crear toda la materia constituyente que se distribuye por el universo, incluida la Tierra.

FUENTE TERICA DE ANTIMATERIA CSMICA


Las bandas horizontales anchas representan a la radiacin generada por
la aniquilacin desde el disco de la galaxia. La regin circular de colores
resaltados corresponde a la aniquilacin radiactiva producida en el centro
galctico. La posible fuente de la antimateria particulada, descubierta por
una radiacin de aniquilacin ascendente, se encontrara lejos del plano
de la galaxia.

Otra manera en que se podran generar positrones es con la cada de materia sobre los campos gravitacionales altos de los agujeros

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La Antimateria

negros, ya que la temperatura de ella debera incrementarse lo suficiente como para generar pares de positrones y electrones que podran ser
disparados lejos de los agujeros negros a velocidades altsimas. El nmero de positrones que se puedan crear en un agujero negro depende de
la cantidad de materia que aporte por insuflacin alguna estrella que est jugando el rol de compaera, mientras que el nmero de positrones
creados por descomposicin radiactiva se mantiene constante por un largo perodo de tiempo.

MODELO TERICO DE FUENTE DE ANTIMATERIA


Modelo de contornos graficados sobre una imagen ptica del lugar donde fue
ubicada la nube de positrones en nuestra galaxia. No se pueden observar
evidencias visuales de una fuente de gas caliente cerca del centro de la Va Lctea
debido a la gran cantidad de polvo y gas que se encuentra en ese lugar impidiendo
una visin ms profunda y detallada.

Una tercera posibilidad es que en aquellos lugares donde se ha detectado la presencia de positrones --digamos por ahora en un sitio de
nuestra galaxia-- sean espacios en que los ltimos millones de aos han sido la morada de la fusin de dos estrellas de neutrones de donde sale
la emisin de partculas como un blido galctico masivo. De esos sucesos se crean las condiciones de los fenmenos de las explosiones de
rayos gamma que tanto han desconcertado a los cientficos que se focalizan en el estudio de las estructuras del cosmos.
Dado que el universo muestra tener ms materia que antimateria, el positrn tiene un muy corto perodo de existencia desde que se
crea. El positrn es la antipartcula del electrn y cuando ambos colisionan se aniquilan convirtindose en energa que se manifiesta en rayos
gamma con un rango energtico de 511 KeV, lo que refleja el aniquilamiento del positrn.

RECAMADO DE LA FUENTE
Contornos de radio recamados sobre un modelo de la fuente de la radiacin producida por la
aniquilacin. La observacion de los radios sugieren la existencia de un canal conductor de la
radiacin que va desde el centro de nuestra galaxia a latitudes altas. En general, ello es
consecuente con la ubicacin y direccin de la fuente de aniquilacin.

Las primeras observaciones que se pudieron realizar de explosiones de rayos gamma


debido a emanaciones desde el centro de nuestra galaxia fueron a comienzos de 1970, y registraban un rango energtico de 511 KeV.
Posteriormente, a comienzos de 1980, la energa de las explosiones pareci disminuir cuando aparentemente emanaba desde el mismo lugar
registrado anteriormente, volvindose a observar emisiones con el rango de 511 KeV en las ltimas detecciones que realiz el espectrmetro
OSSE del satlite CGRO. Ello estara indicando que los aniquilamientos de positrones se estaran generando en una pequea y discreta fuente,
posiblemente en la vecindad de un agujero negro al cual se le ha apodado El Aniquilador.
La nube de antimateria particulada, que fue detectada en los mapas de explosiones de rayos gamma elaborados por el CGRO, se
observa elevarse como un especie de pluma partiendo desde costado del centro de la Va Lctea, y es extremadamente difusa. Por lo que se ha
podido distinguir, es factible considerar que slo hay en ella positrones, y no antiprotones o antitomos.

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La Antimateria

DIBUJO DEL CENTRO DE LA VA LCTEA


El dibujo de la derecha, representa al centro de la Va Lctea con objetos y diferentes
actividades csmicas que cohabitan en esa regin de la galaxia. La actividad que ms
se distingue es una fuente de gas caliente cargado de positrones, mucho de ellos
aniquilndose mientras viajan dentro de los halos galcticos. La radiacin de esa
aniquilacin ha sido observada por los instrumentos del OSSE empotrados en el
satlite CGRO.

La deteccin de antitomos fuera de los laboratorios no ser un trabajo


sencillo. Los antifotones que emitira un antitomo seran indistinguibles de los fotones
que emitira un tomo, de manera de que por este simple hecho de medicin una
galaxia no sera diferente de una antigalaxia. Tampoco es una labor sencilla rastrear
seales de su presencia en los rayos csmicos de alta energa.
Ahora bien, el hecho de que se llegara a descubrir dentro de los flujos de emisin de rayos csmicos de tan slo un ncleo de antihelio,
ello dara cabida como para pensar con ms de un fundamento sobre la existencia de estrellas y galaxias de antimateria, lo que llevara tambin
a implicaciones profundas sobre aspectos fundamentales que guardan relacin con la asimetra barinica del universo.
Para poder captar directamente los rayos csmicos se han desarrollado experimentos con globos instalados en la atmsfera y satlites
orbitando a la Tierra. Pero es un mtodo que slo permite la captacin de ellos por algunas pocas horas y, en lapsos breves, solamente es
posible distinguir antimateria si uno de cada 10.000 rayos csmicos proviniera de un antincleo. Como las fuentes emisoras provienen desde
lugares distantes, probablemente las antipartculas correspondan slo a una de cada 10.000 millones de partculas.
Pero, no cabe duda esperar, de que el espectrmetro Alfa Magntico orbitando fuera de la atmsfera, tendr muchas mayores
posibilidades de xito que los experimentos con los actuales satlites, globos ubicados en la atmsfera o con instrumentos empotrados en la
superficie de la Tierra. Se piensa que con el AMS se podrn detectar los rayos csmicos vrgenes. Asimismo, las mediciones podrn extenderse
por perodos mucho ms prolongados, lo que indudablemente facilitar la ubicacin de la antimateria en medio de lluvias de partculas comunes.
Por los conocimientos experimentales que hemos adquirido hasta ahora, sobre la formacin de antimateria en laboratorios y por el
hallazgo de la existencia de positrones, no es arriesgado pensar en antimateria atmica deambulando por el espacio como fsiles ocasionados
por los primeros segundos del Big Bang o como producto de la propia dinmica del universo.
En teora, en el momento del Big Bang, debiera haber habido igual cantidad de materia que de antimateria. Ahora, por qu esta ltima se
fue extinguiendo, las razones de ello las podemos encontrar en la explicacin que nos entreg, en el ao 1967, el fsico Andrei Sakharoc. Segn
l, ese proceso de extincin se debera a una pequea asimetra en las leyes de la fsica, conocida como violacin CP.
Esa asimetra que formula Sakharoc, debera haber comenzado a intervenir en el primer segundo del Big Bang. En ese instante, y de
acuerdo a la Teora Unificada de la Fsica, todas las fuerzas que ahora se conocen en la naturaleza estaban fundidas en una sola, exteriorizadas
en la llamada partcula X. Ms tarde, cuando el universo se enfri y estas partculas decayeron, la asimetra habra dejado una pequea y mayor
proporcin de partculas en relacin a las antipartculas. Especficamente, mil millones ms una partcula, por cada mil millones de antipartculas.
En funcin a lo inmediatamente anterior, la mayora de los fsicos piensan, por lo tanto, de que tanto partculas como antipartculas en un
instante se habran mezclado, y como ambas se aniquilan en una bocanada de rayos gama, el resultado final sera que el universo actual no
estara conformado por antimateria. Por lo menos, la brillantez del trasfondo de radiacin que lo llena, cerca de mil millones de fotones por cada
partcula de materia, indicara que ello es as, efectivamente. Puede que esta sea una explicacin convencional, pero comparto la opinin de
Stephen Hawking y de otros cientficos en cuanto a que pensar experimentalmente en la posibilidad de la existencia de galaxias y antigalaxias o,
ms an, de universo y de antiuniverso es, de alguna manera, una contradiccin con las leyes de la fsica.
Lo anterior, no significa desterrar las posibilidades de que en algn momento la asimetra de las leyes de la fsica de las cuales hemos
hablado podra haber sido revertida en ciertas regiones de la bola de fuego del Big Bang, favoreciendo la creacin de antimateria sobre la
materia. Eso abrira la posibilidad de que en alguna parte del espacio pueda haber sobrevivido antimateria, formando incluso, antigalaxias. Ello se
sostiene en algunos modelos tericos que se han desarrollado, pero se opone la experiencia experimental de laboratorio, lo que lo hace aparecer

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La Antimateria

poco verosmil por ahora.


La primera prioridad para la fsica en esta cuestin se encuentra en poder entender y distinguir cuales son las leyes que gobiernan la
antimateria. Segn la relatividad general, la antimateria tiene que comportarse bsicamente como la materia, y esto si que abre una tremenda
interrogante. Si el comportamiento es asmil y la antimateria esta presente fuera de los laboratorios, entonces que pasa con el efecto gravitatorio
sobre ella. A lo mejor, ha empezado un ciclo de la fsica en que se podra llegar a cuestionar hasta sus leyes fundamentales. El mayor
conocimiento que se est adquiriendo sobre la antimateria, promete revelar muchas interrogantes acerca del comienzo del universo. Despus del
Big Bang, existi tanta antimateria como materia, pero por lo que hasta ahora hemos deducido, slo esta ltima fue capaz de sobrevivir los
propios procesos evolutivos del universo, ya que la que hemos detectado en el espacio correspondera a una nueva generacin. Por qu la
antimateria estuvo y est condenada al ocaso? Cmo fue que el universo no colapso fracciones de segundo despus de que comenz, si
sabemos en laboratorio que la antimateria y la materia se anulan con slo toparse? Estos, entre muchos otros, son algunos de los misterios que
afloran con mayor intensidad al tenerse la certeza de que en experimentacin de laboratorio se visualiza el antitomo.
De una cosa los humanos, por ahora, podemos estar seguros: solamente hemos podido detectar en el universo, precisamente cerca del
centro de nuestra galaxia, antimateria particulada. En la Tierra, no hay fuente alguna de antimateria, y la exploracin astronmica del sistema
solar, incluyendo el astro central, tampoco la ha encontrado en ninguna parte. Los electrones y protones que nos llegan del Sol, atravesando la
atmsfera terrestre, son partculas de la materia ordinaria. Tampoco es probable que los campos siderales -estrellas y materia interestelarescondan antimateria; si no fuera as, estaramos percibiendo regularmente, y en todas las direcciones de la galaxia, intensas radiaciones
gamma, muy superiores a las detectadas en los aniquilamientos de positrones (antimateria particulada) que se han podido registrar, generada de
la aniquilacin de los antitomos que cohabitaran all, producto de sus colisiones con la materia ordinaria. Y tal cosa no ha sucedido, lo que
debera ser inevitable si se considera que la materia se est constantemente intercambiando entre las estrellas. En cambio, ignoramos si remotas
regiones extragalcticas dan o no dan albergue a la antimateria.
Hemos detectado grandes radiaciones de rayos gamma, cuya procedencia, posiblemente, sea de explosiones ocurridas en galaxias
lejanas, pero no tenemos certeza alguna de qu las caus o si all se hubiesen producido aniquilamientos de antitomos. Somos moradores de
un cosmos asimtrico, formado nicamente de la materia que nos es familiar, o al contrario, habitantes de un universo simtrico que incluye a la
vez galaxias, unas de materia y otras de antimateria, como lo sugieren los fsicos suecos H. Alfvn y O. Klein? Al nivel que nos encontramos en
el desarrollo de nuestros conocimientos, que an est muy lejano para entender muchas cuestiones relacionadas con propiedades
fundamentales de la composicin de la materia, contestar afirmativa o negativamente la pregunta equivaldra, en ambos casos, a vestirse, por
ahora, con una gran audacia intelectual.
Pero no puedo terminar esta parte de este trabajo sin hacer un ltimo alcance al respecto. Si por casualidad Ud. se encuentre con su antiyo, sera altamente conveniente para resguardar su integridad fsica no darle la mano. Ambos dejaran este mundo, ya que desapareceran
envueltos en una gran pirotecnia de destellos luminosos.

* Exotrico: lo contrario de esotrico.

EDITADA EL :

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Electrodinmica Cuntica

EL UNIVERSO PRIMITIVO
06.10

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Electrodinmica Cuntica

Si bien es cierto que en la teora relativista del campo cuntico se predeca con xito la existencia de la antimateria, no obstante los
fsicos tericos de las dcadas de 1930 y 1940 se vieron enfrentados a muchsimos problemas de orden matemtico y a variadas dificultades con
estas ideas nuevas. S calculaban los procesos de interaccin cuntica utilizndolas, obtenan nmeros infinitos, por lo que era evidente que algo
estaba mal. En la naturaleza no hay cantidades fsicas infinitas. El problema resida en la idea misma de un campo ondular oscilando en el
espacio. Por muy pequeo que sea el volumen de espacio que se examine, siempre estn presentes algunas longitudes de onda muy cortas del
campo, y la presencia continua de una infinidad de estas ondas muy cortas era responsable directa de los nmeros infinitos con que se
encontraban los fsicos. Algunos creyeron que la teora de campo poda estar equivocada.
Pero gracias al tesn de unos pocos que persistieron con el problema al final se logr soslayar la problemtica de esos infinitos con la
aplicacin de un concepto matemtico denominado procedimiento de renormalizacin. Demostraron que los nmeros infinitos slo aparecan
en los clculos de algunas cantidades, como la masa o la carga elctrica de las partculas cunticas afectadas, y que s tales cantidades se
redefinan, o se renormalizaban, sustrayendo un nmero infinitamente grande, se obtenan predicciones finitas de todas las cantidades
experimentalmente mensurables. Sustraer esas cantidades infinitas, entonces, no pareca matemticamente muy ortodoxo; pero funcionaba.
Describamos un poco de que se trataba el problema. Ya a fines del siglo XIX, Heinrich Hertz haba observado que cuando se ilumina un
metal algunos electrones se escapan de la superficie, como si se evaporasen. Einstein explic el fenmeno en forma precisa y detallada en 1905
suponiendo que cada electrn que sale del metal ha sido impactado por un cuanto de luz, una pequea pintita de energa luminosa que es
absorbida por el electrn. Claro est, que esa pintita conlleva, para quin se le ocurra tocarla, efectos devastadores como salir volando por la
ventana. La teora de Einstein (seccin #3) era atrevida no slo por propugnar que la onda electromagntica poda actuar como si fuese una
partcula, sino, adems, porque supona que esta partcula, el fotn, poda desaparecer. Pero ello, aunque causaba mucha efervescencia, a su
vez, llevaba a los fsicos tericos a sumirse en el problema que hemos descrito.

Ahora bien, fue a los finales de los aos cuarenta cuando el esfuerzo de los fsicos tericos, y especialmente de Freeman Dyson,
Richard Feynman, Julan Schwinger y Sinitiro Tomonaga, que se hicieron ver los frutos. En ese entonces, fue cuando hizo su presentacin en la
sociedad cientfica un ejemplo prctico de una teora relativista del campo cuntico renormalizada que expresaba las interacciones de dos
partculas cunticas, el electrn y el fotn; se denomin electrodinmica cuntica. Los tericos centraron sus esfuerzos en la electrodinmica
cuntica no slo porque haba datos experimentales desconcertantes de las interacciones de fotones y electrones que exigan explicacin, sino
porque fotones y electrones, eran por s solos, bastante aproximadamente, un pequeo subsisterna de todas las partculas cunticas. En
consecuencia, podan ignorarse sus interacciones con otras partculas cunticas, logrndose as una gran simplificacin. Si el procedimiento de
renormalizacin tena alguna validez, debera demostrarse en este caso.
Cuando se aplicaba cuidadosamente el procedimiento de renormalizacin, los resultados de los clculos de electrodinmica cuntica
podan compararse con experimentos de precisin. Para asombro de muchos, la teora, pese a sus embelecos matemticos abstractos, coincida
punto por punto con los experimentos. Nunca haban coincidido tan absolutamente teora y observacin desde las predicciones newtoniana de
los movimientos planetarios. Hasta los propios fsicos estaban atnitos del xito experimental de la electrodinmica cuntica.
Las ideas y formalismos que describen las interacciones particuladas de aparentes intercambios con la nada se encuentran en la
electrodinmica cuntica, una de las teoras ms exactas que han sido formuladas a la fecha en cualquier campo del conocimiento. Sus
predicciones han sido comprobadas con una precisin no superada hasta ahora. Por ejemplo, decamos ms arriba que el electrn es como un
pequeo imn de pintitas luminosas. Si se considera el efecto de la aparicin y desaparicin continua de fotones, el valor del campo magntico
que imancito produce aumenta en el factor 1.00115965214 segn los clculos de la teora. El valor experimental da el factor 1.001159652188,
con posibilidad de error slo en el ocho final. Aunque parezca increble: once cifras de acuerdo total. Como comparacin, baste decir que dos
cifras de acuerdo son a menudo suficientes para que una teora se considere aceptable.
Cuando el esfuerzo del trabajo es compensado con un resultado positivo, el ser humano aunque sea por un breve tiempo- normalmente
tiene otra disposicin para enfrentar su quehacer diario, los fsicos no son ajenos a esa reaccin sicolgica. Despus del xito de la

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Electrodinmica Cuntica

electrodinmica cuntica, los fsicos se focalizaron en profundizar en el procedimiento de renormalizacin, para que no se pareciera tanto a un
artilugio matemtico poco ortodoxo y pareciese ms una caracterstica trascendental de las interacciones de partculas cunticas. A finales de los
aos sesenta, Kenneth Wilson, de Cornell University, dio un importante paso adelante en este campo. De sus trabajos se desprenda que, en
teoras renormalizables, el valor, de la masa o la carga de una partcula cuntica dependa de la escala de distancia con que se examinaba la
partcula. Vista a mucha distancia, como suele suceder en general, la partcula tiene una masa definida. Pero a distancias microscpicas, como
en el caso de un acelerador de alta energa, una partcula puede tener una masa efectiva mayor o ms pequea que su valor a gran distancia.
Esto resulta extrao. Cmo puede depender la masa de una partcula de la distancia a la que se observe? Normalmente concebimos la masa
como algo fijo y definido.
Imaginemos un segmento de recta de quince centmetros de longitud dibujado en un papel. Tambin esto parece algo fijo y definido. Si
miramos la lnea desde cierta distancia, parece ms corta. Si reducimos la distancia a la mitad, parecer el doble de larga. Por supuesto, este
segmento creciente no nos engaa, la lnea original sigue teniendo tina longitud de quince centmetros. En realidad, utilizando nuestro
conocimiento de la distancia que nos separa del papel (nuestra escala de distancia) y el ngulo que abarca la lnea, podemos calcular fcilmente
su longitud.
Ahora pensemos que reducimos a la mitad la distancia que nos separa del segmento y, en vez de aumentar ste el doble, lo hace en 1
1/2 o incluso 2 1/2. Qu clculo hacemos entonces?... Cul es la longitud verdadera del segmento?
Obviamente me van a decir los lectores que entiende ms de esto, que los segmentos no hacen eso. Pero esforcmonos con una
libertad no aterrizada e imaginemos que en vez de un segmento de recta tomamos una imagen de una lnea costera (una lnea costera muy
tortuosa) desde lo alto, desde un satlite, y medimos su longitud entre dos puntos. Luego reducimos a la mitad la distancia y tomamos otra
imagen, midiendo la longitud entre los mismos puntos que antes. Podra creerse, estableciendo una analoga con el segmento de recta, que la
longitud se duplicara. Pero, curiosamente, no es as; el aumento de longitud es superior al doble. Si dividimos de nuevo por dos la escala de
distancia, nos encontramos con la misma cuanta proporcional de exceso sobre el doble esperado.
Esta conducta de escala anmala puede expresarse matemticamente mediante lo que el matemtico Benoit B. Mandelbrot denomina
fractales y los fsicos dimensiones anmalas. Las fractales, o dimensiones anmalas, no son ms que nmeros que especifican con
precisin, en cualquier ejemplo dado, la desviacin respecto a la norma de escala prevista. Mandelbrot ha hallado muchos ejemplos de esta
extraa conducta de escala en el mundo natural: suele ser ms la norma que la excepcin. Y las partculas cunticas, descritas mediante
interacciones renormalizables, se ajustan tambin a esta norma.
Cuando examinamos las partculas cunticas, su masa y su fuerza de acoplamiento (que indica su interaccin con otras partculas)
cambian segn la escala de distancia a la que se examinen, lo mismo que en el caso de la lnea costera. En 1968, los fsicos Curtis Callen de
Princeton y Kurt Symanzk de la Universidad de Hamburgo, Alemania, dedujeron una serie de ecuaciones que expresaban esta conducta de
dimensin anmala en el caso de las teoras relativitas del campo cuntico. Estas ecuaciones se basaban en las ideas de Wilson y en los
trabajos previos de los fsicos Murray Gell-Mann, Francis Low y A. Petermann. Estos descubrimientos matemticos ratificaron la creencia de los
fsicos en que el procedimiento de renormalizacin era algo ms que un acertijo matemtico: tena un contenido fsico.
No toda la teora relativista del campo cuntico es renormalizable: las matemticas de la renormalizacin slo son eficaces con unos
cuantos tipos de interacciones de partculas cunticas dentro de un posible nmero infinito. Curiosamente, las interacciones renormalizables son
en concreto las que observamos. Intenta la naturaleza decirnos algo al utilizar slo interacciones renormalizables? Algunos fsicos, afectados
por este hecho, creen que la cualidad de renormalizacin es, en s, una condicin fundamental igual que el principio de la relatividad especial.
Otros no estn tan seguros. Pero hay una cosa clara: la naturaleza, al elegir interacciones renormalizables entre los cuantos, ha sido muy amable
con los fsicos tericos. Pueden as, en principio, calcular las interacciones de las partculas cunticas sin obtener resultados absurdos.
Segn la electrodinmica cuntica un electrn est siempre emitiendo y absorbiendo fotones. Mientras est solo, esta actividad creativodestructiva no altera su movimiento. En un tomo, en cambio, su cercana al ncleo positivo hace que la emisin y absorcin de fotones sea
dispareja, por ejemplo, desigual en distintas direcciones, de tal forma que su movimiento resulta circular en vez de rectilneo. En la
electrodinmica cuntica ya no se habla de la ley de Coulomb, no se plantea el problema de la interaccin a distancia, porque electrn y ncleo
se comunican mediante estos mensajeros, los fotones, indicando por su intermedio dnde estn y cmo se mueven. Si un neutrn rpido impacta
al ncleo y lo lanza lejos, los electrones del vecindario se enteran un instante despus, el tiempo que toma a los fotones mensajeros hacer el
viaje entre el ncleo y el exterior del tomo. La informacin toma un tiempo, la interaccin no es instantnea.
Por qu no hablamos de esto para el caso de la gravitacin? Simplemente porque no hay una teora cuntica de la gravedad, no existe
una gravetodinmica cuntica, como podra llamarse. 0 mejor dicho, puede que la haya en un sentido platnico, que revolotee por all como
una mariposa sin que ninguno de los muchos que la buscan la haya podido atrapar todava. Nadie sabe hoy cmo construirla.
Para entender el problema que plantea, recordemos que la mejor formulacin de la gravedad se hace mediante la geometra del espaciotiempo. Cmo transformar geometra en partculas? Estas viajan en el espacio-tiempo, lo necesitan para llevar su mensaje entre el Sol y la
Tierra. Sera como convertir toda el agua del mar en cubitos de hielo para que, navegando por el mar, llevaran mensajes entre Espaa y
Argentina. Una vez convertida el agua en hielo, ya no hay agua y no es posible la navegacin...

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Electrodinmica Cuntica

A pesar de estas dificultades, el cuanto de la gravedad tiene un nombre que ya he mencionado en algunas oportunidades. Se llama
gravitn, pero que no lo hemos visto todava ni siquiera en peleas de perros. Ello nos demuestra lo poco habilosos que hemos sido hasta ahora el
desafo de cuantizar la gravedad. No hay pruebas de que el gravitn exista, an cuando muchos experimentos en el pasado reciente hayan
procurado, sin xito, atraparlo.

EDITADA EL :

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Campos de Medida

EL UNIVERSO PRIMITIVO
06.11

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Campos de Medida

Con el avenimiento de la teora cuntica como lenguaje de la naturaleza, la simetra y la teora de grupo pasaron a desempear un
papel cada vez ms importante en la fsica. Sin embargo, la funcin ms trascendental de la simetra no se descubri hasta 1954, y su aplicacin
en fsica no se apreci hasta 1968. Este descubrimiento fue la teora de campo de medida no abeliana* inventada por los fsicos matemticos
C. N. Yang y Robert Mills.
Su objetivo medular fue generalizar la idea de una simetra interna. Ello implica, entre otras cosas, lo siguiente: Supongamos que
tenemos un campo de tres componentes, conformado por los dos que anteriormente denominamos rojo y azul, ms un tercero el cual lo vamos a
reconocer como amarillo. Podemos imaginar que rojo, azul y amarillo corresponden a tres ejes de un espacio interno tridimensional. La
operacin de simetra interna consistira en realizar una rotacin arbitraria en este espacio tridimensional interno de los componentes del campo.
Si hacemos girar matemticamente los ejes en este espacio interno, los componentes rojo, azul y amarillo del campo en el espacio real
experimentarn una rotacin del mismo grado. Si, al hacerlo, la energa total del campo permanece invariable, hay una simetra. En este caso,
hablamos de una simetra global interna porque los distintos componentes del campo han experimentado una rotacin del mismo grado en la
totalidad del espacio fsico. Ello implica que en vez de hacer girar en el mismo grado los componentes del campo, en todo el espacio, dejamos
que la rotacin de los componentes vare de punto en punto del espacio fsico. Esto se denomina operacin de simetra interna local, porque
difiere localmente, de punto a punto, y no es igual para todo el espacio. Pero, al hacer esto, nos encontramos con que la energa total del campo
se modifica, de modo que se pierde la simetra original.
Pero la simetra perdida puede recuperarse si se introduce en el espacio real otro campo multicompuesto, denominado campo de medida
no abeliano. Si este campo multicompuesto adicional experimenta tambin una rotacin de sus diversos componentes punto por punto en el
espacio real, se restaura la simetra perdida. El campo de medida cumple la misin de compensar la prdida de simetra cuando convertimos la
rotacin interna global en rotacin local. Vemos que exigir la existencia de una simetra local interna (una rotacin entre componentes de campo
que permite un cambio de punto a punto en el espacio fsico) tiene como consecuencia un campo nuevo: el campo de medida. As, la existencia
de campos de medida pueden deducirse exclusivamente de las condiciones de simetra. Este trascendental hecho, que sita el concepto de
simetra por encima incluso del de campo, es el que ha permitido el desarrollo de casi toda la investigacin contempornea en teora relativista
del campo cuntico.
Un medio de comprender el efecto del campo de medida no abeliano es imaginar un tringulo sobre un cuadriculado espacial (vase la
ilustracin). El tringulo simboliza el campo multicompuesto original, y el cuadriculado es un sistema de coordenadas que puede representar las
rotaciones en el espacio interno. Una rotacin global del sistema de coordenadas del cuadriculado no altera la forma fsica del tringulo: la
situacin fsica permanece invariable. Sin embargo, si el grado de rotacin del cuadriculado se modifica localmente de punto a punto, se modifica
la forma del tringulo y desaparece la simetra. Lo que el campo de medicin hace es restablecer la simetra perdida, de modo que la forma del
tringulo permanezca invariable aunque se deforme el cuadriculado de coordenadas de modo distinto en cada punto. Inversamente, si la
condicin es que la forma del tringulo permanezca inalterable pese a las deformaciones arbitrarias del cuadriculado de coordenadas, no
tenemos ms remedio que introducir un campo de medida compensatorio para restablecer la simetra.

http://www.astrocosmo.cl/h-foton/h-foton-06_11.htm (2 of 3)29/12/2004 23:28:35

Campos de Medida

El tringulo representa un campo multicompuesto y la cuadrcula un


sistema de coordenadas que puede representar la rotacin del espacio
interno. La rotacin global de la cuadrcula no altera el tringulo. Pero la
rotacin local que cambia de un punto a otro deforma el tringulo, con lo
cual cambia la situacin fsica. Cuando se introduce un campo de medida
compensatorio, se restaura la simetra perdida.
Cuando fue propuesta en 1954, por Yang y Mills, la simetra no abeliana tuvo, en un principio, bastantes dificultades para ser aceptada.
Los fsicos admiraban la belleza de los conceptos de simetra que se introducan en ella, pero no entendan cmo podan aplicarse sus ideas a
los problemas con que se debatan ellos por entonces, que se centraban en los intentos de elaborar teoras realistas de la interaccin nuclear
fuerte y la interaccin dbil. Haba dos obstculos tericos importantes que impedan la aplicacin del concepto de campo de medida a la fsica
de partculas cunticas, El primero era el problema de su falta de renormalizacin: la teora de campo de medida no abeliano no se prestaba al
procedimientoo de renormalizacin que, como hemos visto, resultaba tan eficaz en el caso de la electrodinmica cuntica. Este problema no se
resolvi hasta principios de los aos setenta, en que los fsicos tericos, sirvindose de algunas herramientas nuevas, demostraron que la teora
de campo de medida de Yang-Mills tambin era renormalizable.
El otro problema que tambin coexista era que no se vea por ninguna parte en la naturaleza el tipo de simetra Yang-Mills. Los fsicos
tericos crean que si la simetra Yang-Mills era exacta, los cuantos del campo correspondiente, las partculas, tenan que carecer de masa.
Ninguna partcula observada experimentalmente pareca poseer las propiedades de los cuantos de Yang-Mills sin masa.
Hoy se sabe ya por qu es as. Las simetras del campo de Yang-Mills, no aparecen directamente en la naturaleza. Aparecen, sin
embargo, indirectamente, de dos formas: pueden ser simetras exactas pero totalmente ocultas, o pueden ser simetras rotas. Lo veremos en la
siguiente seccin de este captulo que hemos venido desarrollando sobre conceptos bsicos que se necesitan para entender lo que los fsicos
han descrito sobre el universo primitivo.

*Operaciones de simetra abeliana, por el matemtico noruego Niels Henrik Abel, son las que cumplen la propiedad conmutativa R1 x R2= R2 x R1, mientras
que las operaciones de simetra no abeliana, ms generales, no: R1 x R2 R2 x R1.

EDITADA EL :

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Simetra de Medida y Ruptura de Simetra

EL UNIVERSO PRIMITIVO
06.12

http://www.astrocosmo.cl/h-foton/h-foton-06_12.htm (1 of 4)29/12/2004 23:29:00

Simetra de Medida y Ruptura de Simetra

Modelos computacionales especialmente diseados para el objetivo han logrado demostrar que la simetra de Yang-Mills es bastante
precisa, lo que implica entonces que la simetra se mantiene totalmente oculta: todos los componentes del campo que se transforman con la
operacin de simetra (como los componentes rojo, azul y amarillo) tienen sus partculas cunticas asociadas confinadas en una pequea regin
de espacio, y jams aparecen como verdaderas partculas. Se mantienen unidas y forman una bolsa o pelota: una partcula de gran masa. Tales
objetos existen, como veremos en la seccin siguiente; se corresponden con los hadrones observados, las partculas que interactan
vigorosamente, como el protn y el neutrn. La simetra exacta de YangMills implica, de todos modos, el confinamiento de los cuantos del campo
correspondiente, y por eso no aparecen directamente en la naturaleza.
La otra posibilidad que se puede extraer del campo de Yang-Mills es que la simetra se rompa espontneamente: las ecuaciones de
campo poseen la simetra, pero la solucin a las ecuaciones no. Como son las soluciones a las ecuaciones las que describen el mundo real de
partculas cunticas, la conclusin es que en el mundo real se rompe la simetra original y por eso no la vemos. Pero cmo se puede romper as
no mas la simetra?
Para contestarnos esa pregunta, existe un buen ejemplo que ha expuesto el fsico paquistan Abdus Salam. Salam seala que
supongamos que se invita a cenar en una mesa redonda a varias personas y que hay un plato de ensalada o servilleta-pan justo entre cada
puesto o servicio. Los platos de ensalada estn emplazados simtricamente entre los otros platos. La primera persona que se sienta, que no
conoce las normas de etiqueta, puede elegir igual el plato de servilleta-pan que queda a su derecha que el que queda a su izquierda, y en cuanto
hace su eleccin, la simetra original se rompe. Los dems, tendrn que seguir la tnica (si no, alguien se quedar sin su servilleta y el pan). No
importa cul sea la eleccin. Cualquier eleccin rompe la simetra original derecha-izquierda. La solucin a una configuracin simtrica rompe la
simetra.

Ejemplo de simetra rota espontnea: aqu, la simetra derecha-izquierda


de los platos de servilleta-pan situados en funcin de los puestos de una
mesa de comensales. Si uno de los dos comensales elige un plato de
servilleta y pan, la simetra derecha-izquierda se rompe
espontneamente.

http://www.astrocosmo.cl/h-foton/h-foton-06_12.htm (2 of 4)29/12/2004 23:29:00

Simetra de Medida y Ruptura de Simetra

Pero estudiemos un ejemplo de una simetra rota espontnea ms cercano a la fsica. Para ello, podemos tomar el ejemplo ferroimn
de Heisenberg. Un imn consta de gran cantidad de pequeos dominios magnticos, que para nuestros propsitos podemos imaginar que son
como pequeas agujas de brjula, pequeos imanes en forma de barra que giran libremente. Supongamos que ponemos miles de esas agujas
de brjula sobre el tablero de una mesa, de modo que todas ellas puedan moverse libremente. Imaginemos tambin, que la mesa est aislada
del campo magntico de la tierra, de modo que el nico campo magntico que haga reaccionar a una de esas agujas de brjula sea el producido
por sus vecinas de la mesa.
Al principio, todas las agujas sealan direcciones al azar. El campo neto producido por todos los pequeos imanes orientados al azar
tiene una media cero, porque los campos restan tanto como suman. Como no hay ningn campo magntico neto, si girsemos alrededor del
plano de la mesa, no hallaramos ninguna direccin norte-sur preferente. La situacin fsica es, pues, rotatoriamente invariante, o simtrica, en el
plano de la mesa.
Ahora supongamos que conseguimos orientar un grupo de agujas imantadas de una regin, de modo que sealen todas en la misma
direccin, produciendo su propio campo magntico neto. Podemos conseguirlo introduciendo un fuerte campo magntico externo en esa zona y
retirndolo luego. El campo magntico neto de todas esas agujas orientadas har que todas las dems sigan la misma tnica y apunten en igual
direccin. Se rompe as la simetra rotatoria original porque hay una direccin norte-sur preferida: la direccin del campo magntico neto.
Adems, esta nueva configuracin de todas las agujas (esta simetra rotatoria rota) es claramente la estable. Si modificamos manualmente la
orientacin de una o dos agujas, volvern a su orientacin original una vez liberadas. El ferroimn de Heisenberg ejemplifica las ideas bsicas de
ruptura de simetra espontnea: aunque el estado fsico original sea simtrico, es inestable; el estado de simetra rota es estable.
Los primeros trabajos que se conocen sobre de que las simetras de medida podan romperse espontneamente son los realizados ( por
ah, hacia 1965) por Peter Higgs, fsico britnico, y por Richard Brout y P. Englert, fsicos de la Universidad de Bruselas. Ahora, si no se tiene
algn dominio sobre el tema, es muy posible que se piense que se trata de algo que se encuentra al margen de la fsica real, como si fuera un
bonito juego matemtico, y hasta curioso. Ni siquiera el propio Higgs estaba seguro de que sirviera para algo. Cuando ste hizo las
correspondientes publicaciones, para entonces, la mayora de los cientficos tampoco vean que tuviese aplicacin a la fsica real.
Luego, entre 1967y 1968, Steven Weinberg y Abdus Salam utilizaron la idea de Higgs en un modelo de teora de campo de medida de
Yang-Mills, que unificaba por primera vez dos fuerzas diferenciadas entre las partculas cunticas: la fuerza electromagntica (que expresaba las
interacciones de los fotones con la materia) y la fuerza dbil (responsable de la desintegracin de las partculas cunticas). El modelo electrodbil
de Weinberg y Salam incorporaba las ideas de otros fsicos, sobre todo las de Julian Schwinger, Sheldon Glashow y John Ward. Hoy los fsicos
creen que ese modelo describe el mundo real. Pero prcticamente se ignor hasta 1971, en que se demostr que las teoras tipo Yang-Mills eran
renormalizables. Entonces, los fsicos pudieron utilizar el modelo para hacer clculos detallados de las interacciones dbiles y electromagnticas,
igual que haban hecho cuando se haba inventado la electrodinmica cuntica. Se inici as una revolucin en la fsica terica (la revolucin de
la teora de campo de medida) que an prosigue.
La idea medular de Higgs fue introducir un nuevo campo adems del campo de medida, al que se denomina hoy campo de Higgs;
carece de giro y tiene masa. La ventaja del campo de Higgs es que los fsicos pueden utilizarlo matemticamente para estudiar con gran detalle
el proceso de ruptura de simetra. El campo de Higgs. es, en cierto modo, el rompedor de simetra: la primera persona que elige un plato de
servilleta-pan o el campo magntico externo que fuerza a las agujas magnticas a seguir una orientacin comn. Introduciendo adecuadamente
el campo de Higgs se puede demostrar de forma matemtica que la solucin de la conservacin de la simetra en las ecuaciones de campo es
inestable: la simetra tiende a romperse, lo mismo que todas las agujas magnticas quieren apuntar en la misma direccin. La solucin inestable
es algo equivalente a mantener en equilibrio un lpiz apoyado en la punta: es cilndricamente simtrico respecto a la punta, pero inestable. Un
leve roce le har caer hasta alcanzar una configuracin asimtrica pero estable. El campo de Higgs, como el lpiz, elige la solucin de simetra
estable aunque rota.
La ruptura de simetra en el campo de Higgs afecta a los campos de medida de Yang-Mills, quebrando tambin su simetra perfecta. Los
campos de Yang-Mills carecen todos de masa en la situacin simtrica, pero al romperse la simetra de medida, algunos la adquieren.
En el caso del modelo electrodbil, estos cuantos de campo de medida de gran masa corresponden a las partculas W y Z descubiertas
experimentalmente en 1983 en el CERN, laboratorio europeo de alta energa ubicado en Ginebra, Suiza. Poseen masas inmensas, de ms de
noventa veces la masa del protn, consecuencia de la simetra rota. Curiosamente, las masas comprobadas de las partculas W y Z se
ajustaban, como ha venido sucediendo hasta ahora, a las predicciones de la teora, dndoles un desments a los grupos de escpticos y
anticientficos que proliferan en todas las sociedades. En poca reciente, los tericos de la fsica de partculas han gozado del placer de ver
cumplirse en la naturaleza con tan bella perfeccin las ideas matemticas abstractas. Parece que el concepto de simetra de medida rota
pervivir.
Viene a ser un hecho de la causa que todo xito en fsica crea nuevos problemas y enigmas a un nivel ms profundo. El mayor enigma
es la gravedad. Ya hemos visto que la teora relativista del campo cuntico es vstago de la unin de la relatividad especial y la teora cuntica.
Pero si queremos disponer de una teora que incluya la gravedad, hemos de inventar una que combine la relatividad general con la teora
cuntica. A pesar de que algunas de las inteligencias ms preclaras de la fsica llevan aos luchando por resolver este problema, nadie ha
conseguido hacerlo de modo slido y coherente. Aunque se han dado pasos importantes, parece que la teora cuntica de la gravedad se nos
escapa. Se hace patente