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El matrimonio es una institucin social que crea un vnculo conyugal entre sus miembros.

Este lazo es
reconocido socialmente, ya sea por medio de disposiciones jurdicas o por la va de los usos y costumbres. El
matrimonio establece entre los cnyuges y en muchos casos tambin entre las familias de origen de stos
una serie de obligaciones y derechos que tambin son fijados por el derecho, que varan, dependiendo de cada
sociedad. De igual manera, la unin matrimonial permite legitimar la filiacin de los hijos procreados sus
miembros, segn las reglas del sistema de parentesco vigente.
La palabra matrimonio como denominacin de la institucin social y jurdica deriva de la prctica y del
Derecho Romano. El origen etimolgico del trmino es la expresin "matri-monium", es decir, el derecho que
adquiere la mujer que lo contrae para poder ser madre dentro de la legalidad.
La concepcin romana tiene su fundamento en la idea de que la posibilidad que la naturaleza da a la mujer de
ser madre quedaba subordinada a la exigencia de un marido al que ella quedara sujeta al salir de la tutela de su
padre y de que sus hijos tendran as un padre legtimo al que estaran sometidos hasta su plena capacidad legal:
es la figura del pater familias.
La forma tradicional de matrimonio es entre un hombre y una mujer, con la finalidad de
constituir una familia. Esa definicin ortodoxa ha sido cuestionada, de una parte, porque se ha
otorgado reconocimiento a las uniones entre un hombre y una mujer con finalidades
prcticamente idnticas al matrimonio, pero que adoptan formas y denominaciones distintas (v.
infra las sociedades de convivencia). Por otro lado, el desarrollo de nuevos modelos de familia
(parejas no casadas con hijos, madres solteras) han desvinculado la funcin reproductiva del
matrimonio
El matrimonio se considera una institucin importante porque contribuye a definir la estructura
de la sociedad, al crear un lazo de parentesco entre personas (generalmente) no cercanas en
lnea de sangre (al respecto, recordemos que tambin hay comunidades en las que se
acostumbra el matrimonio entre primos o entre parientes de distintos grados
Una de sus funciones ampliamente reconocidas es la procreacin y socializacin de los hijos (si
bien no es absolutamente necesario casarse para tener hijos), as como la de regular el nexo
entre los individuos y la descendencia que resulta en el parentesco, rol social y estatus.
Segn la Iglesia Catlica, el origen del matrimonio entre una pareja no es slo cultural, sino que
procede de la misma naturaleza humana en cuanto que (como dice el libro del Gnesis (1-27), en
la Biblia) al principio "Dios los cre hombre y mujer". El matrimonio sera, por tanto, una
institucin y no un producto cultural cuyas principales caractersticas -unidad, indisolubilidad y
apertura a la vida- vendran definidas por la propia naturaleza del concepto catlico de amor
entre hombre y mujer, que exige a los esposos o cnyuges amarse el uno al otro para siempre y
que alcanza su mayor expresin en la procreacin

Las caractersticas generales de la institucin del matrimonio incluidas en algunos ordenamientos jurdicos son
la dualidad, la heterosexualidad y el contenido en cuanto a derechos y deberes. A partir del siglo XX, en las
sociedades de influencia occidental y procedente del liberalismo se recoge tambin el principio de igualdad, con
un peso creciente en las regulaciones derivadas.