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OBTENCIN DEL CAUCHO

El caucho se obtiene del rbol llamado Hevea Brasiliensis, por medio de un tratamiento sistemtico de
"sangrado". Se profundiza la corteza hasta llegar al tejido vegetal. Se recoge el ltex que fluye por la
herida del rbol. La composicin del ltex vara en las distintas partes del rbol; generalmente el
porcentaje de caucho (hidrocarburo) decrece del tronco a las ramas y hojas. La poca del ao afecta a
la composicin del ltex, as como el tipo de suelo. El caucho es una secrecin irreversible o producto de
desecho del rbol, mientras ms se extrae, ms se reproduce la sustancia. El caucho es producido en el
protoplasma por reacciones bioqumicas de polimerizacin catalizadas por enzimas.
El ltex fresco es transformado en caucho despus de la recoleccin. Primeramente, se cuela por un
tamiz de lmina perforada para eliminar partculas de hojas y corteza. Algunas plantaciones usan un
hidrmetro especial llamado Metralac, que determina el contenido slido del ltex sin realizar el ensayo
por evaporacin. Despus de la dilucin, se deja el ltex en reposo un corto tiempo para que las
materias no separadas por el tamiz (arena y cieno) se sedimenten. Entonces est dispuesto para la
coagulacin.
Los rboles silvestres de caucho de las selvas sudamericanas continuaron siendo la fuente principal de
caucho crudo para la mayora del siglo19. En 1876 el Britnico explorador Henry Wickham contrabandeo
ms de 70,000 semillas de Hevea Brasiliensis fuera de Brasil. Las semillas se germinaron exitosamente
en los invernaderos de los jardines botnicos Reales en Londres, y se usaron para establecer la primera
de las plantaciones del rbol.

Orgenes Histricos
Algunas de las propiedades y usos de caucho fueron descubiertos por los Indios tropicales de
Sudamrica mucho antes de las travesas de Coln. Desde hace muchos aos, los espaoles trataron
de hacer productos resistentes al agua, como el calzado, pero fracasaron. El caucho lleg a ser
meramente una curiosidad de museo en Europa durante mucho tiempo.
En 1731 el gobierno Francs envi al gegrafo matemtico Charles Marie Condamine (1701-74) a
Sudamrica a una expedicin geogrfica. En 1736 l envi a Francia varios rollos de caucho crudo,
junto con una descripcin de los productos fabricados por los Indios del Valle del Amazona. El inters
cientfico general en la sustancia y sus propiedades se revivi, y se buscaron las maneras para disolver
el ltex despus de ser extrado para poder trabajarse a distancia de su fuente natural. Muchos
cientficos trabajaron sobre el problema, y en 1770 el qumico Britnico Joseph Priestley descubri que
el poda corregir sus errores de escritura con una goma extrada de una planta. Desde all la sustancia
fue llamada goma y surgieron numerosas ideas sobre su aplicacin. Zapatos, abrigos, sacos de correo,
cubiertas de vagones se hicieron de inmediato pero surga siempre el enemigo: el sol, que lo arruinaba
todo.
Las cosas siguieron as hasta que en 1.839 Charles Goodyear descubre lo que el mismo llamara
Vulcanizacin. Trabajando en casa, se le cae accidentalmente una porcin de goma y sulfuro dentro de
una estufa caliente y es entonces cuando descubre el gran misterio. Calor, calor intenso, jugaba una
parte importante en el proceso para obtener goma resistente al calor y al fri.

Desde ese momento en adelante, la industria de la goma se convierte en algo muy importante y variado
para la industria mundial. La goma natural es oriunda del brasil y se obtiene cuando se hace una incisin
en una corteza.

La cosecha requiere de precisin para no perjudicar el rbol,


que brinda su fruto por 25 aos aproximadamente. Un cosechador puede recolectar goma de hasta 600
rboles al da, luego es llevada a las estaciones recolectoras de donde se transporta en camiones hasta
la planta procesadora.
Goodyear posee o maneja plantaciones en cuatro pases: Indonesia, Filipinas, Brasil y Guatemala. La
Goma producida en estas plantaciones tambin es vendida a otras compaas procesadoras.

Propiedades fsicas
Las propiedades fsicas del caucho bruto varan con la temperatura. A bajas temperaturas, se vuelve
rgido, y cuando se congela en estado de extensin adquiere estructura fibrosa. Calentando a ms de
100 C., se ablanda y sufre alteraciones permanentes. El caucho bruto adquiere gran deformacin
permanente debido a su naturaleza plstica. La plasticidad del caucho vara de un rbol a otro y tambin
depende de la cantidad de trabajo dedo al caucho desde el estado ltex, de las bacterias que lo
acompaan e influyen en su oxidacin y de otros factores. La plasticidad puede modificarse dentro de
ciertos lmites por la accin de productos qumicos.
Cuando el caucho bruto ha sido estirado y deformado durante algn tiempo, no vuelve completamente a
su estado original. Si entonces se calienta, la recuperacin es mayor que a la temperatura ordinaria.
Este fenmeno se denomina deformacin residual o estiramiento permanente y es propio del caucho.
El caucho bruto absorbe agua. Los coagulantes usados en el ltex al preparar el caucho afectan al
grado de absorcin de agua; usando cido clorhdrico, sulfrico o alumbre se obtienen cauchos con
poder de absorcin relativamente elevado. El poder de absorcin de agua del caucho purificado es muy
bajo.
Gran variedad de sustancias son solubles o pueden dispersarse en caucho bruto, tales como el azufre,
colorantes, cido estirico, N-fenil-2-naftilamina, mercaptobenzitiazol, pigmentos, aceites, resinas, ceras,
negro de carbono y otras.