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PERSUASIN

Johanna Lindsey

Traduccin de Sonia Tapia

Ttulo original: Stormy Persuasion


Traduccin: Sonia Tapia
1. edicin: junio 2015

Ediciones B, S. A., 2013
Consell de Cent, 425-427 - 08009 Barcelona (Espaa)
www.edicionesb.com
Depsito Legal: DL B 12321-2015
ISBN DIGITAL: 978-84-9069-116-8

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Contenido
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Judith Malory se arrodill delante de la ventana del dormitorio que


comparta con su prima Jacqueline. Ambas miraban la casa en ruinas
detrs de la mansin del duque de Wrighton y sus jardines formales.
Aunque Judith era la mayor de las dos jvenes, por unos pocos meses,
Jack, como su padre la llamaba solo para irritar a sus cuados
norteamericanos, siempre haba sido la lder, o ms bien sera ms
correcto decir la instigadora. Jack deca que iba a ser una libertina, igual
que su padre, James Malory. Jack deca que iba a ser pirata, igual que su
padre. Jack deca que iba a ser una boxeadora de altura... La lista era
interminable. Judith le pregunt una vez por qu no tena ningn propsito
de parecerse a su madre, y Jack le replic de inmediato:
Porque eso no tendra nada de emocin.
Judith no estaba de acuerdo. Ella quera ser esposa y madre, en ese
orden. Y ya no era un objetivo tan lejano. Ese mismo ao Jacqueline y ella
alcanzaran la mayora de edad. Judith ya haba cumplido los dieciocho la
semana anterior, y el cumpleaos de su prima se celebrara al cabo de un
par de meses. De manera que las dos seran presentadas en sociedad en el
verano, pero el debut de Jacqueline tendra lugar en Norteamrica y no en
Londres, y a Judith le resultaba insoportable la idea de no poder compartir
esa ocasin con su mejor amiga. Pero todava le quedaban un par de
semanas para idear un plan que corrigiera tan desagradable circunstancia.
Las chicas, hijas de los dos hermanos Malory ms jvenes, James y
Anthony, haban sido inseparables hasta donde les alcanzaba la memoria.
Y cada vez que sus madres las llevaban a visitar a sus primos Brandon y
Cheryl en la mansin solariega de Hampshire, se pasaban horas en esta
ventana, esperando volver a ver una luz fantasmagrica entre las ruinas.
No podan evitarlo, puesto que la primera noche que la advirtieron les
result de lo ms emocionante.
Desde entonces la luz solo haba vuelto a aparecer en otras dos

ocasiones, pero para cuando hubieron cogido unos candiles y atravesado a


la carrera la gran extensin de csped para llegar a la vieja casa
abandonada en la propiedad de al lado, all ya no haba nada.
Tenan que contrselo a su primo Brandon Malory, por supuesto. Era un
ao ms joven que ellas, pero al fin y al cabo estaban de visita en su casa.
Haba heredado el ttulo y las propiedades del duque de Wrighton a travs
de su madre, Kelsey, que se haba casado con Derek, el primo de las
chicas. Los padres de Derek haban decidido mudarse a la mansin cuando
naci Brandon, para que el nio creciera consciente de su importancia y
su posicin. Por suerte, el hecho de ser un duque no lo haba convertido en
un nio malcriado.
Pero Brandon nunca haba visto aquella luz, as que no tena el ms
mnimo inters en hacer vigilia esa noche ni ninguna otra. En este
momento se encontraba al otro lado de la habitacin, concentrado en
ensear a jugar al whist a Jaime, la hermana pequea de Judith. Adems,
ahora que acababa de cumplir los diecisiete aos, tena ms aspecto de
hombre que de nio, y no era de extraar que le interesaran mucho ms
las chicas que los fantasmas.
Soy bastante mayor ya para que me contis el Secreto?
pregunt Cheryl, la hermana menor de Brandon, desde la puerta abierta de
la habitacin de sus primas.
Jaime Malory se levant de un brinco de la mesa de cartas, corri hasta
Cheryl, le cogi la mano y tir de ella antes de volverse hacia su hermana
mayor, Judith.
S que lo es. Yo tena su edad cuando me lo contasteis.
Pero fue Jacqueline la que contest, burlndose de su prima:
Eso fue solo el ao pasado, enana. Y a diferencia de ti, Cheryl vive
aqu. Cuntaselo, Brand. Es tu hermana. Eso s, tendr que prometer que no
ir nunca a investigar ella sola, y t tendrs que asegurarte de que cumpla
su palabra.
Investigar? Cheryl mir a sus primas, que llevaban aos
negndose a contarle su secreto. Cmo puedo hacer una promesa si no
s lo que estoy prometiendo?
Este no es momento para discusiones, pequeaja replic Judith,
que estaba de acuerdo con Jacqueline. Primero tienes que prometerlo.
Con Jaime tambin fue as, y eso que ni siquiera vive aqu, y t s. As que
si no lo prometes, acabaremos preocupadas por ti, y eso no puede ser, no

te parece?
Cheryl se lo pens un momento antes de aseverar:
Vale, lo prometo.
Judith le dio un codazo a Jacqueline para que hiciera los honores, y
Jack no la decepcion, porque declar sin rodeos:
Tenis de vecino a un fantasma. Vive en la casa de al lado.
A Cheryl le dio la risa tonta, pero se le pas en cuanto se dio cuenta de
que sus primas no se rean.
De verdad? pregunt con unos ojos abiertos como platos. Lo
habis visto?
Hace unos cinco aos, s contest Judith.
Judy hasta habl con l aadi Jacqueline.
Pero Jack fue la primera en ver la luz, desde esta mismsima ventana.
As que, claro, tenamos que ir a investigar de qu se trataba. Siempre
habamos pensado que esa vieja casa estaba encantada. Y no veas si
tenamos razn!
Cheryl se acerc muy despacio a la ventana para echar un rpido
vistazo a aquella fea ruina de la que sus padres se haban quejado ms de
una vez. Suspir aliviada al no ver ninguna luz. No era ni muchsimo
menos tan valiente como sus primas. Pero a la luz de la luna se recortaba
la clara silueta de la enorme y vieja mansin, que ya estaba en ruinas
mucho antes de que cualquiera de ellos hubiera nacido, una silueta grande,
oscura y aterradora. La nia se dio media vuelta con un escalofro y
corri bajo la proteccin de su hermano.
No llegarais a entrar en esa casa, verdad? pregunt.
Pues claro que s afirm Jack.
Pero si a todos nos han dicho que no vayamos!
Solo porque es peligrosa, porque hay agujeros en el suelo, las
paredes se caen y gran parte del tejado se ha desplomado. Y por las
telaraas, que estn por todas partes. Judy y yo tardamos una eternidad esa
noche en quitrnoslas del pelo.
Cheryl abri an ms los ojos.
No me puedo creer que llegarais a entrar en la casa. Y de noche y
todo!
Bueno, cmo bamos a averiguar si no quin se haba metido all?
Todava no sabamos que era un fantasma.
Al ver la luz deberais haber avisado a mi padre declar Cheryl.

Pero eso no tiene nada de divertido objet Jack.


Divertido? No tenis que haceros tanto las valientes solo porque
vuestros padres lo sean. Al ver que sus primas se echaban a rer, la chica
aadi: Conque me estis tomando el pelo, eh? Cmo no me he dado
cuenta!
Jacqueline la mir sonriendo.
De verdad crees que bamos a ocultarte el secreto todos estos aos
solo para tomarte el pelo? No lo queras saber? Pues por fin te lo
estamos contando. Fue de lo ms emocionante.
Y solo nos asustamos un poco aadi Judith.
Fue una imprudencia insisti Cheryl.
Jack rio con ganas.
Si nos echramos atrs por esas cosas, no nos divertiramos nada. Y
adems, bamos armadas: yo agarr una pala del jardn.
Y yo llevaba mis tijeras apunt Judith.
Cheryl siempre haba deseado ser tan valiente como aquellas dos, pero
ahora se alegraba de no serlo. Crean que se iban a encontrar con un
vagabundo y fueron a dar con un fantasma. Era un milagro que no se les
hubiera vuelto todo el pelo blanco esa noche. Pero el pelo dorado de Judy
segua teniendo sus mechas cobrizas, y Jack continuaba siendo tan rubia
como su padre.
Cuando entramos en la casa esa noche no podamos saber de dnde
vena la luz contaba Jack. As que nos separamos.
Y lo encontr yo prosigui Judy. Ni siquiera s muy bien en qu
habitacin estaba. No vi la luz hasta que abr una puerta. Y all estaba,
flotando en mitad de la sala. Y no le hizo ninguna gracia verme all. Yo
enseguida le dije que estaba allanando la propiedad, y l me replic que la
intrusa era yo, que la casa era suya. Y yo, que los fantasmas no pueden ser
dueos de ninguna casa. Y entonces l estir el brazo como sealando y
me dijo que me largara. Estuvo un poco grosero, la verdad. Me gru y
todo, as que di media vuelta para marcharme...
Y entonces llegu yo la interrumpi Jack. Solo alcanc a verle la
espalda, porque ya se alejaba flotando. Le ped que esperase un momento,
pero no me hizo caso. Se limit a bramar: Largo de aqu las dos! Peg
tal berrido que hasta temblaron las vigas; bueno, lo que queda de ellas. As
que nos fuimos precipitadamente. Pero cuando ya estbamos a medio
camino nos dimos cuenta de que en realidad no poda hacernos dao. Y

nos estbamos perdiendo la oportunidad de ayudarle a pasar a mejor vida,


as que volvimos y buscamos en todas las habitaciones, pero ya se haba
desvanecido.
Querais ayudarle? pregunt Cheryl sin poder crerselo.
Bueno, eso Judy contest Jacqueline.
Cheryl se qued mirando a la mayor de las dos primas.
Pero por qu?
Judy se encogi de hombros, evasiva.
Bueno, era un chico muy guapo. No deba de tener ms de veinte aos
cuando se muri. Y la primera vez que lo vi pareca muy triste. Por lo
menos antes de darse cuenta de mi presencia, porque entonces se mostr
muy agresivo y de lo ms posesivo con esa ruina de casa.
Y porque esa noche se enamor de un fantasma aadi Jack con
una risita.
Judith lanz una exclamacin.
Mentira!
Verdad! se burl Jack.
Yo solo quera saber por qu se haba convertido en un fantasma.
Debi de ser algo de lo ms trgico y terrible, para que se le pusiera todo
el pelo blanco antes de morirse.
Tena el pelo blanco? pregunt Cheryl, con los ojos abiertos
como platos. Entonces sera viejo.
No seas tonta, enana la reprendi Jacqueline. Mi cuada Danny
tiene el pelo blanco, no? Y tena la edad que tenemos nosotras ahora
cuando conoci a Jeremy.
Es cierto concedi Cheryl. De verdad era tan guapo? le
pregunt a Judith.
Mucho. Y alto. Y tena unos ojos verde oscuro preciosos que
brillaban como esmeraldas. Y no te atrevas a ir a buscarlo sin nosotras
aadi al final, un poco celosa.
Cheryl resopl.
Yo no soy tan curiosa ni tan atrevida como vosotras. Y no tengo
ningunas ganas de conocer a un fantasma, por eso no os preocupis.
Bien. Porque debe de tener tambin poderes mgicos, o no te has
dado cuenta de que han reparado el tejado?
Cheryl se qued sin aliento.
Lo ha arreglado un fantasma?

Y quin si no?
Pues no, no me haba dado cuenta. Mi habitacin da al otro lado de la
casa.
Yo s me haba fijado terci Brandon. Y nunca he visto all
ningn obrero ni nada, pero es verdad que hace poco han arreglado el
tejado.
Espero que no se lo hicieras notar a tu padre dijo Jacqueline.
Qu va, porque entonces habra tenido que contarle el secreto, y no
voy a romper esa promesa.
Jacqueline le dedic una sonrisa radiante.
Saba que podamos contar contigo, Brand.
Adems, pap se pone a gruir cada vez que alguien le menciona el
casern. Le molesta mucho no poder librarse de l. Ha intentado
comprarlo, para hacerlo derribar, pero la ltima duea de la que se sabe
era una tal Mildred Winstock, que por lo visto lo hered pero nunca vivi
all. La verdad es que lleva vaca desde los tiempos de mi tatarabuelo, lo
cual explica que se est cayendo a pedazos. Pero bueno, ya os he contado
quin construy la mansin y a quin se la dio.
A quin? quiso saber Cheryl.
T eres demasiado pequea para saberlo le espet Brandon.
A su amante? aventur la nia.
Judith hizo una mueca a su precoz prima y cambi de tema.
Lo increble es que esta casa no se quedara tambin hecha una ruina,
despus de haber estado abandonada durante cinco generaciones.
Bueno, abandonada del todo, no apunt Brandon. El patrimonio
ducal siempre ha mantenido un mnimo de personal para evitar justo eso.
Pero pap no encontr ningn registro que indicara a quin haba legado
esa ruina la seorita Winstock a su muerte, de manera que no tenemos
manera de librarnos de esa porquera pegada a nuestra casa.
Derek haba plantado rboles y densos matorrales a lo largo de los
lindes de la propiedad para ocultar de la vista el ruinoso casern y que la
gente pudiera disfrutar de los jardines ducales sin tener que ver aquel
espanto. Pero los rboles no evitaban que se divisara desde los pisos
superiores de la mansin.
Judith suspir apartndose de la ventana.
Bueno, primos, es hora de que Judy y yo nos acostemos, as que
vosotros seguramente tambin deberais iros a la cama. Volvemos a

Londres por la maana.


En cuanto se quedaron a solas, Jacqueline pregunt:
Qu esperabas? Ellos no han visto al fantasma como nosotras.
Judith suspir.
Bueno, no me sorprende nada que Cheryl carezca de espritu de
aventura. Derek y Kelsey la tienen aqu demasiado protegida, mientras que
t y yo nos hemos criado en Londres.
Ah, as que ese suspiro tuyo era porque esta vez no hemos visto la
luz, eh? Podemos ir esta noche a buscar en el casern, si quieres.
No. El fantasma solo se nos ha aparecido una vez. Estoy segura de
que ahora se esconde cuando invadimos sus dominios. Una lstima.
Judith suspir de nuevo.
Jacqueline le tir una almohada.
Deja de suspirar por un fantasma. Te dars cuenta de que no es de los
que se casan, no?
Judith se ech a rer.
S, hasta ah llego.
Bien, porque si ya sera bastante difcil conseguir un beso de un
fantasma, mucho ms un buen revolcn.
Judith enarc una ceja.
Un revolcn? Pero t no borraste de tu lista el ao pasado lo de ser
una libertina?
Calla. Yo voy a seguir el ejemplo de Amy y me negar a aceptar un
no por respuesta... cuando encuentre al hombre adecuado para m. Y
cuando eso pase, que Dios le ayude, porque no sabe la que se le va a venir
encima aadi Jacqueline con una sonrisa traviesa.
Bueno, pero no lo encuentres demasiado pronto. Y sobre todo, no lo
encuentres en Norteamrica.
Otra vez el mismo tema: el viaje de Jacqueline que se cerna sobre ellas
como una sombra. La primera vez que la joven se march a Amrica con
sus padres, Judith estuvo consternada e inconsolable durante los dos meses
que dur su ausencia. Las chicas haban jurado no volver a estar nunca
lejos la una de la otra, de manera que la siguiente vez que Jack se fue, Judy
tuvo que ir con ella. Pero en aquel entonces las chicas no saban la
promesa que James Malory haba hecho a los hermanos Anderson cuando
naci Jack. Sus tos americanos haban accedido a que Jacqueline se
educara en Inglaterra siempre que su presentacin en sociedad tuviera

lugar en Norteamrica, porque esperaban que se casara con un americano.


O por lo menos que tuviera ocasin de hacerlo.
Cuando le preguntaron por qu haba accedido a algo tan poco propio
de l, James contest:
Eso me evit tener que matarlos. George se habra enfadado mucho
conmigo.
Es cierto que al fin y al cabo eran hermanos de George, y James
tampoco bromeaba cuando hablaba de matarlos. George era la madre de
Jacqueline, o ms bien Georgina, para ser exactos, aunque James insista
en llamar George a su esposa porque saba que a sus hermanos les
desagradaba. Pero lo cierto es que incluso sus cinco hermanos mayores la
llamaban ahora as alguna que otra vez. Esa promesa de James Malory
haba servido para mantener con sus cinco cuados norteamericanos una
efectiva tregua tcita durante todos estos aos. Una tregua muy necesaria,
teniendo en cuenta que una vez intentaron ahorcarle.
Yo no pienso casarme hasta que te cases t asegur Jacqueline a su
prima, as que t tampoco tengas prisa. No tenemos por qu ser como
todo el mundo y casarnos en nuestra primera temporada social, por
mucho que sea lo que esperan nuestras madres. Este ao es para divertirse,
ya nos casaremos el que viene.
Ya, pero eso no va a evitar que te marches sin m se quej Judith.
No, pero todava nos quedan un par de semanas para dar con alguna
solucin. Hablaremos con nuestros padres en cuanto volvamos a Londres.
Es a tus padres a los que hay que convencer. Mi padre te llevara
encantado, pero cuando el to Tony dijo que ni hablar, no le qued ms
remedio que estar de acuerdo con l. Ya sabes que los hermanos, y sobre
todo esos dos, siempre se respaldan el uno al otro. Pero si les digo que me
niego a ir a Norteamrica si no te vienes conmigo, entrarn en razn. Y
adems, por qu no te deja tu padre? Tampoco es que le haga mucha
ilusin tu presentacin en sociedad. Est hecho un verdadero ogro con el
tema.
Judith se ech a rer.
Mi padre nunca es un ogro. ltimamente est un poquito brusco y
cortante, vale, pero... s, tienes razn, en realidad le encantara que no me
casara nunca.
Exacto. As que debera haber aprovechado encantado la ocasin de
que te vinieras conmigo, por lo menos para demorar lo inevitable.

Pero es el matrimonio inevitable, con padres como los nuestros?


Ahora la que se rio fue Jacqueline.
T ests pensando en que a la prima Regina la criaron los cuatro
Malory mayores cuando muri su hermana Melissa, y luego ninguno de
ellos encontraba un hombre bastante bueno para su sobrina, consecuencia
de lo cual la pobre Reggie tuvo que soportar un montn de temporadas.
Pero acurdate de que en esos tiempos los hermanos Malory no tenan
esposas que les plantaran cara, como pasa ahora. De verdad crees que
nuestras madres no se impondrn cuando encontremos el amor? Un
momento! Eso es! Ha sido la ta Roslynn la que dijo que no podas ir, y el
to Tony le sigui la corriente para que hubiera paz, no?
Judith asinti con una mueca sufrida.
Est de verdad entusiasmada con mi presentacin en sociedad aqu,
mucho ms que yo. Hasta tiene puestas sus esperanzas en un hombre en
particular que cree que ser perfecto para m.
Quin?
Lord Cullen, el hijo de una de sus amigas escocesas.
Ya lo conoces?
No lo veo desde que ramos pequeos. Pero mi madre s, y asegura
que es rico, guapo y un buen partido en todos los aspectos.
Y supongo que vivir en Escocia.
S, claro.
Entonces no nos vale! Pero en qu est pensando tu madre? Cmo
te va a casar con un hombre que te apartar de nosotras?
Judith se ech a rer.
Probablemente nos comprar una casa para que vivamos en Londres.
Jack resopl.
No podemos correr ese riesgo, y menos con los escoceses, que son
muy tercos. Espera un momento! Por eso tu madre no quiere ceder?
Le preocupa que lo pesque cualquier otra si no estoy aqu al principio
de la temporada. As que s, no me sorprendera nada que fuera la
autntica razn de que no me deje ir a Norteamrica y retrasar mi debut en
sociedad.
Ay, qu tonta exclam Jacqueline con una mueca exasperada. Lo
que pasa es que todava no nos hemos enfrentado a esto juntas. Juntas
somos mucho ms fuertes. T creme, vas a venir en el barco conmigo.
No me cabe la ms mnima duda.

Judith estaba en la cama con los ojos totalmente abiertos. Jacqueline se


haba quedado dormida de inmediato, pero ella segua despierta porque se
haba dado cuenta de que la siguiente vez que visitara a sus primos de
Hampshire tal vez estuviera casada. No con Ian Cullen, sino con algn
hombre al que no hubiera podido resistirse. Aunque ninguna de las dos
quera enamorarse pronto, desde luego no ese mismo ao, Judith ya haba
visto lo que le pas a sus primas Malory mayores. El amor siempre
encontraba la forma de desbaratar los planes mejor trazados. Y en cuanto
estuviera casada, seguramente se olvidara de su fantasma.
Era una perspectiva muy triste. La verdad es que, no saba por qu, pero
no quera olvidarse de tan emocionante encuentro ni pensar que no
volvera a verlo de nuevo. Y entonces se le meti en la cabeza que a lo
mejor el fantasma se le volva a aparecer si entraba en la casa ella sola. Y
esa idea era la que no la dejaba dormir.
Finalmente cedi a la tentacin: se puso una capa con capucha y unos
zapatos, baj a por un candil y luego atraves corriendo el jardn trasero.
Pero cuando lleg al oscuro casern e intent entrar por la puerta como
haba hecho antes, se la encontr bien cerrada. No atascada, sino cerrada
con llave. Sera cosa de Derek? Pero por qu, cuando haba tantas
ventanas sin cristal por las que era facilsimo colarse?
Dej el candil en el suelo a travs de una ventana y entr por ella. No se
vea ninguna luz desde fuera, pero de todas formas fue directa a la sala en
la que haba visto anteriormente al fantasma. El suelo de madera cruja
bajo sus pies, de manera que si estaba ah la oira seguro... y volvera a
desaparecer.
Se le ocurri decirle en voz alta: No te escondas de m. S que ests
aqu. Aparcete. Pero no lo hizo, claro. Se reprendi a s misma por
pensar que un fantasma la iba a obedecer. La ltima vez consigui
sorprenderlo, pero ahora haba perdido tontamente ese elemento sorpresa.

No obstante, estaba decidida a mirar de nuevo en aquella sala antes de


darse por vencida y volver a la cama.
Abri la puerta, que esta vez no chirri. La haban engrasado? Alz
bien el candil para iluminar la habitacin. Pareca distinta. Muy distinta.
Las telaraas haban desaparecido, el viejo sof ya no estaba lleno de
polvo, y en un rincn haba un catre con una almohada y una sbana
arrugada. Habra all alguien ms, aparte del fantasma? Un intruso de
verdad? Hasta las ventanas estaban cubiertas con mantas, de manera que la
luz del candil no se vea desde fuera, y por eso no haban visto la luz del
fantasma desde haca tanto tiempo. Seguramente le pondra furioso que un
vagabundo estuviera viviendo en su casa y el hecho de no haber podido
asustarlo.
Pero el vagabundo ahora no estaba. A lo mejor el fantasma s. Estaba a
punto de decirle a su amigo invisible que poda ayudarle con el problema
del intruso, cuando de pronto una mano le tap la boca y un brazo le
rode la cintura. Se llev tal sobresalto que se le cay el candil. No se
rompi, pero s sali rodando por el suelo y se apag. No! Oscuridad
total y un hombre muy real agarrndola.
Estaba a punto de desmayarse cuando l le susurr al odo:
Has elegido muy mal sitio para un encuentro amoroso, preciosa.
Est tu amante tambin en la casa? Era con l con quien hablabas?
Asiente o niega con la cabeza.
Ella hizo las dos cosas y l resopl exasperado.
Si te quito la mano de la boca para que puedas contestar, no quiero
or ni un grito. Como grites, te ato y te amordazo y dejo que te pudras en
el stano. Est claro?
Lo de que la ataran y la amordazaran no la asustaba tanto e incluso era
preferible a cualquier otra cosa que aquel hombre pudiera hacerle. Jack la
encontrara por la maana, porque al ver que haba desaparecido sabra
perfectamente dnde estaba. De manera que asinti. l apart la mano,
pero sin dejar de estrecharla con fuerza con el brazo, para que no pudiera
huir. Lo de gritar todava era una opcin...
A ver, cundo tiene que aparecer tu enamorado?
No he quedado con nadie le asegur ella sin pensar. Por qu no
haba dicho: En cualquier momento? As su asaltante se marchara...
no?
Entonces qu haces aqu y cmo has entrado? He cerrado con llave

la maldita puerta.
Fuiste t? Pero para qu, cuando hay muchas ventanas abiertas?
Porque una puerta cerrada es un mensaje. Dice claramente que no
eres bienvenida.
Ella resopl indignada.
Ni t tampoco. Es que no sabes que esta casa est encantada?
Ah, s? Solo estoy de paso. Si hay por aqu algn fantasma, todava
no ha aparecido.
De paso, y tienes hasta una cama? protest ella. Me ests
mintiendo. Y hace un momento no estabas aqu. O es que has entrado a
travs de la pared? Hay alguna habitacin secreta que conecta con esta?
l se ech a rer, pero la risa sonaba forzada. Judith tuvo la sensacin
de que no se haba equivocado en su hiptesis. Cmo no se les haba
ocurrido antes a Jack y a ella? Hasta la mansin ducal tena habitaciones y
pasadizos secretos.
l apoy la barbilla sobre su hombro.
Menuda imaginacin tienes, preciosa. Mejor contesta a mis preguntas.
Qu estabas haciendo aqu en plena noche si no era para encontrarte con
un amante?
Vena a visitar al fantasma de la casa.
Otra vez con esas tonteras? se burl l. Los fantasmas no
existen.
Habra sido estupendo que su fantasma apareciera justo entonces para
darle la razn. El vagabundo se distraera el tiempo suficiente para que
ella pudiera escaparse y traer a Derek para que lo echara. Pero entonces
cay en la cuenta de que la habitacin estaba demasiado oscura para poder
ver al fantasma, por ms que apareciera. Le exasperaba que aquel intruso
estuviera dando al traste con su ltima ocasin de ver de nuevo al
fantasma, y ya solo quera volver a la cama. Intent zafarse, pero l la
estrech con ms fuerza.
Deja de agitarte as, porque si no voy a pensar que lo que buscas son
otro tipo de atenciones. Es eso, preciosa? Porque si quieres, yo estoy ms
que dispuesto. Judith contuvo el aliento y se qued absolutamente quieta
. Vaya, pues qu lstima dijo l, y pareca sincero. Hueles muy bien.
Ests muy bien. Esperaba descubrir que tambin sabes muy bien.
Ella se puso rgida.
Soy ms fea que un demonio, llena de fornculos y verrugas.

l lanz una risita.


Por qu ser que no me lo creo?
Enciende el candil y lo vers.
No, ya estamos bien a oscuras. Veo tus fornculos y verrugas y subo
la apuesta a una ardorosa pasin. Creo que esta mano la voy a ganar yo.
A pesar de la advertencia, porque haba sido una advertencia, cuando le
dio la vuelta en un instante y la bes, a Judith la pill tan de sorpresa que
no pudo hacer nada por evitarlo. Pero no le dieron nuseas ni nada. De
hecho, el aliento le ola a brandy. Y para ser un primer beso, no habra
estado tan mal si ella hubiera tenido ganas de explorar sus sensaciones.
Pero no le apeteca. Lanz un fuerte manotazo a ciegas, pero tuvo suerte
con la puntera, porque le acert de pleno en la mejilla y logr zafarse.
l se limit a rer.
Cmo? Solo te he robado un rpido beso. No tienes por qu ponerte
tan violenta.
Me voy ahora mismo, y t tambin te iras si tuvieras dos dedos de
frente.
S, eso ya lo s. Pero djame que te acompae, que si luego te caes
por un agujero y te rompes el cuello no quiero tenerlo sobre mi
conciencia.
No! Espera! grit Judith, al ver que la coga en brazos.
Conozco esta casa mejor que t!
Lo dudo mascull l, y cargado con ella atraves la habitacin
principal hasta la ventana ms cercana y la hizo pasar por el hueco. No
digas nada de que me has visto aqu, y por la maana me habr marchado.
Pero si no te he visto! Ya te has cuidado bien de que no pudiera
hacerlo.
Y segua sin poder verlo. La luna iluminaba un poco el porche, pero l
se apart de la ventana en cuanto la solt, desapareci en la oscuridad de
la casa. Judith no aguard respuesta. Ech a correr y no par hasta llegar a
su habitacin en la mansin ducal.
Estuvo a punto de despertar a Jacqueline para contarle su accidentada
aventura, pero decidi esperar a la maana. Todava estaba rumiando
cmo un pobre vagabundo poda permitirse un brandy francs, cuyo
precio tan alto solo era accesible a los ricos. Por eso era la mercanca
principal de los contrabandistas...

Por qu me miras como si hubiera hecho algo? se pregunt Boyd


Anderson en voz alta cuando entr en el comedor para almorzar con su
hermana, Georgina.
Su voz era burlona; su sonrisa, radiante, pero se puso bastante serio al
ver cmo ella frunca el ceo. Los dos hermanos tenan idnticos ojos
oscuros, aunque Georgina era bastante ms morena de pelo. Hoy luca
para las visitas un bonito vestido color coral, pero llevaba el pelo suelto,
como sola hacer cuando solo esperaba recibir a la familia.
Boyd era el ms pequeo de los cinco hermanos de Georgina, y el
nico que viva permanentemente en Londres. Haba sido decisin suya, y
muy buena por cierto, puesto que era el tercer Anderson que se casaba con
alguien del clan Malory. Su mujer, Katey, era la hija ilegtima de Anthony
Malory, una hija cuya existencia Anthony desconoca hasta el momento en
que Boyd comenz a cortejarla. Por ms que fuera una pariente recin
descubierta, los Malory, y eran unos cuantos, se habran levantado en
armas si Boyd hubiera intentado marcharse a Norteamrica con ella, a
pesar de que Katey se haba criado en ese lugar.
Georgina intent esbozar una sonrisa tranquilizadora, pero no lo logr
del todo.
Sintate indic, sealando la silla que tena enfrente. Le he
pedido a la cocinera que prepare tu plato favorito. No ha sido nada fcil
encontrar almejas.
Me quieres sobornar? No, da igual, no contestes. Es por el viaje de
Jacqueline, a que s? Qu es? Ha pasado algo con los chicos?
No, estn dispuestos a quedarse en el colegio. No tienen ningn
inters en la presentacin en sociedad de su hermana.
Pensaba que a ti te pareca bien que fuera a Norteamrica.
Y me parece bien. S que nuestros hermanos y t solo queris lo
mejor para Jack. Y este viaje crucial ha mantenido la paz en mi familia...

por ms que nos haya sido impuesto a la fuerza.


Boyd dio un respingo.
Tampoco hace falta que lo digas as.
Pues s, porque es verdad.
Boyd suspir.
Ya s que estuvimos bastante vehementes cuando insistimos en que
tena que celebrar su debut en sociedad en Amrica...
Mucho.
... y s, ya s que todos pasamos ltimamente ms tiempo en Inglaterra
que en Connecticut, como hacamos antes. Pero hay una razn ms
importante para este viaje. Boyd se interrumpi un momento para mirar
hacia la puerta antes de aadir en un susurro: Confo en que tu esposo
no se encuentre en casa. No me gustara que oyera esta conversacin.
S, James ha ido al muelle para asegurarse de que han llegado ya
todas las provisiones del viaje. Pero no me sorprendera que primero se
llevara a Tony a Knightons.
Maldita sea. Ojal me avisaran cuando van. Me gusta ver peleas de
ese calibre.
Hoy no te gustara. James est bastante enfadado, as que la cosa sin
duda va a ser brutal.
Mejor me lo pones! No, espera. Por qu est enfadado? Tal vez
porque t ests enfadada... con alguien?
No estoy enfadada con nadie. Solo preocupada. Es Jack la que tiene
una rabieta de espanto.
Por el viaje?
En cierta manera.
Pero yo pensaba que quera ir.
S, s, pero crea que Judy ira con ella, y resulta que no. Y ahora Jack
se niega a marcharse sin su prima.
Boyd se ech a rer.
Vaya, el caso es que no me sorprende nada. Esas dos siempre han
sido inseparables. Lo sabe todo el mundo. Y por qu no puede ir Judy?
Su madre no se lo permite. Roslynn lleva meses preparando la
temporada social aqu, le hace ms ilusin incluso que a nuestras hijas. Ya
est al tanto de quin celebrar qu fiestas y bailes, y le han prometido
invitaciones para todos ellos. Y sabe tambin quines son los solteros ms
codiciados, incluido un escocs al que le tiene puesto el ojo para Judy,

porque es hijo de una buena amiga suya. No quiere dejar nada al azar y
cree que Judy se perder algn evento significativo si se viene con
nosotros.
Boyd ech la mirada al techo.
No obstante, las chicas volveran a tiempo para la temporada aqu,
solo se perderan una o dos semanas, y todava les quedara el resto del
verano. Por eso precisamente nos vamos ahora, en primavera.
Pero es que la madre de Judy lo que no quiere que se pierda es el
principio, y esa mujer puede ser muy testaruda. Y la verdad es que en
cierto modo la entiendo, puesto que es al comienzo de la temporada
cuando surge la chispa entre los jvenes, cuando se hacen las parejas y
cuando se inician los cortejos. Podra ser una fatalidad llegar tarde aunque
solo fuera una semana, cuando los mejores partidos ya estn tomados. Por
supuesto, quien ms le preocupa es el escocs. No quiere que otra joven
pesque a lord Cullen, de manera que est empeada en que Judy est aqu
al principio de la temporada.
De verdad crees que eso importa, siendo las dos debutantes ms
guapas de este ao?
Para Jack no tendr importancia, puesto que ir detrs de quien ella
quiera en cuanto le eche el ojo, sin tener en cuenta las consecuencias, a
este lado del mar o al otro.
Por Dios bendito, Georgie, que ests hablando de nuestra hija, no de
una de las libertinas Malory.
Ella lo mir enarcando una ceja, un hbito que haba adquirido muy
poco despus de casarse con James Malory.
Te sorprende que haya salido a su padre?
Es obvio que se parece demasiado a l mascull Boyd. Algo que
debera haberse cortado de raz aadi quejoso.
Ella se ech a rer.
No hay forma de cortar una influencia tan fuerte. Pero eso ahora no
viene al caso. A diferencia de Jack, que de vez en cuando acta sin pensar,
Judith es demasiado buena y considerada para que se le ocurra siquiera
meterse en el terreno de nadie. Y eso es algo que Roslynn sabe muy bien,
lo cual es la razn para que se oponga a que Judy se pierda el primer baile
de la temporada. Y Jack, que est furibunda, se ha negado de plano a
celebrar ninguna temporada sin tener a su lado a su mejor amiga.
Maldita sea, Georgie, faltan tres das para zarpar. Es demasiado tarde

para cancelarlo. A Katey le haca muchsima ilusin el viaje.


Y t te crees que a m me gusta esta situacin? Ya tenemos hecho el
equipaje. El Doncella George ha salido de su embarcadero en el sur y ya se
ha contratado a toda la tripulacin. Est anclado en el Tmesis en este
mismo momento. Llevamos meses intentando convencer a Roslynn por
todos los medios, y ahora que solo nos quedan unos das, ella sigue en sus
trece.
Pero nuestros hermanos estn ya todos de camino a Bridgeport. Y
Amy llegar pronto para supervisar los preparativos. Zarp con Warren la
semana pasada. Todos pensarn que ha pasado algo espantoso si no
aparecemos tal como estaba previsto!
Llegado el caso, James zarpara de cualquier manera para advertirles
de lo que ha pasado y aliviar su preocupacin. Lo siento, Boyd, pero este
viaje no tiene ningn sentido si mi hija va a estar todo el tiempo
enfurruada. Ninguno de nosotros contbamos con la oposicin de
Roslynn, y todos hemos intentado convencerla, pero no hay manera de que
d su brazo a torcer. Es escocesa, ya sabes, y con eso de que todos hemos
estado insistiendo para que cambie de opinin, ya ha estallado ms de una
vez.
Pues entonces no cuentes con que Jack se case nunca le espet
Boyd.
Georgina se levant de golpe.
Cmo dices? Ya puedes retirar eso, Boyd Anderson!
l tambin se puso en pie, con el ceo tan fruncido como el de ella.
Me niego. Ya te dije que hay otra razn todava ms importante para
que Jack celebre su presentacin en sociedad en Norteamrica. Sabes que
tendr muchas ms posibilidades de encontrar pareja si el joven no conoce
la reputacin de tu marido. A los muchachos de aqu les da un miedo
cerval acercarse a ella por su culpa.
Georgina volvi a dejarse caer en la silla, pero todava estaba furiosa
con el tema de su esposo.
A Jack eso no le preocupa, y a nosotros tampoco.
Pues entonces os engais, porque est en la naturaleza humana. No
existe el hombre que conozca a tu esposo, o que sencillamente haya odo
rumores acerca de l, que quisiera correr el riesgo de tener por suegro a
James Malory... y eso si es que James no lo mata antes de que llegue al
altar.

Georgina lanz una exclamacin horrorizada, incluso tartamude un


momento antes de decir, furiosa:
Pues mira, ahora estoy de acuerdo con Jack. Es ms, yo tampoco
pienso ir. No podra soportar pasarme semanas con alguien tan terco
como t!
Boyd tambin era presa de la ira.
No pienso permitir que mi sobrina desaproveche una oportunidad de
oro solo porque t no sabes ponerte firme!
Cmo te atreves! chill Georgina, lanzndole un plato, que se
estrell contra la pared.
La puerta de la habitacin se abri antes de que Boyd pudiera llegar
hasta ella, y apareci Jacqueline, que coment con los ojos muy abiertos:
Ya te est tirando otra vez los platos a la cabeza?
Boyd resopl y cogi a Jack del brazo para llevarla fuera de la casa.
Nunca ha tenido buena puntera. Y luego aadi severo: T
sabes la de problemas que nos ests causando?
Jack sonri con descaro y sin el ms mnimo arrepentimiento.
Todo forma parte de mi plan.
Tu plan para volvernos locos a todos?
No, para que Judy se venga con nosotros.
Pues yo tengo una idea mejor. Anda, ven, vamos a buscar a un cierto
escocs y a prepararle un pequeo accidente.
De verdad?
Desde luego, es de lo que tengo ganas, pero supongo que primero
podramos intentar razonar con l.
Razonar con un escocs? Jack se ech a rer.
Boyd chasque la lengua.
Pero dime, por favor, que est en la ciudad. No quiero matar un
caballo para ir y volver de Escocia en tres das.
La verdad es que est aqu por negocios. Lleg hace poco y ha estado
yendo a ver a Judy todos los das. No sabes el trabajo que me ha costado
asegurarme de que Judy no estuviera en casa para recibirlo. Esperaba que
el hombre captara la indirecta y desapareciera. Pero la ta Ros se imagin
lo que estaba tramando cuando Judy encontr el valor para decirle que no
piensa asistir a ninguna temporada si no puede celebrar una a cada lado
del ocano.
Y sirvi de algo?

No, todava no, pero al final tiene que dar resultado. De momento la
ta Ros est segura de que Judy entrar en razn en cuanto nuestro barco
zarpe sin ella. Y ahora dice que yo soy muy mala influencia aadi Jack
sonriente y orgullosa.
De manera que Judy ni siquiera ha conocido a lord Cullen y no sabe
si le gusta o no.
No lo ha visto desde que eran pequeos. Aunque l, por otra parte, s
que la ha visto en los ltimos aos y est bastante prendado. Pero ella no
tiene ninguna prisa por saber cmo es el tipo. Se supona que tena que ir a
encontrarse con l ahora mismo en el parque. La iba a llevar Roslynn.
Pero Judy va a fingir estar indispuesta.
Entonces vamos a verlo nosotros. Podemos aprovechar su pasin
para nuestros propsitos. Le diremos que le estar haciendo a Judy un
favor si coopera. Puede decir que ha sufrido un accidente que le impide
unirse a la temporada durante unas semanas. Siempre que acceda a
tranquilizar de esta manera a Roslynn, tu ta ya no tendr razones para
oponerse a que Judy se venga con nosotros y yo no tendr que romperle
los huesos a nadie.
Jacqueline sonri.
Te das cuenta de que hablas como mi padre?
Contn la lengua, Jack.

Has pensado algo ya? Nos quedan solo dos das para zarpar y ahora
ni Jack ni George piensan venir con nosotros gracias a la intransigencia
de tu esposa dijo James, dndole tal golpe en el mentn a Anthony que
su hermano retrocedi un paso.
La noticia de que los hermanos Malory haban sido vistos dirigindose
hacia Knightons Hall haba corrido como la plvora por la zona. Los
asientos en torno al ring ya estaban tan llenos como si la pelea hubiera
estado programada, y una multitud se agolpaba en la puerta intentando
entrar. Knighton se haba dado por vencido y ya no intentaba impedir el
acceso. Anthony, el menor de los hermanos Malory, llevaba acudiendo a
Knightons casi toda su vida para ejercitarse en el ring, pero sus peleas no
tenan demasiada emocin porque nunca perda... a menos que tuviera
como oponente a su hermano James. No se saba nunca qu hermano
vencera, de manera que hoy las apuestas volaban.
Anthony mir a su hermano frunciendo sus negras cejas.
No, y ya puedes dejar de descargar tu frustracin conmigo.
Con quin la voy a descargar mejor? replic James cortante, al
tiempo que le propinaba otro derechazo. Y ahora qu?
Maldita sea, James, no es culpa ma.
Desde luego que lo es, muchacho. T eres el nico capaz de
convencer a tu esposa. Es que has perdido tu toque especial? Por Dios
bendito, es eso, verdad?
Anthony se desquit de tal insulto lanzndole un slido puetazo al
vientre, seguido de un buen gancho. Ninguno de los golpes hizo
trastabillar siquiera a James Malory, a quien los hombres que haban
intentado derrotarlo, incluidos sus hermanos, haban comparado ms de
una vez con un muro de ladrillo. Fue Anthony el que cay derribado al
suelo con el siguiente puetazo de James, lo cual decidi el asunto del
ganador del asalto. Demonios. James venca con demasiada facilidad

cuando estaba enfadado. Pero Anthony se libr de tener que admitir la


derrota cuando su cochero subi a su rincn del ring reclamando su
atencin. Al ver al hombre, James se apart.
Anthony se levant para coger la nota que el cochero blanda con la
mano en alto, y la iba leyendo cuando se acercaba de nuevo a James en
mitad del cuadriltero. Con un bufido, le inform:
Judy sugiere que me ahorre unos cuantos moratones y vaya a casa a
hacer el equipaje. Por lo visto Ros ha cedido.
James se ech a rer al or la buena noticia, lo cual fue la razn de que
Anthony le sorprendiera con la guardia baja, lanzndole un puetazo que
lo hizo caer de culo sobre la lona. Pero la furia de James haba
desaparecido por completo ante la inesperada buena nueva, de manera que
se limit a enarcar una ceja rubia desde su posicin en el suelo.
Entonces a qu ha venido eso?
A que ahora s que estoy metido en un buen lo gru Anthony,
aunque le estaba ofreciendo la mano a su hermano para ayudarle a
levantarse. No s qu es lo que la habr hecho cambiar de opinin, ni
cmo, pero lo que s s es que su rabia la va a descargar conmigo.
Pues entonces es perfecto, porque t te vendrs navegando con
nosotros mientras que tu mujer se quedar en casa. Ya tendr tiempo de
sobra para calmarse antes de que volvamos.
Los dos saban que Roslynn no zarpara con ellos porque se mareaba en
barco. Tanto ella como la hija pequea de Anthony, Jaime, padecan el
mismo mal, de manera que aunque Roslynn estuviera dispuesta a sufrir
aquella molestia por Judy, no poda volver a someter a Jaime a ello. Y
tampoco pensaba dejar sola a la nia en casa durante los dos meses que
esperaban que durase su ausencia.
Pero James advirti que el comentario no pareci calmar la
preocupacin de su hermano.
Venga, viejo, no me digas que el libertino ms famoso de Londres es
incapaz de transformar el enfado de una dama en una pasin de otra clase
le desafi, mientras se inclinaba para coger la mano que le ofreca su
hermano. Pero Anthony la retir bruscamente.
Va en contra de mi cdigo de honor golpear a un hombre cado, pero
contigo estoy ms que dispuesto a hacer una excepcin.
James se levant rindose.
Creo que paso, gracias. No quiero que Judy crea que el mensaje no te

lleg a tiempo.

En mitad del Atlntico, el Nereus avanzaba a buen paso hacia


Bridgeport, Connecticut. Aunque el negocio familiar de la familia
Anderson, la naviera Skylark, contaba con muchos barcos en su flota, cada
hermano posea tambin uno propio, y Warren, el segundo de los
hermanos Anderson y amante esposo de Amy Malory, era dueo y capitn
del Nereus. La pareja se pasaba la mitad del ao en alta mar, junto con sus
hijos: Eric y los gemelos, Stuart y Glorianna, y por supuesto los tutores de
los nios. La otra mitad del ao la pasaban en su casa de Londres, para que
sus hijos tuvieran ocasin de conocer a su extensa familia.
Amy tomaba en ese momento el sol de primavera en cubierta, a pesar de
que el viento era algo fresco. Siendo la nica mujer de la familia
Anderson que haba experimentado una exitosa temporada social en
Londres, los hermanos le haban pedido que planificara los eventos
sociales para la visita de dos semanas que realizara Jacqueline a
Bridgeport. Naturalmente, la esposa de Drew Anderson, Gabby, haba
celebrado su debut en sociedad en Londres, pero el propio Drew haba
puesto un brusco fin a la temporada, convirtindola en un escandaloso
desastre, de manera que la mujer no poda ofrecer demasiado consejo
sobre los bailes de las debutantes. Amy, no obstante, no confiaba
nicamente en su propia experiencia y haba consultado con su prima
Regina, la experta de la familia Malory en eventos sociales.
Amy tena que lograr que la familia Anderson estuviera en casa lista
para tales eventos. Deba planificar los mens y enviar las invitaciones. En
esto la ayudara Warren, puesto que saba a quin haba que incluir.
Aunque Amy haba estado en Bridgeport con l muchas veces a lo largo
de los aos y haba alternado con muchos de los amigos y conocidos de
los Anderson, no caba esperar que se acordase de todos. Y, no obstante,
todo tena que estar perfecto antes de que llegaran Jacqueline y sus padres.
A sus propias hijas les haca ms ilusin este viaje que a ella, puesto que
asistiran a todos y cada uno de los eventos. En Inglaterra habran tenido
que esperar a cumplir los dieciocho aos para que se las incluyera entre
los adultos, pero en Norteamrica no se aplicaban tales reglas. Amy estaba
demasiado extenuada para ilusionarse. Haba demasiadas cosas que hacer,
demasiadas listas que completar.

Con tantas cosas en la cabeza, apenas se dio cuenta del sentimiento que
comenzaba a invadirla, de manera que cuando este la asalt de pronto,
tuvo que doblarse como si hubiera recibido un puetazo en el vientre.
Warren, que en ese momento se acercaba por detrs, le puso las manos
suavemente en la espalda, muy alarmado.
Qu es lo que te duele, cario?
No es dolor.
Y entonces...?
Algo... malo... va a suceder.
Warren alz al instante la vista al cielo, buscando alguna tormenta
inminente que pudiera perjudicarles, pero no se atisbaba ni una sola nube.
Cundo? pregunt.
No lo s.
Qu?
Que no lo s!
l suspir.
Si vas a tener estos presentimientos, sinceramente me gustara que
pudieras interpretarlos de una forma un poco ms especfica.
Siempre me dices lo mismo. Y no sirve de nada, porque no puedo.
Tenemos que volver, Warren.
Su esposo chasque la lengua, la ayud a incorporarse y luego le dio la
vuelta para poder estrecharla entre sus brazos.
No piensas con claridad ahora mismo. Nos cruzaramos con la mitad
de la familia, que ya se dirigen hacia aqu. Hasta James y Georgie habrn
zarpado con Jack mucho antes de que llegramos nosotros.
Ojal hubiera alguna forma ms rpida de viajar gru ella
exasperada, pegada a su ancho pecho.
l solt una risita.
Eso no pasar nunca, pero por lo menos ya no navegamos con
caones...
Pero s que adquiriste una carga completa que nos est retrasando.
Pues claro. Es mi trabajo. Y a pesar de la carga, avanzamos a buen
ritmo. Llegaremos a Bridgeport en una semana, da ms da menos.
Si el viento no decae mascull ella.
Por supuesto. Pero sabes que sea lo que sea lo que auguren tus
presentimientos, siempre puedes mitigar el golpe y asegurarte de que no
sea devastador. Hazlo ahora mismo. Di algo que te alivie, cario. Haz una

apuesta. Sabes que siempre ganas.


Amy le mir con una dulce sonrisa, agradecida por el recordatorio.
Apuesto a que a mi familia no le va a pasar nada que no pueda
solucionar.
Seguro que quieres ser tan poco especfica?
Eso no es poco especfico. Eso cubre a todos los miembros de mi
familia y de la tuya, esposas, esposos e hijos.

La celda, una de muchas, era la nica en uso en ese momento. No


perteneca a ninguna crcel ni prisin, aunque desde luego a los hombres
all detenidos bien que se lo pareca. Se trataba de una celda subterrnea,
sin ventanas, y los prisioneros no contaban con ms luz que la de un solo
candil que se mantena encendido da y noche. Y era una luz para el
guardia, no para ellos.
El cuartel de los recaudadores se haba construido hacia finales del
siglo anterior, cuando la Corona decidi patrullar sus aguas meridionales
de manera ms agresiva, sobre todo a lo largo de la costa de Cornwall. Al
principio la base no era ms que un muelle y unos barracones a medio
camino entre Dorset y Devon. Al ir expandindose con los aos, se haba
creado en torno a ella una comunidad: tiendas, un establo, tabernas... Pero
el principal negocio segua consistiendo en la detencin de
contrabandistas, a los que se castigaba con severidad, envindolos a las
colonias de Australia o al patbulo. Y siempre despus de un juicio que no
era ms que una farsa.
Nathan Tremayne haba deseado ms de una vez haber nacido en el
siglo anterior, antes de que los recaudadores se organizaran. En ese
entonces, el contrabando se descargaba directamente en los muelles de los
pueblos, y todo el mundo echaba una mano. Hasta las personalidades
importantes hacan la vista gorda sobre tales actividades ilegales mientras
recibieran su caja de brandy o de t. Era una manera sencilla de evitar
unos impuestos exorbitantes, y la gran longitud de la rocosa costa de
Cornwall converta esa parte de Inglaterra en el lugar ideal para surtir de
ron, brandy, t e incluso tabaco, a precios razonables, a ciudadanos
respetuosos con la ley en todos los dems aspectos.
Pero hoy en da los pocos contrabandistas que todava operaban se
estaban quedando sin puntos en los que esconder sus mercancas. Hasta los
tneles construidos en los acantilados iban siendo descubiertos y vigilados

por los recaudadores. Los contrabandistas se vean obligados a almacenar


su carga cada vez ms hacia el interior, lejos de la vigilancia, antes de
poder distribuirla. Pero aun as, el gnero tena que descargarse en alguna
playa o bien cargarse en un barco si el contrabandista sospechaba que su
escondrijo haba sido descubierto por algn entrometido que pudiera
informar a las autoridades. Y as era como haban atrapado a Nathan la
semana anterior. Su tripulacin haba logrado escapar, dispersndose
como ratas en una alcantarilla. Pero l y su barco haban cado.
Fue una trampa. Los recaudadores lo estaban esperando. Lo nico es
que Nathan no poda probarlo a menos que escapara, algo bastante
improbable encontrndose en una celda como aquella. Estaba encadenado
de un pie y una mano a la pared, de tal manera que apenas poda erguise o
alcanzar al hombre encadenado junto a l. Haba otros cuatro en posicin
similar, a los que no conoca y con los que no se molest en hablar. Y un
viejo al que haban dejado sin cadenas, cuya tarea consista en ir
pasndoles los cuencos de hojalata con las gachas. Eso si estaba despierto
o si no se enfadaba cuando lo despertaban. Nathan ya se haba perdido
unas cuantas comidas gracias al mal genio de aquel hombre.
Estaba dormido cuando acudieron a por l. Lo desencadenaron de la
pared y lo llevaron a rastras. El ltimo hombre al que sacaron de la celda
se haba marchado proclamando a gritos su inocencia y no haba vuelto.
Nathan no dijo ni una palabra, pero por dentro arda de creciente furia.
Haba tenido otras opciones, otras clases de trabajo y tambin otros
objetivos. Poda haber seguido ese camino si su padre, Jory, no hubiese
muerto. Pero una cosa llev a la otra en una larga cadena de
acontecimientos, y ahora estaba a punto de ser ahorcado o de ir a la crcel
para el resto de su vida.
Los dos guardias que lo arrastraban no le daban siquiera la oportunidad
de andar. Los habra demorado demasiado, porque todava llevaba los
tobillos encadenados. Tampoco poda protegerse los ojos de la luz del da
que lo ceg cuando salieron a la superficie.
Lo metieron en un despacho grande y lo sentaron de un empujn en una
silla delante de una mesa. La lujosa sala, adornada con costoso mobiliario,
pareca ms un saln, lo cual indicaba que el hombre que se sentaba al
otro lado de la mesa era importante. Un hombre al que Nathan calculaba
unos cinco aos ms que l, lo cual lo situaba en torno a los treinta aos,
que llevaba un impecable uniforme de relucientes botones y posea unos

ojos azules y curiosos. Tena todo el aspecto de un aristcrata. Era una


costumbre comn que el segundo hijo de las familias trabajara para el
gobierno en uno u otro puesto.
El hombre despach a los guardias antes de comenzar:
Soy Arnold Burdis, el comandante Burdis, para ser exactos.
Nathan se sorprendi de que lo dejaran totalmente a solas con el oficial.
Pensaban que se habra debilitado despus de una semana metido en un
agujero sin comer otra cosa que gachas? Aquel despacho poda estar en
mitad de una base atestada de recaudadores, pero a pesar de todo a Nathan
no le costara demasiado subyugar a aquel noble.
Haba visto de inmediato la vieja pistola de duelos que haba sobre la
mesa y que estaba all por razones obvias. Nathan se la qued mirando un
momento, calculando sus posibilidades de alcanzarla antes que el
comandante. La probabilidad de que solo tuviera una bala fue decisoria,
porque necesitara por lo menos dos: una para el comandante y otra para
la cadena entre sus pies, si quera escapar. A menos que decidiera llevarse
al comandante como rehn...
Le apetece un brandy?
El hombre se estaba sirviendo uno, y sobre la mesa haba dos vasos.
Una de mis botellas? pregunt Nathan.
Burdis esboz una ligersima sonrisa.
Sentido del humor a pesar de su precaria situacin. Qu novedoso.
El comandante le sirvi un brandy y desliz el vaso por la mesa.
Cuando Nathan alz el brazo para llevarse el vaso a los labios, el
repiqueteo de las cadenas puso bien de manifiesto lo espinoso de su
situacin. Pero el sarcasmo no es sentido del humor. Y solo tom un
pequeo sorbo para humedecerse la boca seca. Si aquel hombre pensaba
emborracharlo para soltarle la lengua, se iba a llevar un buen chasco.
Es usted un pez muy difcil de pescar, Tremayne. Pero era solo una
cuestin de tiempo. Se est volviendo descuidado. O tal vez es que se ha
pasado de temerario?
Ms bien ha sido desesperacin.
De verdad estaba desesperado? No s si atreverme a adjudicarme el
mrito.
Por su terca persistencia, si quiere. Yo ms bien le echo la culpa a una
moza.
Burdis se ech a rer.

Eso hacemos todos de vez en cuando. Pero mi informador no llevaba


faldas.
Le importara hacerme saber su nombre? pregunt Nathan como
si nada, y contuvo el aliento.
Pero el comandante no lo haba hecho llevar hasta su despacho para
conversar con l, ni estaba lo bastante distrado como para contestar de
manera refleja a una pregunta rpida. Se mostraba cordial por una razn.
Nathan todava no haba dado con ella, pero empezaba a pensar que
estaban jugando con l. El tpico placer perverso de un noble, cualquiera
que fuese la razn. Se estaba hartando.
Se me va a conceder al menos un juicio? quiso saber.
El comandante dio vueltas a su brandy y lo oli antes de alzar la vista
con expresin curiosa.
Tiene usted defensa?
Ya se me ocurrir algo.
Burdis chasque la lengua.
Demasiada labia para la situacin en la que se encuentra. Algo
admirable, sin duda, pero innecesario. No se le ha ocurrido pensar que
tengo su vida en mis manos? Me parece que le convendra poner riendas a
su sarcasmo, al menos hasta que averige por qu le he hecho llamar.
Le estara ofreciendo algo? Casi pareca que al final no iban a
ahorcarlo ese da. Pero sus sospechas volvieron a alzarse. Si aquello no
era un juicio, en el que el comandante actuaba como juez y jurado,
entonces qu demonios era? Y lo haban pillado con las manos en la
masa. No contaba con defensa alguna, y ambos lo saban.
Nathan se reclin en su silla.
Por supuesto. Contine.
Tengo xito en este trabajo porque me encargo de averiguar todo
cuanto haya que saber sobre mis presas, y usted es en cierto modo una
anomala.
No tengo nada de peculiar, comandante.
Muy al contrario. S que ha estado involucrado en otras lneas de
trabajo. Legales. En unas cuantas, de hecho, y que lleg a ser excelente en
todas ellas, lo cual es una hazaa sorprendente para alguien de su edad.
Es que no poda decidirse por ninguna?
Nathan se encogi de hombros.
Mi padre muri y me dej su barco y su tripulacin. Eso fue lo que

me decidi.
Burdis sonri.
De manera que cree que lleva el contrabando en la sangre?
Permtame que disienta, Tremayne. S de usted ms de lo que esperaba
averiguar, gracias a los privilegios de mi rango y el acceso a viejos
archivos.
Entonces probablemente sepa ms que yo.
Es posible, aunque lo dudo. Ha descendido de manera considerable
por la proverbial escala social, no es as? Es que todas las mujeres de su
familia se casaron mal, o solo su madre?
Nathan se levant con un repiqueteo de cadenas y se inclin sobre la
mesa.
Es que tiene ganas de morir? gru.
El comandante tom de inmediato la pistola, la amartill y le apunt
con ella al pecho.
Sintese antes de que llame a los guardias.
De verdad cree que una bala me detendra antes de que pudiera
partirle el cuello?
Burdis lanz una risita nerviosa.
S, es usted un fornido mastodonte, entendido. Pero en su linaje hay
un conde, de manera que era una pregunta lgica.
Pero no es un maldito asunto suyo.
Desde luego. Y no pretenda ofenderle. Es solo que me pareci un
detalle fascinante, lo de sus antepasados nobles; cierto que estn algo
alejados en el rbol genealgico, pero aun as... Se da cuenta de que
podra estar sentado en una butaca como la ma, en vez de encontrarse en
su posicin? Cuando di con esta informacin, lo cierto es que la cuestin
me tuvo perplejo. Por qu nunca ha decidido aprovecharse de ser quien
es?
Porque yo no soy as. Y le est haciendo usted demasiadas preguntas
a un hombre al que ya tiene atrapado.
La curiosidad es mi perdicin, no tengo empacho en admitirlo. Y le
insisto: sintese antes de que cambie de opinin sobre usted y lo mande de
vuelta a su celda.
Ah estaba de nuevo la zanahoria colgada delante de sus narices,
apuntando a un destino diferente del obvio. Nathan apur el brandy que
tena delante antes de dejarse caer de nuevo en su silla. Un vaso s poda

tolerarlo sin que se le nublara la cabeza. Maldito aristcrata. Nathan


sospechaba que estaba jugando con l, y ahora ya haba deducido la razn.
Su noble antepasado probablemente ostentaba un rango ms alto que el del
comandante. Por qu si no querra aquel hombre regodearse de esa
manera?
Me va a decir usted quin fue su informador? volvi a preguntar.
No era ms que un lacayo, pero no se imagina para quin trabaja?
S de buena tinta que usted mismo lo ha estado buscando. El hombre debi
de pensar que se le estaba acercando demasiado.
Nathan se tens.
Hammett Grigg?
S, ya imaginaba que esa pista sera suficiente para usted. El hombre
sospechoso de haber matado a su padre.
No solo sospechoso. Hubo un testigo.
Segn me han contado, fue una antigua rencilla entre dos hombres
finalmente saldada.
Mi padre estaba desarmado. Fue un asesinato.
Y qu es lo que tena en mente para Grigg?
Quiero matarlo, s, pero en una pelea justa... con mis manos desnudas.
Burdis se ech a rer.
Pero mrese, hombre. De verdad piensa que sera una pelea justa?
No tengo nada contra la venganza, yo mismo siento esa necesidad de vez
en cuando. Pero pienso atrapar y colgar al seor Grigg mucho antes de
que pueda usted ponerle las manos encima. Al fin y al cabo, es mi
siguiente objetivo.
Y yo estar muerto antes de que lo atrape.
Burdis volvi a llenarle el vaso de brandy.
Veo que no ha comprendido por qu le he hecho traer ante m. Le voy
a dar la oportunidad de darme las gracias algn da.
Las gracias por qu?
El comandante abri un cajn del que sac una hoja de papel, limpia y
sin dobleces, que le puso delante dndole unos golpecitos con el dedo.
Esto es un perdn completo ya firmado, una oportunidad para que
comience una nueva vida desde cero. Pero est sujeto a condiciones, por
supuesto.
Nathan entorn los ojos.
Se trata de una broma?

En absoluto. Este documento permanecer en mi poder hasta que


cumpla usted con los trminos del acuerdo, pero es una oferta legtima.
Quiere que atrape a Grigg por usted y que no lo mate? De verdad
cree que podr resistirme a la tentacin si le pongo las manos encima?
Olvdese de Grigg! Le digo, le aseguro, que yo mismo me encargar
de que lo cuelguen.
Por primera vez, Arnold Burdis no se mostraba cordial. Nathan estaba
ya harto de intentar averiguar sus motivos, de manera que se limit a
decir:
Parece usted enfadado.
Y lo estoy. El hombre que vigilaba su barco ha sido asesinado. Lo
dejaron flotando en el agua donde su Perla debera estar.
Ha perdido mi barco?
Yo no lo he perdido gru Burdis. Lo han robado. Y no, no ha
sido Hammett Grigg. Ya hemos atrapado a uno de los ladrones. Lo
apresamos cuando ya se alejaban. Cay en el agua y lo pescamos. Salimos
en persecucin del barco, por supuesto, y probablemente los habramos
atrapado de haber conocido su rumbo. Nos pusimos a buscar a un lado y
otro de la costa, mientras ellos hacan lo impensable: navegar
directamente hacia alta mar y ms all.
Quines eran?
No son ingleses, pero han estado robando barcos ingleses durante
unos diez aos ya, solo que siempre en puertos distintos, y de manera tan
espordica que a nadie se le ocurri relacionar los robos. Al principio se
limitaban a sacar los bajeles al mar y hundirlos, pero luego decidieron
vengarse y sacar un beneficio.
Vengarse?
Son un par de americanos que nos la tienen jurada por la ltima
guerra entre nuestros dos pases, que los dej hurfanos. Eran nios en
aquel tiempo, lo cual explica que empezaran a desquitarse hace tan solo
una dcada. El comandante le pas una nota doblada. Esos son los
detalles que logr sacarle a su hombre. A mis superiores les importa tres
narices que esta banda criminal est atacando nuestros puertos, solo les
interesa usted y la gente de su calaa. Pero a m no me gusta nada que se
metan en mi territorio, y eso es justamente lo que han hecho estos
ladrones cuando mataron a uno de mis hombres y me robaron mi botn de
uno de mis muelles.

Nathan enarc una ceja. Su botn?


No me estar pidiendo que recupere mi barco para entregrselo a
usted.
No. Si recupera La Perla, es suya, pero necesitar suerte. Estos
hombres suelen reacondicionar los barcos con una capa nueva de pintura,
les cambian el nombre y luego los subastan entre sus incautos paisanos,
ante los que se hacen pasar por genuinos constructores navales. Y se han
salido con la suya haciendo esto durante aos. Pero usted va a poner fin a
todo esto. No ser fcil conseguir que los yanquis le hagan ningn favor,
pero tendr que dar con la manera de que las autoridades americanas
colaboren con usted para acabar con esas operaciones. Esa es mi
condicin. Quiero una carta de un oficial norteamericano en la que
informe de que los ladrones han sido detenidos y puestos fuera de la
circulacin.
Eso es todo? replic Nathan sarcstico.
El comandante enarc las cejas en una expresin de advertencia.
Que no se le pase siquiera por la cabeza darse a la fuga una vez le
conceda la libertad para que realice esta tarea. Como ya he mencionado,
averig de usted mucho ms de lo que esperaba, incluido el detalle de que
tiene la tutela de los dos parientes que le quedan. No me gustara nada que
sus sobrinas acabaran pagando el precio de los crmenes de su to. As
pues, est de acuerdo con mis condiciones?
Por mi libertad, de verdad necesita preguntrmelo?

En la plaza Grosvenor, en casa de Edward y Charlotte Malory, se haban


reunido casi todos los miembros de la gran familia Malory que estaban en
Inglaterra, adems de unos cuantos amigos cercanos. Celebraban la fiesta
de despedida de Jack y Judy, que zarparan por la maana hacia
Norteamrica. La tripulacin ya se encontraba a bordo del Doncella
George, los bales ya se haban cargado. Solo restaba que los siete
pasajeros fueran llevados a remo hasta el barco al amanecer, demasiado
temprano para esperar una despedida en el muelle. De ah la fiesta de esa
noche.
Judith buscaba con la mirada a Brandon por la sala, para preguntarle
qu haba sido del vagabundo. Le haba contado sus sospechas de que era
un contrabandista, y Brandon le asegur que su padre y l lo echaran de
all. Pero por lo visto sus primos de Hampshire no llegaran esa noche. No
era de extraar, teniendo en cuenta que Jacqueline y ella los haban
visitado haca muy poco y que ya les haban deseado un buen viaje.
Derek incluso le haba dicho a Judith:
Seguro que tu madre cambiar de opinin, de manera que tambin a ti
te voy a desear un viaje fantstico.
Ojal Amy dijera eso mismo haba replicado Judith. Y no lo deca
en broma.
Derek se ech a rer.
S, eso garantizara tu viaje a Norteamrica, verdad?
Desde luego que s. Amy jams perda una apuesta. Judith cay en la
cuenta de que tena que haberle pedido que apostara por ello antes de que
se marchara con Warren. Pero a lo mejor Amy lo haba hecho de todas
formas, y por eso al final iba a acompaar a Jacqueline.
Su prima se acerc a ella y coment en tono irritado:
No debera estar aqu, puesto que no es un amigo cercano de la
familia y solo lo conoce tu madre.

Judith sigui su mirada y vio que Roslynn le estaba dando una coba
horrorosa a lord Cullen.
Pero ahora ya lo conocemos todos, y adems, mi madre tiene razn.
Ha sido muy considerado y muy galante por su parte venir esta noche a
desearme buen viaje, cuando su lesin debe de estar dolindole.
Ha venido porque est decidido a conquistarte, y tu madre est ms
que dispuesta a que te conquiste. Dime que no te ests dejando seducir,
cuando las dos juramos no casarnos este ao.
Judith sonri.
Bueno, ahora que he vuelto a verlo despus de tantos aos se burl
, tengo que admitir que es bastante atractivo, no te parece?
Si te gustan los pelirrojos de tono oscuro y unos bonitos ojos azules.
Coquetea todo lo que quieras, pero no te enamores todava.
No te inquietes tanto. No tengo ganas de volver aqu por l cuando
todava ni siquiera me he ido.
En un rincn, Boyd se reuni con James y Anthony, que tambin
miraban al escocs. Anthony estaba diciendo:
Ros debera haber confesado que tramaba emparejarlo con Judy. Pero
no voy a quejarme, sabiendo que ha conseguido que haya paz en esta
familia dejndose poner fuera de juego. Aunque si no fuera tan evidente
que mi nia no tiene inters por l, desde luego que me quejara.
Ya me imagino convino James.
Aunque est que bebe los vientos por ella apunt Boyd.
Y t eso cmo ibas a saberlo, yanqui? pregunt Anthony.
Porque, como ltimo recurso, Jack y yo fuimos a buscarlo y le
pedimos que fingiera haberse lesionado para que Judy pudiera convencer
a su madre de que la dejara viajar a Norteamrica.
Lleva la tablilla de la pierna muy apretada para ser falsa coment
James.
No es falsa dijo Boyd con una sonrisa. El hombre es ms torpe
que un buey. Se emocion tanto con el plan que se cay del caballo de
verdad y se parti la pierna.
James hizo un gesto burln.
Ya veo que despus de todo voy a tener que decirle un par de palabras
a Roslynn terci Anthony. En qu demonios estara pensando?
Cmo se le ocurre emparejar a nuestra hija con un chapucero de tal
calibre?

Pero tendrs que admitir que nuestro plan era brillante insisti
James. Lo de la pierna rota. Se te debera haber ocurrido a ti, Tony.
Pero si yo ni siquiera saba nada de l, cmo se me iba a ocurrir?
Acordaos de que me debis una, los dos, la prxima vez que os
metis conmigo aadi Boyd, antes de alejarse rpidamente.
Eso no ha sido una provocacin? dijo Anthony, con una risa
incrdula. Y encima con esa petulancia!
James se encogi de hombros.
Boyd ya debera saber a estas alturas que suele fallarme la memoria
cuando me parece conveniente. Y mi memoria fallar definitivamente si se
trata de estar en deuda con un Anderson... excluyendo a tu esposa, por
supuesto.
Lord Cullen no se qued mucho tiempo, de hecho no debera haber
acudido, cuando su mdico le haba prohibido ponerse en pie durante tres
meses. Una vez que Judith le volvi a dar las gracias por asistir y le dese
una pronta recuperacin, Jacqueline se llev a su prima hacia sus madres.
No ests emocionada? pregunt Jack. Nos lo vamos a pasar de
miedo, ya lo vers. Yo desde luego que s, estoy que exploto por dentro.
T ests que explotas por tu triunfo, no por la emocin. Advirtase la
diferencia.
Bah, sea lo que sea, vamos a ir a compartirlo un poco con tu madre.
Puede que al final cediera cuando se enter de que el escocs tampoco
estara aqu al principio de la temporada social, pero sigue sin hacerle
ninguna gracia ni el viaje ni lo que ella denomina nuestra rabieta
colectiva. Y si tu madre no est contenta, entonces no le dar una buena
despedida al to Tony esta noche, y luego l estar de un humor de perros
durante todo el viaje.
Judith se sonroj al or esto, mientras Jacqueline la arrastraba por toda
la sala en direccin a sus madres. A pesar de lo atrevida que Jack poda ser
a veces, y lo acostumbrada que ella estaba a esto, crea que ciertas cosas
no deberan mencionarse ni siquiera por alusiones, y lo que sus padres
hicieran tras la puerta cerrada de su habitacin era definitivamente una de
esas cosas.
Las dos se acercaron a Roslynn y le rodearon la cintura con el brazo.
Judith era ya tan alta como su madre, con su metro sesenta, y tena el
mismo color dorado de pelo con mechas cobrizas, pero haba heredado
los exticos ojos azul cobalto de su padre, una combinacin deslumbrante,

o eso se empeaba en recordarle la familia. Pero Judith tambin se pareca


a su madre en los rasgos: una cara con forma de corazn, de pmulos
finos y nariz pequea y afilada, incluso tena los mismos labios turgentes.
Jacqueline, por otra parte, no se pareca en nada a su madre. No haba
heredado la diminuta estatura de Georgina. Meda un metro sesenta y
cinco y tena el pelo rubio y los ojos verdes de James Malory, pero los
rasgos eran meramente suyos: una nariz respingona, pmulos altos, un
mentn testarudo y una boca demasiado sensual para una mujer.
Sus labios se curvaban ahora en una sonrisa destinada a derretir los
corazones. Pocas personas eran inmunes, y Roslynn no se contaba entre
ellas, pero a pesar de todo amonest a su sobrina:
No me vengas ahora con esas. Con carantoas no me vas a quitar el
enfado.
Ests segura? pregunt Jacqueline. Todava no he odo ese
acento irlands tuyo que me demuestre tu enojo. Pero Judy no se fa de mi
palabra al respecto, de manera que se impone que la tranquilices un poco
antes de que zarpemos. Y luego aadi en tono ms serio: No la
hagas sufrir porque haya habido un pequeo incid...
Georgina la interrumpi horrorizada:
Jacqueline Malory! Ni una palabra ms!
Jacqueline se limit a sostener la mirada de su madre con una expresin
frrea que no ofreca disculpa alguna. Era muy protectora con su familia,
siempre lo haba sido, y sobre todo con Judith. No era la primera vez que
se haba alzado en defensa de su prima, y Roslynn la quera todava ms
por ello.
No pasa nada, George dijo ahora. Y luego se dirigi hacia Jack:
Ya ha quedado clara tu postura, cario. Y no pensaba dejar que mi querida
hija se marchara sin desearle lo mejor. Roslynn inclin la cabeza hacia
la de Judith: Puedes divertirte. De hecho, quiero que te diviertas de lo
lindo en tu viaje. Aunque su tono se torn severo cuando aadi: Pero
no te atrevas a volver enamorada. Te esperas y te enamoras aqu. Y eso es
lo ltimo que pienso decir al respecto. Si bien concluy sus palabras
con una sonrisa.
Jack se inclin hacia Roslynn para preguntarle a Judith:
No se lo has contado?
Contarme qu?
Jacqueline solt una risita.

No nos vamos a casar este ao. El ao que viene a lo mejor, o incluso


el siguiente. No tenemos ninguna prisa. De verdad, ninguna prisa.
Es cierto, mam confirm Judith. Lo divertido es intentarlo, no
hacerlo.
En cuanto las chicas se alejaron para circular por la sala, Roslynn le
coment a Georgina:
Esa frase es sin duda, palabra por palabra, de tu hija.
Pienso lo mismo que t contest la otra.
Pero no pueden ser tan ingenuas. Esas cosas pasan cuando pasan, y no
hay nada en el mundo que puedan hacer para evitarlo.
Ya lo s, pero aun as. Me gustara que Jack hubiera hecho saber a su
padre sus intenciones. James lo ha estado disimulando muy bien, pero est
como una bomba a punto de estallar desde el comienzo del ao, con la
idea de que Jack estar casada antes de que se acabe. No va a afrontar con
mucha elegancia que se enamore, sabes?
Y crees que Tony s? Antes sola visitar Knightons Hall unas pocas
veces a la semana, pero ahora ya lleva meses yendo todos los das.
Quisiera impedir que el tiempo avanzara, pero es imposible, y no puede
estar ms frustrado. La verdad sea dicha, por eso justamente no quera
retrasar la temporada social de Judith aqu, y esperaba que se sintiera
atrada por el joven Cullen incluso antes de que comenzara. Cuanto antes
se case Judy, antes podr mi familia volver a la normalidad... hasta que
Jaime cumpla la mayora de edad.
Georgina se ech a rer.
Realmente deberas haber confesado todo esto antes, querida.
Es probable dijo Roslynn y suspir. Desde luego nuestros
maridos no estaban preparados para tener hijas. Hijos y ms hijos, muy
bien, pero hijas! Ha sido ir buscando problemas. Y temo por sus
pretendientes, lo digo de verdad. Nuestros hombres no son de los que se
quedan de brazos cruzados dejando que la naturaleza siga su curso. No
est en su temperamento.

Judith intent disimular su sonrisa cuando Jack y ella se apartaron de


sus madres. Empezaba a sentir parte de la emocin de la que se haba
contagiado Jacqueline. Y su prima estaba tan orgullosa de haber tenido
razn que solo le faltaba jactarse a los cuatro vientos. Para impedir que le
soltara un satisfecho te lo dije, cosa que la habra irritado porque estaba
harta de orlo, le puso un dedo en la boca en cuanto su prima fue a abrirla.
No lo digas, que ya lo digo yo. Tenas razn... como siempre. Mi
madre no est enfadada conmigo por cmo ha resultado todo esto, de
manera que esa carga ha desaparecido y ahora puedo disfrutar de verdad
del viaje.
No era eso lo que iba a mencionar protest Jacqueline, haciendo
que se volviese hacia las puertas dobles del saln. Quin es ese y por
qu me suena?
Judith lo vio entonces. Un hombre elegantemente ataviado, si bien no
del todo al estilo ingls. No llevaba gabn, sino una capa ribeteada de
armio negro. La levita tena los faldones demasiado largos para estar a la
moda. Y eso que asomaba por debajo de la capa no era una espada? Tena
pinta de extranjero, pero Jacqueline estaba en lo cierto: les resultaba
familiar. Y no eran las nicas a las que se lo pareca.
Su to Edward fue el primero en aludir a ello, dando un paso adelante
para declarar en su tono tpicamente jovial:
Otro pariente perdido? Adelante!
Todos se volvieron ms o menos al unsono para ver de quin hablaba
Edward. El joven de la puerta se mostraba algo tmido ahora que era el
centro de atencin, y tal vez un poco abrumado, habiendo tanta gente en la
sala. Aunque Judith dudaba de que aquel hombre alto y atractivo estuviera
emparentado con ellos, tampoco crea que su to bromease. Aunque claro,
cundo haba bromeado su to sobre la familia?
Y el desconocido no puso objeciones a la conclusin de Edward. De

hecho, pareca ms bien perplejo cuando pregunt:


Cmo lo saba?
Regina, la prima de Judith, se adelant sonriendo. Jeremy, el hermano
de Jack, tambin se adelant sonriendo. Anthony se limit a adelantarse.
Todos se parecan al desconocido con sus exticos ojos sesgados de color
azul cobalto y su pelo negro azabache.
Otro Malory. James declar lo obvio con su acento ms marcado.
El joven lo mir directamente y, sin mostrarse en absoluto intimidado
por l, como lo estaban casi todos los hombres, replic:
No, seor, no soy un Malory. Soy el conde Andrssy Benedek, de
Hungra.
No me diga? Sigue siendo un pariente consanguneo, no obstante.
Dganos, de qu Stephanoff desciende?
De Maria... parece ser.
La abuela de nuestra abuela Anastasia? pregunt Anthony. No
parece estar muy seguro.
Obtuve esta informacin en el diario de mi bisabuelo, que ahora no
es ms que un recuerdo.
Anthony se ech a rer.
Otro diario? Al ver la cara de asombro de Andrssy, explic:
Nosotros tambin encontramos un diario, har unos diez aos, escrito por
mi abuela Anastasia Stephanoff. Antes de eso, solo se rumoreaba que la
sangre gitana corra en nuestra familia.
Andrssy asinti con la cabeza.
Yo jams haba odo hablar de esta antepasada Stephanoff. No creo
que mi difunto padre supiera de ella tampoco. Los grupos de gitanos
pasaban por Hungra sin quedarse mucho tiempo. Yo mismo no he
conocido a ninguno. De manera que no saba nada de los rumores ni tena
ninguna otra pista, hasta que encontr el diario. Lo curioso es que puede
que nunca hubiera llegado a saber de l ni hubiera tenido ocasin de leerlo
si no lo hubiera encontrado mi hermanastra en nuestro tico cuando subi
a esconderse all en una de sus rabietas. Pero estos son detalles
desagradables con los que no quisiera abrumarlos.
En otro momento, tal vez dijo Edward, adelantndose para darle la
bienvenida a la sala. Qu ha sido de ese diario? Cmo es que ya no lo
tiene?
Pereci en el incendio que destruy mi casa y todas las reliquias

familiares.
Qu horror exclam ms de uno.
Est usted arruinado? pregunt Edward.
No, en absoluto. Puede que mi padre no se fiara de los bancos, pero
yo nunca compart su desconfianza. Recib una herencia de mi madre.
Podemos hablar en privado?
No hay necesidad, muchacho. Todas las personas de la sala son
miembros de nuestra familia.
Aquello dej sin habla al joven. Estaban presentes los cuatro hermanos
mayores Malory: Jason, el mayor, tercer marqus de Haverston; Edward,
el segundo, y James y Anthony. Se encontraban presentes asimismo sus
esposas y la mayora de sus hijos, incluidos los cnyuges de los hijos y
algunos nietos. Ms de veinte Malory se haban presentado para la
despedida de Jack y Judy, y el joven conde haba quedado obviamente
abrumado.
No tena ni idea murmur, barriendo la sala despacio con sus ojos
azules, un poco hmedos por la emocin. Haba esperado poder dar con
uno o dos descendientes de Maria, pero... tantos... Y ni siquiera parecen
sorprendidos de verme.
Edward se ech a rer.
No eres el primer miembro de la familia que aparece ya en plena
edad adulta, muchacho, aunque nos una un parentesco algo ms lejano de
lo que podamos haber esperado. Y estoy seguro de que todos estamos
interesados en or lo que leste en el diario sobre nuestra tatarabuela Maria
Stephanoff.
Anthony le ofreci una bebida que Andrssy se limit a sostener
mientras hablaba.
El diario perteneca a mi bisabuelo, Karl Benedek, el hijo de Maria.
El padre de Karl, como es comprensible, no estaba muy dispuesto a hablar
de su indiscrecin con una gitana, y no lo hizo hasta la noche en que pens
que se mora. Por lo visto, la caravana de Maria estaba de paso y l
permiti que se quedaran una noche en sus tierras. Ella se le ofreci como
pago. Era joven y hermosa, pero aun as mi tatarabuelo la rechaz, hasta
que Maria prometi tener un hijo suyo. l no tena hijos, ni siquiera
despus de haberlo intentado con cuatro esposas, y estaba tan desesperado
que aquella noche quiso creerle. Pero por la maana estaba furioso por lo
que supona haba sido un engao.

Pero no lo fue?
No, no lo era. De alguna forma Maria saba que se haba quedado
embarazada y juraba que le entregara al nio cuando naciera. Mi
tatarabuelo segua sin creer que llevara dentro un hijo suyo, pero, por si
acaso, se neg a dejarla marchar. La tuvo prisionera hasta que,
exactamente nueve meses despus, ella dio a luz a un nio. Entonces la
dej libre, pero se qued con su hijo, a quien puso el nombre de Karl.
Maria le asegur que el nio podra encontrarla si alguna vez la
necesitaba, en cualquier lugar del mundo en el que estuviera. Imagnense.
Mi tatarabuelo jams volvi a verla y nunca le habl de ella a su hijo, su
nico heredero, hasta la noche en la que pens que se mora.
Y se muri esa noche? pregunt James con curiosidad.
No, vivi otros diez aos, y Karl y l no volvieron a mencionar esta
extraa historia. Pero cuando mi tatarabuelo muri, Karl march en busca
de su madre, Maria. La encontr en Inglaterra, todava deambulando con
su grupo de gitanos nmadas. Su nieta, Anastasia, se acababa de casar con
un marqus ingls.
Un momento le interrumpi Jason frunciendo el ceo. Eso no
puede ser todo lo que Karl escribi sobre el marido de Anastasia. Solo
deca que era un marqus de este pas?
No. Christopher, marqus de Haverston, era el nombre escrito en el
diario. Fui primero a Haverston, donde me dijeron que el actual marqus
se encontraba en Londres. Me dieron esta direccin, pero estuve a punto
de no venir esta noche puesto que solo estoy de paso en Inglaterra, de
camino a Norteamrica en busca del autntico padre de mi hermanastra,
Catherine. Tena planeado dejarla bien instalada y fuera de mi vida antes
de ponerme a buscar aqu a cualquier descendiente de Maria. Pero
sencillamente no pude resistirme a la tentacin de conocer por lo menos a
alguno de ustedes antes de dejar Inglaterra.
Empiezo a sospechar que ms nos vale no conocer a su hermanastra
adivin James.
Andrssy suspir.
Me temo que as es.
No te preocupes, querido muchacho dijo Edward. Mi hermano
James sabe lidiar de manera notable con las dificultades que surgen en esta
familia, de manera que hemos aprendido a dejar estas cosas en sus manos,
ya sean triviales o no.

Por la expresin del joven, era evidente que se haba sentido ofendido.
No he venido aqu buscando ayuda. Soy perfectamente capaz de
encargarme de mis responsabilidades, y ella...
S, s, es tu cruz, eso ya lo hemos entendido le interrumpi
Anthony, echndole el brazo por los hombros. Pero seguro que no has
odo a mi hermano protestar ni negarse a asistirte, a que no?
James enarc una dorada ceja.
Dadme un momento replic, pero nadie le hizo caso.
Ha querido la fortuna (la nuestra, la tuya, quin sabe) prosigui
Anthony que precisamente maana por la maana vayamos a zarpar
rumbo a Norteamrica. Nos alegrara que nos acompaaras. No es
necesario volver a mencionar a tu hermanastra si as lo prefieres.
Considralo una oportunidad que nos ofreces de conocerte un poco mejor,
y viceversa. Tal vez quieras plantearte si no ser el destino lo que te ha
trado aqu esta noche.
Andrssy no estaba de acuerdo, pero tampoco declin la oferta, y antes
de que pudiera tomar una decisin, el resto de la familia quiso tener la
oportunidad de hablar con l. James y Anthony se hicieron a un lado,
contemplando cmo los dems parecan haberle tomado ya cario. Jack y
Judy lo tenan ahora acorralado.
Lo van a marear con tanta charla coment Anthony.
Jack desde luego que s convino James. Se le da bastante bien. Y
si piensa que el muchacho debe venir con nosotros, puedes dar por
descontado que vendr.
No estars dudando de que sea uno de los nuestros, verdad?
pregunt Anthony, pensativo. Porque no es que lo hayas recibido
precisamente con esos fornidos brazos que tienes abiertos.
No estara de ms comprobar su historia replic James. Le
pedir a Jeremy que averige lo que pueda sobre l durante nuestra
ausencia. Pero teniendo en cuenta que nos dirigimos hacia territorio de los
Anderson, tampoco nos vendra mal contar con otro pariente Malory, por
muy remoto que sea. James se interrumpi un momento. Por otra
parte, no estoy muy seguro de que sea buena idea meterlo en un barco con
nosotros. Una vez que llegue a conocernos, lo mismo quiere salir
corriendo.
Habla por ti, viejo.
A pesar de todo, ya ha pasado alguna vez. Y en un barco, no se puede

salir corriendo a ninguna parte.


Anthony se ech a rer.
Tendremos que despertar a Knighton esta noche? A ver si desfogas
toda tu agresividad antes de zarpar. El desahogo podra durarte una
semana o as.
No hace falta. He hecho que nos instalen un ring en la bodega del
Doncella George. Me gusta planificar con antelacin.

Ests seguro de que quieres hacerlo, capitn? pregunt vacilante


Corky Menadue, junto a Nathan en los muelles de Londres.
Nathan sonri.
Que si quiero recuperar mi barco? Desde luego que s.
Me refera a ir as a las colonias.
Creo que ahora se llaman estados.
Pero podras haber pagado un pasaje dijo Corky, no por primera
vez.
Nathan mir a su primer oficial. Haba heredado a Corky junto con La
Perla, pero lo cierto es que lo conoca de toda la vida. Corky haba sido el
primer oficial de Jory Tremayne, y Nathan se haba criado prcticamente
en el barco de su padre, hasta que Jory lo ech a patadas. En aquel
entonces hirvi de rabia e impotencia, pero por mucho que hiciera o
dijese, Jory se neg a cambiar de opinin. Era por su propia proteccin,
insista, como si Nathan no fuera capaz de protegerse solo. Y le
atormentaba la idea de que su padre podra seguir vivo si l hubiera estado
all la noche en que lo mataron a tiros.
Olvdese de Grigg! Le digo, le aseguro, que yo mismo me encargar
de que lo cuelguen. Pero no sera as si Nathan daba con l antes que el
comandante Burdis. Pero primero tena que encontrar su barco.
Los otros bajeles no zarparn hasta dentro de una semana le
record ahora a su primer oficial, y no se dirigen hacia Connecticut,
que es donde necesito ir. Este, en cambio, arribar a unos ochenta
kilmetros al oeste de mi punto de destino. Una suerte del demonio, y ya
era hora de que me tocara un poco de buena suerte. Adems, el tiempo no
corre a nuestro favor, ni aunque quisiera malgastar el dinero en un pasaje,
que no es el caso. La Perla ser vendida si no llegamos pronto.
Es que me preocupa tu temperamento. El ltimo capitn del que
aceptaste rdenes era tu padre, y eso fue hace cinco aos. Te acuerdas

siquiera de lo que es acatar rdenes?


Nathan lanz una carcajada, pero Corky aadi:
Y este capitn es una especie de aristcrata, a juzgar por el alto
salario que nos paga. Y ya s lo que opinas de los aristcratas.
No tienes por qu venir, y lo sabes le replic Nathan a su amigo de
pelo rizado.
Y qu otra cosa voy a hacer hasta que vuelvas con La Perla?
Una vez que Burdis le concedi la libertad, Nathan encontr a Corky y
la mayora de su tripulacin en el lugar que solan frecuentar en
Southampton, donde Nathan se haba establecido despus de dejar
Cornwall. Al principio se sorprendieron al verlo y luego demostraron su
alivio con tumultuoso alboroto. Cuando lo capturaron los recaudadores,
no esperaron volver a verlo. l no les reprochaba que hubieran huido la
noche en que confiscaron su barco y su carga. De hecho, se alegraba de
corazn de que hubieran escapado, porque a ellos no les habran ofrecido
la ayuda que l haba recibido. Todava no se poda creer que estuviera
libre de nuevo.
Burdis result no ser del todo mal tipo... para tratarse de un ricachn.
Haba dispuesto para Nathan un bao y una buena comida y haba
ordenado que le devolvieran sus pertenencias personales, incluso su
pistola. Luego lo trasladaron a su puerto de origen en Southampton.
Despus de informar a sus hombres de lo que haba sucedido y lo que
tena que hacer ahora, todos quisieron ir a robar un barco para l esa
misma noche. La oferta era tentadora, pero tena muy presentes los
trminos del comandante y se vio obligado a declinarla, puesto que
necesitaba pasaje legtimo.
Si roba otro barco que no sea el suyo, se acab el trato le haba
impuesto Burdis. Para usted se ha acabado eso de violar la ley, capitn
Tremayne.
Demasiadas malditas condiciones, pero pensaba respetarlas puesto que
le daban la oportunidad de recuperar su barco.
Cuando decidi seguir los pasos de su padre, ya saba que no sera fcil.
A pesar de todo le gustaba el desafo que supona el contrabando y
disfrutaba dndoles en las narices a los recaudadores cuando lo
perseguan. Mientras estuvo en el Canal jams estuvieron cerca de
atraparlo. Pero tener que buscar constantemente nuevos escondrijos donde
guardar sus mercancas haba acabado con su paciencia y le haba causado

no poca frustracin.
Dio por resuelto por fin el problema unos meses atrs, cuando crey
haber descubierto el escondrijo perfecto: la casa abandonada en
Hampshire, algo alejada de la costa. Ostentaba una ventaja extra puesto
que su vecino ms cercano era el duque de Wrighton. Ningn recaudador
se atrevera a meter las narices por all. Pero no haba contado con que el
duque pudiera tener criadas fisgonas. Si aquella moza no hubiera ido all
cazando fantasmas o para encontrarse con su amado, que es lo que
sospechaba que realmente estaba haciendo, no se habra visto obligado a
trasladar tan pronto la mercanca y, en consecuencia, no lo habran
atrapado.
Despus de dar la orden a su tripulacin en Southampton para que
llevaran el barco a la cala habitual donde descargaban, esta vez para
volver a cargarlo, uno de los hombres debi de mencionarle el plan a
alguien de la tripulacin de Grigg. O tal vez alguno de los hombres de
Grigg escuch a los suyos hablar del tema. No sera la primera vez que
dos tripulaciones acababan en la misma taberna. Nathan prefera pensar
eso y no en la posibilidad de tener un traidor entre los suyos. Pero la moza
cazafantasmas era en realidad la culpable de todo.
No bromeaba cuando le dijo a Burdis que culpaba de su captura a una
mujer. Debera haberse esforzado ms en asegurarse su silencio. Por lo
general un beso las endulzaba, pero no a esta. Se haba credo capaz de
inspirar en ella un sentimiento amistoso y afable hacia l, para que
mantuviera en secreto su presencia en la casa. Tal vez debera haber
encendido el candil para que la moza viera con quin estaba tratando. Sus
sonrisas solan obrar maravillas entre las mujeres. Pero el beso no haba
arrojado el resultado que esperaba, y a ella ms bien le haba resultado
insultante. Nathan no haba necesitado verle la cara para saber que la haba
enfurecido.
Tenemos tiempo para una cerveza y un rpido revolcn, capitn. Te
apuntas?
Te tengo dicho que dejes de llamarme as. En este viaje, no soy tu
capitn.
Pero lo cierto es que Nathan se aburra esperando de brazos cruzados a
que aparecieran los carros. Ech un vistazo por el muelle de Londres; el
ltimo carro se haba marchado haca diez minutos y no se vea ningn
otro que se dirigiera hacia all. Seguramente habra ms, sin embargo, y

no quera arriesgarse a que lo despidieran por no haber estado ah para


descargarlos, puesto que eso implicara zarpar con retraso hacia
Norteamrica. No poda perder ni un solo da, sabiendo que La Perla sera
modificada y vendida. Ya era irritante que el barco en el que se haba
enrolado en Southampton hubiera dado un corto rodeo para detenerse en
Londres a admitir pasajeros.
Venga insisti Corky. Nos ordenaron que espersemos, pero
nadie dijo que no podamos hacerlo en aquella taberna. Vigila desde la
puerta la llegada del prximo carro, si as se te antoja, pero los remeros ni
siquiera han vuelto del barco para recoger otra carga. Y va a ser un viaje
muy largo. Lo nico que me interesa esta noche es una buena moza para
despedirme.
Nathan resopl.
Ya disfrutaste de la compaa de una moza hace tres noches en
Southampton. O estabas tan borracho que no te acuerdas?
Ah, s. Corky sonri. Pero eso era entonces, y esta es nuestra
ltima noche en tierra. Tres semanas en alta mar es mucho tiempo.
El viaje podra durar solo dos semanas. Y adems, insisto en que no
tienes por qu venir. Puedes volver a Southampton a esperar mi regreso.
Y dejarte sin un primer oficial para la travesa de vuelta? Es una
lstima que oyramos hablar de este barco demasiado tarde para poder
enrolar en l al resto de los muchachos.
Ni siquiera me habra enterado de que el capitn estaba contratando
hombres de no haberme demorado en informar a Alf y Peggy de que
estara ausente unos meses.
El viejo Alf era el guards de una casa de campo en la costa, a pocos
kilmetros de Southampton. La pareja le haba sido recomendada a Nathan
cuando buscaba a alguien que se hiciera cargo de sus sobrinas mientras l
viajaba con La Perla. Esto result ser un arreglo mejor de lo que haba
pensado en principio, puesto que la casa contaba con su propio muelle, y
Alf le permita utilizarlo de amarradero para su barco.
Alf se mostr en ello generoso despus de que su esposa, Peggy,
accediera a cuidar de las nias. Ni siquiera quiso cobrarle importe alguno,
y se limit a estipular la prohibicin de que all se descargaran mercancas
de ningn tipo, puesto que estaba al corriente del negocio que a la sazn
ocupaba a Nathan. Se negaba asimismo a mencionar apenas el bajel que
atracaba en su muelle o la razn por la que permaneca vaco, y Nathan no

estaba en posicin de indagar por qu la anciana pareja le haca tan


enorme favor.
Por lo menos logr que me contrataran a m tambin sealaba
ahora Corky.
Solo porque todava necesitaban un carpintero y les impuse la
condicin de que vinieras t tambin. Alf incluso dud en mencionar el
tema, puesto que sabe que ya no practico la carpintera. Fue su mujer,
Peggy, la que lo sac a colacin. Cada vez que voy a ver a las nias,
insiste en que me ocupe en algn otro trabajo que no vaya a acabar
conmigo en la crcel. La anciana se preocupa por m.
Les tiene cario a tus sobrinas y le preocupa que puedan quedarse de
nuevo sin un tutor legal. Y tiene razn, sabes? Mira lo cerca que has
estado esta vez de hacer realidad sus temores. Ests seguro de que quieres
recuperar tu barco?
Ahora me vas a dar la tabarra tambin t?
No te parece de pronto una buena idea esa pinta de cerveza?
replic Corky.

Nathan cedi con una carcajada y ech a andar con su amigo por el
muelle. La taberna a la que Corky le haba echado el ojo se alzaba entre un
almacn y una taquilla de venta de billetes. Nathan, que no conoca
Londres, nunca haba estado all ni tampoco haba odo nada bueno de ella.
Pero una taberna era una taberna, y esta no pareca en nada diferente de las
que frecuentaba en Southampton. Aunque no albergaba ningn inters en
pasar con una mujer su ltima noche en tierra, puesto que tena
demasiadas cosas en la cabeza para dedicar pensamiento alguno a una
moza, una buena cerveza no estara de ms.
Nunca haba pedido responsabilidades, pero ahora pesaban sobre l las
que no haba tenido el ao anterior, cuando l mismo fue quien sugiri un
rpido revolcn. Ya no. No desde que muri su hermana y solo qued l
en la familia para cuidar de las dos nias. Y no es que no tuviera planes
anteriormente a eso, sino que no tena ninguna prisa por alcanzar sus
objetivos.
Sus sobrinas, Clarissa y Abbie, eran unas nias encantadoras. Nathan no
se esperaba encariarse tan deprisa con ellas, pero lo cierto es que cada
vez que las visitaba se le haca ms difcil despedirse. A sus siete aos,
Clarissa era la ms pequea y la ms exuberante de las dos. No haba
ocasin en la que no se lanzara a sus brazos con un gritito de alegra al
verlo llegar. Abbie, con nueve aos, era ms reservada. La pobre todava
intentaba emular el esnobismo de la familia de su padre, creyendo que era
el comportamiento ms deseable. Pero ya comenzaba a entrar en razn.
Ahora expresaba deleite cuando lo vea, e incluso Nathan advirti una
cierta humedad en su mejilla cuando se despidi con un abrazo unos das
atrs. Vive Dios que en esta ltima ocasin le cost ms que nunca
alejarse.
Las nias no merecan vivir en la pobreza solo porque sus padres
haban muerto. Nathan haba intentado hacer lo correcto y darles un hogar

estable. De una u otra manera, les proporcionara la vida confortable a la


que haban estado acostumbradas. Se haban criado de una manera muy
diferente a l, puesto que su hermana, Angie, se haba casado bien. Posea
una casa en Surrey, y sus hijas contaban con una institutriz, varios tutores
y bonitos vestidos. Por desgracia todo aquello vena con una familia
poltica harto desagradable, convencida de ser mucho ms eminente de lo
que era, solo porque ostentaba un pequeo ttulo nobiliario. A Nathan
nunca le gust el marido de Angie, porque al poco de la boda se hizo
evidente que el hombre se haba casado con ella nicamente porque
descenda de un conde. Nathan ni siquiera poda ir a ver a su hermana y
sus sobrinas sin tener que hacerlo a hurtadillas desde que su cuado haba
averiguado que Jory era un contrabandista y haba supuesto que Nathan se
dedicaba a lo mismo.
Pero lo que sus sobrinas haban tenido no era ahora ms que un
recuerdo. Se lo haba llevado todo la familia del padre, cuando este muri,
matando a Angie con l, por conducir su carruaje borracho y demasiado
deprisa. Nathan lleg a odiar a la nobleza incluso ms que antes, algo que
no hubiera credo posible, cuando aquellos despiadados esnobs dieron la
espalda a sus propias nietas solo porque Angie nunca haba sido
merecedora de su aprobacin. Lo nico que les qued a las pobres nias
eran finos vestidos, ya demasiado pequeos, y un to que solo aspiraba a
lograr objetivos que cualquier hombre en su sano juicio habra
considerado imposibles.
Pidi una pinta de cerveza y luego otra. Comenzaba a sentir la rabia que
sola aparecer cada vez que pensaba demasiado en su situacin. Tal vez lo
que debera andar buscando para esa ltima noche en tierra fuera una
buena pelea.
Con la cerveza en la mano, Nathan mir en torno a la sala, buscando a
alguien que pudiera servirle, pero la taberna estaba tan abarrotada que no
dud de que un puetazo llevara a un tumulto a gran escala. Y aunque no
sera la primera vez que pasara una noche en la crcel por comenzar un
alboroto, ahora no poda arriesgarse a ello si quera recuperar La Perla.
Fue a encaminarse hacia la puerta, pero se volvi al reconocer a uno de
los cinco parroquianos que entraban en ese momento. Qu demonios?
Qu hacan los hombres de Grigg en Londres, precisamente? La ltima
vez que vio al seor Olivey, el primer oficial de Hammett, pues este era el
hombre al que haba reconocido, fue en Southampton, cinco aos atrs.

Grigg haba ido a buscar a Nathan, con algunos de sus hombres, para
descubrir el escondrijo de Jory. Todava furioso con su padre, l les dijo
que ni lo saba ni le importaba. Los otros lo tuvieron vigilado un tiempo,
pensando que los llevara hasta su presa. Sin embargo, Nathan nunca
volvi a ver a su padre y Hammett y sus hombres acabaron por encontrar
a Jory por sus propios medios...
Estara tan loco el contrabandista cornualls como para entregar una
carga de mercancas ilegales en la mayor ciudad del pas? No, si no
empleaba los muelles de Londres, era imposible. Tena que estar all por
alguna otra razn, tal vez en busca de nuevos compradores. Pero si sus
hombres estaban en los muelles, Grigg no andara muy lejos. De verdad
poda Nathan tener la buena fortuna de dar con l antes que el comandante
Burdis?
Bueno, lo cierto es que tena ganas de pelea, y si intentaba averiguar el
paradero de Grigg sin duda obtendra su deseo, pero prefera que todo eso
sucediera fuera de la taberna, a ser posible. O tambin poda esperar y
seguir a aquellos tipos cuando se marcharan. Tendra tiempo para ello?
Mir hacia atrs sin volverse. Los cinco hombres seguan junto a la
puerta, escudriando la sala. No haba ninguna mesa vaca en la que
pudieran sentarse. Si no se iban, se acercaran a la barra, donde se
encontraba Nathan, y la refriega sera entonces inevitable...
Con su decisin tomada, Nathan se acerc a la puerta y se abri paso a
empujones entre ellos, algo que no le cost demasiado siendo ms alto y
fornido que ninguno. Y, tal como esperaba, salieron detrs de l. Al ser
cinco contra uno, se mostraran confiados y arrogantes, sobre todo
porque no lo conocan muy bien. De momento Nathan no tena intenciones
de sacarlos de su ignorancia. Los hombres arrogantes solan irse de la
lengua.
Te marchabas sin presentar tus respetos, muchacho? comenz el
seor Olivey, agarrndolo del brazo para detenerlo. Pensabas que no te
reconoceramos?
Qu haces aqu, eh? pregunt otro. Por qu no ests...? Nos
haban dicho que te haban encerrado.
Y a m me han dicho que vosotros colaborasteis en ello replic
Nathan. Dnde est vuestro jefe? Me gustara darle las gracias.
Eh, eh, ahora no nos eches la culpa de que te descuidaras, muchacho.
Seguro que piensa darle al martillo en Londres. Ahora que los

recaudadores tienen su barco, qu otra cosa le queda?


Sus risas acabaron de golpe cuando Nathan agarr a uno de ellos del
cuello y lo estamp contra la pared de la taberna.
Mis asuntos no son cosa vuestra, pero los vuestros s son cosa ma.
Os lo voy a repetir: dnde est vuestro jefe?
No ests en situacin de hacer preguntas declar Olivey, a su
espalda. O de verdad te crees que vas a poder con todos nosotros?
Vamos a averiguarlo. Nathan salt a un lado para posicionarse de
manera que los cinco hombres estuvieran delante de l.
Al ser cinco contra uno, las probabilidades no eran buenas, pero Nathan
tena a su favor la pasin y las ganas, mientras que imaginaba que los
otros solo queran divertirse un poco a sus expensas. No tuvo que esperar
mucho para ver venir el primer golpe. Lo bloque y lanz uno a su vez.
Dos rpidos puetazos hicieron retroceder tambalendose al segundo
hombre.
Con el corazn palpitante, Nathan no tena dudas de que poda vencer, a
pesar de todo, y obtener la respuesta que quera antes de acabar. Solo tena
que dejar a uno de ellos en pie y capaz de hablar.
Tir al suelo al siguiente marinero, pero el hombre se levant
demasiado deprisa, enjugndose la sangre de la boca.
Deberas dedicarte al ring, muchacho, en lugar de perder el tiempo
con un martillo. Haras una fortuna.
El comentario de Olivey lo distrajo un momento. Maldita sea. De pronto
alguien le inmovilizaba los brazos a la espalda mientras que el primer
oficial se rea en su cara.
Deberas haberte largado cuando tuviste ocasin. Deberas haber
dejado correr las cosas. Hammett no tena ya nada con tu familia... hasta
que se enter de que lo estabas buscando. Y mira lo que has conseguido,
eh?
Vete al infierno le espet Nathan.
Pero de pronto le soltaron los brazos, y oy el inconfundible golpe
hueco del entrechocar de dos cabezas. No necesit mirar atrs para saber
que dos de los hombres de Grigg acababan de resultar heridos, si no
puestos fuera de circulacin. Alguien lo apart bruscamente de donde
estaba y un brazo fuerte cay sobre su hombro. Intent sacudrselo, pero
el otro se mantuvo lo bastante firme para detenerlo. Con la adrenalina
todava corrindole por las venas, estuvo a punto de lanzar un buen golpe

a quienquiera que lo estuviera sujetando, pero se fren al verlo.


Un hombre alto y moreno, de hombros tan anchos como los del propio
Nathan, y ataviado con un elegante gabn. Podra haber pasado por un
aristcrata de no ser por un conspicuo detalle: un miembro de la nobleza
no se inmiscuira en una pelea callejera, no? No, se limitara a llamar a la
guardia. Otro hombre, un bruto rubio y enorme como Nathan jams haba
visto, estaba machacando a los secuaces de Hammett a puetazo limpio.
Se tratara de un par de juerguistas buscando problemas? En ese caso
podran querer problemas tambin con l, y no calculaba tener muchas
posibilidades de salir de aquella. Es ms, podra incluso perder el barco.
Pero de momento necesitaba que al menos uno de los marineros de
Hammett quedara consciente para interrogarlo.
Se dirigi al hombre de pelo oscuro, poniendo todos sus esfuerzos en
sonar razonable:
Sultame para que le eche una mano. Aunque ms bien lo que
intentara sera detenerlo.
Chitn, joven. Lo que ve en el rostro de mi hermano no es una mueca
de rabia sino una sonrisa. Y el hombre suspir porque los cinco
marineros yacan ahora despatarrados en el suelo. Pero hombre le
recrimin a su hermano, podas haberlo alargado aunque fuera un poco.
El bruto rubio se limit a mirar al moreno con expresin aburrida antes
de clavar en Nathan sus penetrantes ojos verdes.
Buscas trabajo? Me vendra bien un buen sparring.
Nathan disimul un gruido de impotencia. Acababa de perder su
oportunidad de obtener respuestas. Debera haber impedido que el
mastodonte los noquease a todos, pero la escabechina haba sucedido con
demasiada rapidez. Y aquellos dos pensaban que le haban hecho un favor.
No, gracias se zaf. Ya tengo trabajo.
El moreno lo solt por fin, y le pregunt.
Ni una palabra de agradecimiento? Acaso vamos a tener que
ensearte modales, jovencito? Pero enseguida aadi: James, detrs
de ti.
Lo que sucedi a continuacin no dej a nadie pararse a pensar. A
Nathan se le pas fugazmente por la cabeza que lo haban dejado para el
final y que estaba a punto de recibir la paliza de su vida. Pero vio a uno de
los marineros levantarse tambaleante y grit:
Espera!

El hombre llamado James se volvi hacia el marinero, mientras el


moreno y ms alto volvi a rodear los hombros de Nathan con su brazo
de acero.
Era demasiado. Nathan lanz un golpe que cogi al otro totalmente por
sorpresa, le alcanz el mentn y lo dej tumbado. Dudaba poder hacer lo
mismo con el mastodonte que ahora lo miraba enarcando una ceja. Nathan
se tens. Probablemente podra salir huyendo como haca ahora el
marinero, pero no quera que aquel tipo lo siguiera.
Ampli la distancia entre ambos y, sealando al marinero en fuga, se
apresur a explicar:
Necesito unas respuestas que usted y su amigo me estn impidiendo
obtener.
Entonces corre a por ellas. Mi hermano va a tener ahora ganas de
pelea, pero no te preocupes...
Nathan no aguard a or ms. Hizo un gesto con la cabeza, rode el
extrao carruaje para dos que se haba detenido delante de la taberna, y
ech a correr por el puerto en pos del marinero. Crey or una risa a sus
espaldas, pero seguramente se tratara de algn parroquiano de la taberna,
y no volvi la vista atrs.
El marinero haba doblado una esquina para salir a una calle ms ancha,
oscura pero no desierta. Un buen nmero de marinos volvan hacia sus
barcos, algunos bastante ebrios. Nathan corri por la calle fijndose en
todos los rostros con los que se cruzaba. Tard unos momentos en
vislumbrar al hombre de Hammett, justo cuando el hombre doblaba otra
esquina.
Con un juramento, Nathan corri hacia all y se encontr con un
angosto callejn atestado de cajas rotas y otros desperdicios. Un perro
ladr a su izquierda, y se dirigi hacia all. Encontr al perro, pero del
hombre no haba ni rastro. Poda haberse metido en cualquiera de los
edificios por su puerta trasera. De pronto, en la ventana superior de uno de
ellos, se encendi una luz. Prob la puerta, pero estaba cerrada. Avanz
hasta la siguiente casa, cuya puerta, esta s, encontr abierta. Entr a un
pasillo oscuro, pero no tanto que no pudiese distinguir la sombra que all
se agazapaba.
Nathan se le ech encima y sac al marinero a rastras antes de que
quienquiera que hubiera encendido el candil pudiera bajar a investigar la
razn de los ladridos del perro. No se detuvo hasta que doblaron otra

esquina. Entonces empuj al hombre contra el costado de un edificio.


Distraje a aquel matn para que pudieras escapar, pero yo mismo
acabar contigo si no...
Espera! suplic el otro. Te dir lo que s, pero no me pegues
ms.
Dnde est Grigg?
No est en la ciudad todava, pero llegar maana para la entrega.
La entrega a quin?
A un hombre que lleva una taberna distinguida en el lado oeste. Hace
ya un ao que el capitn le suministra brandy de vez en cuando.
De quin se trata? Cmo se llama la taberna? insisti Nathan,
aferrndole con ms fuerza la camisa.
Lo desconozco. Lo nico que s es que es una entrega grande, de
manera que el capitn viene en persona a la ciudad. Tiene aqu unos
cuantos establecimientos que sirven a la burguesa y estn deseosos de la
buena mercanca que suministra ahora. El capitn les ha hecho una oferta
que no pueden rechazar.
Necesito nombres.
No los conozco, lo juro! Deberas preguntarle al seor Olivey...
El seor Olivey no va a contestar ninguna pregunta esta noche, pero
t tampoco me ests diciendo nada de utilidad. Ms te vale que la cosa
cambie.
Fue el capitn el que te tendi la trampa. Tena a un hombre vigilando
a tu tripulacin en Southampton. No deberas ser tan predecible,
muchacho, siempre atracando en el mismo puerto.
Nathan ignor por un momento el tono jactancioso.
Es as como se las ha arreglado Grigg para eludirme?
As es. Nunca atraca dos veces en el mismo sitio. Pero puesto que t
s, era fcil poner a un espa a seguir a tu tripulacin en Southampton. All
estaba cuando enviaste a tus hombres el mensaje de que necesitabas volver
a cargar tus existencias para moverlas a un sitio ms seguro. Incluso lleg
a enterarse de dnde y cundo iban a llevarte el barco.
Cmo se dispuso tan deprisa la emboscada?
Porque el capitn Grigg estaba en la ciudad esa noche. Le informaron
de tu cambio de planes y envi a su espa a un barco de los recaudadores
en el puerto. El resto ya lo conoces.
Lo que necesito saber es dnde puedo encontrarlo, muchacho. De

manera que si no tiene una base fija, por qu no me dices dnde almacena
su carga?
No puedo decirlo porque no la almacena. De verdad no sabes
cuntos hombres trabajan para l? La mitad se limitan a conducir los
carros y sencillamente aguardan a que l fondee y descargue, y luego
llevan la mercanca directamente a los compradores. Ya no la escondemos
como hacamos antes, as no les damos a los recaudadores que patrullan
las aguas la oportunidad de encontrarnos. Grigg lo dispone todo con
antelacin y lleva operando de esa manera muchos aos. No puedo decirte
ms.
S que puedes objet Nathan en tono ms bajo. Puedes decirme
por qu mat a mi padre.
Bueno, tu herman... no lo sabes?
Nathan alz al hombre un poco en el aire para dejar clara su postura.
Habla.
Yo no s nada. Nada! El marinero apretaba el mentn contra el
pecho, pero temblaba como una hoja. Yo en aquel entonces no trabajaba
para l.
Nathan lo apart de la pared y alz el puo en gesto amenazador.
El nombre de la taberna. Es tu ltima oportunidad de decir algo til.
El marinero abri los ojos como platos.
Hay un callejn por detrs, y eso es todo lo que yo he llegado a ver.
El capitn tiene por norma que cuanto menos sepamos, mejor. Solo el
seor Olivey est informado de cundo, quin y dnde. Pero lo o llamar
por su nombre al tipo al que le hacemos la entrega. Un tal Bobby.
El dueo de la taberna?
No lo s, no lo he preguntado.
Nathan le estamp un puetazo en la cara.
Demasiado poco, demasiado tarde mascull. Pero el marinero no
poda orle.
Volvi deprisa a la taberna con el fin de despertar al seor Olivey y
obtener ms informacin, pero cuando ya se aproximaba, aminor el
paso. La patrulla haba encontrado a los vapuleados hombres de Grigg.
Los cuatro seguan inconscientes y ni siquiera movieron un msculo
mientras los cargaban en una carreta para llevarlos a prisin. Nathan no se
sorprendi. El hombre que les propin aquella tunda era un verdadero
gorila.

Era decepcionante, pero si el marinero al que haba interrogado no


menta, y seguramente no lo hizo, Nathan saba ahora mucho ms que
antes. Y si segua acompandole aquel nuevo golpe de suerte, Burdis no
llegara a atrapar a Grigg antes de que l volviera a Inglaterra.
Corky se encontraba entre la pequea multitud reunida delante de la
taberna, pero, en lugar de contemplar lo que suceda, buscaba
nerviosamente con la mirada a su capitn. Nathan hizo un gesto con la
mano para llamar su atencin, y el primer oficial corri de inmediato
hacia l.
Ms nos vale volver a nuestro puesto, y deprisa. Los dueos del barco
vinieron a ver cmo iba la operacin de carga y se vieron envueltos en
una pelea. Alguien lleg incluso a noquear a uno de ellos, que ahora est
furioso.
Un asunto... desafortunado. A Nathan se le haba cado el alma a los
pies. Han subido a bordo?
No, no esta noche. Y t dnde te habas metido?
Nathan lo resumi brevemente:
Los hombres de Grigg estn en la ciudad. Tuve unas palabras con uno
de ellos.
Grigg est operando en Londres? Saba que era un hombre
cauteloso. Jams lo habra tomado por un luntico.
Solo realiza entregas a un cierto nmero de compradores. Pero tengo
una pista sobre uno de ellos. Es la primera que he logrado obtener del
paradero de Grigg desde que mat a Jory. Y ahora ya s dnde buscarlo
cuando volvamos a Inglaterra.
O tambin podras darle la voz a tu amigo el comandante.
De eso nada. Y no es mi amigo. No es ms que un recaudador que me
est utilizando para obtener un ascenso. Lo nico es que nuestros objetivos
ahora mismo coinciden... pero solo de momento.
Corky chasque la lengua.
Los contactos tienen su utilidad, sobre todo si llevan aparejado un
ttulo. No te conviene demasiado odiar a todos los nobles solo por culpa
de tu familia poltica.
No los odio a todos. Solo a los que se cruzan conmigo. En fin. Es
tarde y zarpamos por la maana. Tenemos que dormir un poco. Ya nos
despertarn si aparecen ms carros.
Y yo estara de acuerdo, capitn, solo que este puede ser para

nosotros.
Corky hablaba de un carruaje que se aproximaba, no un carro. A pesar
de todo, el vehculo se detuvo y el cochero los llam:
Estis con el Doncella George? En ese caso, tengo pasajeros que
quieren embarcar ahora.

10

La noche anterior Nathan haba pensado que aquellos dos eran una
extraa pareja, y ahora Corky y l los llevaban a remo, junto con una
desorbitada cantidad de pesado equipaje, al Doncella George. El hombre se
haba presentado como el conde Andrssy Benedek, un pariente del
capitn del barco. El nombre de la mujer no se haba mencionado.
Hablaban en ingls, pero l con acento extranjero. Y no parecan caerse
demasiado bien mutuamente. Aunque los dos susurraban, Nathan tuvo la
impresin de que estaban discutiendo y no queran ser odos. El bonito
rostro de la mujer pareca enfadado.
Pero a Nathan le dio pena aquel tipo. Un calzonazos sin duda alguna, y
no pareca tener ms de veinticinco aos, igual que l. Demasiado joven
para estar encadenado a una arpa por esposa, bonita o no, si eso es lo que
eran, marido y mujer.
Pero esta maana, a medida que se aclaraba el cielo del amanecer, se
sorprendi cuando Benedek se reuni con l en la borda. Escapando de la
arpa? Nathan poda haber hecho algn comentario al respecto, un hombre
compadecindose de otro, si no quisiera evitar llamar la atencin sobre su
presencia durante el viaje. Adems, el tipo era un aristcrata.
Las distinciones de clase no significaban nada para l, por lo general.
Tener como antepasado a un conde probablemente explicaba aquella
actitud, aunque no era algo que Nathan hubiera mencionado a nadie. Nunca
lo hara. Le mortificaba que Burdis lo hubiera descubierto. De hecho, si a
alguien se le hubiera ocurrido tacharlo de noble, probablemente recibira
un buen puetazo en la cara. Nathan prefera sencillamente tratar a todos
los hombres como iguales, tanto si les gustaba como si no. Pero la
mayora de los aristcratas pensaban de otra manera.
Su reticencia result ser una buena decisin, porque el conde no estuvo
solo mucho tiempo. Su compaera de la noche anterior lleg al cabo de
unos momentos exclamando:

No puedes ignorarme, Andrssy!


Ah, no? le espet Benedek. No quiero or ni una sola palabra
ms al respecto, Catherine. No voy a pedirles ningn otro favor cuando
apenas acabo de conocerlos.
Pero alguno podra tener la visin, podra decirme si mi padre est
vivo, o incluso dnde est. Por lo menos podras preguntarlo.
Y que se piensen que estoy loco? Las supuestas habilidades mgicas
de los gitanos no son ms que engaos y estpidas supersticiones. Eso es a
lo que se dedican los gitanos, a vivir de los sueos y esperanzas de los
incautos. Te dicen lo que quieres or y te cobran por ello. Nada de eso es
cierto y no pienso insultar a esta rama de la familia mencionando esas
locuras tuyas. Por Dios bendito, pero t te oyes las tonteras que dices?
Y cmo no voy a creer en ello, cuando te he visto a ti mismo dar
muestras del don gitano alguna que otra vez? Puedes negarlo todo cuanto
quieras, pero sabes que es cierto.
Lo nico que tengo es el instinto del cazador y suerte. Eso no tiene
nada de mstico, Catherine. Y utilizar ese instinto para encontrar a tu
padre. Aunque solo sea para que me dejes en paz de una vez!
Cmo te atreves! Ni siquiera habras conocido a estos parientes de
no ser por m! Fui yo la que encontr el diario donde se los mencionaba.
Me lo debes!
No te debo nada. Aunque s honrar la obligacin que mi padre carg
sobre mis hombros cuando se cas con tu madre.
Perfecto, cario. Realmente eres un maestro de la improvisa...
Nathan no alcanz a or nada ms, puesto que la pareja se alej por la
cubierta. Pero la voz de la mujer haba adquirido un tono de ronroneo al
final, como si realmente estuviera adulando al otro.
Contento de estar de nuevo a solas en la borda, alz el catalejo que le
haba prestado Artie, el brusco y anciano primer oficial, para ver ms de
cerca el puerto. Se haba puesto una fala a disposicin de los pasajeros,
debido a que eran muy numerosos. Una buena muchedumbre de gente
finamente ataviada se agolpaba en el muelle, aguardando la embarcacin.
Pero Nathan no estaba interesado en ellos.
Observ con el catalejo todo el puerto, hasta donde alcanzaba la vista,
de manera meticulosa, detenindose para escudriar todos los rostros por
si reconoca alguno. No esperaba ver a ninguno de los hombres de Grigg
tan pronto, pero el propio capitn poda presentarse all buscndolos. Y si

alcanzaba a divisarlo, no saba muy bien si se arriesgara a perder La


Perla con tal de echarle la mano encima sin tardanza.
Jory haba decidido alejar a Nathan cinco aos atrs, a fin de
protegerlo. A pesar de lo mucho que este se haba enfurecido, no haba
dejado de querer a su padre. A da de hoy todava le duraba el enojo, pero
por una razn muy distinta: porque nunca haban llegado a hacer las paces
y ahora era demasiado tarde. Pero tambin aquello haba sido decisin de
Jory. Haba prohibido que se estableciera entre ellos comunicacin alguna
que pudiera llevar a Grigg hasta Nathan y luego utilizar a Nathan contra
l. Lo que s dependa de l era saldar ahora esa cuenta pendiente. Y
todava tena eso en mente cuando el barco estaba a punto de zarpar.
Mientras segua inspeccionando el muelle, le desconcert dar con un
tipo que tena su propio catalejo centrado directamente en l. No era nadie
que pudiera reconocer. Llevaba un buen abrigo y se trataba a todas luces
de un caballero. El hombre se llev la mano a la cabeza, como quitndose
el sombrero ante Nathan por haberle descubierto espiando el Doncella
George. Incluso sonri, antes de guardar el catalejo y subir a una barca de
remos que lo llev a otro de los barcos del puerto.
Eran muchas las embarcaciones ancladas en el ro que todava no
haban podido atracar. El puerto de Southampton tambin estaba
abarrotado, pero nada como el de Londres. Un barco poda esperar
semanas antes de lograr un amarre en esta ciudad, o eso le haban dicho.
Ve usted algo interesante, seor Tremayne?
Nathan mir al marinero que se le haba acercado, de nombre Walter.
Lo haba conocido de pasada en Southampton. No era de extraar: toda la
tripulacin haba sido contratada en Southampton.
No, solo a un hombre demasiado interesado en este barco. En
realidad nos observaba con un catalejo.
Walter se encogi de hombros.
Y qu? Estara buscando a alguien.
Supongo. Nathan se fij en la distancia entre el barco y el muelle.
La fala estaba a medio camino, y despus de todo no iba llena de
pasajeros, sino que transportaba nicamente a cuatro hombres y cinco
damas, sin contar con los remeros. Se imagin que algunas de esas
personas seran doncellas y ayudas de cmara. La mayora de la gente que
haba visto en el puerto deba de haber acudido solo para despedir a
amigos y familiares, porque ahora volva ya a sus carruajes.

No parece que haya muchos pasajeros coment.


Bueno, es un barco de propiedad privada pensado para albergar
cmodamente a la familia. El capitn lo mand construir segn sus
propios requisitos. Todos los camarotes principales son como las
habitaciones de los mejores hoteles.
Nathan saba lo lujosos que eran los camarotes. No se lo haba
mencionado a nadie, pero no haba podido resistirse a inspeccionar el
Doncella George cuando La Perla estuvo atracada junto a l durante el
ltimo ao.
Has navegado antes en l? pregunt ahora.
Unas cuantas veces durante la ltima dcada contest Walter. Y
me alegro. En realidad me haba retirado del mar, pero siempre estoy
dispuesto a viajar en el Doncella George. La paga es demasiado buena para
rechazarla, y nunca se aburre uno. No te has preguntado por qu el
salario era tan alto para esta travesa?
Bueno dijo Nathan, evasivo, esta es la primera vez que cruzo el
Atlntico, as que no tena nada con qu compararlo.
Walter se ech a rer.
Es el triple de lo habitual, compaero. Una lstima que zarpe tan poco
a menudo, porque ahora sera rico.
Si no lo utilizan mucho, para qu quiere el dueo mantenerlo?
Porque puede.
Solo por conveniencia? No es normal, no?
No es normal ni de lejos. Pero claro, tampoco lo es el capitn. Mira,
ah est, el vizconde Ryding, solo uno de los muchos ttulos que posee la
familia.
Nathan sigui la vista de Walter hasta la fala que se aproximaba. Ahora
que el cielo se haba aclarado y la barca estaba ms cerca, alcanzaba a ver
mejor a sus ocupantes. Pero solo se fij en el hombretn que iba en la
proa. Rubio, de anchos hombros bajo el gabn, era el bruto que haba
rescatado a Nathan por puro capricho. Y su hermano de pelo moreno lo
acompaaba.
Volvi a tener un mal presentimiento. Lo cierto es que, al ver que los
dueos no haban subido a bordo la noche anterior, haba esperado que no
fueran a zarpar con el barco. Muchos propietarios se limitaban a contratar
a algn capitn para tal efecto. Pero por lo visto su suerte haba dado un
giro a peor y ahora tendra que cuidarse de no ser visto, por lo menos

hasta que salieran al mar, donde sera menos probable que lo arrojasen
por la borda. Le bastara con subir a las jarcias antes de que llegaran.
Incluso podra quedarse all arriba durante la travesa por el ro.
No importaba cul de los dos fuera el capitn. Ambos eran nobles y l
haba golpeado a uno de ellos. E incluso si de alguna manera lograba
apaciguarlos, seguira aborreciendo tener que trabajar para un noble,
durara lo que durase el viaje. La nobleza pensaba de manera muy distinta
al hombre comn y corriente. Tanto como la noche y el da. Un noble
poda ofenderse por una nimiedad ante la que nadie enarcara ni una ceja.
Ni siquiera saba uno que lo haba insultado hasta que era demasiado tarde.
En ese momento se alz el sol sobre unos edificios y arroj un rayo
sobre el agua. Una melena cobriza se encendi como el fuego, llamando
de inmediato su atencin. La joven debera llevar siempre algn tocado
para ocultar un pelo tan magnfico como el suyo, pero no era el caso.
Tena edad suficiente, unos dieciocho o diecinueve aos, tal vez, para
llevar la melena recogida en un distinguido peinado, pero se limitaba a
atrsela en una coleta. Al ser tan larga, el viento la azotaba sobre sus
hombros. Su indumentaria, no obstante, era la de una dama: un abrigo de
terciopelo azul ceido a la cintura, y una capa de piel blanca sobre los
hombros que solo le cubra hasta los antebrazos. Pero era su bonito rostro
con forma de corazn lo que invocaba un recuerdo al que no lograba dar
del todo forma.
La moza pelirroja me resulta familiar.
No se dio cuenta de que lo haba dicho en voz alta hasta que Walter le
reprendi:
Yo no la llamara moza si no quieres acabar en la bodega del barco
o algo peor. El capitn es un hombre justo, pero puede ser un poco
susceptible en lo referente a su familia, y la dama pertenece seguramente a
ella. Nunca le he visto aceptar pasajeros que no estuvieran emparentados
con l de una u otra forma.
Un barco lleno de nobles? Corky tena razn. Maldita sea.
No quera faltar al respeto le asegur al marinero.
Era solo una advertencia de amigo, compaero. Ya sabes cmo es esa
familia. Son muy, muy celosos de los suyos.
No tena por qu saberlo. Jams haba odo hablar de los Malory
hasta que me enrol y me dijeron el nombre del capitn.
En serio? Pens que todo el mundo los conoca.

Tan famosos son? Buena o mala fama?


Un poco de las dos.
Walter se alej rindose, y Nathan se apresur a subir por la jarcia,
decidido a posponer su encuentro con los Malory el mximo tiempo
posible.

11

Espero que no vayas a resultar tan cabezota como tu prima dijo


Nettie MacDonald, que en ese momento entraba en el camarote de Judith
para ayudarla a prepararse para la cena.
Roslynn haba insistido en que su doncella personal se uniera al viaje
para que asistiera a las necesidades de las dos jvenes. Nettie era ms un
miembro de la familia que una criada, de manera que Judith estuvo
encantada de que las acompaara. Era la nica doncella a bordo, en vista
de que el Doncella George no abundaba en camarotes. Georgina y Katey,
la hermana mayor de Judith, haban optado por contratar doncellas cuando
llegaran a Bridgeport, pero claro, ambas tenan esposos que podan
ayudarlas a vestirse en el barco si as lo necesitaban.
Jack es siempre muy cabezota sonri Judith. Pero en qu se
muestra terca esta noche?
No me deja que le toque el pelo. Y tampoco estaba dispuesta a llevar
un vestido, hasta que he tenido que ponerme firme. Le dije que no pensaba
lavar esos calzones que tanto le gustan si por lo menos no se vesta
adecuadamente para las cenas.
Jacqueline tambin haba hecho confeccionar ropa de barco para Judith,
aunque esta no tena intencin de ponrsela si no era estrictamente
necesario. Prefera mil veces lidiar con las faldas agitadas por el viento
que sentirse avergonzada ataviada con trapos de marinero. Pero Judith ya
se haba trenzado el pelo esta noche, muy de acuerdo con Jacqueline en
que hacerse su habitual tocado alto era ir pidiendo a gritos que el viento le
destrozara el peinado. No obstante, se fue derecha a sentarse ante su
pequeo tocador, solo por contentar a Nettie, que sonriendo procedi a
deshacerle la trenza para arreglarle el pelo de manera ms distinguida.
Aunque el camarote de Judith era de un tamao decente, se vea bastante
atestado, con una cama de buen tamao, un armario, una cmoda butaca de
lectura, un tocador e incluso una pequea mesa redonda para dos

personas. A todo esto haba que aadir sus bales, que estaban pegados a
una pared. Pero lo cierto es que no pensaba pasar mucho tiempo en el
camarote. Ese da haba sido una excepcin, puesto que toda la familia
estaba deshaciendo el equipaje y recuperndose de la fiesta de la noche
anterior, as como de la temprana partida. De manera que Judith haba
pasado la mayor parte del da leyendo y descansando. Y acostumbrndose
al constante movimiento del barco.
A Judith no le importaba nada. De hecho, estaba exultante de encontrarse
de nuevo en un bajel, probablemente porque le gustaba navegar ms que a
la propia Jacqueline. Era una lstima que ni su madre ni su hermana
compartieran ese gusto, porque habra tenido ms oportunidades de
navegar con su to a lo largo de los aos.
Aguardaba impaciente la cena de esa noche con la familia, en el
camarote de su to, mucho ms grande, y la perspectiva de volver a ver a
su primo... Bueno, daba por sentado que Andrssy y su hermana habran
sido tambin invitados. Y Nettie se asegur de que Judith estuviera tan
arreglada como para una cena formal en tierra. Su vestido, de un blanco
nveo sobre seda azul y bordado con lilas, no era nuevo, pero todava no
haban terminado con su ajuar para la temporada social porque su madre
no esperaba que fuera a necesitarlo hasta al cabo de un mes. No obstante,
ella se lo haba llevado todo, lo cual era la razn de que tuviera el doble
de bales que Jack: vestidos para llevar en el barco y para los primeros
das en Bridgeport, y todo un guardarropa que an necesitaba de una
costurera que le diera los ltimos retoques.
Ya est. Se te ve tan encantadora como siempre, nia concluy
Nettie cuando termin de hacerle el peinado. Maana har venir a un
marinero para que te busque el joyero entre el equipaje. No s muy bien
por qu se guard con los vestidos inacabados.
Porque no pens que fuera a necesitarlo hasta llegar a Norteamrica.
Y lo cierto es que no lo necesito, tratndose solo de cenas familiares, de
manera que no es menester sacarlo. Y se apresur a salir del camarote
antes de que Nettie se lo pudiera discutir.
Nada ms cerrar la puerta dio un brinco de sorpresa al or una voz
femenina y en extremo brusca:
Aparta de mi camino!
Judith se qued rgida y se volvi hacia unos turbulentos ojos grises
que se haban clavado en ella. La mujer llevaba el pelo castao recogido

en un tenso peinado, y su expresin iracunda impidi a Judith determinar


si era hermosa o poco agraciada. Tan furiosa se haba puesto solo porque
su camino se haba visto bloqueado un instante? No se poda imaginar
quin era... hasta que cay en la cuenta. Sera Catherine, la hermanastra de
Andrssy?
Abri la boca para presentarse, pero Catherine estaba demasiado
impaciente para dejarla pronunciar palabra.
Casi me tiras al suelo y ahora te me quedas ah mirando embobada?
Te he dicho que te apartes!
Y a punto estaba de apartar efectivamente a Judith de un empujn
cuando Jacqueline abri bruscamente la puerta de su camarote, detrs de
ellas, y rugi en el pasillo:
Nada de berridos en el barco! Aprndete las reglas antes de
embarcar si no quieres que te tiremos por la borda. Y volvi a cerrar de
un portazo.
Muy propio de Jack soltar cualquier extravagancia cuando se enojaba.
La mujer se ruboriz, y Judith tuvo que salir de all antes de estallar en
carcajadas, lo que no habra hecho sino empeorar la situacin. Pobre
Andrssy! No bromeaba la noche anterior cuando asegur que no les
convena conocer a su hermanastra. Desde luego ahora saba por qu.
Pas de largo a Catherine y corri escalinata arriba hacia la cubierta,
donde s se ech a rer. Aguard all unos minutos a que Jacqueline se
reuniera con ella.
Supongo que ser la hermanastra, no? dijo su prima nada ms
subir.
El terciopelo rojo que llevaba no sera propio de una criada de las
cocinas.
Jack solt un bufido.
Si se diriga a su camarote, esperemos que se quede all de manera
permanente. Lo he odo todo. Una grosera tan espantosa...
... normalmente obedece a un motivo concluy Judith, enlazando el
brazo con el de Jack para dirigirse hacia el alczar.
Su prima chasque la lengua.
Siempre ves lo mejor en la gente.
Judith se ech a rer.
Y t siempre procuras no verlo! se burl.
Eso no es verdad! Adems, casi siempre las primeras impresiones

son las acertadas. No obstante, esta vez me abstendr de juzgar de


momento, pero solo porque s que es lo que deseas.
Unos minutos despus entraban en el camarote del capitn, al que se
acceda desde el alczar. Salvaron los pocos escalones que llevaban a la
puerta y entraron sin llamar. James rodeaba con el brazo los hombros de
Georgina en el sof. Anthony y Katey tambin estaban presentes, sentados
a la larga mesa de comedor.
La estancia semejaba un saln. A un lado, un amplio sof y sillas
acolchadas con dos mesas de cartas, y al otro, una mesa bastante grande
para las cartas de navegacin junto a la zona de comedor. En una de las
esquinas del fondo, una particin de intrincadas tallas ocultaba la cama de
la vista. Los grandes ventanales tenan las cortinas abiertas y dejaban ver
el mar a la popa del barco y la luna que lo iluminaba.
Aquel era el lugar favorito de Judith en el barco. Le encantaba quedarse
mirando por aquellas ventanas, que durante el da daban a una maravillosa
vista del ocano, a resguardo del viento, y por la noche, si la luna no se
ocultaba tras las nubes, el paisaje era casi sobrecogedor.
Tras saludar a su padre y a su hermana con un rpido beso, se acerc a
los ventanales. No se vea la luna, puesto que el viento los llevaba con
rumbo suroeste, pero su luz se reflejaba sobre las olas.
Jacqueline se haba sentado con sus padres en el sof, y Georgina,
echando un vistazo al vestido gris plido que llevaba, coment
bromeando:
Me sorprende que no te hayas puesto ya los pantalones.
La escocesa no me ha dejado gru Jack. Estoy pensando en
poner una tranca en mi puerta.
Nettie lo hace por ti. Ms te valdra intentar razonar con ella.
Razonar con una escocesa? dijo Jack, mirando directamente a
Anthony.
El hombre estall en carcajadas.
Ros te dara unos azotes por esa injuria si estuviera aqu.
Solo si pudiera atraparme sonri Jacqueline.
Ya me gustara que Roslynn y Jaime fueran mejores marineras para
haber venido con nosotros. Anthony suspir, pero estaba de demasiado
buen humor para afligirse. Pero ahora que el yanqui estar indispuesto
unos das, pienso aprovechar todo lo posible esta inslita situacin. Al fin
y al cabo, cuntas veces he podido tener para m solo a mis dos hijas

mayores? Y alz la copa de brandy. Brindemos por el mareo!


No tiene gracia, padre replic Katey, apresurndose a salir en
defensa de su marido, Boyd.
A m s me lo ha parecido coment James.
Andrssy lleg poco despus. Cuando llam a la puerta, James se limit
a gritarle que pasara. Su nuevo primo iba formalmente ataviado de negro
con una corta capa de broche de madreperla y un pauelo blanco al cuello.
Y todava llevaba la espada. Hasta sus saludos sonaban demasiado
formales. O tal vez solo era que estaba nervioso.
Georgina se levant con una sonrisa para llevarle hacia una de las
sillas, preguntando:
Va a venir tu hermana?
No. La incomoda cenar con la familia porque no es una de los
nuestros y no quiere causar molestias ni ser una carga. De hecho, insiste
en pagarles su generosidad al permitirnos viajar con ustedes trabajando
para pagar el pasaje, tal vez en la cocina o...
Eso sera sumamente irregular y de todo punto innecesario declar
Georgina.
Lo cierto es que resultara conveniente. Catherine puede ser un poco
voltil Judith y Jacqueline se miraron e hicieron una mueca y estar
ms tranquila si se mantiene ocupada.
Habra sido realmente idea de Catherine o ms bien de Andrssy?, se
pregunt Judith. Si la idea haba surgido de l, podra explicar por qu su
hermanastra estaba tan enojada esa noche. Ponerla a trabajar como una
vulgar criada?
Georgina tuvo que haber pensado lo mismo, porque pareca algo
molesta cuando replic:
Catherine no es una criada y no ser tratada como tal.
Eso es justamente lo que he intentado decirle apunt Andrssy.
Pero me preocupa que est demasiado ociosa. Ojal se me hubiera
ocurrido traer material con el que pudiera trabajar en el barco. Es harto
habilidosa con la aguja. De hecho, le gusta tanto coser que incluso se
confecciona ella toda la ropa. De manera que si alguna de las damas
necesita algn retoque en sus vestidos, Catherine estar encantada de
ayudar al menos a ese respecto.
Yo podra romper algunas costuras, supongo declar Georgina
con una sonrisa.

Unos cuantos se rieron. Judith se mordi la lengua y neg con la cabeza


mirando a Jack para impedirle que mencionara el hecho de que necesitaba
una costurera. No tena intencin de cargar con la compaa de Catherine
antes de tener la oportunidad de formarse mejor opinin de aquella
mujer... si es que eso era posible.
Pero el tema cambi con la llegada de Artie y Henry, que anunciaban la
cena. Se quedaron atascados en la puerta, ambos queriendo entrar a la vez,
lo cual no sorprendi a nadie con excepcin de Andrssy. Aquellos dos
viejos lobos de mar podan ser los mejores amigos, pero nadie que no los
conociera alcanzara a averiguarlo viendo que no hacan ms que discutir.
Haban formado parte de la antigua tripulacin de James durante los diez
aos que llevaba en los mares, y se haban retirado cuando lo hizo su
capitn, para convertirse en sus mayordomos. Tambin compartan ahora
el puesto de primer oficial para la actual travesa.
Todos se trasladaron a la mesa de comedor a medida que iban entrando
las muchas fuentes con viandas. Andrssy se apresur a apartar una silla
para Jack y a continuacin se sent a su lado. Un poco demasiado
deprisa?, se pregunt Judith, pensando que tal vez tendra algo con que
burlarse de su prima ms tarde.
Judith no tena hambre, porque ya haba probado muestras de los platos
de la noche cuando visit la cocina esa tarde. Advirti que Katey, sentada a
su lado, se limitaba tambin a picotear desganada la comida, pero por una
razn bien distinta.
Ests preocupada por Boyd?
Katey asinti con la cabeza.
No me gusta nada verlo tan abatido. Cualquiera pensara que despus
de pasar tantos aos en el mar ya habra superado lo de sus mareos.
No creo que eso pueda superarse.
Ya lo s suspir la otra. Pero me gustara... en fin, ya sabes que el
mdico de su barco sola darle algn bebedizo para que durmiera los
mareos. Yo me he ofrecido a hacer lo mismo por l, pero se niega porque
quiere permanecer despierto para hablar conmigo. Pero si siempre est
demasiado enfermo para pronunciar ni una palabra! De manera que
termino despertando demasiado tarde por la maana, como me ha pasado
hoy. Ahora ser incapaz de dormir por la noche, mientras que es el nico
momento en que l s consigue dormir.
Por lo menos sus mareos solo duran tres o cuatro das. Pero no te

has trado ningn libro para leer mientras ests con l?


No se me ocurri, no.
Pues a m s, y acabo de terminar uno muy bueno. Ir a buscrtelo,
por si efectivamente te pasas la noche en vela.
Come primero insisti Katey.
Judith sonri.
Ya com esta tarde.
Tras asegurar a su padre que no tardara en volver, Judith sali del
camarote del capitn. Haba unos cuantos candiles encendidos, pero no
eran necesarios, puesto que la luna baaba la cubierta. Al ver el astro en el
cielo, la joven se detuvo un momento. Aunque le hubiera gustado que
fuera luna llena, segua estando preciosa. Una vez encontr el libro,
decidi acercarse a la borda para poder contemplar la luna antes de volver
con su familia. Pero cuando suba apresuradamente por la escalinata, el
libro se le cay al suelo al estrellarse de bruces contra un fantasma. Y no
un fantasma cualquiera, sino su propio fantasma.

12

No fue capaz de otra cosa que no fuera quedarse mirndolo como


embobada bajo la luz de un candil de cubierta. Tena el pelo tan blanco
como lo recordaba, y a la altura de los hombros, y sus ojos de un verde
ms intenso que lo que le deca su memoria. Y era alto. De hecho, ahora
que lo tena al lado, se daba cuenta de que era ms alto de lo que haba
imaginado, con una medida de por lo menos uno ochenta. Y
definitivamente lo tena demasiado cerca. l la haba agarrado de los
hombros para impedir que se cayera rodando por la escalera, pero debera
soltarla ahora que haba recuperado el equilibrio. Alguien debera
acercarse y verlos. Alguien como su padre.
Con tan alarmante pensamiento, Judith se hizo a un lado, apartndose de
la escalinata, y l la solt.
Ests muerto fue lo nico que ella atin a decir.
Pues no. Por qu se le ocurre decir algo as?
No te acuerdas?
No recuerdo haber muerto. No se me olvidara algo as.
Nos conocimos hace unos aos, en la vieja ruina de Hampshire, junto
a la mansin del duque de Wrighton. Cuando le vi all, lo tom por un
fantasma. Qu est haciendo aqu?
l tard un momento en recordar el momento y el lugar, y entonces se
ech a rer.
Por eso me resultaba familiar. La nia intrusa del pelo como un
atardecer. El hombre la recorri con la mirada de sus ojos esmeralda de
arriba abajo y arriba otra vez. Pero ya no es una nia, verdad?
Ella se sonroj al instante. No, ya no era una nia, pero tena l que
buscar la evidente prueba de ello? No debera haberse dejado el chal de la
tarde en el camarote. Su fantasma era un vulgar marinero. Tampoco
debera estar tanto tiempo hablando con un miembro de la tripulacin.
Pero al infierno. El hombre era fascinante! Cuando le crea un fantasma,

haba querido saberlo todo de l. Segua sintiendo lo mismo.


A ese fin, le tendi la mano, pero la apart bruscamente cuando l se
limit a quedrsela mirando. Un poco nerviosa al ver que l no haba
sabido responder a su formal saludo, Judith se present:
Soy Judith Malory. Mis amigos y mi familia me llaman Judy. Usted
tambin puede llamarme as.
No somos amigos.
Todava no, pero podramos serlo. Quiere empezar dicindome su
nombre?
Y si no se lo digo?
Lo veo muy arisco para ser un fantasma. Demasiado antiptico para
tener amigos? Muy bien, pues perdone. Y Judith se encamin a la borda
y all se qued mirando el trmulo reflejo de la luz de la luna sobre las
aguas negras del mar. Era un paisaje impresionante, muy hermoso, pero
ahora no poda apreciarlo del todo porque estaba decepcionada, mucho
ms de lo que debera. Casi tena ganas de llorar, lo cual era absurdo... a
menos que Jack hubiera tenido razn. De verdad haba llegado a estar
enamorada de un fantasma? No, eso tambin era absurdo. Haba sido
sencillamente curiosidad, asombro, fascinacin ante la idea de que se
tratara de un fantasma, de que realmente existieran tales cosas. Incluso ms
tarde, cuando Jack y ella eran algo mayores y admitieron que no poda ser
un fantasma, haba resultado mucho ms divertido y emocionante pensar
lo contrario. De cualquier manera ah tena la prueba de que era un
hombre de carne y hueso, y de muy agradable aspecto, adems. No tan
plido como lo recordaba. No, ahora su piel mostraba un oscuro
bronceado. Sera de trabajar en los barcos? Quin era? Un marinero,
obviamente, pero entonces qu haca en aquel casern en ruinas en plena
noche haca tantos aos? El fantasma haba asegurado que la casa era suya,
pero cmo poda un marinero permitirse el lujo de poseer una casa?
Senta hacia l ms curiosidad que nunca. Tantas preguntas sin respuesta
la iban a volver loca. No debera haber renunciado tan pronto a obtener
alguna informacin. Jack no lo habra hecho. A lo mejor poda
preguntarle al to James...
Nathan Tremayne dijo una voz profunda.
Judith sonri para sus adentros y le ech un rpido vistazo. Era alto y
muy apuesto, con su largo pelo blanco ondeando en la brisa marina. Se
encontraba a una cierta distancia y, puesto que tambin miraba la luna en el

mar, no pareca que se dirigiera a ella. Pero s lo haba hecho. Tambin a


l le picaba la curiosidad?
Cmo est usted, Nathan? O prefiere Nate?
Da igual. Siempre habla usted as con desconocidos?
En absoluto. En realidad usted y yo somos viejos conocidos.
l se ech a rer.
El hecho de habernos echado mutuamente de una casa hace cinco
aos no nos convierte en conocidos. Y qu haca usted all aquella noche?
Mi prima Jack y yo estbamos investigando una luz que habamos
visto. La casa llevaba abandonada desde que cualquiera poda recordar. No
debera haber nadie en ella, pero desde nuestra habitacin en la mansin
ducal se vea una luz.
As que creyeron que haban encontrado a un fantasma.
Judith volvi a sonrojarse, pero puesto que no se estaban mirando,
dudaba de que l se hubiera dado cuenta.
Al verlo a usted all, fue una suposicin razonable.
De ninguna manera. Ms bien al contrario. Se perciba en su voz
un tono burln? Judith le mir un instante. Era difcil no hacerlo. Y s, el
hombre sonrea mientras aada: Sacaron una conclusin a la que no
habra llegado ninguna persona adulta.
Bueno, yo todava no era adulta. Eso sucedi hace unos cuantos aos.
Y usted sostena el candil tan en alto que su luz solo le iluminaba la parte
superior del cuerpo. Pareca que estuviera flotando en el aire.
l volvi a rerse. Era un sonido de lo ms agradable, como el ronco
rumor de un contrabajo. La risa sacudi un mechn de pelo suelto sobre
su ancha frente. No tena el pelo tan blanco como a Judith le haba
parecido en un principio. Ahora vea en l mechas rubias.
Muy bien. Ya veo que la imaginacin pudo haberlas engaado.
Y dgame, qu haca all aquella noche, con esa expresin tan triste?
Triste?
No estaba triste?
No, no era tristeza, preciosa. Pero en lugar de explicarse, pregunt
: De verdad cree en los fantasmas?
Judith alz la vista y le vio la media sonrisa y la ceja enarcada. Se
estaba burlando de ella? As era! Tambin advirti que sus ojos verdes la
miraban con intensidad. Todo un atrevimiento para un marinero, si es que
lo era. Todo un atrevimiento para cualquier hombre, de hecho, teniendo en

cuenta que acababan de conocerse... porque la primera vez en realidad no


contaba.
Jack y yo tuvimos que admitir hace unos aos que aquella noche nos
habamos equivocado contest en respuesta a su chanza. Pero
seguimos refirindonos a usted como el Fantasma, porque nos divierte.
Era nuestro secreto especial, que solo compartamos con nuestros primos
pequeos. Era mucho ms divertido decir que habamos encontrado un
fantasma que al nuevo propietario de la mansin. Pero usted no puede ser
el propietario. Qu estaba haciendo all?
Tal vez me gusten los secretos tanto como a usted.
Judith, que se crea a punto de resolver un misterio que la haba tenido
intrigada durante aos, se sinti ms que irritada por su respuesta.
De verdad no me lo va a decir?
Todava no ha intentado convencerme, preciosa. Una bonita sonrisa
podra dar resultado...
Judith se qued muy quieta. Tanto que le pareca or el martilleo de su
corazn. No poda creerse lo que acababa de entender con total claridad:
ahora saba quin era l. Aquella segunda vez que la llam preciosa le
dio la pista. La primera vez haba estado demasiado aturullada para darse
cuenta, pero ahora s se acordaba de dnde lo haba odo antes. Haca tan
solo dos semanas, en boca de un hombre del que sospechaba era mucho
ms peligroso que un vagabundo.
Aquella noche, cuando cay en la cuenta de que era bien extrao que un
vagabundo estuviera bebiendo brandy francs, supo que el hombre no era
lo que pareca. Pero eso no era todo. l afirmaba conocer la casa
abandonada mejor que ella, de manera que o bien llevaba all mucho
tiempo o la haba visitado ms de una vez. Haba colocado una cerradura
en una puerta que no le perteneca. Haba salido de una habitacin secreta
donde poda almacenar mercancas robadas o de contrabando. Y la haba
conminado a no mencionar a nadie que lo haba visto all. Todo esto
apuntaba a que se trataba de un criminal, de una u otra clase.
Por supuesto ella se lo haba contado todo a Jacqueline por la maana, y
por supuesto Jack haba coincidido con su conclusin y haba sugerido
acudir a Brandon, que podra tergiversar ligeramente la historia y advertir
a su padre sin revelar que Judith haba tenido un encuentro con un
criminal en el casern en ruinas. Antes de partir hacia Londres, Brandon
le coment que haba hablado con su padre y le asegur que atraparan al

contrabandista con las manos en la masa ese mismo da. As pues, qu


estaba haciendo all, en el Doncella George?
El hombre pareca aguardar su respuesta, de manera que Judith sise
con rabia:
Debera usted estar en la crcel! Por qu est libre?

13

A Nathan le sorprendi la furiosa pregunta de la joven. Casi se ech a


rer ante lo cerca que estaba de la verdad. Pero aquello no tena sentido. De
cualquier manera, entr en accin su instinto de supervivencia, que le hizo
contestar deprisa:
Me confunde con otra persona, aunque no me sorprende. Primero me
toma por un fantasma y despus por un propietario. No le parece ms
obvio que no soy ms que un marinero que intenta ganarse la vida?
No le creo.
Por qu no?
Porque nunca olvidara un rostro que me ha estado acechando
durante cinco aos. Y ahora tambin reconozco su voz.
De hace cinco aos? Dudo que sea posible.
De hace dos semanas, cuando me abord en la casa en ruinas
contest ella acaloradamente. Es un criminal y no pienso permitir que
se quede a bordo poniendo en peligro a mi familia.
De manera que era ella, pens Nathan, y no una de las criadas del duque
como haba supuesto aquella noche. Y tal vez tampoco fuera del todo una
dama, excepto en el ttulo. Resultaba una idea intrigante, sin embargo, e
incluso probable, teniendo en cuenta cmo se la haba encontrado, en dos
ocasiones, deambulando sola en plena noche. Y ahora esta ltima vez.
Me parece que es usted la nica culpable de un comportamiento
criminal, allanando casas que no le pertenecen. Y en ms de una ocasin.
Dgame, preciosa, sabe su familia de sus citas nocturnas?
Ella se qued sin aliento.
Cmo se atreve! Sabe muy bien que no menta cuando le dije por qu
estaba all esa noche.
Si yo no estaba all, cmo iba a saberlo? O, espere, haba ido para
verme otra vez? Y Nathan sonri. De pronto empezaba a divertirse.
Bueno, en mi forma de fantasma, naturalmente, pero para verme a m, al

fin y al cabo. Y ya ha admitido haberlo hecho al menos una vez.


Ella buf.
Est intentando hacerme parecer a m la culpable, pero no le servir
de nada. Sencillamente lo mo no tiene comparacin con el contrabando.
O acaso es un ladrn? Ladrn o contrabandista?
Y por qu tendra que ser una de las dos cosas?
Porque los hechos cuadran perfectamente, y la lista es larga. Incluso
demostr ser un embustero esa noche. No poda estar de paso, como me
dijo, teniendo como tena su propio catre instalado en esa habitacin.
Un criminal que anda por ah cargando con un catre? Se da cuenta
de lo absurdo que suena eso?
Puso una cerradura en la puerta.
Si la persona de la que est hablando hizo eso, yo dira que fue para
impedir que inoportunas cazadoras de fantasmas irrumpieran en mitad de
la noche. Aunque no le sirvi de gran cosa, no es as?
Le parece esto divertido?
Nathan sonri.
He dicho yo que lo sea?
No hace falta que lo diga. Se le ve perfectamente en la cara le
espet ella.
Bueno, en eso me confieso culpable, preciosa. Pero no todos los das
me acusan de actividades criminales. Tengo que admitir que veo un cierto
humor en ello.
Estaba escondiendo all mercancas ilegales, y eso pona en peligro a
mi familia! Mis primos podran haberse visto implicados. Nadie hubiera
credo que ignoraban lo que estaba pasando delante de su propia puerta.
El escndalo habra afectado a toda la familia!
Enfurecida en defensa de su familia? Bueno, eso al menos Nathan
poda entenderlo. No obstante, no alteraba el hecho de que necesitaba
convencerla de que se equivocaba. De manera que se ech a rer.
Pero usted oye lo que est diciendo? Nadie en su sano juicio
culpara a un duque de nada, y mucho menos de algo de naturaleza
delictiva.
De manera que lo admite? Sali de la habitacin secreta, y cuando
me bes capt el sabor del brandy. No era un simple vagabundo, como
sostena! No cabe duda de que ha estado utilizando esa casa en ruinas para
ocultar contrabando durante cinco aos, no es as?

Nathan tuvo que contenerse para no rerse con ganas. La joven lo haba
adivinado todo, y con una precisin asombrosa. Una chica lista. Belleza e
inteligencia. Cundo fue la ltima vez que haba encontrado tal
combinacin? Pero lo cierto es que estaba lanzando unas acusaciones que
esperaba que l confirmase sin ms. Y no estaba dispuesto. Necesitaba
despistarla...
Su voz baj a un ronco susurro, su sonrisa se ensanch.
Sabe, preciosa? Si usted y yo hubiramos compartido un beso, sera
un agradable recuerdo que no olvidara fcilmente. Y ahora me ha hecho
desear que as hubiera sido...
Ella le miraba la boca. Tal como Nathan esperaba, la estaba distrayendo.
Con lo que no haba contado era con distraerse l tambin. El impulso
de besarla de nuevo, all mismo en la cubierta a la luz de la luna era casi
irresistible. Una autntica locura.
Pero logr escapar de la situacin porque oy las voces de dos
marineros, cada vez ms altas a medida que se acercaban. Ella tambin los
haba odo y se volvi, nerviosa.
Buenas noches, preciosa. Ms vale que me desvanezca como un
fantasma. No me gustara nada que su familia llegara a saber de su aficin
a los encuentros amorosos nocturnos.
Y con estas palabras se march. Confiaba en que la sutil amenaza, junto
con las dudas que haba intentado inculcar en su mente, fueran suficientes
para que la joven mantuviera de momento la boca cerrada. Iba a trepar al
mstil de nuevo, pero incapaz de resistir el impulso de mirar atrs, se
limit a ocultarse tras su sombra. Ella estaba a medio camino del alczar
cuando tambin se volvi. Se le haban ocurrido ms calumnias que
arrojarle? Pero Nathan se relaj al ver que no lo buscaba a l, sino el libro
que se le haba cado y que volvi para recuperar.
Unos momentos ms tarde la perda de vista cuando ella entr en el
camarote del capitn, pero su imagen permaneci en su mente. La joven
era demasiado hermosa... Le traera problemas. Tendra que idear una
mejor manera de impedir que voceara sus sospechas. Aunque eso poda
esperar al da siguiente.

14

Por la maana Nathan busc a Corky para discutir su ms reciente


problema: Judith Malory. Pero su amigo haba sido encomendado con la
tarea de lampacear la cubierta principal, una labor de tan baja categora
que Corky no poda dejar de gruir el tiempo suficiente para ofrecer
sugerencia alguna. Nathan, a pesar de todo, sigui hacindole compaa
mientras inspeccionaba la borda en busca de clavos sueltos. No era algo
que hubiera pensado hacer tan pronto durante la travesa, de no haber visto
a Judith inclinarse sobre la borda la noche anterior.
Cuidado, capitn dijo Corky de pronto a su espalda. Creo que el
problema del que me hablabas se dirige ahora mismo hacia ti.
Efectivamente, Judith se aproximaba a l mientras Corky se apresuraba
a apartarse de su camino. La joven pareca todava ms hermosa a la luz
del da, con el sol en su gloriosa melena de un rojo dorado. Llevaba una
larga capa de terciopelo abierta sobre un vestido azul hielo ribeteado de
encaje amarillo... y una chispa belicosa en sus ojos azul cobalto.
Haba perdido unas cuantas horquillas la noche anterior, que l encontr
en la cubierta ms tarde, de manera que no le sorprendi ver que se haba
recogido el pelo en una trenza. Eran horquillas con puntas de diamante.
Haba pensado en quedrselas como recuerdo, pero ahora se las sac del
bolsillo para ofrecrselas, esperando con ello prevenir otra andanada. No
lo logr.
No me gust nada el modo en que me amenaz anoche! espet
ella.
l se encogi de hombros.
Si va a comenzar a lanzar extravagantes acusaciones contra m, yo
puedo defenderme con una ms realista contra usted: que parece tener el
hbito de mantener citas nocturnas con desconocidos.
Cuando est poniendo a mi familia en peligro, no hay comparacin!
replic ella, furiosa. Le exijo una explicacin!

Nathan rechin los dientes con un gesto exasperado. No tena ninguna


intencin de revelarle sus secretos y contarle su peculiar situacin, cuando
no la conoca y no tena razn alguna para confiarle la verdad. Por muy
hermosa que fuera, segua siendo una aristcrata. Y tampoco estaba
seguro de que fuera a ir contando por ah sus sospechas. Si fuera ese el
caso, por qu haba acudido a l esa maana para volver a discutirlas?
Tena que idear la manera de asegurarse su silencio, o al menos encontrar
alguna explicacin creble que la hiciera descartar sus malditas
conclusiones. O tal vez bastara con otra pequea verdad...
Tremayne! se oy de pronto gritar desde el alczar.
Nathan sise entre dientes:
Maldita sea. Ya saba yo que no debera haber hablado con usted
cuando este barco es un hervidero de parientes suyos... entre los que se
incluye mi capitn.
Por qu est a bordo de este barco siquiera? Huyendo del patbulo
en Inglaterra?
No, buscando mi barco contest l, exasperado, que ha sido
robado.
Otra mentira? Por el amor de Dios, es que alguna vez dice una
verdad? Y Judith aadi con una sonrisa burlona: Pero esa voz de mi
to era solo la de ven aqu, no la de ven aqu a morir. Esa ya la oir
cuando le informe de quin es usted realmente, Nathan Tremayne.
Nathan no tena tiempo de convencerla, de manera que se limit a
pedirle:
Deme una ocasin de explicarme antes de hacer algo que los dos
lamentemos. No es lo que usted se piensa.
Y con esto la dej, confiando en haber creado las dudas suficientes
como para mantener su hermosa boca cerrada por el momento.
A continuacin acudi al capitn Malory con no poca irritacin. El
hombre no poda haberlo convocado en peor momento, cuando todava
penda sobre su cabeza un hacha sostenida por su sobrina. Pero se trataba
de un hacha que no eliminara charlando con ella unos minutos ms. La
joven haba tenido dos semanas para convencerse de que sus sospechas
sobre l eran ciertas. Nathan necesitara al menos el mismo tiempo para
hacerla cambiar de opinin... si es que era posible. Y si no lo lograba? Y
si ella contaba de todas formas su historia?
Una posibilidad era adelantarse y hacer en ese mismo momento una

confesin plena ante su to... de capitn a capitn. No, antes muerto. Eso
solo sera una opcin lgica si el capitn Malory no fuera tambin un
noble. Los malditos aristcratas eran demasiado impredecibles. Y Nathan
no saba nada del to de Judith, aparte de que era un acaudalado lord con
unos puos como almdenas, y que le gustaba pelear, como haba quedado
perfectamente claro la noche anterior.
Por lo menos no era este el Malory al que tena que evitar. Dudaba de
que el capitn quisiera un desquite de lo sucedido en los muelles, teniendo
en cuenta que lo haba dejado ir en pos del marinero de Hammett. No
obstante, como capitn era el rey del barco durante la travesa, su palabra
era ley y sus dictados se seguiran ya fueran justos o no, y si Nathan se
haba ganado su enemistad por culpa de una mujer, se pondra furioso...
consigo mismo.
La noche anterior haba sido harto estpido al dejarse deslumbrar por
aquel bello rostro, al haber hablado con ella como si no fuera a conllevar
consecuencias y luego olvidarlo todo despus de que la joven lanzara sus
acusaciones, cosa que podra traerle incluso mayores problemas. Debera
haberse marchado cuando tuvo la ocasin, antes de que ella cayera en la
cuenta de su identidad.
Era pattico. Se supona que aquella sera la parte fcil del viaje. Lo ms
difcil no tena que comenzar hasta haber llegado a Connecticut, cuando
tuviera que convencer a los oficiales yanquis para que lo ayudaran, a l, a
un ingls, a atrapar a criminales de su propio pas. En el mejor de los
casos, se reiran de l a mandbula batiente; y en el peor, lo arrojaran en
una celda por su osada o lo echaran a patadas de la ciudad. Pero todava
le quedaban unas semanas antes de averiguar hasta qu punto llegaba la
animosidad entre dos pases que haban estado en guerra en ms de una
ocasin.
No mir atrs para ver si la razn de sus ltimos apuros se haba
escabullido. No obstante, segua vindola en su mente, con sus suaves
curvas, exquisita en cada detalle, voluptuosa, sensual, demasiado hermosa.
Si no poda convencerla, tal vez lograse seducirla para ganarse su
silencio.
En cuanto se le ocurri la idea, tom una determinacin. As es como
lidiara con Judith Malory. Haca mucho tiempo que no se senta tan
satisfecho de una decisin. Daba igual que estuviera rodeada de su familia,
y que todos fueran aristcratas. Nathan estaba acostumbrado a vivir

peligrosamente.
Cuando se acerc a James Malory, el capitn estaba hablando con su
primer oficial. Artie se mostraba contrito, como si acabara de recibir una
buena reprimenda.
No saba que lo quera montado antes de zarpar... se excusaba.
El capitn se encontraba de espaldas a Nathan, de manera que este no
quiso interrumpir. Malory, con su camisa blanca abierta en el cuello
hinchada por el viento, unas ajustadas calzas de color beis, botas negras
hasta la rodilla y el pelo por los hombros, se pareca tan poco a un noble
como la otra noche. Con un rpido vistazo Nathan constat que l mismo
era el nico miembro de la tripulacin adecuadamente vestido. Igual que
el capitn, los otros marineros haban guardado sus chaquetas y trabajaban
con ms comodidad en mangas de camisa. Al fin y al cabo, no era aquel
un bajel militar, donde la tripulacin deba ir con el uniforme abotonado.
Estaba a punto de quitarse su abrigo cuando Malcolm se volvi y
advirti su presencia.
Mi hermano tiene un asunto pendiente con usted declar sin
rodeos.
Nathan dio un respingo.
Esperaba que no se acordara de m.
Olvidarme de alguien as? Ni en un milln de aos.
Pero el capitn sonrea como ante un buen recuerdo, lo cual incit a
Nathan a preguntar con cautela:
No est enfadado porque le pegara a su hermano?
En absoluto. Lo encontr enormemente divertido, de hecho. No
sucede muy a menudo que alguien sorprenda as a Tony. Pero va a querer
una revancha, por lo que tal vez sea mejor que evite por unos das
encontrarse con l. Y da la casualidad de que tengo para usted un proyecto
que cumplir de manera muy conveniente ese cometido. Me dicen que es
mi carpintero, pero qu experiencia tiene?
Aliviado al ver que no iban a interrogarle sobre la pelea en el puerto ni
a abroncarle por haber hablado con la sobrina del capitn, Nathan
respondi con honestidad:
Tres aos, seor. Dos como maestro en construccin y reparacin, y
luego pas un ao dedicndome tambin a los muebles. Antes de eso
construa chimeneas. Y antes, prob mi habilidad pintando y colocando
tejados.

Ya veo, un poco de todo... para gente de tierra. Qu est haciendo


entonces en el Doncella George?
Hace unos aos hered el barco de mi padre, pero lo robaron la
semana pasada. Se trata de una banda de ladrones que ha estado asolando
Inglaterra durante unos diez aos, pero no tan a menudo como para que
las autoridades pudieran establecer quines eran o averiguar lo que hacan
con los barcos.
Eso no contesta mi pregunta, muchacho, sino que ms bien plantea
otra. Un capitn reducido a carpintero de barco? Tanto le gusta el mar
que est dispuesto a navegar en calidad de cualquier cosa?
Su punto de destino es exactamente donde necesito estar para
recuperar mi barco.
James solt una risa.
Ah, as que eso es, un motivo ulterior. De manera que sus ladrones
son yanquis, eh? Lo encuentro particularmente divertido, vaya si tiene
gracia. Ardo en deseos de mencionrselo a mi cuado. Pero dgame,
cmo ha averiguado esto?
No fui yo. Un tal comandante Burdis captur a uno de los ladrones, y
tiene un inters personal en este asunto porque mataron a uno de sus
hombres. Accedi a decirme dnde encontrar mi barco y a los ladrones, si
yo a mi vez me comprometa a ponerlos fuera de la circulacin.
De manera que en realidad trabaja usted para el gobierno...
De manera extraoficial.
Por supuesto. No podemos meternos en el territorio de los yanquis
sin provocar otra guerra, no es as? coment James sarcstico.
Algo as fue mencionado, s.
Bueno, tal vez sea usted capitn, pero no en esta travesa.
Me ganar mi pasaje.
Desde luego, empezando ahora mismo. Mi primer oficial record
embarcar los materiales, pero ahora me cuenta que se olvid de
informarle a usted de que quiero un ring de ejercicio construido en la
bodega del barco. Coja sus herramientas y renase abajo con l. Ya le
mostrar dnde montarlo.
Un ring de ejercicio?
James, que ya se marchaba, se detuvo con el ceo fruncido.
No me diga que no sabe lo que es un ring de ejercicio.
Nathan se tens, dispuesto a la batalla. El hombre mostraba un aspecto

claramente amenazador cuando frunca el ceo, pero lo cierto es que tena


que estar seguro de lo que deba construir. Los nicos rings que conoca
eran para pugilistas, y no iba a ser de eso de lo que hablaba el capitn... o
s?
Para peleas a puetazos?
El ceo se desvaneci.
Esplndido, ya veo que sabe lo que es.
De qu tamao lo quiere?
El tamao de la lona determinar las dimensiones de la plataforma. A
unos treinta centmetros del suelo, con eso bastar. Me han asegurado de
que todo cuanto necesita est ya ah abajo. Y, Tremayne, no tarde mucho
en montarlo. Ya empiezo a sentir la necesidad de utilizarlo.
No tardar ms de un da, capitn Malory.
Excelente. Haga un buen trabajo y podr probarlo conmigo... S, s,
ya s que le ofrec ese puesto de sparring anteriormente y lo rechaz, pero
ahora parece que podra tener algunas frustraciones que desahogar, con lo
de haber perdido un barco y dems, de manera que tal vez quiera
reconsiderar la oferta. A propsito, obtuvo sus respuestas de aquel
marinero la otra noche?
S.
Supongo que debera disculparme por interferir en el pequeo
contratiempo en el que estaba usted inmerso. Lo cierto es que no tena
aspecto de necesitar ayuda. Es solo que deploro dejar pasar de largo una
ocasin de ejercitarme cuando se me presenta tan a la mano. Pero no lo
retengo ms. Tiene un ring que construir.
Malory no pareca mal tipo... para ser un capitn. Nathan no le haba
contado nada que no le importara compartir. Y el hombre tena razn: no
le vendra mal un desahogo a sus frustraciones, aunque no por los
motivos que haba aducido. Pero boxear con su capitn, en el mar,
probablemente no redundara en su beneficio. Era evidente que Malory no
esperaba perder, pero y si era ese el caso y acababa enojado por ello?
No, lo mejor sera evitar cualquier otra conversacin con el capitn, lo
cual no debera ser muy difcil. El primer oficial y el contramaestre s
reciban sus rdenes directamente de l y por lo tanto ambos estaban
obligados a tratar con James Malory durante la travesa. Pero no Nathan.
Gracias a Dios.

15

En cuanto Nathan subi al alczar, Judith se coloc justamente debajo,


donde poda or todo cuanto se deca sin ser vista. Pero lo que oy no hizo
sino avivar su furia. Ms y ms mentiras. Acaso aquel hombre deca
alguna vez una verdad? Pues tendra que hacerlo. Su ltima frase, Deme
ocasin de explicarme antes de hacer algo que los dos lamentemos. No es
lo que usted piensa, era la nica razn por la que no lo haba acusado
ante su to. Bueno, tambin estaba el hecho de que James era el nico
miembro de su familia que no movera una ceja ante la noticia de que
tenan un contrabandista en su barco.
Era a su padre a quien necesitaba informar, no a su to. Y a pesar de
todo tampoco fue en busca de Anthony. El atisbo de duda que Nathan haba
plantado en su mente la retena.
De manera que opt en cambio por dirigirse al camarote de Jacqueline
para ver si ya se haba despertado. Su prima jams la perdonara si no era
ella la primera en saber que su ex fantasma haba sido hallado, e
informada al instante de su verdadera identidad. Pero Judith no haba
tenido an ocasin de comentrselo. La noche anterior, despus de
recuperar el libro para Katey, su padre haba entablado con ella una
partida de backgammon que todava transcurra cuando Jack se march a
la cama.
Pero Jacqueline segua ahora profundamente dormida, y Judith solo
tard un momento en darse cuenta del lugar en el que en realidad deseaba
estar. Con Nathan Tremayne todava en su mente, se dirigi hacia donde
saba que lo encontrara. Pero cuando lleg, oy que estaba hablando con
Artie, de manera que volvi a cubierta. Saba que era inadecuado que una
dama se encontrase a solas con un miembro de la tripulacin, y no quera
que Artie le mencionara a nadie que la haba visto buscando a Nathan.
En cuanto Artie sali a cubierta, Judith se apresur a bajar de nuevo a la
bodega. Ech un vistazo en la cubierta de carga antes de bajar los ltimos

escalones. Nathan estaba ahora a solas, abriendo una de las cajas, de


manera que no lleg a advertir su presencia. Se haba quitado la chaqueta e
incluso desabrochado los primeros botones de la camisa, lo cual no era de
extraar puesto que haca ms calor all abajo que en cubierta. Judith no
poda apartar los ojos de l. Se le vea ciertamente apuesto de aquel modo.
Si Jack pudiera verle, dira que pareca un pirata... No, record Judith, es
un contrabandista.
El recordatorio logr que apartara la vista de l un momento. Mir en
torno a la gran bodega de carga, que pareca casi vaca puesto que el
barco no llevaba mercancas para vender. Las provisiones se almacenaban
junto a los costados en cajas y barriles de diversos tamaos. Hacia la popa
se encontraban las jaulas con animales de granja que seran llevados a la
cocina segn fuera necesario. A lo lejos se oa el cloqueo de algunas
gallinas. Nathan estaba junto a una pila de materiales de construccin, pero
aparte de eso casi todo el lugar estaba vaco, lo cual dejaba espacio de
sobra para el ring de ejercicio que le haban encomendado construir.
No es exactamente lo que esperaba que tuviera que hacer un
carpintero de un barco, no es as?
l se tens al or su voz, pero no alz la mirada.
Mrchese, no quiero problemas le espet en tono malhumorado.
Ya proseguiremos con nuestro debate cuando termine mi trabajo.
Ella ignor tanto la sugerencia como el tono poco halagador.
Necesitamos aclarar unos cuantos asuntos. Y cuanto antes termine su
tarea, antes podremos dedicarnos a ello. Puedo ayudarle.
Y un cuerno.
Necesita medir la lona antes de comenzar a construir el ring, no es
as? Puedo ayudarle a extenderla.
Ahora s se volvi hacia ella.
De manera que se dedica a escuchar conversaciones ajenas?
Judith no vio razones para negarlo.
Solo quera asegurarme de que mi to no iba a matarlo.
l entorn los ojos.
Sultelo ya. Est bromeando sobre su to o no?
Depende del punto de vista respondi ella, encogindose de
hombros. Para m es el ms dulce de los hombros, el amante padre de
mi mejor amiga, el hermano ms cercano de mi padre. En realidad, es un
grandulln con el mejor corazn del mundo.

Y para los que no son miembros de su familia?


Algunas personas le temen, supongo, pero no imagino por qu.
Yo s me lo imagino gru Nathan. Hace dos noches yo mismo
le vi hacer picadillo a cuatro tipos en cuestin de minutos. Es letal con
esos malditos puos que tiene.
Bueno, eso lo sabe todo el mundo. Tanto l como mi padre son
extraordinarios pugilistas, desde hace aos. Es una habilidad que
perfeccionaron cuando eran los dos mujeriegos ms notables de todo
Londres.
Pero sabe siquiera de lo que est hablando? La lucha y la seduccin
son dos cosas que no tienen nada que ver.
Por supuesto que s, si tiene en cuenta la cantidad de veces que algn
esposo iracundo los ret a un duelo. Pero ellos no tenan deseo alguno de
matar a un hombre solo porque el pobre diablo tena una esposa infiel, de
manera que llevaron muchos de esos duelos al cuadriltero. De cualquier
manera, siempre vencan.
Nathan dio un paso hacia ella.
Yo habra pensado que asuntos tan mundanos deberan mantenerse al
margen de odos tiernos como los suyos.
Judith retrocedi. Era el tema de discusin lo que haba conferido
aquella sensualidad a sus ojos verdes? Se le estaba acelerando el pulso y
tuvo que respirar hondo por mor de calmarse, pero incluso a ella le son
a suspiro. De manera que barbot:
Es algo de conocimiento pblico, no un secreto de familia.
Nathan segua avanzando hacia ella.
Es que su familia tiene secretos?
Y ella segua retrocediendo.
Casi todo el mundo guarda un esqueleto o dos en el armario, pero no
tantos como los que sospecho que oculta el suyo.
Acaso pretenda aquel hombre ponerla nerviosa por encontrarse a
solas con l all abajo? Judith consider solo un momento no seguir
cediendo terreno, pero tal vez no habra sido lo ms inteligente por su
parte, sabiendo que el hombre guardaba sus propios secretos y que ella
era la nica que los conoca.
De manera que sigui retrocediendo, apartndose de l, pero algo se
interpuso en su camino. Notando un golpe por detrs de las rodillas, se
sent bruscamente sobre una caja. Ahora fue l quien retrocedi un paso,

como si acabara de lograr su objetivo, y dijo con cierta sorna:


Si va a quedarse aqu, no estorbe.
Lo haba hecho de manera deliberada? Judith se haba puesto furiosa y
estaba a punto de lanzarle una buena diatriba por intentar asustarla cuando
l se detuvo para aadir:
A menos que desee ese beso en el que estaba yo pensando... Es as?
Eso era lo nico que pretenda, besarla? Pues lo poda haber dejado
claro!
Desde luego que no rezong.
No se indigne tanto, preciosa. Solo quera mostrarle la diferencia.
Qu diferencia?
La diferencia entre el beso de su contrabandista y el mo. Pensaba que
sera una manera ms agradable de aclararle su confusin.
Dudo que eso indicara nada en absoluto.
Nathan se ech a rer.
Tan bueno era?
Ella enarc una ceja.
Eso es que piensa que usted lo hara mejor?
Nunca me han llegado quejas replic l, encogindose de hombros
, ms bien lo contrario. De manera que tal vez quiera considerar la
oferta, en lugar de andar temiendo que un contrabandista pueda romperle
ese hermoso cuello para mantener a salvo su secreto. Porque se le habr
ocurrido pensar eso, no es as?
Es eso una amenaza? No demasiado sutil, por cierto.
No, yo jams la amenazara. De hecho, creo que la protegera con mi
ltimo aliento.
Ahora haba logrado sorprenderla de verdad.
Por qu?
Porque hay muy pocas cosas por las que valga la pena morir: la
familia, la patria... y el amor de una mujer hermosa.
Pero por qu se le haba ocurrido decir algo as? Solo para plantar la
idea de que podra desarrollarse algn romance entre ellos si guardaba su
secreto? Nathan no aguard su respuesta, sino que fue a atender a su
trabajo, ignorndola. Sac la lona de la caja y la dej caer en mitad de la
bodega antes de proceder a desplegarla.
Judith no pudo por menos que constatar la eficacia con la que trabajaba.
No se produjo una sola pausa que sugiriese que no saba lo que haca, lo

cual la oblig a concluir que realmente haba aprendido el oficio en algn


momento. Pero se haba desempeado como carpintero durante tres aos,
como le haba contado a James? Cmo haba podido tener tiempo, si
cinco aos atrs se dedicaba al contrabando? Muy bien, concedi, tal vez
no haba sido un contrabandista todo este tiempo, pero definitivamente
haba sido una actividad reciente. Haba admitido ser dueo de su propio
barco... si lo que le haba dicho a su to era cierto.
No poda apartar los ojos de l, fascinada por el movimiento de sus
msculos al ir desplegando las cuatro esquinas de la lona. Estaba
demasiado fornido para ser un marinero comn y corriente. Pero s se lo
imaginaba capitaneando su propio barco. Lo habra construido l
mismo? Para eso haba aprendido carpintera? Y entonces quin le haba
enseado a navegar?
Por el amor de Dios, eran demasiadas preguntas, y cada una no haca
sino plantear otras. A pesar de todo no le formul ninguna de ellas. De
hecho, le estaba costando hasta respirar, ahora que l se haba quitado la
camisa para comenzar a montar a martillazos el primer lado de la
plataforma. El pecho le reluca de sudor. Judith tambin tena calor, de
manera que se quit el abrigo y lo dej sobre la caja en la que estaba
sentada.
Adems, se me ocurren cosas mucho ms agradables que hacer con
su cuello dijo l de pronto, como si la conversacin no se hubiera
interrumpido. Y luego aadi: No se sonroja?
Ella apart la vista de su pecho y advirti que l la haba sorprendido
mirndole. Eso s la hizo ruborizarse. Pero de verdad haba estado l
pensando en su cuello todo este tiempo?
En mi familia hay ms de dos libertinos, de manera que no son
muchas las cosas que me provocan rubor.
Pues veo que a m no me cuesta provocarlo coment Nathan con
una risa.
Est intentando avergonzarme deliberadamente, as que djelo ya.
No es deliberado, o piensa que tengo la costumbre de hablar con
damas distinguidas como usted? Crame, las mujeres que yo conozco no
se sonrojan. Sonri un momento, pero se puso serio para aadir:
Qu le hizo pensar anoche que haba odo mi voz con anterioridad?
Aparte de aquella ocasin hace cinco aos, porque hasta usted sabe que es
demasiado tiempo para recordar algo as.

No fue su voz. Es cmo me llama: Preciosa. El contrabandista


tambin me deca eso.
Y piensa que las palabras de afecto no son de uso comn? Cree que
soy el nico hombre que utiliza esa?
Si no es un contrabandista, qu es?
Eso ya ha quedado establecido: un propietario de barco y carpintero.
Debera contentarse con eso.
Pero tambin dijo que estaba a bordo solo para ganarse la vida le
record ella. Se da cuenta de que una mentira pone en duda todo lo que
dice?
l se rio.
Es muy suspicaz para ser tan joven. Una dama distinguida como
usted... cmo puede saber de contrabandistas y gente de esa calaa?
Le sorprendera saber en lo que han estado involucrados algunos
miembros de mi familia.
Como por ejemplo?
Yo no ando contando secretos; usted s.
No mientras trabajo. De ninguna manera.
Ella ignor esa respuesta para preguntar:
De verdad puede terminar el ring en un da, como le dijo a mi to?
S, incluso aunque tuviera que cortar yo mismo la madera de los
rboles, cosa que no necesito hacer. Artie dijo haber obtenido todos los
materiales de un hombre que se gana la vida construyendo cuadrilteros,
de manera que todo est cortado ya a medida y solo hace falta montarlo.
Le preocupa que me granjee la enemistad de su to si no cumplo mi
palabra?
No. Cuando eso suceda, dudo que tenga nada que ver con sus labores
de carpintero.
Algo que ver tendr si sigue distrayndome replic l.
Ella disimul una sonrisa.
Yo estaba callada. Es usted quien se ha puesto a hablar de cuellos.
Nathan lanz un bufido, pero sigui dando martillazos, labor que no
interrumpi cuando pregunt unos minutos ms tarde:
Cuntas veces han perdido su padre y su to esos desafos que antes
mencionaba?
Nunca.
Nunca? Ni cuando eran tomados por sorpresa?

Quin se atrevera a hacer algo as?


A Nathan no pareci agradarle su respuesta, pero puesto que al parecer
era capaz de trabajar y conversar al mismo tiempo, Judith prosigui, esta
vez con un cambio de tema:
Tengo que decir que fue muy buena la excusa que se le ocurri para
no admitir que est huyendo de la justicia.
Qu excusa?
La de que anda en busca de un barco robado. Lo construy usted
mismo?
No, lo hered de mi padre hace dos aos.
As que solo lleva dos aos dedicado al contrabando? dej caer
ella, con la esperanza de sonsacarle la verdad ahora que estaba distrado
en su trabajo. Pero no dio resultado.
Ya le he dicho lo equivocada que est contest Nathan, alzando la
vista un momento hacia ella, y a pesar de todo parece albergar una gran
curiosidad hacia m, as que vamos a hacer un trato: yo responder sus
preguntas durante el curso de la travesa si usted responde algunas mas y
ambos acordamos guardarnos mutuamente los secretos.
Yo no tengo ningn secreto que pueda llevarme a la crcel replic
ella con descaro.
l se encogi de hombros.
Ni yo, pero si no quiere hacer ningn trato, pues nada.
No tan deprisa, yo no he dicho eso. A ver si lo he entendido bien: me
va a contar la historia de su vida, la verdadera, si yo accedo a guardar
silencio sobre lo que me diga?
Tendr que hacer algo ms que eso. No le puede decir a nadie que nos
hemos visto antes. Ese tendr que ser nuestro secreto.
Pero mi prima Jack...
A nadie.
Judith cerr la boca de golpe. No estaba segura de poder guardar
ningn secreto ante Jack, y desde luego no lo deseaba, cuando siempre lo
haban compartido todo.
Vaya, parece que me toca a m la peor parte del trato replic,
irritada. Tendr que pensar en alguna otra cosa que haga usted por m
para equilibrar la balanza.
Entonces hay trato?
S. Judith se levant para sellarlo con un apretn de manos, pero en

ese momento oy que la llamaban por su nombre. Tengo que irme. Me


llama Jack.
Es una voz de mujer.
As es, pero no hay tiempo para explicaciones.
Hay tiempo para esto.
Judith ya se encaminaba apresurada hacia la escalera y no pensaba
detenerse para averiguar a qu se refera, de manera que no le vio dejar el
martillo y acercarse a ella. Pero de pronto la estaba estrechando de manera
ciertamente ntima con un brazo alrededor de la cintura y el otro a medio
camino en torno a sus hombros y la mano en su cuello. La inclin
ligeramente hacia atrs y sus labios se movieron suavemente sobre los de
ella.
La tena en una pose clsica, verdaderamente romntica, pero a Judith se
le pas por la cabeza que le estaba robando un beso de nuevo. Solo que
esta vez s saba quin era, no un granuja sin rostro, sino increblemente
apuesto. De manera que cuando hizo lo que se supona que deba hacer,
esto es, intentar apartarlo, en su desganado esfuerzo no hizo sino deslizar
las manos por su pecho desnudo hasta sus hombros. Y antes de que
pudiera intentarlo de nuevo, la agradable manera en que aquellos labios se
movan sobre los suyos le estaba provocando tal burbujeo en su interior
que ya no quera apartarse.
Aquello era sencillamente demasiado sensual. l le abri los labios con
los suyos, le chup el labio inferior, le mordisque el superior y le pas
la lengua por los dos antes moverla contra la de Judith de la manera ms
provocadora. La estrech con ms fuerza y el beso se hizo ms intenso,
acelerndole el pulso y provocando una oleada de calor en todo su cuerpo.
Absolutamente inmersa en lo que aquel hombre le estaba haciendo, se
sorprendi cuando l la solt de pronto y se encontr all de pie sin su
apoyo. Cuando abri los ojos, l estaba mirndola de una curiosa manera
que no supo interpretar.
Qu? Hay alguna diferencia?
Por eso la haba besado?
Sabe a la perfeccin que la hay porque sabe lo breve que fue el otro
beso y sabe que termin as...
No le abofete con la misma fuerza que aquella otra noche en el
casern. Lo cual probablemente fue lo que motiv su risa.
Supongo que el trato queda cancelado.

No, pero ya se me ocurrir algo desagradable que tenga que hacer


para cumplir con su parte... adems de contarme la verdad.
Dudo que nada que tenga que ver con usted sea desagradable,
preciosa.
Ni siquiera que lo obligue a estar a mi entera disposicin, sometido
a mis caprichos?
Nathan sonri.
Creo que mi parte acaba de hacerse todava ms dulce.
Yo no estara tan segura mascull ella.
Yo en cambio s que lo estoy. Siempre que eso no me busque
problemas con el capitn, estoy enteramente a sus rdenes. Quiere que
sellemos el trato con otro beso?
Judith se limit a marcharse sin contestar. Ya le haba ofrecido
diversin ms que suficiente por un da. Cuando volvieran a verse, ella
tendra la sartn por el mango y pensaba mantenerla bien agarrada.

16

Se la ve sola y triste le coment Judith a Jacqueline, mirando a


Catherine Benedek, que acababa de aparecer en cubierta, con el pelo
castao recogido en un tocado tan tenso y severo que el viento an no lo
haba perturbado.
Y eso en qu nos atae? replic Jack.
Mordisqueaban unas pastas sentadas en uno de los escalones entre
cubiertas, apartadas a un lado para que los marineros pudieran subir y
bajar sin tener que pedirles que se quitaran de en medio. Judith todava no
se haba recuperado de la mentira que haba tenido que contarle a su prima
cuando esta le pregunt dnde se haba metido. Las mejillas se le haban
incendiado incluso. Pero Jacqueline ya la haba agarrado de la mano para
llevrsela hacia los escalones, de manera que no se dio cuenta.
Ay, Dios, tener que haberle mentido a Jack. Antes de subir a cubierta,
Judith haba acudido corriendo a la cocina a por un par de pastelillos, para
utilizarlos como excusa para explicar su desaparicin. De manera que le
ofreci uno de ellos a su prima diciendo:
He ido a por esto a la cocina.
Sin embargo, todava estaba en un sinvivir. Cmo iba a ser capaz de
ocultarle algo a su amiga ms querida, cuando ninguna otra persona la
conoca mejor?
Pero la misteriosa Catherine Benedek result una distraccin til para
apartar su mente de secretos y besos y ex fantasmas, al menos por unos
instantes.
No te pica la curiosidad?
Despus de la manera en que te habl anoche junto a nuestros
camarotes, pues no.
A m s. A quin se le ocurre ponerse a gritar as sin razn alguna?
A ella.
Judith lanz un suspiro.

Anda, vamos a presentarnos.


Bueno. Pero como se ponga a dar berridos otra vez, la tiro por la
borda.
Jacqueline arroj al mar el resto del pastel y se sacudi las manos en
los pantalones mientras se levantaba. Ya llevaba su atuendo de barco: unos
pantalones holgados, una camisa amplia y un pauelo rosa en la cabeza
que mantena su largo pelo rubio a resguardo del viento. Y no se
molestaba en llevar zapatos ni botas, prefera ir descalza. Tena tres
conjuntos de ropa de trabajo confeccionados para la travesa, y otros tres
hechos para Judith tambin, aunque su prima le haba dicho que no
pensaba ponerse aquello. A las dos les encantaba navegar, pero Judith no
tena deseo alguno de ayudar con las labores marineras, al contrario que
su prima.
Apenas has probado el pastel coment Judith, sacudindose
tambin las migas de las manos. Te encuentras bien?
Probablemente debera haberme resistido a tomarme la leche fresca
que me trajo Nettie anoche. Me ha hecho dormir demasiado y ahora me
encuentro un poco floja, nada ms.
Tambin me trajo un vaso a m, pero no por eso he dormido ms, as
que dudo que fuera la leche. Ests segura de que no te has enfermado?
Tienes fiebre? pregunt, queriendo tocarle la frente.
Jacqueline le apart la mano con brusquedad.
Deja de darme la lata, mam. Estoy bien.
Judith chasque la lengua.
La ta George te mandara de vuelta a la cama. Yo solo quera ver si
tenas fiebre.
Pues no la tengo. Bueno, qu, acabamos de una vez por todas con
nuestro encuentro con la bruja?
Ya casi haban alcanzado a la mujer elegantemente vestida, de manera
que Judith susurr:
S agradable con ella. Y procedi a hacer las presentaciones.
Una clida sonrisa revel que Catherine era bastante hermosa, al fin y al
cabo.
Yo soy Catherine Benedek. Es un placer conocerlas en mejores
circunstancias.
De manera que no siempre es usted tan desagradable? solt con
descaro Jacqueline.

Catherine, algo sobresaltada, les asegur:


No, solo cuando sufro dolores, como suceda ayer. Tena una
insoportable jaqueca. Provocada por la falta de sueo, imagino. Me
apresuraba a ir a mi camarote a por un poco de ludano para mitigarla.
Les pido disculpas por ser tan brusca.
Todava tiene acento americano advirti Jacqueline. No ha
pasado mucho tiempo en Europa?
Lo cierto es que s. Y a sus ojos grises haba vuelto a asomar la
tristeza. Pero mi madre era norteamericana, de manera que...
Era? la interrumpi Jacqueline.
S, muri en un incendio reciente que se llev tambin al padre de
Andrssy.
Aquello desde luego explicaba su tristeza, pens Judith.
Es espantoso. Siento muchsimo su prdida.
Es usted muy amable. Pero s, supongo que tengo el acento de mi
madre. Me sorprende que lo haya reconocido.
La madre de Jacqueline es norteamericana explic Judith. Por
eso nos dirigimos a Norteamrica. Vamos a ser presentadas en sociedad
en Connecticut, para complacer a la parte norteamericana de la familia.
Luego haremos lo mismo en Inglaterra, para complacer a la otra parte. A
m me dieron permiso para venir con ella en el ltimo momento, y lo
cierto es que no vengo muy preparada. Todo mi guardarropa nuevo
necesita unos arreglos finales, bsicamente los dobladillos.
La expresin de Catherine se anim.
De manera que Andrssy les dijo que me encanta coser... Sera un
placer ayudarla.
No quisiera imponerle nada.
Muy al contrario, me estara haciendo un favor aliviando mi
aburrimiento. Promtame que al menos lo considerar.
Judith sonri.
Por supuesto.
La sonrisa de Catherine se ensanch ahora.
Qu gran detalle por su parte el de viajar por esa razn. Yo tambin
tengo familia en Norteamrica, aunque Andrssy no cree que mi padre
pueda seguir vivo despus de tantos aos.
Pero usted s lo cree?
Desde luego. Se le dio por muerto cuando su barco se hundi en la

costa de Florida, pero hubo supervivientes de aquel naufragio que


volvieron a Savannah, que es donde vivamos. Mi padre tambin poda
haber sobrevivido. Tal vez result herido y se estuvo recuperando en
alguna parte. Eso poda explicar que no regresara a casa. Quiz lo hizo
mucho ms tarde, encontr que nos habamos marchado y no tuvo idea de
dnde buscarnos.
Entonces no cree que el matrimonio de su madre con el padre de
Andrssy fuera siquiera legal?
No, no lo creo. Que Dios la acoja en su seno, pero fue una estupidez
y una vergenza que volviera a casarse tan deprisa. Fue la razn de que la
odiara durante mucho tiempo.
De verdad? A su propia madre?
Judith intervino antes de que Jacqueline pudiera tornar a Catherine de
nuevo desagradable.
El enojo puede a veces ser confundido con el odio. Es comprensible,
no obstante, que se enfadara con su madre por renunciar as a su padre
cuando usted pensaba que todava poda estar vivo.
Muchas gracias por decir eso. Catherine sonri. Apenas haba
pasado un mes cuando mi madre hizo el equipaje y nos trasladamos a
Europa. Me dijo que solo bamos a visitar a una vieja amiga de su madre,
en Austria. Pero al cabo de tres meses de nuestra llegada conoci al conde,
que se encontraba en la ciudad por negocios, y se cas con l. Tres
meses! Y luego me obligaron a vivir en ese arcaico pas suyo donde
apenas se habla ingls.
Lo siento mucho. Las dos lo sentimos dijo Judith.
Pero Jack lo estrope aadiendo:
Pues a m me parece muy emocionante. Una vida nueva en un pas tan
distinto del suyo... Es que no tiene ningn sentido de la aventura?
Aventura? Es acaso una chanza?
Supongo dijo Jacqueline con sarcasmo.
Catherine no pareci advertir el tono de su interlocutora y cambi de
tema.
Ustedes no tienen ningn aspecto de gitanas, mientras que Andrssy
s.
Esperaba que estuviramos tan atrs en nuestra lnea genealgica
como Anna Stephanoff? inquiri Jacqueline.
Pero s tiene sus ojos, incluso esa forma extica.

Solo unos cuantos tenemos el pelo negro y esos ojos de los que usted
habla explic Judith.
Y los dones?
Judith frunci el ceo.
A qu dones se refiere exacta...?
Pero Jack la interrumpi con una carcajada.
Creo que se refiere a la adivinacin y otras cosas por las que los
gitanos son famosos.
S, eso es! dijo Catherine, de pronto muy ilusionada. Tienen
ustedes, o alguien de la familia, algn don especial? Le supliqu a
Andrssy que lo preguntara, pero l no cree en esas cosas.
Nosotras tampoco asegur Jacqueline con firmeza.
La mujer mostraba tal decepcin que Judith se apiad de ella.
Nuestra familia disfruta de una excepcional buena suerte, pero nadie
lo llamara un don gitano.
Pues tal vez lo sea se apresur a decir Catherine. Podra darme
ms detalles?
Jack la miraba furiosa, pero Judith prosigui:
Bueno, por ejemplo, nuestro to Edward es excepcional realizando
inversiones, pero solo algunos lo llamaran suerte. Otros consideran que
est muy versado en asuntos financieros. Nuestra prima Regina es una
excelente casamentera. Los hombres y mujeres a los que empareja acaban
siendo muy felices. Mi padre y el hermano de Jack, Jeremy, que han
heredado el aspecto gitano de la familia, siempre tuvieron suerte con las
mujeres, y ahora la tienen con sus esposas, pero claro, eso no puede
considerarse un don. Y...
... Y eso es todo la interrumpi Jacqueline. Y ahora es su turno de
contarnos lo que esperaba or y por qu.
No es evidente? Esperaba alguna ayuda para encontrar a mi padre.
Planeo comenzar la bsqueda en Savannah, pero puesto que mi madre y
yo ramos lo nico que lo ataba a esa ciudad, no es probable que siga all.
Sus rutas comerciales corran entre Savannah y el Caribe, donde viva
antes de conocer a mi madre. Resulta algo descorazonador pensar que
podramos tener que visitar todos los puertos del Caribe para dar con l!
Al menos esperaba tener la certeza de que est vivo en alguna parte.
Jacqueline enarc una ceja, y Judith, al ver que Catherine comenzaba a
turbarse, se apresur a sugerir:

Yo confiara en su instinto y comenzara la bsqueda en Savannah.


Verdaderamente parece el lugar ms lgico para empezar. Sin duda all
encontrar alguna nueva informacin sobre su padre. Ahora, si nos
disculpa, todava tenemos que deshacer parte del equipaje.
Jack se llev a su prima casi a rastras, murmurando entre dientes:
De verdad tenamos que or la historia de su vida?
Era una cuestin de cortesa, y por qu me has interrumpido antes?
Porque estabas a punto de hablarle de Amy, cosa que no es en
absoluto asunto nuestro.
Judith chasque la lengua.
Estbamos hablando de la suerte, y tendrs que admitir que la de Amy
es fenomenal.
S, pero eso es todo. Que no se te pase por la cabeza ni un momento
que puedes confiar en Catherine, Judy. Y, puestos a ello, tampoco me fo
del todo de Andrssy.
De verdad?
No te parece que fue mucha casualidad que apareciera justo la noche
antes de nuestra partida y que acabara en este barco con nosotros? El mero
hecho de que tenga los mismos ojos que t no significa que sea un
pariente.
Judith se ech a rer.
Se te olvida que lo sabe todo sobre los Stephanoff.
De un diario que podra haber encontrado en cualquier parte y cuya
informacin decidi utilizar con algn malvado fin.
Judith se rio de nuevo.
Eso no te lo crees ni t.
Vale, puede que el fin no sea malvado. Y puede que s sea un pariente
consanguneo, pero eso no significa que se proponga nada bueno. De
manera que ten cuidadito con lo que les dices, a los dos. No tenemos que
andar por ah revelando secretos familiares solo porque el hombre parece
autntico.
Por qu tena que hablar Jacqueline de secretos cuando Judith
albergaba ahora uno propio y adems colosal?

17

Dnde est Jacqueline? le pregunt Andrssy a Judith, cuando esta


lleg sola a cenar esa noche al camarote del capitn.
Ahora viene. Es que hoy se encontraba un poquito indispuesta. Se ha
quedado dormida esta maana, y luego tambin durmi demasiado en la
siesta esta tarde.
Georgina frunci el ceo.
No habr enfermado, verdad?
No tiene fiebre, lo he comprobado.
Seguramente ser el exceso de emociones de los ltimos das
aventur James, y aadi dirigindose a su esposa: Yo no me
preocupara, querida.
Pase lo que pase, no le sugiris que vuelva a la cama sonri Judith
. Ya est bastante enojada por haber dormido hoy demasiado.
Tras ese comentario, solo Andrssy se mostraba an preocupado. Judith
volvi a preguntarse si su nuevo primo no estara un poco embelesado
por su mejor amiga. Pero Jacqueline lleg unos minutos ms tarde con los
ojos brillantes y plenamente despierta ya, la viva imagen de la buena salud.
Salud con celeridad, puesto que Artie y Henry no tardaron en servir la
comida y todos hubieron de sentarse a la mesa.
Andrssy, por desdicha, haba sido colocado frente a las jvenes, entre
James y Anthony, algo que no presagiaba nada bueno para l. De hecho,
despus de lo que Jacqueline le haba confiado despus del almuerzo,
Judith sospechaba que Andrssy sera vctima de un intenso interrogatorio.
Jack se haba jactado de que no era la nica que mantena ciertas reservas
sobre el recin hallado primo. Haba odo a los padres de ambas discutir
sobre el tema. Naturalmente era el padre de Jack el que comparta sus
sospechas de que Andrssy podra no ser quien sostena ser, aunque por
otra parte, cundo haba aceptado James Malory algo sin cuestionarlo?
Esa desconfianza era un vestigio de su alborotada juventud y los diez aos

que pas haciendo fechoras por los mares. Primero se mostraba suspicaz
y despus afable... si llegaba el caso.
Georgina dio comienzo al interrogatorio de manera inadvertida con la
pregunta:
Tampoco esta noche querr su hermana cenar con nosotros?
No se lo he mencionado.
Georgina mir un instante el sitio vaco en la mesa.
Por qu no?
Otra pregunta inocente. Pero claro, Georgina era una persona
tremendamente confiada, al contrario que su esposo. De manera que era
evidente que James no haba compartido sus sospechas con ella de
momento, solo con su hermano.
Como ya les inform la noche pasada, Catherine sufre cambios de
humor y no siempre es compaa agradable.
Y no quera infligir aquello a su nueva familia? Judith se vio
compelida a participar:
Yo la he visto en sus peores momentos, pero cualquiera con una
grave jaqueca puede mostrar modales bruscos, incluida yo misma. Jack y
yo tambin mantuvimos una conversacin de lo ms agradable con ella
cuando ya se encontraba mejor.
Yo no la calificara de agradable objet Jack.
No fue desagradable insisti Judith.
Es cuestin de opiniones mascull Jack en un susurro que solo
oyera su prima.
James acall a su hija con una mirada antes de dirigirse a Andrssy:
De manera que usted describira a su hermanastra como una persona
de mal carcter, no es as? Muchas mujeres lo son, incluida mi Jack.
Jacqueline se ech a rer, sin duda interpretando el comentario de su
padre como un cumplido. Pero Andrssy replic:
Jams me lo haba planteado as. Solo pienso que puede tener sus
cambios de humor. Un nuevo hogar, un nuevo padre cuando todava no
haba renunciado a encontrar a su padre autntico... fue un momento muy
difcil, cuando su madre y ella vinieron a vivir con nosotros.
Qu le pas a su padre? quiso saber Katey.
Judith dej de escuchar puesto que la conversacin giraba sobre lo que
Catherine ya les haba contado a Jack y a ella. Confiaba en que su prima
advirtiera, no obstante, que la historia ahora coincida, lo cual la tornaba

ms creble. Quin poda inventarse una cosa as? Pero enseguida acudi
a su mente Nathan Tremayne. l s poda. Pareca bastante ducho en
inventarse historias, hacindose pasar por un hroe en lugar del criminal
que en realidad era.
Se pregunt si habra acabado su trabajo all en la bodega.
Probablemente no, puesto que lo ms seguro es que no fuera un autntico
carpintero. Cualquier hombre saba utilizar un martillo, pero de verdad
contaba con la habilidad necesaria para construir un cuadriltero en
condiciones? Ay, cielos, esperaba que ni su to ni su padre sufrieran dao
alguno cuando el ring se desplomase bajo sus pies.
Por qu no le hablaba a su padre del contrabandista, para que Nathan
pudiera pasar la travesa en el calabozo, que era donde deba estar? Jams
debera haber accedido a cerrar un trato con l, cuando eso no haca ms
que darle ocasin de ser ms creativo en sus mentiras. Y a pesar de todo,
si no tuviera que guardar el secreto ante Jack, la inquietara tanto todo
esto? Y por qu demonios quera ahora encontrar alguna excusa para
levantarse de la mesa y poder bajar a la bodega otra vez?
Mir un momento a Andrssy, que en ese momento deca:
Es la razn de que se escapase tantas veces cuando era pequea.
Pretenda volver a Norteamrica donde haba crecido, para poder buscar a
su padre.
En lugar de permitir que ande viajando por el mundo entero en busca
de alguien que podra estar muerto hace mucho tiempo, por qu no la
casa? sugiri Anthony.
La casara si pensase que eso la hara feliz. Pero hasta que se solvente
el asunto de su padre desaparecido, dudo que pueda ser feliz en el
matrimonio.
De manera que de verdad le importa su felicidad? pregunt James.
Por descontado. Andrssy pareca sentirse algo ofendido ante la
duda. Las rabietas que tena de pequea eran comprensibles. Y ni
siquiera me importa su mal genio. Como usted mismo dice, no es algo
nico, muchas mujeres son as. Es sencillamente algo embarazoso cuando
explota en pblico. Es lo nico de lo que quera advertirles para que no se
ofendan si deben ser testigos de cualquier desagradable comportamiento
de esa clase. Por culpa del incendio, no tiene nada, ni cuenta con nadie que
no sea yo. Pero es mi carga, no la de ustedes.
Van a reconstruir la casa? pregunt Georgina.

Tal vez algn da, pero mi deseo es volver a Austria, donde recib mi
educacin y donde confo en continuar mis estudios. Soy pintor.
Un artista?
Aficionado, de momento, pero espero ser mejor algn da. Sin
embargo, no puedo hacer nada con mi vida hasta que haya dejado asentada
a mi hermanastra.
Una carga como la que ahora lleva puede matar cualquier inspiracin
coment pensativo James. Lo que no comprendo es por qu va usted
mucho ms all de sus responsabilidades cuando ni siquiera existe entre
ustedes un lazo sanguneo. No se ofenda, querido muchacho, pero eso
hace pensar que ella lo est coaccionando de alguna manera. De manera
que debo preguntarle esto: cuenta ella con algo con lo que poder
amenazarle y que no nos ha mencionado?
James! se escandaliz Georgina.
Pero Andrssy se ech a rer.
Me alegro de que sienta que puede dirigirse a m de manera tan
directa. Pero tenga en cuenta una cosa: yo soy el ltimo de la lnea de los
Benedek, pero no el ltimo del linaje de Maria, y eso jams lo habra
sabido si Catherine no hubiese encontrado el diario de mi bisabuelo. De
manera que cuando me suplic que la ayudara a encontrar a su padre, no
pude negrselo en conciencia, cuando yo mismo estaba a punto de
embarcarme en una bsqueda similar. La de mi familia. Andrssy mir
en torno a la mesa con una clida sonrisa. Ustedes, los Malory, son
mucho ms de lo que poda haber imaginado. Me han acogido con los
brazos abiertos y sin reservas. Solo Jacqueline pareci sentirse algo
culpable ante el comentario. Adems, mi padre convirti a Catherine en
mi familia directa. A pesar de la conmocin que ello supuso, nunca se
arrepinti, porque mi madre lo haca feliz.
As de sencillo? Es todo una cuestin de obligaciones,
responsabilidades y deudas que le parece tener?
Suena a algo ante lo que t tambin sucumbiras, James coment
Georgina con una elocuente mirada. Ah, no, espera, si eso ya ha pasado,
o no son esas las mismas razones por las que accediste a ayudar a
Gabrielle Brooks?
Vale, me declaro culpable cedi James y rio.
Por no mencionar lo de acabar en una prisin pirata justo por eso.
Djalo ya, George.

Nadie se ofreci a explicarle a Andrssy ningn detalle, puesto que se


trataba de un asunto que levantaba susceptibilidades: el hecho de que los
Anderson, acaudalados constructores de barcos y propietarios de una
importante flota mercante, ahora contaban con ex piratas en la familia en
ms de una orilla. Uno, jubilado haca tiempo (James, el marido de
Georgina) y el otro, convertido en buscador de tesoros (Nathan Brooks, el
suegro de Drew), pero aun as ambos culpables de no pocas fechoras en
su da.
Judith volvi a dirigir la conversacin hacia los esfuerzos de Andrssy
por ayudar a su hermanastra:
Pues yo creo que lo que usted hace es admirable. Le ha ofrecido
esperanza a Catherine, no es as?
S, eso creo, pero me temo que todava debe aprender a ser paciente.
Jacqueline abri la boca, pero Judy la pellizc por debajo de la mesa,
sabiendo que su prima estaba a punto de mencionar que ambas haban
sufrido ya la impaciencia de Catherine, y que a la mujer se le haba metido
en la cabeza que un Malory con el don de los gitanos podra ayudarla ms
que Andrssy, algo que no iba a suceder y que no necesitaba ser objeto de
discusin.
Tal vez no sea una empresa rpida, pero es posible que la haga
cambiar para mejor. Podra considerar hacer una pausa en Bridgeport
para permitir a su hermana un poco de diversin antes de proseguir su
viaje aadi Judith, antes de ponerse en pie. Era la mejor ocasin de la
que dispondra para marcharse antes de que los dems terminasen de
comer. Y ahora si me disculpis, hoy no he podido descansar tanto
como Jack y me encuentro algo fatigada.
Por supuesto, cario dijo Anthony.
Pero antes de irse, se inclin para susurrarle a Jacqueline al odo:
He evitado que te vayas de la lengua. No metas la pata en cuanto yo
me vaya.
Jack se limit a lanzar un bufido.

18

Apenas dos candiles permanecan encendidos en la bodega, ambos junto


al cuadriltero, pero Judith no encontr all a Nathan. Aunque el ring no
estaba terminado, la plataforma s. Incluso haba claveteado ya la lona y
erigido dos de los cuatro postes en las esquinas. Solo quedaban los otros
dos postes y las cuerdas entre ellos, de manera que seguramente Nathan
pensaba concluir aquello deprisa por la maana antes de que James bajara
a inspeccionarlo.
Fue una desilusin que Nathan hubiera dado ya de mano, puesto que
podra ser la ltima ocasin de que dispondra para hablar con l a solas.
Cierto que tal vez pudiera pedirle instrucciones sobre algn asunto nutico
durante la travesa, tal vez incluso subir con l a las jarcias, donde podran
hablar sin que nadie los oyera. Pero entonces tendra que llevar el poco
favorecedor atuendo que Jack haba preparado para ella, y adems, su
prima se ofrecera a ensearle ella misma todo lo que quisiera saber sobre
navegacin... a menos que Judith le confesara su inters por Nathan.
Aquello no sera revelar un secreto, verdad? Pues claro que no. Una vez
Jack le echara un vistazo a aquel hombre, le resultara ms que
comprensible que Judith se interesara por l.
Bien podra retirarse ya a descansar, pero se acerc primero al
cuadriltero para examinarlo. Se le pas por la cabeza subir a la
plataforma para cerciorarse de que fuera tan slida como debiera, pero
resultaba un poco alta para ella, de manera que se limit a presionarla con
las palmas de la mano.
No poda evitar venir otra vez?
Ella dio media vuelta, sobresaltada. Nathan, con un plato en una mano y
un tenedor en la otra, estaba sentado en el suelo, apoyado contra el
mamparo, entre dos cajas, sobre una de las cuales todava reposaba la capa
que Judith se haba dejado.
Ella se acerc despacio, y advirti que por lo menos haba vuelto a

ponerse la camisa, a pesar de lo cual el corazn se le aceler igualmente.


Cre que se haba marchado.
Solo el tiempo suficiente para traerme algo de cena. Una pitanza de lo
ms distinguida para un barco, debo decir. Desde luego no es lo que nos
sirvieron en la corta travesa de Hampshire a Londres.
Es probable que todava no hubiera un cocinero propiamente dicho a
bordo. El que tenemos ahora no es marinero. Mis tos viajan con sus
propios sirvientes, la mayora de los cuales subieron a bordo en Londres.
Todos los lujos de casa, eh? Pero ahora jams volver a estar
contento con mi propio cocinero.
Ella sonri al or su tono grun.
Tiene uno de verdad? Pensaba que los contrabandistas solo realizan
rpidas incursiones por el canal, que apenas pasan tiempo suficiente en el
mar para necesitar un cocinero.
Yo eso no lo s, pero creer su palabra, puesto que parece saber
mucho ms que yo sobre contrabando. Pero sintese. Puede observarme
comer mientras me cuenta mi propia vida.
Conque sarcasmo, eh?, y de lo ms descarado. A pesar de todo, su tono
era amistoso y sus labios se curvaban en una sonrisa. De manera que solo
estaba tomndole el pelo de nuevo, no era as?
He venido a por mi capa minti ella, aunque de todas formas
volvi a sentarse sobre la prenda.
Se la iba a devolver.
Judith enarc una ceja.
Cmo iba a hacerlo, sin revelar que yo haba estado aqu abajo?
No cree que hubiera sido capaz de encontrarla a solas?
No cuando me paso con Jack casi todo el da y por las tardes estamos
con toda la familia. De manera que no, no lo creo.
l solt una risa.
Tengo una cama en el almacn del carpintero. Bueno, arriesgndome
a organizar una buena, mencionar que no es ms que un catre. Nathan
aguard un momento, pero ella no pensaba volver a sacar de nuevo el
tema del catre y se limit a lanzar un bufido para dejarlo claro. De manera
que l prosigui: Pero ya me he adueado de l, por tener un poco de
intimidad. Puede usted venir a verme cualquier noche que le apetezca...
Basta. Puede que encuentre usted todo esto muy divertido, pero
debera recordar que todava pende sobre su cabeza la espada de

Damocles.
Ya est rompiendo el trato? De verdad? Pensaba que los nobles
tenan algo ms de honor.
Era un trato estpido...
Pero quedamos en ello... incluso lo sellamos. Ah, ah est ese rubor
que recuerdo tan bien.
Es usted insufrible.
No, solo que tengo demasiadas cosas pendientes, incluida usted. Y si
su palabra es tan poco firme que depende de un capricho, entonces no es
de fiar, no le parece?
Estoy manteniendo mi palabra, pero solo mientras dure la travesa,
tal como acordamos.
No acordamos nada parecido.
Era una conclusin tcita enfatiz ella, sin querer ceder en ese
punto. Pero no se preocupe, tendr tiempo de desaparecer cuando
atraquemos.
Cree que para entonces querr que desaparezca?
La pregunta implicaba que iban a conocerse de manera mucho ms
ntima. Su tono incluso haba bajado a un ronco susurro! Aquello la
sobresalt y le trajo a la mente un sinfn de preguntas que, en lugar de
plantearle a l, debera estarse cuestionando ella misma. Se senta
demasiado atrada por aquel hombre, y no se vea capacitada para
afrontarlo. Para empezar le haba impedido hacer lo que debera haber
hecho desde el momento en que supo quin era. La haba impulsado a
cerrar un trato con l... De cualquier manera no poda dejar aquella ltima
pregunta sin la adecuada respuesta.
Usted y yo no...
La carcajada de Nathan la interrumpi:
Solo quera decir que para cuando atraquemos, estar convencida de
que soy inocente y no el canalla por el que equivocadamente me toma.
Judith lleg a preguntarse si sus sospechas no seran sino una excusa
para no ceder a la atraccin que senta por l. No, lo que sencillamente
pasaba es que a aquel hombre se le daba de maravilla sembrar dudas.
Nuestro pacto estipulaba sinceridad. Sabe siquiera decir la verdad?
Por supuesto, preciosa. Pero sabra usted reconocerla si la oye?
Aunque a esa pregunta no aguard respuesta. Claro que tampoco la haba,
cuando sus tcticas eran tan evasivas. En lugar de eso, volvi al tema que

no haba concluido esa maana: Dgame, cmo es que una mujer acaba
con el apodo de Jack?
Porque no es un apodo, sino el nombre que su padre le puso al nacer.
En serio?
Por supuesto, el hecho de que sus tos maternos, que a James no le
gustan en absoluto, estuvieran presentes en el nacimiento podra haber
influido un pice en su decisin. Y no hubo manera humana de hacrsela
cambiar.
As de terco es?
Judith sonri.
Hay opiniones. Pero en este caso se mostr de todo punto inflexible.
De cualquier manera, George, la madre de Jack, se asegur de que...
Por Dios bendito, otra mujer con nombre de hombre?
No, su verdadero nombre es Georgina. Pero James la llama George.
Siempre lo ha hecho y siempre lo har. En fin, el caso es que Georgina se
asegur de que en el certificado de nacimiento de su hija apareciera el
nombre de Jacqueline. No obstante, entre la familia ha arraigado el
nombre de Jack.
Supongo que eso explica el curioso nombre del barco, el Doncella
George...
S, el barco original de James se llamaba Doncella Anne, pero lo
vendi cuando se retir del mar. Este lo hizo construir cuando la madre de
Jack quiso llevarse a su hija a Connecticut para que viera su lugar de
nacimiento. Un gasto innecesario, realmente, cuando George y sus
hermanos son dueos de la naviera Skylark, que posee una extensa flota de
barcos mercantes norteamericanos, y en cualquier momento del ao hay
por lo menos uno de ellos atracado en Inglaterra. Pero como ya he
mencionado, mi to no se lleva del todo bien con sus cinco cuados
Anderson. Se niega a navegar en sus bajeles si no se trata de una estricta
emergencia. Y ahora es mi turno de hacer preguntas.
Nathan se incorpor bruscamente al or el sbito ruido que provena de
los animales al fondo de la bodega. Judith tambin mir en aquella
direccin. No sera ms que alguna rata que los haba asustado, o un gato
buscando alguna rata. No obstante, l dej el plato sobre otra caja y fue de
todas maneras a investigar.
Sin haber tenido que responder a una sola pregunta, cosa que Judith
pensaba reprocharle en cuanto volviera. Pero Nathan no volvi.

19

Nathan no esperaba encontrar nada al fondo de la bodega, era solo que


no quera perder su ventaja en el lance de esgrima verbal con Judith, cosa
que podra haber sucedido si permita que comenzara a interrogarle de
nuevo tan pronto. Prefera mantenerla distrada de los hechos el mayor
tiempo posible, o por lo menos hasta que pudiera determinar mejor su
posible reaccin ante ellos.
No haba decidido an si apelar a su simpata, si es que albergaba
alguna, con algunas verdades que s pudiera contarle. O tal vez confesarlo
todo, incluido el hecho de que posea una casa en Hampshire y tena un
perdn aguardndolo. Por desdicha no era probable que ella creyera
ninguna de las dos circunstancias. Pero si le contaba demasiado y la
convenca de que era inocente, su pacto habra concluido y ya no podra
estar a su lado. Y le gustaba su compaa, aunque tambin tomarle un poco
el pelo. Le gustaba el mohn de irritacin en su boca. Le gustaba cmo
brillaban sus ojos con chispas de enojo o de risa. Definitivamente le
gustaba tenerla entre los brazos. Qu demonios, de ella le gustaba todo...
excepto su terca insistencia en tacharlo de contrabandista. Por qu estaba
tan segura? Algo se le escapaba.
Lo asaltaron en cuanto pas junto a la caja donde el hombre se haba
agazapado, y no pudo culparse sino a s mismo por estar tan distrado con
Judith en lugar de centrar la mente en el asunto que tena entre manos. Y
no era precisamente un esculido enano el que lo tir al suelo, sino un tipo
tan grande como Nathan. En el breve vistazo que logr echarle, advirti a
un joven de ojos oscuros y pelo rubio recogido en una coleta, que iba
descalzo pero no pobremente ataviado: una camisa de lino fino y una
distinguida cadena de oro al cuello. No lo reconoci como miembro de la
tripulacin, y dudaba que alguno de los criados que Judith haba
mencionado fuera a atacarle.
El ruido de la disputa sobresalt a las gallinas, que estallaron en

cacareos, y uno de los cerdos comenz a chillar. El estupor de Nathan solo


dur un instante, antes de que entraran en juego sus instintos. Rod por el
suelo, arrastrando a su enemigo con l, y logr encajar un slido
puetazo antes de que el tipo lo apartara de un empujn y se pusiera en pie.
Pero, lejos de salir corriendo, se sac una navaja del pantaln y lanz un
puntazo justo cuando Nathan tambin se levantaba. Not la punzada de la
hoja en el pecho, pero no baj la vista para inspeccionar la herida. Su
furia estall con toda su fuerza.
Nunca se haba visto envuelto en una pelea a navajazos y no contaba con
ningn arma para defenderse. Podra haber improvisado con un martillo o
una lima, pero su caja de herramientas estaba demasiado lejos y lo ms
probable era que si corra a por ella, acabara con la daga clavada en la
espalda. De manera que posicion los brazos para bloquear el siguiente
ataque, aunque dudaba de que tal defensa resultara efectiva. Al final crey
mejor tratar de mantenerse fuera del alcance. Pero eso no iba a ser posible
durante mucho tiempo.
Al sopesar sus opciones se dio cuenta de que dejaban mucho que desear.
Poda quitarle la navaja a su rival para hacer de aquello una pelea justa en
la que tena muchas posibilidades de ganar, o enviar a Judith a por ayuda,
si es que no haba salido ya corriendo. Esta segunda opcin no le apeteca
en lo ms mnimo, y adems estara muerto mucho antes de que llegara
nadie. Y entonces, una tercera opcin lleg deslizndose por el suelo para
detenerse a sus pies. Su martillo.
El hombre tambin lo vio y se adelant rpidamente tendiendo la daga
para impedir que Nathan se acercase. No haba tiempo para pensar, pero
Nathan no dejara pasar la oportunidad que Judith acababa de ofrecerle, de
manera que le dio la espalda a su enemigo, se tir al suelo y, apoyndose
sobre las manos, lanz una patada hacia atrs. No conect con su atacante,
pero lo sobresalt el tiempo suficiente para coger el martillo y ponerse en
pie. Ahora s encaj un martillazo en el hombro del otro, hacindolo
retroceder. Nathan tena ahora ventaja, y los dos lo saban.
Tom la ofensiva con constantes acometidas. Cuando el martillo
alcanzaba la hoja saltaban chispas, pero el rubio tena la daga bien
agarrada. Nathan, no obstante, iba ganando terreno y su enemigo no
tardara en quedarse sin campo para maniobrar, arrinconado contra el
corral de los animales. Aunque tal vez todava no se hubiera dado cuenta.
Ahora tena ventaja, y como no quera matar a su asaltante, le advirti:

Rndete. Es mejor que acabar con la cabeza machacada.


Vete al infierno! le espet el otro. En su tono se adverta una
desesperacin que indicaba que estaba a punto de intentar algo. Y as fue.
Le haba dado la vuelta a la daga, de manera que ahora la sostena por la
punta, y haba alzado el brazo para lanzarla. Nathan solo tuvo un segundo
para reaccionar, y la mejor manera de esquivar el vuelo de aquel pual o
de detenerlo era lanzarse contra su agresor.
La embestida los arroj a ambos contra la cerca del corral, que se
rompi bajo su peso. Cayeron al suelo entre un alboroto de animales y
una cacofona de ruidos de pnico. Pero Nathan presion su ancho pecho
contra el brazo que sostena la daga, para impedir que el hombre moviera
el arma, si es que todava la tena en la mano. A continuacin solt el
martillo y le estamp el puo en la cara una, dos, tres veces. El segundo
puetazo ya haba sido suficiente para noquearlo.
Por fin Nathan respir hondo y se incorpor. El pual segua al alcance
de su atacante, as que lo tir fuera del corral antes de mirarse el pecho
para ver si estaba herido. La hoja le haba rasgado la camisa y la piel le
escoca, pero no era ms que un araazo que solo se haba cobrado unas
gotas de sangre.
Est usted bien?
Judith segua all? Nathan vio lo preocupada que estaba y se apresur a
tranquilizarla:
S, estoy bien.
Pero por qu le han atacado?
No tengo la menor idea. Nathan se puso en pie y sac a rastras al
hombre del corral antes de observar: Es evidente que no forma parte de
la tripulacin.
Ella le miraba con expresin ceuda.
Tampoco pertenece a los cocineros de mi to, porque los conozco a
todos.
Ser entonces un polizn.
Pero a los polizones no les da por matar a nadie cuando los
descubren.
No le faltaba razn. Se trataba de un delito menor que por lo general
solo conllevaba como castigo una breve estancia en el calabozo o algn
trabajo forzado hasta que el barco llegara a tierra. La mayora de los
capitanes dejaban ir al polizn. El asalto de aquel hombre no tena mucho

sentido. No poda haber estado en la bodega desde que zarparon de


Londres, de eso Nathan estaba seguro. Los animales habran advertido
antes de su presencia, y los marineros que bajaban varias veces al da a
por provisiones tambin lo habran visto. El hombre tena que haber
permanecido oculto en otro lugar y luego bajar a la bodega cuando
Nathan fue a buscar su cena.
De momento utiliz una caja para cerrar el corral roto y que los
animales no se escaparan antes de que tuviera ocasin de repararlo.
Judith, que lo observaba, de pronto exclam horrorizada:
Est herido!
No, no es nada.
Djeme verlo.
Y corri hacia l. Nathan hizo una mueca burlona, pero ella estaba
decidida a abrirle ms el desgarrn de la camisa para verle la herida. Esto
le dio ocasin de darse cuenta de que Judith estaba ms preocupada de lo
que debera por alguien a quien quera ver en prisin. Tan compasiva era
que estaba dispuesta a ayudar a cualquiera que lo necesitara?
Por fin alz la vista hacia l.
No es ms que un araazo.
Nathan sonri.
Ya lo s. Debera usted haber salido corriendo en cuanto comenz la
pelea, pero me alegro de que no lo hiciera. El martillo inclin la balanza a
mi favor. Una idea muy inteligente.
Judith se sonroj.
Me enfad ver que no era una pelea limpia. Se me ocurri pegarle
con un tabln de madera, pero no confiaba en la efectividad de mi ataque.
Nathan se ech a rer al imaginrselo. Lo cierto es que con ella se rea
mucho... una razn ms por la que le gustaba su compaa.
Jams pens que acabara agradeciendo ese mal genio suyo... o
dndole las gracias a usted. Pero definitivamente cuenta con todo mi
agradecimiento, preciosa.
De nada.
Nathan se inclin y se ech sobre el hombro al desconocido
inconsciente.
Adnde lo lleva?
Su to necesita ser informado de esto, de manera que coja su abrigo y
vyase antes de que empiece el jaleo. El capitn podra ordenar que se

registre todo el barco en busca de otros polizones, y dudo que quiera que
la encuentren aqu.
Desde luego. Me marcho ya. No hace falta que me espere.
Aun as Nathan aguard en la escalera hasta asegurarse de que Judith
estaba a salvo. La posibilidad de que hubiese algn otro polizn explicara
por qu el hombre inconsciente haba asaltado a Nathan en lugar de
entregarse. Haba sido una maniobra de distraccin para evitar que
encontrasen a sus compaeros?
Una vez en cubierta, Nathan tir su pesada carga al suelo. El hombre no
se agit en lo ms mnimo, pero tampoco poda dejarlo all solo, de
manera que llam a gritos al primer oficial. No haba ms que unos
cuantos marineros en cubierta a esas horas de la noche, pero todos se
acercaron a ver qu pasaba, uno de ellos con un candil.
Diantre, has noqueado a uno de los criados de Londres? dijo
alguien. Al capitn no le va a hacer ninguna gracia.
Llamadle y ya veremos replic Nathan.
Artie no tard en llegar.
Ese hombre no es del barco. Dnde lo ha encontrado, seor
Tremayne?
Nathan explic lo ocurrido y luego tuvo que repetirlo cuando apareci
el capitn. Si a Malory le haba molestado que alguien se hubiera atrevido
a abordar su navo sin permiso, lo disimul bien. De hecho, se mostr
absolutamente inexpresivo.
No pertenece a la tripulacin, capitn, y por lo que nos cuenta aqu el
seor Tremayne, tampoco parece el tpico polizn seal Artie.
No, es cierto. James se qued mirando al desconocido y le dio un
golpe con el pie por ver si recuperaba la conciencia, pero el hombre
segua sin moverse. Era necesario pegarle con tal fuerza, seor
Tremayne?
Primero solt el martillo fue todo lo que Nathan adujo en su
defensa.
El rpido gesto en los labios del capitn fue demasiado fugaz para saber
si era una sonrisa.
Nuestra conclusin de que no forma parte de la tripulacin plantea
una pregunta: qu est haciendo en mi barco? dijo James. Y por qu
no ha trado nadie un cubo de agua para despertarlo y que nos lo aclare?
Pero en cuanto un marinero sali corriendo a cumplir la orden,

apareci Andrssy, espada en mano, gritando:


Cmo se atreve a poner en peligro a mi familia? Lo voy a matar!
El conde pareca lo bastante furioso como para cumplir su amenaza.
Nathan se apresur a detenerlo. James, irritado, hizo lo mismo, apartando
a Andrssy de un empujn.
Qu diablos se cree que ests haciendo? le espet con tono
ominoso. Necesito respuestas, no sangre.
Pero... no estn las mujeres en peligro? pregunt Andrssy, y baj
el arma.
Qu diablos rugi James. No se meta en...
Capitn!
Nathan se volvi a tiempo de adivinar que el polizn se haba levantado
de un brinco mientras ellos estaban distrados, haba noqueado al nico
marinero que segua a su lado, el que acababa de gritar, y luego, saltado al
agua. Ahora solo alcanz a verle las piernas antes de que desapareciera.
Nathan, incrdulo, corri a la borda.
Pero qu diablos...? Es que piensa llegar nadando a Inglaterra?
Los otros se haban acercado tambin.
Lo pescamos? sugiri un marinero.
Cmo? exclam exasperado otro, alzando el candil sobre el agua
. Alguien lo ve ah abajo? Porque yo no.
No, no se vea nada. A diferencia de la noche anterior, cuando el cielo
estaba despejado, ahora un gran cmulo de nubes cubra la luna. Llegaron
ms hombres con candiles, pero la luz no fue suficiente para vislumbrar al
polizn. Se oan chapoteos, lo cual indicaba que se alejaba nadando. Y
entonces Nathan oy algo ms...
Remos le dijo a James. Hay por lo menos un bote por aqu cerca,
de manera que tambin debe de haber un barco.
Artie! bram el capitn. Quiero a todos los hombres armados y
en cubierta, por si se produce un ataque. Vosotros dos orden sealando
a los marineros, echad uno de los botes ms pequeos al agua para
perseguirlos. Si no es un ataque, quiero de vuelta a mi maldito polizn.
Henry, bscame al marinero que mejor visin nocturna tenga y me lo
mandas a las jarcias. Quiero saber qu est pasando ah abajo.
Nathan corri al otro costado del barco, pero segua sin poder ver nada
en el agua. Movindose junto a la borda pudo constatar que el ruido de los
remos solo se oa en el lado por donde haba saltado el hombre. El sonido

se fue desvaneciendo hasta que finalmente solo se percibi desde la popa.


Iba de camino a informar de esto al capitn cuando Walter, el marinero
de mejor visin nocturna que no haba tenido que trepar muy alto para
utilizarla, advirti:
Capitn, detrs de nosotros!
James acudi de inmediato a popa seguido de la tripulacin. Artie le
tendi el catalejo, pero el capitn no se molest en utilizarlo. Se limit a
alzar la vista hacia las densas nubes y lanz un vehemente juramento.
Un solo bote de remos grit Walter, avanza deprisa hacia el
barco grande. El nuestro todava no est cerca, capitn. No creo que
podamos alcanzarlo.
En ese momento se apartaron un poco las nubes, lo justo para que la
luna arrojara una tenue luz sobre las aguas. James se apresur a alzar el
catalejo.
Tres palos, una fragata... Y est virando para ensearnos el can.
Nos va a disparar? pregunt alguien.
No, no est bastante cerca. Supongo que no es ms que una maniobra
con la que pretenden disuadirnos de intentar capturar a su hombre para
interrogarlo. Artie, llama al bote de vuelta. No voy a arriesgar sus vidas si
no tienen posibilidades de alcanzar el otro bote. A continuacin James
lanz otro juramento al ver que volva a desvanecerse la luz de la luna.
Malditos misterios. Los aborrezco.
El comentario no iba dirigido a nadie en particular, pero algunos
marineros quisieron aventurar alguna explicacin.
No eran piratas, porque nos habran disparado.
Solo haba un bote, de manera que no era un intento de abordaje
apunt otro.
Para que ese bote estuviera a medio camino del Doncella George
cuando el hombre salt por la borda, tenan que tener establecida una cita
para esta noche opin Nathan.
Tengo que estar de acuerdo, puesto que no creo en las coincidencias
convino James. Pero solo llevamos navegando dos das. Qu
esperaba ese hombre conseguir en tan poco tiempo?
Sabotaje sugiri Artie.
Hundirnos? James neg con la cabeza. Demasiado drstico, y
se perderan vidas inocentes.
Tal vez eso no les importe insisti Artie. Pero har que registren

el barco de arriba abajo.


Si fuera una cuestin de venganza, el hombre podra haber estado
preparado para matar a quien fuera esta noche y luego saltar por la borda.
Pero usted lo sorprendi primero... Bueno, supongo que es posible,
pero mis enemigos tienden a ser impacientes. De haberme querido muerto,
el hombre habra intentado matarme antes. Habr que interrogar a la
tripulacin, a ver si alguien ms cuenta con un enemigo implacable.
Era el caso de Nathan, pero Grigg no enviara a nadie a una misin
suicida para acabar con l, incluso aunque hubiera descubierto que su
enemigo viajaba en el Doncella George, de manera que no dijo nada.
Sugiri, en cambio, algo no tan vil:
Podra ser que el polizn hubiera querido recuperar algo que acab
en el barco por accidente. Tal vez crey poder encontrarlo en un par de
das, y tal vez lo hizo. Podra haber estado esperando a que yo me
marchara de la bodega donde estaba escondido. No contaba con que yo lo
descubriera.
La teora no es del todo descabellada, pero no explica que lo atacara
de inmediato, en lugar de intentar salir de la bodega de otra manera.
Podra haberse hecho pasar por un miembro de la tripulacin o un criado.
Nadie que no sea el primer oficial conoce a todo el que viaja en mi barco.
Y as era como el hombre poda haber viajado a bordo sin llamar la
atencin hasta cumplir tranquilamente con su cometido, pens Nathan.
Pero no estaba dispuesto a teorizar cuando todo iban a ser especulaciones.
Con eso no se llegaba a ninguna parte.
Damos media vuelta entonces, capitn? pregunt un marinero.
No, no saldremos en su persecucin, y menos estando a bordo mi
familia. Pero quiero una vigilancia constante sobre ese barco que nos
sigue. Si se aproxima, quiero saberlo. Y organicen grupos de marineros
armados para que patrullen el Doncella George esta noche.
Yo empiezo a odiar los misterios mascull Nathan.
James asinti con la cabeza mientras se volva hacia su primer oficial.
Sospecho que esto va a quedar sin resolver por el momento, pero
rene al resto de la tripulacin y que se busque en los suministros
cualquier cosa que se salga de lo ordinario. Que se mire en cada rendija,
de hecho, para asegurarnos de que no hayan enviado a ms de un hombre
para la misin. Dame los resultados de la bsqueda en cuanto puedas. Yo
me vuelvo a mi camarote. Entonces se interrumpi un momento para

volverse de nuevo hacia Nathan. Ha terminado usted mi cuadriltero,


seor Tremayne?
Estar terminado en una hora, capitn.
Puede esperar a la maana. Ya ha hecho suficiente por un da.
Nathan asinti con la cabeza.
Ha dicho que esto quedar sin resolver por el momento. Cree que
seguirn detrs de nosotros si no lograron lo que estaban buscando.
Ah, de hecho cuento con ello.

20

Judith no se poda creer lo que estaba haciendo. Otra vez. Tambin iba
en contra de su naturaleza escabullirse as a hurtadillas. Tena que haber
otra manera de hablar con Nathan sin despertar las suspicacias de nadie.
Pero no se le ocurra.
Corri bajo cubierta, consciente de que tena tan poco tiempo que era
casi absurdo molestarse. Ya era media maana. No haba planeado dormir
hasta tan tarde, y Jack no tardara en ir a buscarla, si es que no se haba
quedado dormida otra vez. Cosa que era muy posible, no obstante, puesto
que la noche anterior haba ido al camarote de Judith antes de retirarse.
Jack tena que contarle todo lo que haba odo decir a su padre sobre el
polizn, y Judith no pudo ni siquiera admitir que ya conoca la mitad de la
historia. Malditos secretos...
Encontr a Nathan recogiendo sus herramientas. El cuadriltero estaba
terminado, y haba arreglado tambin el corral de los animales. Si llega a
tardar unos minutos ms, ya se habra ido.
l mismo se lo confirm:
Ya me marchaba. No pensaba que fuera a venir a hacerme una visita...
y qu demonios lleva puesto?
Ropa fcil de poner. Mi doncella me ha dejado dormir esta maana y
yo estaba demasiado impaciente para esperar a que apareciera. El caso es
que dispongo de muy poco tiempo.
El modo en que l le miraba los pantalones la hizo sonrojar.
Terminaban en unas botas de montar de media caa, pero la tela no era
muy gruesa. A Jack le gustaba llevar ropa cmoda, lo cual por lo general
significaba suave y fina. De manera que Judith no se remeti la larga
camisa blanca, dejndola por fuera para que le cubriera por detrs todo el
trasero y ajustndosela con un cinturn. Estaba segura de que su aspecto
era ridculo, pero no era eso lo que ahora decan los ojos verdes de
Nathan.

De verdad le permiten vestirse as?


A bordo, s. La ltima vez que navegu, hace aos, llev pantalones, y
mi madre estaba de acuerdo. Mejor que una falda aleteando al viento.
Para una nia puede ser, pero ahora es una mujer con unas curvas
que...
Deje de mirarme! le espet ella.
Nathan se ech a rer.
Hay cosas que un hombre no puede hacer, preciosa.
Judith entorn los ojos.
Est deliberadamente perdiendo el poco tiempo del que dispongo
antes de que Jack empiece a preguntarse dnde estoy?
l la mir entonces a los ojos.
Se ve que no termina de funcionar, esto de tenerme a su entera
disposicin, no es as? No si tiene que andar siempre con su prima.
Ella ya haba cado en la cuenta, pero por qu tena l que utilizar ese
tono burln?
Si tiene que ir a alguna otra parte, desde luego por m no se...
No lleg a terminar la frase. Nathan le puso las manos en la cintura y la
sent en la caja a su lado. Era un poco alta como asiento para ella, puesto
que le dejaba los pies colgando a unos centmetros del suelo. Pero es que
entonces l se sent a su lado! Aquello no era bastante grande para dos
personas. Bueno, s lo era, pero no sin que sus muslos se tocaran.
Judith tal vez no lo habra advertido si llevara falda y enaguas, pero con
aquellos finos pantalones negros senta en la piel cada centmetro de su
pierna y el calor que irradiaba. Notaba asimismo su brazo, presionado
contra ella, puesto que Nathan no llevaba chaqueta. Aquella postura, a
todas luces demasiado ntima, le recordaba lo que haba sentido estrechada
contra su cuerpo medio desnudo el da anterior, cuando l la haba
besado...
El agradable hormigueo que experiment entonces volvi a aparecer
para aturullarla todava ms. Fue a bajarse de la caja, hasta que se dio
cuenta de que, sentada a su lado, no tendra que mirarle y sentirse atrapada
por su atractivo rostro y sus ojos sensuales. Si tan solo pudiera ignorar
que se estaban rozando... Si pudiera dejar de preguntarse si no se habra
sentado tan cerca porque quera besarla de nuevo... Judith gru
exasperada para sus adentros. Jams obtendra respuestas de l si la
atraccin que senta segua interponindose en su camino.

Dnde creci usted? barbot de pronto. Ya estaba: una pregunta


muy sencilla de la que no podra evadirse.
Y a pesar de todo, l se evadi:
Eso importa?
Con la mirada fija en el ring que tenan delante, bien iluminado por dos
candiles colgados de sus postes, Judith insisti:
As es como piensa cumplir su parte del trato?
Bueno, si le digo dnde me crie, lo va a interpretar mal.
Ay, por Dios bendito, se crio en Cornwall!, a que s? adivin ella
. S, por supuesto. El lugar de Inglaterra famoso por sus
contrabandistas. Para qu me he molestado en preguntar?
Ya le advert que lo interpretara mal. Pero en Cornwall hay lo mismo
que en cualquier otro condado, incluidos sus nobles, de manera que no
tiene por qu volcar sus sospechas sobre cualquier persona que all resida.
Est bien.
De verdad? se sorprendi l. De verdad puede mostrarse
razonable en algo?
Soy partidaria de la lgica, y lo que ha dicho es una proposicin
bastante lgica sobre una regin.
Nathan lanz una carcajada.
Le he ofrecido lgica a raudales...
No, en absoluto, no sobre los asuntos concernientes a usted
personalmente. As pues, aprendi carpintera antes o despus de echarse
al mar?
Es mi turno.
Qu? Ah, muy bien. Pregunte. Yo no tengo secretos que ocultar...
aparte de usted.
Lo cierto es que me gusta ser su secreto.
Por qu esta frase la hizo sonrojar? Cierto que su tono haba bajado a
un sensual susurro, pero eso no quera decir nada. O s. Aquel hombre
poda estar tratando de perturbarla deliberadamente. O comenzaba a
sentir la misma atraccin que ella? La idea casi lleg a marearla. Si no era
un criminal... Pero lo era, y no poda olvidarlo ni por un momento.
Eso era una pregunta? dijo.
Nathan se rio.
Es muy extensa su familia?
La familia inmediata? Mis padres estn sanos y fuertes. Mi hermana,

Jaime, es dos aos ms pequea que yo y no le sienta bien navegar, de


manera que se ha quedado en casa con mi madre. Mi hermanastra, Katey,
es mucho mayor y viene a bordo con su esposo, Boyd.
Me refera a la familia al completo.
Judith sospechaba que no era cierto, pero contest no obstante.
Lo cierto es que nunca los he contado a todos. Mi padre es el menor
de cuatro hermanos. Todos tienen esposas e hijos, e incluso algn nieto,
de manera que si tuviera que calcular a ojo, yo dira que somos ms de
treinta.
l pareci disimular una carcajada. Judith no pensaba mirarle para
asegurarse. Lo de mantener la vista apartada de l estaba funcionando... en
cierto modo. Por lo menos haba dejado de preguntarse si la iba a besar...
ay, por Dios bendito, y ahora no poda pensar en otra cosa. Haba sido
emocionante, aunque ligeramente abrumador, pero los sentimientos que
haba despertado en ella haban sido tan agradables que no poda evitar
querer experimentarlos de nuevo.
... casi toda mi vida estaba l diciendo ahora.
Cmo?
Su anterior pregunta.
Pero qu acaba de decir?
Adnde se le haba ido la cabeza?
Su tono burln la hizo sospechar que tal vez conoca la respuesta, cosa
que todava le provoc ms sonrojo.
Puede empezar otra vez, por favor?
Ya que me lo pide tan amablemente... faltara ms. Deca que fui
primero marino, que navegu con mi padre casi toda mi vida.
Excepto los tres aos que trabaj como carpintero. Eso se lo
mencion a mi to. Dnde y por qu aprendi ese oficio, si ya tena
trabajo con su padre?
Nada de trampas, preciosa. Eso son tres preguntas seguidas.
No tendra necesidad de hacerlas si se explayara un poco se enoj
Judith, en lugar de darme esas sucintas respuestas que no hacen sino
plantear otra docena de preguntas.
Nathan se ech a rer.
De manera que es partidaria de la lgica y la exageracin. Ah, y no
nos olvidemos de la terquedad. Estoy empezando una lista.
Y usted es partidario de las evasivas. De verdad le parece que no es

obvio?
Sabe? Me est costando mucho trabajo mantener las manos quietas.
Judith se volvi bruscamente hacia l conteniendo el aliento. En su
expresin lea que no era solo una maniobra para distraerla, sino puro
deseo, ardiente y sensual. Y encendi en ella una llama...
Pens que debera saberlo aadi l por fin. Luego apart la
mirada y pregunt: Dnde creci usted?
Judith necesitaba un momento para volver a la tierra. De hecho, ms de
un momento. Igual que si l la hubiera tocado, los pezones se le haban
puesto duros y todava le hormigueaban, todava tena el pulso acelerado.
Le gustara pensar que si Nathan hubiera intentado besarla, ella se lo
habra impedido. Pero saba que no era as. Por qu no haba intentado
besarla?
Dios, Dios, aquel hombre era ms peligroso de lo que haba supuesto...
un autntico riesgo para sus sentidos. Judith se baj de un salto de la caja
para poner algo de distancia entre ellos. Iba a tener que ser ms cuidadosa
con aquellas tcticas.
En Londres contest, y no aadi ms. Sin dejar de mirarlo
advirti que la boca se le tensaba un poco, lo justo para saber que a l
tampoco le gustaban las respuestas cortas. Es irritante, verdad?, que le
contesten a uno con tal laconismo.
Sobrevivir.
Ella se ech a rer ante su insincera respuesta.
Bueno, puesto que por lo general suelo dar ms detalles, aadir que
nac y me crie en Londres, y all recib mi educacin. De hecho, rara vez
dejo la ciudad excepto para visitar a la familia en otras partes de
Inglaterra, como Hampshire, donde nos vimos por primera vez.
Y para ir por lo menos dos veces a Norteamrica.
Judith sonri.
Antes de que haga comentario alguno sobre eso, le requiero otra
respuesta. Por qu aprendi carpintera si ya estaba trabajando con su
padre?
l la mir un momento y se ech a rer con ganas. A Judith le gustaba
que el sentido del humor lo desarmara de manera tan absoluta: su rostro,
su boca, sus manos, todo lo pona de manifiesto. Indicaba que se estaba
acostumbrando a ella y que no tena el menor temor de que por su culpa
fuera a dar con sus huesos en la crcel. Tan seguro estaba de poder

hacerla cambiar de opinin sobre l, o era realmente inocente? Esa era la


cuestin. Si tuviera ya la respuesta, Judith no estara all... O s, pero por
una razn muy distinta.
Nathan contest a su ltima pregunta:
Una pelea con mi padre me llev a dejar Cornwall para siempre
cuando tena veinte aos. Termin asentndome en Southampton, que es
donde aprend carpintera.
Ella correspondi con la misma moneda:
Mi primer viaje a Norteamrica lo realic tambin con Jack, para
visitar Bridgeport, el lugar de nacimiento de su madre. Este viaje es para
su presentacin en sociedad all, antes de comenzar la temporada en
Londres. No es lo habitual ser presentada dos veces, por supuesto, pero
sus tos norteamericanos insistieron. Si no sabe todo lo que conlleva una
presentacin en sociedad...
S lo s. Es lo que ustedes los aristcratas hacen para conseguir
marido. De manera que ya est usted en el mercado de esposas, no? No
s, no esperaba que le hiciera falta.
Era aquello un cumplido? Tal vez, pero en tono despectivo.
Y no me hace falta. He perdido la cuenta de la cantidad de hombres
que han pedido permiso a mi padre para cortejarme este verano.
De manera que tiene toda una corte de ansiosos pretendientes
aguardando su regreso a Inglaterra?
Pues no, resulta que mi padre ech a patadas de la casa a todos esos
esperanzados caballeros. No le gust demasiado que le recordaran que me
acerco a la edad casadera.
Bien hecho.
Judith enarc una ceja.
De verdad? Por qu toma partido por l en esto?
Porque las mujeres no necesitan casarse a la primera de cambio.
Est hablando de alguien que conoce personalmente, verdad?
adivin ella.
l asinti.
De mi hermana. Debera haber esperado a un hombre mejor que
pudiera hacerla feliz, en lugar de aceptar la primera oferta que se le cruz
en el camino. No sali bien.
Judith aguard un momento a que prosiguiera, pero entonces oy ruido
de voces y exclam asustada:

Son mi padre y mi to!


Por todos los demonios, escndase!

21

El momento no poda haber sido ms inoportuno. Nathan acababa de


abrirse un poco y estaba contestando preguntas sin plantear l ninguna.
Aquello poda haber llegado mucho ms lejos si no los hubieran
interrumpido. Pero no le hizo falta que la conminaran a esconderse: ya
corra hacia las cajas cuando Nathan le rode la cintura con el brazo y
prcticamente la deposit en el suelo detrs de una de ellas. Por lo menos
all haba sitio para ocultarse, porque los suministros no se colocaban
cerca de la bodega puesto que esta tena que ser revisada regularmente en
busca de filtraciones. Era una de las tareas de Nathan como carpintero del
barco... cuando no estaba siendo interrogado por la sobrina del capitn.
Judith se agazap detrs de la caja y al cabo de un instante vio a su
padre, que entraba en la bodega diciendo:
... demasiado presto en contestar, sin una sola pausa. No tuvo que
pensarlo ni una vez.
Y con eso quieres decir...? replic James.
Pens que eso te convencera de que el chico dice la verdad.
Yo nunca he dicho que fuera un mentiroso, Tony. Es posible que sea
exactamente quien sostiene ser, y que a pesar de todo tenga otro propsito
en mente distinto del que proclama. El hecho de que nos diga la verdad no
significa que no haya dejado sin mencionar algunos detalles pertinentes.
Casi parecan estar hablando de Nathan; sin embargo, Judith saba que
se referan a Andrssy. Claro que eso Nathan no tena por qu adivinarlo.
Y por qu no se haba marchado todava? Se le vea entre dos cajas, junto
a sus herramientas, de espaldas a la entrada y a menos de medio metro de
ella. La estaba escondiendo con su propio cuerpo, pero en la agresiva pose
de sus hombros se notaba que estaba tenso. Acaso presagiaba un
enfrentamiento? O esperaba tener que defenderla a ella? Muy decente por
su parte, pero Judith no permitira que las cosas llegaran a tanto.
Como si no estuviera ya bastante angustiada, sinti verdadero horror

cuando se le ocurri la razn por la que su padre y su to haban bajado a


la bodega: para utilizar el nuevo ring. Eso significaba que se quedaran
bastante tiempo, de manera que ella tampoco poda marcharse. Significaba
tambin que oiran a Jack llamarla cuando su prima no la viera en
cubierta, cosa que sucedera en cualquier momento. Judith incluso se
imaginaba a su padre organizando una bsqueda por todo el barco.
La voz de James sonaba algo alejada, como si ya estuviera en el
cuadriltero. Judith no se asom para comprobarlo. Una vez que
comenzaran a boxear, tal vez podra aprovechar su distraccin para
escabullirse de all. Tendra que avanzar a gatas casi todo el camino entre
las cajas, pero no le resultara muy difcil con los pantalones que llevaba
puestos.
La esposa de mi sobrino tiene el pelo como el tuyo coment
Anthony en un engaoso tono afable.
Judith abri unos ojos como platos. Su voz sonaba como si su padre
estuviera justo delante de la caja tras la que ella se ocultaba! Pero estaba
hablando con Nathan.
Tenga la amabilidad de decirme que no est usted emparentado con la
familia Hilary.
Jams he odo hablar de ellos replic con cautela Nathan.
Bien.
Judith no necesitaba verlo para saber que su padre acababa de encajarle
un puetazo a Nathan en el vientre. El sonido haba sido inconfundible.
Pero por qu? Y no se limit a ese golpe. Judith dio un respingo con cada
uno de los que siguieron. Saba lo brutal que poda ser su padre con los
puos. Estaba haciendo algo Nathan por defenderse? Le daba miedo
mirar. Pero no poda evitarlo.
Nathan esquiv el siguiente golpe y fue maniobrando de manera que
Anthony le diera la espalda a ella. James s estaba de frente, desde su
posicin en el ring, pero tena la vista clavada en los otros dos y su tono
son de lo ms irnico cuando coment:
Se le permite defenderse, seor Tremayne. Mi hermano no quedar
satisfecho de otro modo.
Nathan bloque un golpe al rostro y lanz a su vez un gancho que
alcanz a Anthony en el mentn y le hizo echar atrs ligeramente la
cabeza. Judith ahora se estremeci por su padre, aunque a la vez se
preguntaba si no estara el hombre secretamente agradecido al ver que no

vencera fcilmente, puesto que nada le gustaba ms que una buena pelea.
No haba Malory que no supiera esto. Pero si le complaca no haber
abatido todava a Nathan, lo cierto es que no daba seales de ello y segua
asestando golpe tras golpe, concentrndose en el vientre de su
contrincante, mientras que Nathan a su vez le propin otros dos puetazos
en el mentn y la mejilla.
Ya basta, Tony intervino por fin James. No quiero que se lesione
las manos contigo. Las necesita para hacer su trabajo.
Que algn otro haga su maldito trabajo gru Anthony.
No es posible insisti James. Solo tenemos un carpintero a
bordo.
No me digas que fue l quien encontr al polizn anoche!
El mismo.
Otro puetazo.
Muy bien, he terminado. Incluso voy a considerar que estamos en
paz... Tremayne, no es as? A menos que haga usted algo para volver a
inclinar la balanza hacia un lado.
Su idea de estar en paz da asco, seor mo.
Judith gimi para sus adentros ante aquella respuesta menos que
conciliatoria, pero a Anthony pareci ms bien divertirle.
Muy al contrario, mi querido muchacho. Acaso no sigue usted en
pie?
Si necesitas descansar tras el ejercicio, Tony, podemos esperar otro
da para probar este cuadriltero ofreci James, magnnimo.
Cierra el pico, viejo. Esto ha sido solo un calentamiento. Y
Anthony procedi a demostrar sus palabras subindose al ring.
Nathan debera haberse marchado, pero se sent en la caja tras la que
Judith segua escondida. Ahora la joven se haba sentado con las piernas
cruzadas, de cara al casco del barco y con la espalda apoyada contra la
caja. Imagin que Nathan solo quera recobrar el aliento mientras
observaba la accin en el cuadriltero. De manera que se sorprendi
cuando un momento despus le oy preguntar con un tono grave e
incrdulo:
Cmo puede hacer eso, con su edad, y despus de la lea que le he
dado?
Se refera a los puetazos que su padre y su to se propinaban
mutuamente en el ring.

La edad no tiene nada que ver con la habilidad susurr ella como
respuesta. Mi padre ha estado entrenando durante aos, por no
mencionar los frecuentes encuentros con su hermano, como este que est
viendo ahora mismo.
Nathan lanz una risa queda.
Le di la oportunidad de marcharse, por qu no la aprovech?
Judith no contest, sino que pregunt a su vez:
Le ha hecho dao?
Usted qu cree?
Mucho?
Sobrevivir.
Judith frunci un momento el entrecejo, hasta que reconoci el tono
burln en su voz. Haba otra cosa que deseaba saber.
Qu es lo que ha hecho para provocar su enojo?
Tiene que ser culpa ma?
Conozco a mi padre y s cundo est resentido con alguien. Por
qu?
Puede que lo noqueara en los muelles de Londres antes de zarpar.
Judith lanz una exclamacin de asombro.
Pero cmo? La nica persona ante la que puede perder es mi to
James.
Lo cog por sorpresa, se puede decir. Pero ya le ha odo. Ahora
estamos en paz.
No cuente con ello, estuvo a punto de replicar Judith, pero no quera
que dejara de hablar con ella por miedo a su padre. Era algo que de
cualquier manera poda suceder, pero no pensaba colaborar.
Vyase ahora que estn distrados. Avance agachada dijo Nathan.
Usted debera marcharse tambin.
De ninguna manera. La gente paga para ver peleas de este calibre.
Adems, no se lo tome a mal, preciosa, pero quiero ver perder a su padre.
Aquello s la enfureci, lo suficiente para espetarle:
Pues no lo ver hoy. Escuche lo que le digo, mi to le va a dejar ganar
el combate.
Y por qu iba a hacer una tontera as? se sorprendi Nathan.
Porque esos dos estn muy unidos. Puede que no siempre lo parezca,
pero as es. Y porque con ello lograr calmar los nimos, incluso poner a
mi padre de buen humor... cosa que podra ayudar a que se olvidara de

usted durante toda la travesa. Pero no espere que mi to le haga ese favor
una vez que atraquemos y ya no trabaje para l.

22

Probablemente debera haberlo mencionado antes, pero me he fijado


en una persona le coment Judith a su prima.
Estaban sentadas en mitad de la cama doble del camarote de Judith,
ambas con las piernas cruzadas, jugando a las cartas con los naipes sobre
la manta. Jack iba descalza y ataviada con su ropa de marinero, la cual
seguramente se pondra todos los das hasta que atracasen. Judith prefera
evitar ese atuendo, y an con ms razn despus de haber visto la reaccin
de Nathan. En esta ocasin llevaba un sencillo vestido azul de manga corta.
Solan echar partidas de whist entre las dos, a pesar de tratarse de un
juego para cuatro personas. Se limitaban a seguir las reglas jugando una
mano extra cada una. No era tan emocionante cuando solo haba que
preocuparse por un contrincante en lugar de tres, pero les ayudaba a pasar
el rato y a Judith le pareca ms entretenido que el ajedrez, al que Jack
siempre ganaba.
Jacqueline ni siquiera alz la vista al or a Judith, algo que a su prima le
pareci ms que decepcionante, porque llevaba varios das haciendo
acopio de valor para dar tamaa noticia. Pero todava estaba tensa.
Normalmente hervira de entusiasmo ante la perspectiva de contar una
cosa as, pero le preocupaba haber revelado demasiado sin darse cuenta.
En Londres? pregunt Jack, que haca uso de su mano extra para
jugar una carta.
No, a bordo.
Con eso s logr de inmediato tanto la atencin como la risa de su
prima.
Por el amor de Dios, no ser Andrssy! Ya s que es bastante
apuesto, pero se trata de nuestro primo.
A Judith la equivocacin de Jacqueline le pareci divertida.
Un primo tan lejano que eso ni cuenta. Qu sera, primo quinto,
sexto, dcimo? Si ya se deja de contar despus de primo segundo! Pero

no, no es Andrssy.
Entonces quin? No hay nadie ms a bordo, excepto los marineros...
Ay, no! No me digas! exclam Jack, entre horrorizada y burlona.
Menos mal que lo has mencionado, para que podamos cortar esto de raz
ahora mismo. Tus padres jams te dejaran salir con un hombre que no
tenga al menos unas ciertas perspectivas.
Judith hizo un mohn.
Se te ha olvidado lo que pas cuando cumpl los dieciocho? Recib
la mitad de la herencia de mi madre, ms dinero del que podra necesitar
una sola familia. Me parece que las perspectivas no seran un problema.
Eso no tiene nada que ver y lo sabes se apresur a replicar Jack.
No seas esnob.
No lo soy! Soy realista, que no es lo mismo. Por supuesto, si
pretendes fugarte con l en lugar de obtener permiso, entonces no digo
nada.
Judith se ech a rer sin poder evitarlo. No era as como esperaba que
transcurriera la conversacin, pero al menos su tensin se disip por el
momento, gracias a la naturaleza sobreprotectora de Jacqueline.
Mira que te precipitas a veces, Jack. No he dicho que haya encontrado
a mi futuro esposo. Es solo que este hombre me intriga muchsimo y me
gustara conocerlo mejor, tal vez pasar algunos momentos a solas con l
para poder hablar libremente. Y no es un marinero comn, es carpintero.
Y mi fantasma, hubiera querido aadir. Pero se limit a mencionar lo
que Nathan le haba contado a James sobre su barco robado.
Jack sonri mostrando los hoyuelos de las mejillas.
Conque a solas con l, eh? Ests segura de que no te pondras
nerviosa? No te saldra ni una palabra, cuanto menos una conversacin.
Nunca has estado a solas con un hombre que no fuera de la familia.
Creo que me las puedo arreglar. Y adems, estamos en un barco,
tampoco es que pueda secuestrarme o algo as. Y siempre habr alguno de
los marineros o criados de tu padre a un grito de distancia.
Jack se rio.
Vale, vale. Y s que parece un hombre interesante. Cmo se llama?
Nathan Tremayne.
Jack enarc una dorada ceja, en un gesto clavado al de su padre.
Hasta me gusta cmo suena. Pero entonces se puso a especular en
voz alta: Judith Tremayne. Judy Tre...

Te he dicho que no es...!


Ya, ya. Ninguna de las dos nos vamos a casar al menos durante un
ao. Eso no significa que no puedas tomarte ese tiempo para conocer a
este joven. Adems, es bueno tener opciones, y lo mejor es tenerlas a
montones cuando llegue el momento de elegir esposo. Y entonces Jack
se levant de la cama, desperdigando las cartas y tirando de Judith.
Adnde vamos?
Jack le lanz unos zapatos, pero no se molest en calzarse ella misma.
Tengo que conocer a este pretendiente tuyo. Vamos a buscarlo.
Judith no pensaba protestar cuando haca ya dos das que no vea a
Nathan, y eso que lo haba buscado cada vez que sala a cubierta. Pero sin
recurrir a buscarlo a hurtadillas por todas partes, cosa que ya se haba
prometido no volver a hacer, no haba logrado dar con l y haba
concluido que su trabajo lo mantendra ocupado en alguna parte.
Lo encontraron en el primer sitio al que acudi Jacqueline: el almacn
de la carpintera. Jack saba exactamente dnde estaba, gracias a que haba
explorado cada rincn del barco la ltima vez que navegaron en l. Y de
paso haba aprendido todos los aspectos de su gobierno. Por supuesto, en
aquel entonces no haba abandonado todava su objetivo de hacerse pirata.
Hasta haba intentado ensear a Judith todo lo que estaba aprendiendo,
pero su prima, que no comparta los mismos intereses, solo la haba
escuchado a medias.
La sala era ms pequea que sus camarotes, pero bastante grande para
permitir trabajar a un hombre. Los materiales no se guardaban all, sino
en la bodega, de manera que el espacio solo albergaba un largo banco de
trabajo y una amplia variedad de herramientas, adems del estrecho catre
que Nathan haba mencionado, con unas sbanas arrugadas que mostraban
que era utilizado.
El propio Nathan se encontraba junto al banco, deshaciendo las fibras
de unas cuerdas viejas para hacer estopa, que luego se aplicara entre las
planchas del casco para evitar filtraciones. Judith recordaba vagamente
que Jack se lo haba mencionado. El hombre llevaba la camisa por dentro
del pantaln, remangada, medio desabrochada y empapada de sudor. La
puerta estaba abierta, pero en la sala haca calor. No tena el pelo bastante
largo para recogrselo, pero se haba atado un pauelo en la frente para
que el sudor no le llegara a los ojos. Algunos rizos escapaban del pauelo
y le daban un aspecto algo canalla y demasiado masculino.

Jacqueline, que haba tirado de Judith para que entrara con ella en la
sala, se qued tan sorprendida que susurr:
Se te olvid mencionar que est ms que cuadrado y que es tan guapo
que hace dao a la vista.
A Judith se le encendieron de inmediato las mejillas, pero Nathan no
pareci haber odo nada, porque se volvi hacia ellas diciendo
simplemente:
Usted debe de ser Jack.
Judy le ha hablado de m? S, claro, por supuesto. Y le ha dicho
tambin que ni ella ni yo nos vamos a casar este ao? Solo estamos
mirando, sin comprar nada. Que no se le olvide, Nate.
l se ech a rer, con aquellas roncas carcajadas que Judith tanto haba
echado de menos.
Nunca le han dicho que habla con demasiado descaro para su edad?
Me da igual lo que me digan replic Jack. Los Malory no
obedecemos ninguna regla de oro, creamos las nuestras.
Nathan mir un momento a Judith.
Es eso cierto?
Ella hizo una mueca exasperada.
Para algunos.
Jacqueline seal con la cabeza la cuerda que l todava tena en las
manos.
Eso podra terminarlo en cubierta, donde hace ms fresco. Por qu
est aqu abajo?
A lo mejor intentaba evitar encontrarme con ustedes dos replic l
con una ligera sonrisa.
Por qu? Yo no muerdo... sin motivo.
Est bromeando, Jack. Empiezo a reconocer las seales.
Jacqueline mir a uno y otro.
Y desde cundo os conocis tan bien, vosotros dos?
No nos conocemos tanto acot Judith y se sonroj. Solo hemos
hablado unas cuantas veces.
Jack asinti con la cabeza.
Me voy a buscar a Andrssy, a ver si es verdad que sabe utilizar esa
espada que lleva a todas partes. No tardes mucho en subir a cubierta. Y
entonces mir a Nathan con una autntica sonrisa. Ha sido un placer
conocerle, Nate. Pero estrope el cordial comentario, aadiendo: Que

no pase nada inapropiado en esta habitacin, o le saco las tripas... si es que


su padre no se me adelanta.
Y se march tan deprisa como haba llegado. Judith se asom un
instante a la puerta para asegurarse de que su prima realmente suba a la
cubierta principal.
Un poco demasiado directo el comentario dijo Nathan.
Es que Jack es as. Se muestra muy protectora conmigo; bueno, con
toda la familia en realidad. Es una caracterstica de los Malory que todos
tenemos. Pero yo creo que ahora est algo enfadada por no haberle
hablado antes de usted.
Se supona que no tena que hablar de m.
No, la condicin era que no dijera que nos conocamos de antes, y
esa la he cumplido. Pero eso de escabullirme a espaldas de Jack me pona
los nervios de punta y no poda seguir as. Como ve, ya no es necesario.
S, pero cmo lo ha conseguido?
Convencindola de que siento algn inters por usted.
Nathan sonri.
Le debe de haber resultado difcil.
Pues s replic ella, con los dientes apretados.
De pronto l tir la cuerda sobre el banco de trabajo y le tendi los
brazos. Ella lanz una exclamacin, pero lo nico que Nathan hizo fue
sentarla en el banco. La estaba desconcertando a propsito de nuevo?
Deba de recordar lo fcil que resultaba. Lo cierto es que aquello la
coloc ms cerca de l, justo delante, en realidad, y l no se apart.
Por qu se empea en sentarme sobre toda clase de objetos?
protest alterada.
Pues para ponerte en alto, porque eres una enana. Y a continuacin
se inclin demasiado cerca de ella para aadir: Y porque me gusta
tocarte.
Judith se sonroj y baj de un salto para interponer algo de distancia
entre ellos. Pero volvi a notar sus manos en la cintura. Nathan la subi de
nuevo al banco, solo que esta vez no la solt tan deprisa. Dej las manos
en la cintura, y volvieron a aparecer las agradables sensaciones que no
tenan que ver con nada que no fuera l. No poda respirar, no poda
pensar...
As que te gusta que te toque, eh?
No... yo...

Entonces a lo mejor esta vez te quedars quieta?


Judith cerr la boca de golpe. Pero cmo poda ser tan arrogante!
Nathan al final la solt, pero demasiado tarde. Judith pens en marcharse,
aunque no dudaba de que eso era justamente lo que l pretenda con sus
tcticas. Es que al ver que ella no lo haba buscado en dos das esperaba
que el interrogatorio hubiera terminado? Eso era lo que quera? Pues
peor para l. Judith era demasiado terca para permitir que la manipulase
as o para desistir de llegar al fondo del asunto.
Ahora estaba furiosa. No porque no la hubiera besado entonces, tal
como pensaba que hara, sino porque pareca querer renegar de su
anterior acuerdo.
Al no haberlo visto en dos das, haba tenido tiempo de sobra para
pensar en l y se haba dado cuenta de que ninguna de las preguntas que le
haba planteado tenan que ver con el contrabando. Se haba limitado a
satisfacer su curiosidad sobre su vida personal. De manera que hasta el
momento lo nico que haba conseguido era estar a punto de que la
sorprendieran escondida en la bodega. Y su padre, nada menos.
Te he echado de menos.
Judith parpade. El enfado desapareci demasiado rpido, lo cual la
hizo pensar que Nathan estaba otra vez recurriendo a su tctica: decir
cosas destinadas a desconcertarla.
Y no haba terminado:
Cre captar tu aroma unas cuantas veces. Y se rio de s mismo.
No haca ms que volver la cabeza, esperando verte. Hasta abr unas
cuantas puertas, de lo seguro que estaba de percibir tu olor. Supongo que
eran solo las ganas que tena.
Ella frunci el ceo, suspicaz.
Sabe que no me creo ni una palabra.
Nathan sonri.
Lo s.
Y se apart de ella. A Judith le sorprendi que no se acomodara de
nuevo a su lado, pero imagin que el banco de trabajo no soportara el
peso de ambos. Advirti su gesto al sentarse en el catre y supuso que
todava estaba dolorido por la pelea con su padre.
Todo lo que diga ser puesto en duda prosigui l, porque no
me conoces bastante para saber cundo te digo la verdad. Si vienes aqu a
mi regazo, a lo mejor cambian las cosas.

Judith buf para sus adentros. Ahora no pareca tan maltrecho. O


sencillamente saba que ella no obedecera de ninguna manera a su
peticin. La sugerencia era tan desvergonzada que no requera respuesta.
Cmo van los moratones?
Negros.
Todava?
Creo que me desgarr el estmago. Todo lo que como, lo echo.
A ella le chispearon los ojos, pero se dio cuenta rpidamente de que
tena que estar bromeando.
Qu disparate. Estara muerto si ese fuera el caso. Y aadi con
suficiencia: A lo mejor est mareado. Eso s que tendra gracia, eh?
No rio l. Sera absurdo.
Pero nunca ha estado en el mar tanto tiempo, no es verdad?
Estaba exagerando. Era mi manera de expresar lo que pienso de tu
padre.
Ah.
Era un cumplido a la habilidad de Anthony en el ring, o un insulto? No
era habitual ver a alguien en conflicto con su padre. Su instinto le peda
defender a Anthony, pero se mordi la lengua al recordar lo duro que
haba sido el combate. Lo cierto es que Nathan tena derecho a quejarse un
poco, por lo menos hasta que se recuperase del todo, a pesar de que, por
lo visto, haba sido l quien inici el enfrentamiento. Claro que ella
todava no saba a qu se haba debido. Todava.
Ahora tengo que torcer el cuello para verte se quej Nathan. Por
lo menos ven a sentarte aqu le pidi, dando unas palmadas en el catre a
su lado.
En una cama? Con usted? De ninguna de las maneras. Eso sera de
todo punto inapropiado.
Cierra primero la puerta. Quin iba a saberlo?
Judith entorn los ojos.
Deje de intentar seducirme.
l se levant de golpe para inclinarse muy cerca de ella.
Pues est dando resultado, verdad? Admite de una vez por todas,
preciosa, que me deseas tanto como te deseo yo a ti.
Ay, Dios, sera verdad? Era eso lo que senta? No era de extraar
entonces la confusin y la excitacin que l le provocaba. Jams haba
experimentado antes el deseo.

l se col entre sus piernas, a pesar de que la falda no era bastante


ancha para permitirle acercarse tanto. Judith no supo cmo lo haba
logrado hasta que not su mano en el muslo... contra la piel... Se mova
poco a poco hacia arriba, arrastrando con ella la falda.
Fue el puro instinto lo que la llev a detener aquella avanzadilla. Y
funcion, solo que l no retir la mano, limitndose a pararla donde
estaba, y Judith record ms tarde que ella tampoco retir la suya. Estaba
demasiado poseda por un torbellino de expectacin. Pero tambin estaba
presente el miedo a que los descubrieran, puesto que la puerta segua
abierta y cualquiera poda pasar por delante y verlos. Lo que no se le
ocurri fue sencillamente apartarlo de un empujn.
Not el spero roce de su mejilla en la cara cuando l inclin la cabeza
para respirar hundido en su cuello.
Ah est otra vez susurr, rozndole la piel con los labios al
pronunciar las palabras, ponindole toda la piel de gallina y provocando
un intenso hormigueo que le recorri los hombros y la espalda. Ese
aroma a ambrosa.
Jazmn le corrigi ella sin aliento. Y vainilla... con un toque de
cardamomo...
Entonces eres sencillamente t... eso es ambrosa.
Se incorpor para mirarla profundamente a los ojos, durante un largo
momento y con tal intensidad como si intentara penetrarla hasta el alma. Y
entonces la bes con una pasin que la dej sin aliento.
Me voy a odiar luego por este momento de galantera dijo l por
fin, sin apartar los labios de los suyos, pero si no te vas en este mismo
instante, te voy a llevar a esa cama. Y es una promesa, preciosa, no solo
una advertencia.
Judith recuper la sensatez como una bofetada, y la vergenza ti su
cara de un rojo escarlata. Pero Nathan no se apartaba, de manera que ella
no poda bajar del banco sin deslizarse contra l. Y oy el gemido que l
lanz con aquel roce, justo antes de salir corriendo de all.
Se detuvo en el pasillo cerca de la escalera y se ech a temblar. Tuvo
que apoyar la espalda contra la pared y cerrar los ojos un momento. Le
ardan las mejillas. Qu era lo que acababa de suceder? Aunque lo cierto
es que lo saba, porque una vez ms no haba tenido ocasin de hacerle ni
una sola pregunta pertinente. Nathan haba encontrado la manera perfecta
de evitarlo. La estaba esquivando mediante el sexo. Y qu habra ocurrido

de no haberse marchado? De verdad habra hecho el amor con ella?


Por Dios bendito, ni siquiera lo tena ahora cerca y a pesar de todo ante
la sola idea le temblaban las rodillas.

23

Nathan se march del almacn por no destrozarlo. Pero qu diablos le


pasaba? Por qu haba dejado que se marchara sin ms? Poda haber sido
suya. Lo haba visto en sus ojos. Y despus del acto, las mujeres siempre
se ablandaban, se tornaban amistosas... y confiadas. Que era exactamente
lo que l necesitaba. Ahora que tan furioso estaba consigo mismo se daba
cuenta de que esa mujer lo estaba convirtiendo en un imbcil.
Lo ms sensato era mantenerse alejado de ella. Hasta entonces se las
haba arreglado bien. Saba que Judith le iba a traer problemas en ms de
un aspecto, incluso antes de que Anthony Malory se lo dejase ya del todo
claro. Y a pesar de eso no poda quitrsela de la cabeza y se encontraba
pensando en ella a todas horas. No poda negarse que la deseaba. Pero
jams sera suya, y eso era algo que deba de tener bien presente.
No podan volver a estar a solas. Hoy haba quedado patente que le
resultaba imposible mantener quietas las manos en su presencia. La nica
forma de evitar la tentacin que Judith representaba, era contarle las
verdades que tanto ansiaba para que dejara de buscar su compaa. De
manera que sali a cubierta, donde esperaba encontrarla. Y s, all estaba,
toda serena y compuesta. Al contrario que l. As pues decidi evitarla por
el momento y se dirigi hacia la popa del barco, donde cogi el catalejo
que Artie le haba buscado. El primer oficial tambin estaba all,
vigilando.
El da anterior Nathan haba visto al capitn escudriando el mar con el
catalejo, pero James no haba mencionado el barco que los segua la
noche que escap el polizn, y lo cierto es que no haba sido visto desde
entonces. En cambio sorprendi a Nathan ofrecindole otra informacin:
Viene con nosotros un yanqui llamado Boyd Anderson con quien tal
vez le convendra hablar. En todas las travesas se pasa unos das mareado,
razn por la cual tal vez no lo haya visto usted todava. Pero le puede
dirigir hacia algunas personas con las que necesitara usted discutir su

plan cuando lleguemos. Tal vez le ahorrar algo de tiempo.


Se lo agradezco, capitn.
No es nada. Algunos yanquis tienen su utilidad de vez en cuando... Ay,
demonios, debera aprender a morderme la lengua.
Y se march con aquella extraa declaracin.
Ahora Artie baj el catalejo para preguntarle:
T tambin los has estado buscando, compaero?
Es pura curiosidad.
S. No se los ha vuelto a avistar. O bien lograron lo que buscaban, o
renunciaron a ello... o saben adnde se dirige el Doncella George de
manera que no tienen por qu mantenernos a la vista. En otros tiempos
gru, habramos dado media vuelta y los habramos abordado... o los
habramos hecho trizas a caonazos.
En serio?
El primer oficial cerr bruscamente la boca y se march. Era obvio que
no quera profundizar en el tema, o tal vez se arrepenta de haberlo
mencionado siquiera. Nathan se volvi para llamarlo, pero vio a Judith.
Ella no miraba en su direccin, puesto que contemplaba el encuentro de
esgrima entre sus primos en la cubierta principal. Se apoyaba contra la
borda con los brazos cruzados, y el viento agitaba en torno a sus hombros
sus rizos rojizos y dorados. Tan absorta estaba con el combate, que podra
no haberse dado ni cuenta de que Nathan haba salido a cubierta. Y l la
habra mantenido en la ignorancia... si sus pies no tuvieran voluntad
propia.
Se detuvo a medio metro de ella para contemplar tambin a los
espadachines. De inmediato se hizo evidente que Jacqueline Malory no
estaba sencillamente divirtindose, que en realidad saba utilizar el florete
que blanda. Con sus fintas y estocadas y sus rpidas respuestas, no le daba
a Andrssy mucha ocasin de hacer otra cosa que defenderse.
Pero qu clase de tutores habis tenido? pregunt Nathan, que no
daba crdito.
Pues normales.
Normales para quin? Para un pirata?
Judith se ech a rer con ganas.
Dnde est la gracia?
Bueno, hay que conocer los detalles replic Judith, todava
sonriendo. Dgame, cuando era pequeo, qu quera ser de mayor?

Es una pregunta con trampa?


No. El caso es que Jack lo que quera era ser pirata. Por supuesto
ahora que es mayor ha abandonado la idea. Gracias a Dios.
Ests segura?
S, del todo.
Pues parece que tiene dominada una de las habilidades del puesto.
Judith solt una risita.
Ya lo s.
T tambin?
Por Dios bendito, claro que no. Compartamos los mismos tutores,
puesto que vivamos bastante cerca. Sencillamente alternbamos las
semanas y las asignaturas, una semana en mi casa para dar literatura,
geografa y varios idiomas, y luego la semana siguiente en su casa
estudibamos historia, matemticas, o incluso recibamos algunas
nociones de ciencias polticas, y de vuelta a mi casa. En lo que diferamos
era en nuestro plan de estudios. A ella le interesaba la esgrima, el
pugilismo y el tiro al blanco, todo lo cual su padre estaba encantado de
ensearle. A m me interesaba la costura y aprender a tocar diversos
instrumentos musicales. Y a usted?
Yo obtuve los rudimentos de una educacin general que se enseaba
en una iglesia local. Pero no me creo que tu prima aprendiera pugilismo.
No tendra sentido, puesto que jams podra ponerlo en prctica.
Nathan capt la sonrisa de Judith, que no iba dirigida a l, puesto que
todava ni siquiera le haba mirado.
Estara de acuerdo con usted si no la hubiera visto en el ring con su
hermano mayor. Jeremy es capaz de defenderse perfectamente en una
pelea. Es como una versin en joven de mi padre, y, a pesar de todo, Jack
consigui ganarle. La velocidad y unos cuantos trucos contrarrestan el
tamao y la fuerza. Y Judith se ech a rer. Claro que eso solo da
resultado una vez. Jeremy no le permita utilizar el mismo truco dos veces.
Jack era un poco ms alta que Judy, pero aun as Nathan no poda
imaginarse lo que le acababa de describir. De hecho, le llev a plantearse
que tal vez a Judith se le diera bien mentir, o por lo menos exagerar.
Segua sin mirarlo. Es que no se fiaba de ella misma?, pens Nathan,
primero con una sonrisa de suficiencia pero al final con un gruido
exasperado. Tena que dejar de pensar que se senta tan atrada por l
como l por ella. Podra tratarse incluso de una estratagema por su parte

para obligarle a confirmar sus sospechas. Y por qu no se le haba


ocurrido eso antes?
En ese momento apareci en el alczar una mujer algo mayor, bastante
atractiva, elegantemente ataviada con una capa de terciopelo verde con
capucha que sin duda utilizaba para protegerse el peinado del viento.
Tu ta George?
S contest Judith.
Advirtiendo la serena expresin con que la mujer contemplaba el
combate de esgrima, pregunt:
No le importan las excentricidades de su hija?
De verdad cree que no iba a saber de las lecciones que Jack reciba
de su padre? Pues claro que no le importa. Est orgullosa de todos los
logros de Jacqueline, desde el hecho de que jams falle el tiro con una
pistola hasta su elegancia en un vals... Por cierto, sabe bailar el vals?
Sorprendidsimo por la pregunta, Nathan se volvi hacia ella y
comprob que segua sin mirarlo. Comenzaba a irritarle.
Para qu? Si vas a bailar, debera ser divertido.
No considera el vals divertido?
Por supuesto que no. Es lo que hacis los aristcratas para evitar por
todos los medios sudar. Ya lo he visto bailar y no tiene nada de divertido.
No pensar lo mismo cuando le ensee. Tendremos que dar la clase
aqu en cubierta.
Ja! De eso ni hablar. No puedes significarme de esa manera.
No lo har. Voy a involucrar a Jack y a otros marineros, de manera
que solo parecer que nos estamos entreteniendo un rato para matar el
aburrimiento de la travesa.
Haz lo que quieras, pero a m no me metas en esa clase de tonteras.
Muy al contrario, voy a jugar mi carta de a mi entera disposicin e
insistir en que aprenda algo de modales... por lo menos cmo tratar a una
dama. Y vamos a empezar con el vals.
Por qu? Una vez salga de este barco, no volver a estar entre damas
nunca ms, de manera que tus lecciones sern intiles. Y adems, te crees
que no s que una dama jams se queda a solas con un hombre? Siempre
tiene una carabina. A lo mejor eres t la que necesita algunas lecciones,
preciosa.
Nuestras circunstancias son... inusuales. O prefiere usted que le
plantee mis preguntas delante de una audiencia?

Te ests esforzando mucho por fingir que soy invisible ahora mismo,
verdad? Estamos hablando y no estamos a solas. Procura que siga siendo
as y no pensar que me buscas para algo ms...
Silencio! le cort ella furiosa. Sabe perfectamente que lo que
dice es de lo ms inapropiado.
Nathan se ech a rer.
Pero no parece que tengamos que estar a solas para decirlo. O
prefieres que me marche hasta que hayas llamado a alguien, a una
carabina de verdad, como se supone que tendras que hacer?
Tal vez no debera ponerla en un compromiso como este. Puede que se
hubiera sonrojado, pero la joven era impredecible y se le daba muy bien
volver las tornas contra l.
No sugera que las lecciones sobre etiqueta comiencen de inmediato
replic ella tensa. De hecho, ahora mismo me va a contar por qu se
le vea tan triste la noche que pens que era un fantasma.
Ya estamos a vueltas con eso?
Pues s. Y esta vez nada de evasivas.

24

Conteste exigi Judith, viendo que Nathan no abra la boca.


De qu estarn discutiendo Artie y Henry? pregunt l a su vez.
Est cambiando de tema? dijo ella incrdula. De verdad?
Pues s, de verdad.
Ella, exasperada, sigui su mirada.
Lleva en este barco bastante tiempo para saber que esos dos estn
siempre discutiendo por algo. No significa nada. La verdad es que les
gusta. Lo que tal vez no sepa es que no solo son los primeros oficiales del
Doncella George, sino tambin los mayordomos del to James en su casa
de Londres. S, tambin ese puesto lo comparten. Y son los mejores
amigos, aunque a veces, como ahora, parezca lo contrario. Solan navegar
con mi to. Cuando se retir del mar...
Su to navegaba con regularidad?
Cuando era joven, s, durante unos diez aos. Pero como le deca,
Artie y Henry se retiraron del mar y se convirtieron en sus mayordomos.
Dos mayordomos? Es eso normal?
No es normal en absoluto. Pero mi to James no es precisamente un
hombre corriente. Artie y Henry iban a echarse a suertes quin sera el
primer oficial durante esta travesa, hasta que decidieron compartir
tambin este puesto. Y ahora...
Pero Nathan la interrumpi de pronto:
El capitn era antes un pirata, a que s? adivin.
Judith lanz una exclamacin.
Cmo... cmo ha llegado a una nocin tan disparatada?
Por algo que o comentar a Artie el otro da, sobre volar barcos a
caonazos. Y acabas de admitir que tu prima aspiraba a ser como su padre.
Yo no he dicho nada parecido! No ponga palabras en mi boca!
Judith no se poda creer que Nathan lo hubiera adivinado todo con tal
precisin, pero ese era un detalle que se mantena estrictamente dentro de

la familia, y as seguira siendo. Los das en que James Malory era el


capitn Hawke, caballero pirata, como sola llamarlo Regina, haban
terminado haca mucho tiempo. Incluso haba llegado a simular la muerte
de Hawke cuando por fin regres a Inglaterra para hacer las paces con sus
hermanos, aunque aquel incidente con el pirata Lacross, haca algn
tiempo, haba hecho saber a algunos de sus antiguos compinches que
segua vivito y coleando. Pero Nathan no tena por qu conocer nada de
aquello.
Y piensa en los piratas antes que en los militares? Claro, muy propio
de un contrabandista.
Baja la voz.
Pues no diga cosas encaminadas a enfurecerme. Si quiere saber de mi
to, pregntele a l... si es que tiene tal osada. Pero primero me va a
contestar a m. Por qu estaba triste la noche que nos conocimos?
Nathan suspir.
No estaba triste. Decepcionado, s, y si debo confesarlo, tambin algo
enfadado. Mi abuela materna acababa de morir. Yo no la conoca mucho,
ni siquiera la haba visto desde que era un mocoso. Estaba sola en Londres
mientras que yo viva con mis padres en Cornwall. Mi padre y ella no se
llevaban bien, y cuando mi madre muri, mi abuela ya no quiso saber
nada de nosotros. De manera que me sorprendi que su abogado me
localizara para entregarme las escrituras de esa propiedad.
Me est diciendo que en realidad es el dueo de la mansin?
Ya te lo dije cuando eras una nia. Y si hubiera estado all aquella otra
noche en que volviste a allanar la casa, habra hecho lo mismo: decirte que
te largaras, que estabas cometiendo una infraccin.
Y ahora me tengo que creer eso? Tuvo la ocasin de declarar su
propiedad cuando se lo pregunt antes. No lo hizo, evidentemente, porque
no es cierto.
Es una maldita ruina de casa.
S, acompaada de muchas tierras. Mi primo Derek estara dispuesto
a pagarle una fortuna por ella, de manera que no tendra que trabajar
nunca ms.
A lo mejor no quiero venderla.
A lo mejor porque en realidad no es suya!
Nathan la mir enarcando una ceja.
Por qu ests tan enfadada, preciosa? Porque encontraste a otro

intruso en la casa o porque no me encontraste a m cuando era lo que


esperabas? Te enfurece que no sea tu fantasma?
Judith estuvo a punto de gritarle, pero se domin respirando hondo. Ni
siquiera saba muy bien por qu se haba puesto tan furiosa. Meramente
porque l no le haba confirmado antes que estaba emparentado con
Mildred Winstock, quien era aristcrata de nacimiento?
Pero Nathan no aguard a que contestara, sino que prosigui
encogindose de hombros:
No es nada de lo que presumir o jactarse el hecho de ser dueo de
una casa que se cae a pedazos.
No saba que la casa era una ruina hasta esa misma noche, verdad?
adivin ella.
Nathan lanz una corta y amarga carcajada.
Pues no, no lo saba. En realidad me haba trasladado all para
instalarme. Fue justo despus de la pelea con mi padre, de la que ya te he
hablado.
La pelea que lo llev a marcharse de Cornwall, s. Lo que no me ha
contado es cul fue el motivo.
Preferira no hablar de eso. Ya me duele bastante no haber vuelto a
ver a mi padre antes de su muerte.
Sera aquello cierto o ms bien otra de sus evasivas? Judith le mir un
instante para verle la expresin y volvi a distraerse por lo atractivo de su
rostro. Ahora no llevaba pauelo en la frente, y con el fuerte brillo del sol,
su pelo pareca de un color blanco puro. El viento lo agitaba en todas
direcciones, incluso sobre su cara, cosa que l no pareca advertir.
Su gesto reflejaba enojo, pero tambin una cierta melancola, lo que
finalmente la impeli a decir:
Lo siento.
Yo tambin. En aquel momento estaba tan furioso como para romper
cualquier lazo con l y vivir por mi cuenta, pero solo porque pensaba que
mi abuela me haba dejado con los medios para hacerlo. Menuda broma de
mal gusto result ser aquello.
Sin duda no sera algo intencionado.
No, dudo que la mujer pusiera el pie siquiera en aquella casa. No creo
que supiera que me estaba legando un montn de escombros. Haba
pertenecido a la abuela de mi abuela, pero segn mi madre, mi abuela
naci en Londres, se crio en Londres y jams sali de Londres.

Seguramente aquello no era ms que una buena excusa para explicar que
mi abuela no viniera nunca a vernos a Cornwall, en lugar de decirme la
verdad: que la vieja odiaba a mi padre.
Judith se senta inclinada a creerle, lo cual la advirti de que
seguramente no debera. Nathan poda estarse inventando todo aquello
para provocar sus simpatas. No haba admitido ser dueo de la casa la
primera vez que hablaron en el barco. Y tampoco haba mencionado nada
al respecto en ninguna de sus conversaciones. Pero se le ocurri que no le
costara confirmar si lo que le acababa de contar sobre la casa era verdad.
Cul era el nombre de su abuela?
Eso no importa.
Pues lo cierto es que s importa. Porque s quin fue el ltimo dueo
del que se tiene constancia. Si usted no lo sabe es que...
Nathan la mir y pregunt:
Siempre sospechas tanto de todo el mundo?
Solo de los contrabandistas se limit a contestar ella tan fresca.
Y no dejo de advertir que no me ha dicho ningn nombre.
Nathan se rio.
Mildred Winstock. Y ahora me puedes contar de qu conoces a mi
abuela.
Judith se sorprendi de lo aliviada que se senta al saber que le estaba
contando la verdad. Ahora sus anteriores encuentros en Hampshire
comenzaban a cobrar sentido. El hecho de que fuera el propietario de la
casa explicaba la cerradura en la puerta y su afirmacin de que conoca la
mansin mejor que ella. Explicaba incluso la cama que haba instalado. Lo
nico extrao es que quisiera mantener el secreto de que se haban visto
all. Y que la hubiera asaltado. No era un comportamiento propio del
dueo de una casa. Tampoco se explicaba que no hubiera querido
encender de nuevo el candil para poder verse las caras. De manera que por
mucho que intentase exonerarlo en su mente, no poda, sobre todo cuando
haba tantas pistas que apuntaban a actividades ilegales.
No conoca a su abuela explic. Mi primo Derek busc la
identidad del ltimo propietario para poder comprar la casa.
Por qu?
Judith vacil en contarle la verdad, pero l mismo deba de darse cuenta
de lo espantosa que resultaba su propiedad, ah al lado de la gran mansin
ducal. De manera que respondi con un rodeo:

Quiere darle un entierro apropiado.


Todava est en pie.
A duras penas.
S mejor que nadie en qu condiciones se encuentra, pero no voy a
venderla solo para que el seorito de tu primo la pueda derribar. Es lo
nico que me queda de la familia de mi madre.
Pues reprela replic ella, intentando poner un tono animoso.
Esa es mi intencin.
De verdad?
Por qu pareces tan sorprendida? Es el nico motivo de que
aprendiera carpintera.
Judith abri unos ojos como platos. Derek donara seguramente
cualquier cosa que Nathan necesitase, cualquier cosa que mejorase la vista
desde la parte trasera de su mansin.
Ha tenido cinco aos para empezar. Si es cuestin de los materiales...
Lo era, pero ya no. He estado haciendo acopio de todo lo necesario,
almacenando los materiales en esa habitacin secreta para que no me los
roben en mi ausencia. Lo que pasa es que no tena ninguna prisa por
comenzar las reparaciones, hasta hace poco. Realic algunos trabajos en el
tejado, aunque todava no lo he revestido. Podra rehacerlo todo con
pizarra barata, pero la pizarra no va con una casa as.
Quiere poner las mismas tejas de arcilla que ya tiene?
S. Las pocas que tiene. Lo que pasa es que no saba lo cara que es la
arcilla. Y tampoco contaba con el retraso extra de este viaje.
Y qu es lo que ha cambiado recientemente para que ahora s quiera
empezar con las obras?
Ya no estoy solo.
A Judith le llamearon los ojos.
Est casado?
Nathan se ech a rer con ganas, tanto como para atraer algunas
miradas, las de Georgina y Jack en particular. Jack incluso cometi un
error por ello, dando a Andrssy su primera oportunidad de pasar a la
ofensiva. El gruido exasperado de la joven se pudo or por toda la
cubierta.
Nathan tambin se dio cuenta y dijo, incmodo:
Debera marcharme.
Lo que debera haber hecho es decirme que est casado antes de

besarme! exclam Judith hecha una furia. Desprecio con toda mi


alma a un marido infiel!
l, sorprendido, enarc una ceja, pero solo un instante. Todava miraba
en torno a la cubierta para calcular el dao producido por el modo en que
Judith haba llamado la atencin sobre ellos.
Un poco acalorada esa suposicin, preciosa. Ests celosa?
En lo ms mnimo!
Entonces deja de gritarme y aparta la vista advirti l. Pero luego
aadi en un furioso siseo: Maldita sea. Renete conmigo en el puesto
del viga esta noche y te explicar por qu te equivocas. Pero ahora no
pienso quedarme aqu.
James y Anthony acababan de aparecer en el alczar y estaban ahora
con Georgina, uno a cada lado. Pero ninguno contemplaba el lance de
esgrima, sino que ambos miraban directamente a Judith y Nathan.

25

Nathan abandon el barco, digmoslo as, para volver bajo cubierta.


Judith no poda hacer lo mismo, al menos si pretenda apagar el fuego
antes de que comenzara. Si alguien iba a despedazar a Nathan por estar
casado, sera ella, no su padre. De manera que fingi una radiante sonrisa,
salud a su padre con la mano y fue a reunirse con l en el alczar. Y
logr con gran xito disimular su furia.
Al contrario que su padre, que segua frunciendo el ceo incluso
cuando le rodeaba los hombros con el brazo.
Qu estabas haciendo con ese tipo?
Plantendome si tirarlo o no por la borda.
Si te ha insultado, lo mato.
Judith hizo una mueca exasperada.
Eso dices de cualquier hombre con el que hablo. Pero estaba de
broma, as que no hay necesidad de que mates a nadie en este viaje. El
hombre estaba sorprendidsimo por la habilidad de Jack con el florete, y
yo le explicaba cmo y por qu aprendi a utilizarlo.
Eso no es asunto suyo, maldita sea.
Crea que estbamos de acuerdo en que no ibas a odiar a todos los
hombres que conozca. Mam incluso lleg a asegurrmelo.
Se acababa de sacar un as de la manga, y dio resultado, porque Anthony
se relaj un poco e incluso se rio. Pero Georgina, que los haba odo,
terci:
Un hombre de lo ms apuesto, verdad?
Y por qu te has fijado en eso, George? pregunt James.
Georgina se ech a rer.
Es que ahora tengo que fingir que estoy ciega?
Ser apuesto, pero desde luego carece de modales apunt Judith.
Aunque a pesar de todo resulta bastante interesante.
Anthony mir por encima de la cabeza de Georgina para dirigirse a su

hermano:
Maldita sea, James, es que le has contado a todo el mundo su
peculiar misin?
Solo a ti, muchacho replic James, y procedi a poner a su esposa
al corriente.
Y t cmo lo has averiguado? le pregunt Anthony a Judith.
Ella no se molest en negar nada.
Te crees que su misin de dar con unos ladrones de barcos es lo
nico que tiene de interesante? S, he hablado con l con anterioridad, y
entonces averig que es el propietario de la vieja mansin que hay detrs
de Wrighton. Ya conoces la historia, no?
Me parece que no.
Yo s terci Georgina. La mansin se construy para la amante
del viejo duque, no es as?, y se la ofreci como aliciente... o sea que...
fue un soborno?
Un incentivo, digamos, s convino Judith. Ella era aristcrata y
viuda, pero el duque la quera cerca de l, no en Londres, que fue donde la
conoci y se enamor de ella. Derek descubri todo esto cuando pretenda
comprar la casa. El seor Tremayne es el tataranieto de aquella mujer.
As que es un aristcrata?
Eso da igual mascull Anthony.
Pues claro que s dijo Georgina, guindole el ojo a Judith. Un
apuesto capitn y notable terrateniente, quizs esta vez deberas dejar que
la cosa siga su curso, Tony.
A lo cual Anthony buf:
James, haz el favor de pedirle a George que se ocupe de sus asuntos.
James se limit a rerse. Judith aprovech el momento para echar un
vistazo al puesto del viga, en lo alto de la jarcia. Varias escalas de cuerda
llevaban hasta l, pero de todas formas no tena la ms mnima intencin
de trepar hasta all arriba esa noche. De hecho, le daba igual no volver a
ver a Nathan Tremayne. Pero quera que esa fuera una decisin suya, no
una imposicin de su padre. De manera que antes de que l le prohibiera
nada, le explic:
Es solo que estoy aburrida y l es interesante, nada ms. Yo no soy
como Jack, que encuentra mil diversiones en un barco: pilotarlo, subir por
las jarcias, incluso practicar esgrima.
Te he tenido un poco abandonada, cario? pregunt Anthony,

preocupado.
Judith sonri.
No, no, claro que no. Y no tienes por qu entretenerme. Ya s que no
tienes muchas ocasiones de disfrutar de Katey como ahora que Boyd est
indispuesto, y lo entiendo.
Eso no significa que no puedas estar con nosotros cuando Jack no
est a tu lado.
Judith lanz una risita.
Y eso cuntas veces te crees que ocurre?
Anthony hizo una mueca.
Y en ese momento Jacqueline se acerc a ellos sin aliento y cogi a
Judith del brazo para llevrsela, al tiempo que exclamaba:
Hora de cambiarse para la cena!
Todava era algo temprano para ello, pero nadie protest puesto que era
evidente que Jack necesitaba un bao despus del ejercicio. Pero tan
pronto como se alejaron un poco, la joven le pregunt a su prima:
Te he rescatado? Dime que s!
Posiblemente. Por lo menos a mi padre no le ha dado tiempo de
prohibirme que vuelva a hablar con Nathan.
Por mucho que te lo quiera prohibir, no puedes permitir que recorte
tus opciones, Judy. Estoy segura de que algn da estar en esa misma
situacin, de manera que en esto tenemos que estar unidas.
Ya lo s.
Pero Judith se dio cuenta de pronto, demasiado tarde, de que al intentar
explicarle a Anthony por qu encontraba interesante a Nathan, eludiendo el
aspecto romntico, haba violado su pacto. Bueno, no exactamente, no si
Jack no haba odo que era el propietario de la ruina y haba sumado dos
ms dos para concluir que Nathan era su ex fantasma. Pero tal vez debera
advertir a Nathan... Qu demonios! Acaso la haba advertido l de que
estaba casado?
Todava furiosa por ello, no era el mejor momento para or a Jack
decir:
Estoy tan emocionada por ti... Es increblemente guapo, verdad?
S.
Y valiente. Eso de ir detrs de un barco robado va a ser peligroso.
S.
Puedes contestar con algo ms que monoslabos, eh?

Piensa informar a las autoridades, de manera que contar con ayuda.


Puede que no sea peligroso en absoluto.
O puede que no regrese con vida.
Jack!
Ya ests preocupada por l? A m me da que te gusta algo ms de lo
que dices se bur su prima.
No y no, de hecho tiene que explicarme muchas cosas. Nuestros
padres interrumpieron nuestra conversacin al aparecer en cubierta, as
que me voy a reunir con l esta noche para concluirla.
Qu tiene que explicar?
Ya te lo contar luego. No quiero que vayas a por l con el sable en la
mano.
Jacqueline enarc una ceja.
Parece que de eso es de lo que tienes t ganas. Ests enfadada con l,
verdad?
Un poco. Bueno, mucho. Pero no intentes sonsacarme, porque todo
podra ser un malentendido. No quiero que te lleves una mala impresin
basndote en supuestos.
Igual que has hecho t? Por el amor de Dios, si ests tan susceptible
por la cosa ms nimia es que ests enamorada. Por lo menos admtelo.
Judith no admiti nada, pero su silencio convenci a Jack de que estaba
en lo cierto, as que por lo menos no protest por el hecho de que no la
informara de todo en ese mismo instante.
Y al menos Nathan tampoco fue mencionado durante la cena. Pero de
eso fue responsable Boyd. El yanqui apareci por fin recuperado del todo,
y por lo tanto James y Anthony consideraron que ya poda ser blanco de
sus ataques. Boyd no era solo el cuado de James, sino tambin el yerno
de Anthony, de manera que de todos los Anderson era el nico doblemente
emparentado con la familia. Lo cual no les impidi en lo ms mnimo
burlarse con l sin clemencia alguna durante toda la cena a causa de sus
mareos.
Si necesitas otra semana en la cama, yanqui, t no te preocupes que
sin ti estamos bien le espet James. Ni siquiera advertiremos tu
ausencia.
Aquella indisposicin de Boyd era fuente de no poca vergenza para l,
siendo propietario de un barco. Pero estaba tan acostumbrado a las burlas
de los Malory que se las tomaba con filosofa, siguiendo el ejemplo de su

hermano Warren, que tambin sola ser blanco habitual de aquellos dos y
optaba por rerse con ellos o por ignorarlos. Sola dar buen resultado.
Pero James cedi aquella noche por otra razn. Andrssy estaba
flirteando con Jacqueline demasiado abiertamente, alabndola en todo,
desde su pelo a su vestido (Nettie haba ganado la batalla esa noche) o su
habilidad con la esgrima. A Jack le diverta. A James no le haca ninguna
gracia. Por ms que las damas pudieran pensar que Andrssy haba sido
muy valiente al defender a la familia durante el incidente con el polizn (a
pesar de que haba juzgado mal la situacin), James no pensaba pasar por
alto que la interferencia de Andrssy haba dado ocasin al desconocido
para escapar.
Judith saba que su to ya albergaba dudas sobre Andrssy
anteriormente, pero despus de que este le privara de las respuestas que
quera, por ms que hubiera sido de manera no intencionada, no era nada
probable que James aceptara de muy buen grado a su nuevo primo.
Sin embargo, la joven no pas mucho tiempo pensando en esto, sobre
todo cuando se acercaba el momento de su cita con Nathan. Todava no se
haba planteado por qu el hecho de que estuviera casado era para ella un
crimen mayor que el contrabando. Pero un rato despus trepara al puesto
del viga para or lo que tuviera que decir al respecto.

26

Judith se atavi para la excursin con su ropa de barco, incluso se


trenz el pelo para que no la estorbara por las jarcias. Se dej tambin los
zapatos en el camarote, pensando que descalza subira mejor por las
escalas de cuerda. Pero cuando lleg a la escala y la agarr con la mano,
se vio incapaz de dar el primer paso. No tena que alzar la vista para saber
lo alto que estaba el puesto del viga. De verdad esas respuestas que
deseaban valan aquella atrevida escalada? Si la escala ni siquiera era
firme! Oscilaba tanto que lleg a escaprsele de la mano.
De manera que cambi de opinin y dio un paso atrs, pero justo en ese
instante vio que Nathan caa a cubierta a su lado, lo cual explicaba el
movimiento de la escala.
No pens que te tomaras en serio mi propuesta de un encuentro en el
puesto del viga, preciosa.
Judith solo senta alivio al verlo all abajo.
Ahora que est usted aqu...
Ven. Nathan le tom las manos para colocrselas en la escala, y se
peg tanto a ella que a Judith no le qued ms remedio que subir. Esta
noche tengo guardia y no puedo hacer mi trabajo desde aqu.
Entonces por qu ha bajado?
De verdad pensabas que te dejara trepar sola...?
En realidad s que haba esperado tener que subir sola, incluso supona
que Nathan ni siquiera advertira su presencia hasta que no estuviera con
l. Pero deba de haber estado alerta a su llegada.
... y perderme la ocasin de ser tu hroe y cogerte si te fueras a
caer... en mis brazos?
Haba adoptado un ligero tono burln a su galantera. Judith pens que
tal vez le avergonzaba mostrarle su lado caballeroso. Ahora que estaba
con l, no se senta en absoluto nerviosa trepando por las jarcias. Y l no
volvi a tocarla, probablemente temiendo que se asustase y perdiese el

equilibrio. Ahora bien, en cuanto llegaron al puesto del viga, Judith not
sus manos en el trasero, dndole un empujn para ayudarla a subir por el
borde.
El puesto tena la forma de una baera grande. Algunas cofas eran
meras plataformas; otros, un armazn redondo, y algunos estaban hechos
de madera maciza con antepecho, como aquel.
Ya me haba ofrecido para hacer guardia esta noche. De no ser por
eso jams te habra hecho pasar por el trago de trepar hasta aqu.
Judith se incorpor y se qued sin aliento ante la vista.
Cielos!
La luna llena pareca mucho ms grande desde all, increblemente
hermosa. Haca poco que asomaba por el horizonte y era todava enorme.
Desde aquel ventajoso punto de vista, resultaba sobrecogedora reflejada
en el agua, incluso tremendamente romntica. Judith se apresur a alejar
de su mente ese pensamiento y se volvi hacia Nathan.
Pero l segua mirando la luna.
Por esto me ofrec a hacer la guardia, aunque no sea una de mis
tareas.
Pero y si hubiera habido nubes esta noche?
Nathan la mir antes de contestar:
Es el riesgo que hay que correr para ver algo as de hermoso.
Judith not calor en las mejillas y en su interior. No poda dejarse
distraer con halagos, si es que eso era lo que pretenda ser el comentario.
Creo que tiene usted algo que decirme...
Que no estoy casado? Pues no, no lo estoy, ni tengo planes de
estarlo. No s muy bien cmo sacaste esa conclusin de lo que dije antes.
Porque eso de ya no estoy solo no implica la familia de siempre,
sino una reciente adquisicin, lo cual suele ser un cnyuge.
No siempre y no en mi caso. Mi hermana y su esposo murieron el
ao pasado en un accidente con un carruaje. Tenan dos hijas que la
familia de l no quiso aceptar, de manera que ahora estn a mi cuidado.
Por una vez no evada las respuestas, pero Judith desde luego no
esperaba esta ltima, ni tampoco sentirse tan aliviada al saber que no
estaba casado, tanto que casi se senta ebria.
Qu edad tienen sus sobrinas?
Clarissa tiene siete aos y Abbie, nueve. Son la nica familia que me
queda, y pienso darles un hogar como es debido en cuanto pueda. Pero,

mientras tanto, he encontrado a una amable pareja que las cuida. Es


posible que hasta los conozcas. Explic entonces dnde se encontraban
las nias y concluy: Tiene gracia, verdad?, al final estn viviendo en
una casa que pertenece a tu to.
El to James compr esa propiedad solo por tener un sitio para
amarrar el barco lejos de los atestados muelles de Londres. Pero no, no
conozco a los guardeses de la casa. Y por qu no mencion antes a sus
sobrinas?
Mis responsabilidades no son asunto tuyo. Adems, t solo me
pintabas de un color: negro.
Pues todava no he visto ninguna sombra de gris replic ella. De
hecho, me parece una irresponsabilidad que no dejara el contrabando
cuando se convirti en el tutor de sus sobrinas.
Judith pretenda que l lo negara, pero no lo hizo. Nathan volvi a
mirar la luna, y ella se arrepinti de inmediato de estarle inculpando as,
cuando no conoca todos los detalles.
Tal vez Nathan haba tenido buenas razones para no abandonar lo que
estaba haciendo antes de convertirse en tutor de las nias. Otras
obligaciones o deudas, o quiz no poda permitirse todava cejar en ello si
haba invertido todo su dinero en materiales para la casa en ruinas. O
poda ser adicto a las emociones y los peligros del contrabando, sabiendo
que si lo atrapaban acabara en la crcel o algo peor. Y Judith no debera
seguir enfadada ahora que saba que no estaba casado. Si es que era cierto.
Por Dios bendito, llegara algn da a creerle sin ms, sin sospechar que
todo era una mentira?
No voy a disculparme... comenz.
Por supuesto. Los ricos nunca se disculpan.
Cree que eso le excusa?
Nathan la mir desconcertado.
Qu?
Ya ha quedado claro que es usted un aristcrata. Si cree que eso lo
coloca por encima de la ley...
l se ech a rer de buena gana.
El tercer hijo de un tercer hijo, y tan lejano en el linaje que nadie se
acuerda del lord que perteneca a nuestra familia. No, no soy aristcrata,
preciosa, ni ganas. Puedes tacharme de canalla todo lo que quieras, pero
no me taches de noble.

Pues tratndose de la familia, no tiene eleccin.


l solt una carcajada.
Si no sabes quines son tus antepasados, si no conoces ni su nombre,
entonces no importa.
Pero estar registrado... en alguna parte. Lo que pasa es que no lo ha
buscado.
Tal vez porque no es algo que necesite ni quiera saber.
Exasperada por su actitud, coment algo evidente:
Parece albergar una clara enemistad hacia la nobleza. A qu se debe?
Eso, preciosa, no es asunto tuyo.
As es como cumple con su parte del trato?
Mis opiniones y sentimientos no forman parte del mismo trato.
Bueno, pues si va usted a saltarse las reglas, debo comunicarle que se
me ha escapado el dato de que es el propietario de la vieja mansin. No he
dicho que nos hubiramos visto all. Y Jack tampoco lo sabe, as que no ha
establecido la relacin entre usted y nuestro fantasma... y el contrabandista
que me asalt.
Pero si se lo mencionas... sacar esa conclusin?
Probablemente contest Judith de mala gana.
No se te da muy bien guardar un secreto, eh?
No pareca enfadado, solo decepcionado. Judith se senta fatal. Y estaba
helada. Ya se le haba pasado el acaloramiento de la subida, de manera que
se sent para apartarse del viento. Sobre el antepecho de la cofa todava
vea parte de la luna, y la silueta de Nathan perfilada contra ella.
No lo hice a propsito. Qu importa que mi padre y mis tos sepan
que es el propietario de la casa en ruinas?
Al contraluz de la luna, Judith no le vio la cara cuando se volvi hacia
ella. Nathan se sent a su lado antes de contestar:
No quiero que tu familia me vea como un igual, tanto si lo soy como
si no. Yo no hago amistad con aristcratas.
Pues le debe de resultar tremendamente difcil tratar conmigo
entonces, no?
Qu va. T, preciosa, eres la excepcin ms grande que cabra
concebir.
Bastante aplacada o mucho ms que eso, en realidad, despus de lo
que acababa de or, Judith se sinti presa de una gran expectacin.
Estaban muy cerca el uno del otro, aunque sin llegar a tocarse, y notaba el

calor que irradiaba su cuerpo. Estaba un poco sin aliento y algo nerviosa,
all a solas con l. Era un hombre demasiado impredecible.
Para distraerse... y distraerlo a l tambin, le pidi:
Hbleme ms de sus sobrinas. Cmo son?
Y vio el esbozo de una sonrisa en su rostro.
Clarissa es exuberante y afectuosa. Ha salido a mi hermana y a m,
con su pelo rubio muy claro. Abbie tambin es rubia, pero de tono ms
oscuro, y es toda una seorita. A las dos les encantan los lazos y siempre
me piden que les lleve. Date la vuelta un momento.
Judith no supo muy bien por qu obedeci, seguramente porque le
gustaba orle hablar de sus sobrinas. Pero lo que Nathan buscaba era su
propio lazo. Ella not que se lo haba quitado porque se le destrenzaba el
pelo.
A veces les gusta ponerse un lazo a este lado. Y entonces se inclin
y le dio un beso en la cabeza. Otras veces, en el otro. Y le bes el otro
lado. Pero a veces se ponen la cinta en torno al cuello como si fuera un
collar.
Judith solt el aire de golpe al notar sus dedos rozarle muy suavemente
el cuello, y luego la prolongada presin de sus labios. Le provocaba un
hormigueo tan delicioso que cerr los ojos y lade la cabeza,
ofrecindose.
Me imaginaba que este sera el ltimo lugar donde me vera tentado a
besarte dijo de pronto, antes de aadir con un suspiro: Me
equivocaba.
Ella abri los ojos de golpe, pero l ya la atraa sobre su regazo para
atraparle los labios con su boca. All acurrucada, con la cabeza apoyada
sobre su hombro, sinti aquella magia a la que ya haba sucumbido dos
veces... y chispe el deseo que ahora tambin reconoca. Su propio deseo.
Haba pasado demasiado tiempo con Nathan, demasiado tiempo mirando
su cuerpo fuerte y magnfico. Aquel primer da en la bodega, cuando lo
vio medio desnudo, surgieron en ella unas ansias primitivas ms fuertes
de lo que haba imaginado. Le vinieron ahora a la cabeza los muchos
comentarios ms que inapropiados que le haba odo, trastornando su
inocencia. Judith le rode el cuello con un brazo y el torso con el otro, y
se movi para ponerse a horcajadas sobre l. Y todo esto lo hizo sin
pensar, mientras l con la lengua le abra los labios buscando un beso ms
hondo.

Nathan gimi, pero Judith apenas lo oy sobre el estrpito de su


corazn. Ahora l le acariciaba el muslo y las nalgas, provocando una
oleada de clidas y deliciosas sensaciones a las que ella se abandon. La
tela de los pantalones era tan fina que pareca inexistente. Por eso haba
tenido antes fro, mientras que ahora senta todo lo contrario. Y cuando l
tom su pecho en la mano, la inund una llamarada de calor casi
insoportable que le arranc un gemido de placer. Nathan desabroch un
botn para meterse dentro de la camisa y la camisola, pero a ella no le
import. Lo nico que pensaba era en arquear la espalda para entregarse a
aquella mano fuerte, y en aferrarse con ms pasin a sus hombros.
Le bes con abandono, dejando que las lenguas batallaran mientras l le
tomaba los pechos ahora con las dos manos para masajearlos con
suavidad. Casi se le escap un grito cuando l comenz a trazar crculos
con los dedos sobre sus pezones, apenas rozndolos, volvindola loca.
Todas sus reacciones escapaban a su control. Si algn pensamiento se
permita, era la esperanza de que la noche no acabase nunca.
Eres el problema ms dulce con el que me he encontrado jams,
preciosa.
Desliz las manos hasta sus nalgas mientras la besaba de nuevo, ms y
ms hondo, y Judith se dio cuenta de que le haba bajado los pantalones. La
sensacin de sus yemas callosas en su piel ms suave la hizo agitarse y
retorcerse sobre su regazo, gimiendo de placer mientras l se endureca
bajo ella.
Pero ciertas cosas an podan perturbar sus inocentes sensibilidades, y
al notar sus dedos moverse entre sus piernas interrumpi el beso con una
sobresaltada exclamacin y se alej para contemplar sus ardientes ojos
esmeralda. Ninguno poda apartar la mirada, y Judith sinti que por fin
saba lo que era la intimidad con un hombre. l le dio un suave beso en los
labios mientras le suba los pantalones.
No voy a disculparme por desearte, pero este no es el sitio. Es
demasiado fro e incmodo. Dame un momento y te ayudo a bajar a
cubierta.
Judith no dijo nada, pero no estaba de acuerdo. Bajo la luz de aquella
luna llena, el lugar era romntico y perfecto para besarse... y para todo lo
dems que haban hecho. Y de manera irracional se arrepinti un poco por
haberlo detenido.

27

Nettie sala del camarote de Judith despus de ayudarla a vestirse esa


maana. Catherine lleg antes de que se cerrase la puerta, con el vestido
amarillo de gala en el brazo, a juzgar por su aspecto, cosido y terminado
el dobladillo. Nettie MacDonald haba intentado poner los ltimos toques
en el guardarropa de Judith, pero la mujer ya no vea bien para un trabajo
tan intrincado, de manera que la joven haba decidido aceptar la oferta de
Catherine de ayudarla con la costura. Y la mujer ya haba terminado tres
vestidos. Pasaba unas cuantas horas todos los das en el camarote de
Judith, trabajando en el guardarropa de su presentacin en sociedad. Y
Andrssy no haba exagerado al hablar de su habilidad. Su trabajo era tan
fino que hasta Jack se estaba planteando pedirle que le rehiciera los
dobladillos de sus propios vestidos de baile.
Catherine haba cenado con la familia unas cuantas noches, en el
camarote de James, y probablemente seguira compartiendo la cena con
ellos durante el resto de la travesa. Su comportamiento haba sido corts
y agradable, hasta el punto de que Judith no era la nica que se preguntaba
si Andrssy no solo habra exagerado los defectos de su hermana, sino
que pretenda darles deliberadamente una mala imagen de ella. Por ms
que pudiera haberse rebelado en sus aos jvenes al verse arrojada en una
familia que no deseaba, cosa que era comprensible, su actitud presente
indicaba que haba superado tal resentimiento.
Judith se volvi ahora hacia ella para proponer:
Por qu no viene con nosotras a cubierta? Vamos a dar unas clases
de baile y ser divertido.
Pero sin duda ya sabe usted bailar.
Judith se ech a rer.
Pues claro. Pero Jack y yo vamos a ensear a la tripulacin.
Catherine sonri.
Gracias por la invitacin, pero le confieso que no me entusiasma el

baile. Le aseguro que soy mucho ms feliz con una aguja en la mano, de
manera que vayan sin m.
Bueno, pues pngase cmoda entonces, aqu o con Georgina. La ha
invitado a pasar los das con ella.
S, estuve con ella ayer... bueno, hasta que lleg su to. Me pone
nerviosa, no s muy bien por qu.
S, a mucha gente le pasa eso mismo. Es cuestin de acostumbrarse a
l. En fin, Jack me est esperando en cubierta, me tengo que ir corriendo.
No lleg a echar a correr, pero desde luego ganas no le faltaban. Haban
pasado dos das desde el encuentro con Nathan, y esta vez era ella la que
haba intentado evitarlo, mantenindose siempre cerca de algn miembro
de la familia para asegurarse de que, en caso de verlo, no podra hablar
con l. Sin embargo ya haba pasado bastante tiempo para que se
desvaneciera un poco la vergenza por lo sucedido en el puesto del viga.
Aquella noche Nathan la baj a cubierta colgada de su espalda. Insisti en
ello, con el argumento que no quera que se lastimara las manos con las
cuerdas. Judith no se haba quejado de que le escocieran, pero a buen
seguro los marineros conocan de sobra lo que era quemarse las manos
con las jarcias.
Solo haba hecho un comentario inapropiado mientras bajaban, con un
tono insolente:
Haba soado con sentir tus piernas en torno a m, pero me ha
gustado ms cuando estbamos en el puesto del viga.
Judith le habra abofeteado de no tener los brazos aferrados a su cuello.
Aquel hombre no estaba acostumbrado a tratar con damas distinguidas.
Pero despus de dos das sin verlo, se senta un poco abandonada, de
manera que la noche anterior le haba hecho llegar una nota en la que le
indicaba a qu hora deba presentarse en cubierta esa maana. No
mencionaba la razn, puesto que l haba dejado bien claro que no quera
clases de danza.
Jacqueline ya estaba enseando a dos marineros a tararear una meloda.
Haba convocado a otros tres, e incluso Artie se haba acercado a ver qu
estaba haciendo. La intencin de Judith era que Nathan no destacase, y Jack
lo saba, de manera que el tamao del grupo disimulara su presencia... si
es que el hombre apareca.
Judith se uni a ellos rindose.
T crees que eso va a dar resultado? pregunt.

Pues claro que s contest su prima. Adems, no hay ni un solo


instrumento musical a bordo, de manera que no nos queda otra opcin.
Pero reconoces la cancin, no?
Judith se puso a tararear por toda respuesta, mientras escudriaba la
cubierta disimuladamente e incluso alzaba la vista hacia las jarcias. Pero
no haba seales de Nathan. Jack estaba lista ya para hacer una
demostracin, de manera que agarr a Judith para bailar el vals con ella.
Incluso se haba puesto los pantalones para que quedase bien patente quin
asumira el papel masculino durante la clase.
Presten atencin a la posicin de las manos instrua ahora a su
audiencia, y a la distancia que deben mantener con su pareja.
Bailaron un poco, antes de que Judith se viera obligada a susurrar:
Se supona que debas dirigir el baile, pero lo que somos es una
pareja desmaada en la que nadie lleva a nadie. Vamos a probar de otra
manera.
Judith solt a Jack y, todava con los brazos en alto en la posicin
apropiada, comenz a dar vueltas ella sola. Incluso cerr los ojos un
momento imaginndose que estaba bailando con Nathan. Pero esto no hizo
sino irritarla, porque lo cierto es que s haba esperado bailar con l, y l
con su ausencia se negaba a cooperar.
Artie dijo Jack detrs de ella, usted ya ha visto suficientes valses
para saber cmo se bailan. Venga a mostrrselo a sus hombres.
De eso ni hab... comenz a protestar el primer oficial.
Pero Jacqueline le interrumpi:
No me obligue a llamar a mi padre para hacer esta demostracin.
El capitn no vendra se rio Artie.
Si se lo pido yo, s. Por descontado que le enojara tener que
participar, y que luego lo pagara con todo el mundo.
Artie agarr a Jack de la cintura y comenz a darle vueltas, si bien con
demasiado mpetu. Pero la joven se ech a rer. Se estaba divirtiendo. Y
Artie tambin comenz a divertirse al cabo de unos momentos. Y entonces
Judith avist a Nathan, que lo observaba todo de lejos con los brazos
cruzados y apoyado sobre la borda. Ella lo salud con la mano, pero l no
respondi. Si tena que ir a por l, s que llamara la atencin. Pero Jack
tambin lo haba visto y fue ella la que se acerc para tirar de l y ponerse
a bailar.
Judith se content con mirarlos, con no poca avidez por cierto, hasta el

punto que se sobresalt cuando Andrssy la agarr para danzar con ella
por la cubierta. Bastante pretencioso por su parte suponer que a ella no le
importara. Pero su encantadora sonrisa impidi a Judith enfadarse con l.
Debera haberme dejado saber que necesitaba una pareja
comentaba el hombre ahora, demostrando que no haba mucha diferencia
entre el vals ingls y su versin europea.
No estamos bailando por bailar, sino enseando a la tripulacin. Pero
ya que est aqu, podemos demostrar lo refinada y elegante que puede ser
esta danza. Mi padre y mi ta le han estado haciendo compaa?
Ha sido un placer aprender los juegos de naipes habituales en su pas.
Su padre es brutal al ajedrez, sin embargo.
Ya lo s sonri ella. Me ense a jugar.
No me vendra mal alguna leccin para poder batirlo, si est usted
dispuesta.
Tal vez ms tarde. Lo cierto es que quera preguntarle por Catherine.
Ha sido una gran ayuda, y una muy agradable compaa, nada que ver con
lo que nos indujo usted a creer.
Le pido disculpas. Son cosas de rias entre hermanos. Tal vez eso me
mostr ms severo de lo que pretenda. Es cierto que Catherine sabe ser
encantadora cuando quiere, y me alegro muchsimo de que haya decidido
presentar sus mejores cualidades durante el viaje.
Judith se mordi la lengua, intentando no leer demasiado en aquel
brusco cambio de opinin. Tuvo que recordarse que haba tomado partido
por Andrssy desde el principio, cuando Jack y James haban manifestado
sus dudas, de manera que no quera empezar a dudar de l ahora. Y no era
difcil creer que Andrssy solo les haba dado una impresin equivocada
debido a alguna ria reciente con su hermanastra.
Pero entonces l aadi:
Le confieso que estaba preocupado de que se mostrase irritable
sencillamente debido al aburrimiento, ms que otra cosa, pero en ese
aspecto acudi usted al rescate, y por ello le estamos ambos agradecidos.
Catherine nunca est tan contenta y serena como cuando est cosiendo.
Jack haba dejado a Nathan y estaba con otro marinero. Y Nathan, en
lugar de quedarse a mirar, se alejaba. Judith dej de bailar con Andrssy
para ir tras l, excusndose ante su primo:
Gracias por el baile, pero necesito volver a nuestra tarea antes de que
llamen a los hombres al trabajo.

Crea poder detener a Nathan ponindosele delante, pero l alz las


manos para apartarla. Y sin decir una palabra. Pareca irritado, incluso
impaciente. O es que estaba celoso? Celoso? De Andrssy?
Reaccion con rapidez tomndole una mano para alzrsela y
agarrndole con la otra el brazo.
Demustrame lo que Jack acaba de ensearte.
No.
Judith rechin los dientes.
Todo esto era por ti. No me decepciones.
Nathan se la qued mirando un momento largo, y en sus ojos verdes se
notaba que comenzaba a ceder.
Tenas un aspecto ridculo cuando estabas bailando sola dijo por
fin.
Ella intent no sonrer.
No he venido a impresionar a nadie, sino a ensear. Y ahora que
tenemos tus manos en la posicin adecuada...
No es la posicin adecuada para m. Es solo mi opinin, preciosa,
pero preferira con mucho estar tocando...
Primera leccin Judith se inclin un poco hacia l para susurrar:
mantn tus atrevidos pensamientos en la cabeza, no en los labios.
Y comenz a bailar. Nathan no tard en llevar la iniciativa, algo que
sugera que no era la primera vez que haca aquello.
Si te piso un pie, vas a gritar?
No sera la primera vez. Pero un caballero no suele llevar unas botas
tan pesadas, de manera que intenta no pisarme.
Pensaba que eras partidaria de la honestidad dijo l, refirindose a
su anterior comentario.
Y as es, solo que no a los secretos de alcoba de una pareja casada.
Entonces lo que ests diciendo es que me tengo que casar contigo
antes de poder expresar lo que pienso?
Se estaba burlando de ella, estaba claro, pero no obstante le hizo perder
el paso.
Ya veo que lo entiendes replic Judith.
Nathan neg con la cabeza.
Demasiado drstico. Prefiero sufrir los sonrojos, y los tuyos son
demasiado encantadores para perdrmelos.
De manera que prefieres ser incorregible. Da lo mismo, no hay

necesidad de responder a lo obvio. Pero una cosa que un vals permite es


una conversacin educada. Veamos si sabes mantener el ritmo en los pies
y hablar al mismo tiempo.
No es eso lo que estamos haciendo? pregunt l y rio.
La expresin clave es conversacin educada.
Muy bien. De qu quieres que hablemos educadamente?
Qu vas a hacer con la mansin cuando la repares?
Nathan enarc una ceja.
De manera que t s puedes hacer preguntas peliagudas y yo no?
Esto no es un tema peliagudo.
Para m s.
Judith decidi con un suspiro que no era el momento de insistir en su
interrogatorio, de manera que se sorprendi al orle explicar:
Voy a vivir all con mis sobrinas.
Mientras vuelves a trabajar de carpintero en Southampton?
No. La casa tiene tierras. Pensaba probar suerte con una granja.
Judith lo lament por su primo Derek, ya que tener una granja pegada a
su mansin le iba a gustar tan poco como tener una casa en ruinas. Pero
tampoco se lo poda creer del todo. Nathan, granjero? No se lo poda
imaginar. Claro que un hombre de su posicin no tendra que arar la tierra
l mismo. Los caballeros agricultores contrataban trabajadores. Pero no
obstante estaba segura de que Nathan se refera a cultivar la tierra con sus
manos.
Tienes razn, la casa cuenta con muchas tierras, todo el trecho hacia
el este. Te has planteado construir casas para alquilar? Con las rentas
viviras muy bien.
Nathan se mostr sorprendido.
Eso es algo que jams se me habra pasado por la cabeza.
Judith sonri.
Ya ves que te ensancho los horizontes. Mira qu suerte haberme
conocido.
Cmo? buf l. Si no me traes ms que problemas. Y llevas
demasiado tiempo ensendome algo que ya s.
El vals? se sorprendi ella. Pero dijiste...
Nathan se ech a rer y la solt.
Aprendo muy deprisa, preciosa. Solo he necesitado un momento para
saber cmo va.

Aprendizaje selectivo gru ella, mientras l se alejaba.

28

Cuando Nathan le coment a Corky antes de zarpar que la travesa poda


durar de dos a cuatro semanas, no le haba parecido un viaje muy largo.
Pero ahora s. Por supuesto, al igual que Corky, jams se haba alejado
tanto de tierra. El cruce del canal entre Francia e Inglaterra en sus
incursiones no era nada comparado con la travesa del Atlntico. De
manera que no imaginaba lo que sera aquel aislamiento. Pero ahora s lo
saba, y era un infierno con una mujer tan deseable como Judith a bordo...
una mujer que no le dejaba ni a sol ni a sombra.
Era un peligro para l en muchos aspectos. Haba logrado que se
abriera. Nathan no recordaba haberle contado a nadie en su vida tantas
cosas de s mismo. Judith le impulsaba a querer ms, le haca desear que
las circunstancias fueran diferentes. Pero lo peor era que el hecho de no
poder tenerla no le impeda desearla.
Ahora pona buen cuidado antes de aparecer en cubierta, asegurndose
primero de que ella no estaba. Pero llevaba ya varios das intentando dar
con Boyd Anderson a solas, sin tener que molestar al hombre en su
camarote. Y hoy por fin lo vio, no a solas, pero s en cubierta.
El capitn me sugiri hablar con usted, seor Anderson, si dispone de
unos minutos...
Hace un poco de viento para m hoy dijo la mujer que lo
acompaaba. Me vuelvo con la familia.
Tiene usted una mujer muy hermosa coment Nathan, vindola
alejarse.
Boyd se volvi hacia l con una sonrisa.
Lo s. Y al instante clav la mirada en la cintura de Nathan.
Pregnteme lo que quiera siempre que me diga qu es lo que se le agita
dentro de la camisa.
Nathan se ech a rer, sacando un gatito.
Estaba durmiendo.

No ira a tirarlo por la borda, verdad? Son muy valiosos en un


barco.
No, de este tamao no lo son. Pero no. Me lo encontr vagando por el
corredor. He estado buscando a su madre, pero ha sabido esconder bien su
camada.
Boyd todava estaba mirando al gatito, que ahora se acurrucaba en la
mano de Nathan.
Ya s que Artie se trajo un gato callejero, pero no saba que fuera tan
romntico como para traerle hasta una pareja.
Tengo que estar de acuerdo con usted sonri Nathan. Lo ms
probable es que alguna gata subiera a bordo en la costa meridional,
mucho antes de que zarpramos, para tener cras de este tamao.
Pues que tenga buena suerte en la bsqueda de su madre. Pero no deje
que mi esposa vea esa cosita, porque se empear en adoptarlo. Las
mujeres se ponen muy tontas con los cachorritos adorables. En fin, estoy
seguro de que no ha acudido a m para hablar de gatitos perdidos.
No. Lo cierto es que tanto el capitn como el primer oficial me
sugirieron que me dirigiera a usted. Artie sostiene que es usted tan
norteamericano como el que ms, y voy a necesitar ayuda norteamericana
cuando atraquemos.
Y eso?
Conoce usted la ciudad de New London?
Queda tal vez a medio da de caballo por la costa desde Bridgeport.
Es un pueblo ballenero y uno de nuestros competidores.
En la caza de ballenas?
No, en la construccin de barcos. Mi familia es propietaria de una
naviera desde que tengo recuerdos. No nos limitamos a construir barcos
para aumentar nuestra flota, sino que tambin los hacemos por encargo.
Y sabra usted si alguno de esos competidores solo dice construir
barcos?
Boyd se ech a rer.
Una pregunta muy extraa.
No le resultar tan extraa cuando oiga lo que tengo que decir.
Nathan procedi a explicarle su situacin antes de concluir: Yo no saba
que los ladrones operasen desde un puerto ballenero. La idea de que estn
convirtiendo La Perla en un ballenero me revuelve el estmago. Tengo
que encontrar el barco antes de que lo vendan.

Boyd meneaba la cabeza con expresin incrdula.


Una dcada robando barcos justo en las narices de los ingleses? Me
pregunto...
Qu?
Un barco de Skylark desapareci del puerto de Plymouth en
Inglaterra hace cuatro aos. Cremos que sencillamente haba zarpado
antes de lo previsto, pero cuando ni el barco ni el capitn volvieron a
aparecer, tuvimos que concluir que haban encontrado algn problema en
alta mar.
Si su bajel fue uno de los barcos robados, es posible que mataran a su
capitn si todava estaba a bordo cuando se lo llevaron. Los ladrones
mataron a un hombre cuando robaron La Perla, de manera que est claro
que no les importan las vctimas. Pero segn la informacin que poseo, se
limitan a robar barcos ingleses.
Con los nuestros no se aprecia la diferencia. Abandonamos la
costumbre de mantener enarbolados nuestros colores en los puertos
ingleses, puesto que si anuncibamos nuestro origen norteamericano, nos
llenaban de basura la cubierta por las noches. Es evidente que no se han
olvidado las viejas rencillas entre nuestros dos bandos.
Pero su barco podra haberse perdido en el mar, como imaginaron.
No puede estar seguro de que tenga que ver con los ladrones.
Tampoco podemos estar seguros de lo contrario. A pesar de todo,
aunque no es probable que pueda verificarse, no cabe duda de que hay que
detener a esas personas de las que me habla. No conozco personalmente a
nadie del gobierno de la ciudad de New London, pero tengo un viejo
amigo que tal vez nos sea de ayuda. John Hubbard y yo nos conocemos
desde hace muchos aos, y me debe un favor.
Entonces me asegurar de hablar con l.
Nos aseguraremos le corrigi Boyd. Ir con usted.

29

Cuando Judith volvi a su camarote a cambiarse de ropa, se sorprendi


al encontrar all a Catherine y Andrssy. Un marinero que pasaba a la
carrera haba dejado caer un balde de agua que la haba salpicado. El
hombre se haba deshecho en disculpas, pero ella comprendi su
apresuramiento y sbita torpeza. Probablemente acababa de advertir la
tormenta que se les acercaba y se sobresalt con el sbito estallido de un
trueno.
No obstante, ahora les sonri a ambos.
Es momento de encerrarse a cal y canto, como dicen ah arriba.
Y eso qu significa? quiso saber Andrssy.
Judith se ech a rer.
No estoy muy segura. Pero si no lo han advertido ya, se aproxima
una fea tormenta, de manera que deberan guardar cualquier cosa que
pueda caerse en su camarote cuando el barco empiece a sacudirse, y
asegrense de que los candiles estn bien sujetos y apagados.
Pero yo no puedo trabajar en la oscuridad se quej Catherine.
Judith contuvo un gesto de exasperacin.
Una tormenta no es el mejor momento para manejar una aguja, yo
dira. Adems, nos vamos a reunir todos en el camarote de mi to para
cenar temprano. Es posible que apaguen los hornos de la cocina si la cosa
se pone muy fea, de manera que podra ser nuestra ltima comida caliente
hasta que pase la tormenta. Y dense prisa, porque no tardaremos en tenerla
encima.
En cuanto Catherine se march, Judith se dio cuenta de que debera
haberle pedido que aguardase un momento para ayudarla a ponerse otro
vestido. Quitarse el que llevaba result ser ms difcil de lo que esperaba.
Por lo menos uno de los cierres se rompi cuando forcejeaba por darle la
vuelta al vestido para alcanzar los otros. Nettie haba sido advertida de la
tormenta y estaba ayudando a asegurar la cocina, y Jack se encontraba ya

en el camarote del capitn, de manera que le result imposible ponerse


otro vestido.
No le qued ms remedio que vestir el atuendo favorito de Jack. Lo
cierto es que se puso los pantalones y la camisa en la mitad de tiempo que
habra tardado con un vestido. Y en solo unos momentos ya haba
guardado en un bal todo lo que andaba suelto por la estancia. Por fin
apag los dos candiles que Catherine haba estado utilizando, cogi una
capa por si ya estaba lloviendo y se apresur a subir a la cubierta
principal, puesto que tena que atravesarla para llegar al camarote de
James bajo el alczar.
La tormenta era inminente; de hecho, lo nico que todava no tenan
encima era la lluvia. Ya soplaban fuertes rfagas de viento y la tripulacin
se afanaba en arriar velas y fijar todo cuanto no estuviera seguro. Una
carcajada llam de pronto la atencin de Judith. Nathan estaba colgado del
palo mayor, trabajando en equipo con otro marinero para atar una de las
velas ms grandes. La camisa se le haba salido de los pantalones y
flameaba con la misma furia que su pelo, pero l pareca eufrico, en
absoluto preocupado por la peligrosa tempestad que pronto caera sobre
el barco.
Te gustan las tormentas, eh? le grit.
Nathan pareci alarmarse al verla y baj de inmediato a la cubierta.
Por qu no ests dentro?
Ahora entrar. Y t?
Nathan ya la haba agarrado del brazo para llevarla sin ms dilacin al
camarote del capitn.
S, me encantan las tormentas, por lo menos en el mar. En tierra no
me doy ni cuenta, pero aqu es una lucha contra los elementos. La madre
naturaleza restalla su ltigo y jams existe la certeza de quin saldr
vencedor al final. Y ahora...
Una ola lo interrumpi, una enorme masa de agua que de pronto inund
la cubierta, tirndolos a los dos al suelo y llevndose a Judith. La joven
chillaba y manoteaba desesperada por agarrarse a algo. Oy a su to gritar
su nombre, pero estaba demasiado lejos para alcanzarla antes de que...
Por el amor de Dios, se iba al mar! No nadaba demasiado bien y se
ahogara antes de que pudieran rescatarla de las agitadas olas que
rodeaban el barco.
Todo esto le pas por la mente antes de que notara una mano en su pie.

Alz la cabeza escupiendo agua y se percat de que solo estaba a unos


centmetros del costado del barco, que ahora se inclinaba peligrosamente
cerca del agua. La ola al retirarse pas a toda velocidad sobre su rostro.
Judith cerr los ojos, con el corazn martillendole en el pecho, y cuando
volvi a abrirlos vio que el agua caa entre los listones de la borda. Era
cierto que esta era alta y tal vez no hubiera llegado a caerse, pero casi se
haba estrellado contra ella y poda haberse matado, o al menos resultado
gravemente herida.
Supo quin la haba salvado cuando Nathan la cogi en sus brazos.
Ha faltado muy poco, maldita sea.
Ests bien, Judy? pregunt James.
Y Nathan no la soltaba! La estrechaba con tal fuerza contra su pecho
que Judith oa los latidos de su corazn. Viendo que su to la miraba
preocupado, se apresur a contestar con voz trmula.
S, ahora s.
Nathan la llev al alczar.
Si vas a salir de este camarote... mira, no salgas. Ya te han salpicado
bastante por hoy.
Salpicado? Entonces haba visto el incidente del cubo de agua? Pero
si no haba advertido su presencia en cubierta, y eso que lo haba estado
buscando... Judith siempre lo andaba buscando. Comenzaba a resultar de
todo punto irritante lo fcil que a l le resultaba esquivarla en los
reducidos confines del barco.
Esta vez Nathan no le dio ocasin de preguntarle nada. De hecho, apenas
tuvo tiempo para darle las gracias por haberla salvado, porque l la dej
un momento en el suelo para abrir la puerta del camarote de James, y
volvi a cerrarla en cuanto ella estuvo dentro.
Anthony advirti de inmediato que estaba empapada y se acerc a ella.
Ests bien? Qu ha pasado? Todava no est lloviendo.
No, no llueve, pero el mar me ha salpicado un poquito. Judith
esboz una sonrisa queriendo aliviar la inquietud de su padre.
Georgina se levant de la silla.
Ven conmigo, Judy. Vamos a buscar ropa seca.
Judith sigui a su ta a la seccin del dormitorio. No pensaba mencionar
lo sucedido, viendo que Katey, Catherine e incluso Andrssy se mostraban
preocupados, y eso que lo peor de la tormenta todava estaba por llegar.
Se cambi deprisa con ayuda de Georgina y pas unos minutos secndose

el pelo con una toalla antes de volver a trenzrselo. Luego se reuni con el
resto de la familia para aguardar a que pasara el temporal.
Jacqueline la salud con la cabeza, pues estaba jugando al whist con su
madre, Katey y Boyd en una de las mesas de naipes. Anthony, que la estaba
esperando para comenzar una partida en la otra mesa con Andrssy y
Catherine, la llam:
Judith, dnde te habas metido? Por qu has tardado tanto, cario?
He tenido problemas para cambiarme de ropa. Era un autntico
engorro no poder vestirse o desvestirse sin ayuda. Uno de estos das la
moda tendr en cuenta la escasez de doncellas.
Yo no contara con ello replic Catherine con una fugaz sonrisa,
antes de que su expresin volviera a tornarse tensa.
Andrssy tampoco pareca muy tranquilo. Ninguno de los Benedek
haba vivido nunca una tempestad en el mar. Judith tampoco, puesto que su
primera travesa haba sido plcida. Georgina tambin estaba algo
nerviosa, pero lo cierto es que James segua fuera en cubierta y ella no se
relajara hasta que estuviera con ellos. Jack se mostraba tan exuberante
como siempre, como si ni siquiera fuera consciente de la tormenta. Boyd,
tambin sereno, solo pareca preocuparse por Katey, a quien tena
agarrada de la mano.
A Judith ya no le inquietaba la tormenta, a pesar de que casi se la haba
llevado a rastras. No se le mud el semblante ni siquiera cuando el barco
comenz a cabecear y a dar bandazos. La actitud de Nathan ante la
tempestad le haba inducido una curiosa calma ahora que se encontraba
seca y a salvo en el camarote. Pero en un momento dado la mesa de naipes
se inclin con tal brusquedad que todas las cartas se deslizaron por ella... y
Judith pens al instante en l y esper que estuviera bien agarrado durante
esas sacudidas. No obstante, solo tena que acordarse de que Nathan se
estaba divirtiendo ah fuera y de que, despus de pasar tantos aos en el
mar, sabra tomar las precauciones apropiadas.
Los juegos de naipes, que se supona deban distraerlos del mal tiempo,
obraron tal efecto en general. Boyd, que contaba con amplia experiencia
en tales lides, les asegur que cuanto ms violenta era una tempestad, antes
pasara de largo. A Judith no le pareci esto particularmente
tranquilizador, pero result ser cierto. La tormenta se alejaba en menos de
una hora, dejando a su estela una suave lluvia de primavera que tampoco
dur mucho.

Despus hubo buenos motivos de celebracin: nada haba resultado


daado y los fuertes vientos que haban precedido a la tormenta los haban
hecho avanzar en su rumbo, a pesar de las velas arriadas. Y las
celebraciones conllevaron vino en abundancia en el almuerzo y de nuevo
en la cena, de manera que Judith se mora de sueo para cuando se retir
esa noche. Mientras aguardaba a que Nettie acudiera para ayudarla a
quitarse el vestido, se tumb en la cama y estaba casi dormida cuando oy
que llamaban a la puerta.
No hace falta que llames le dijo a Nettie.
Yo creo que s replic una grave voz de bartono.
Judith se levant de un brinco de la cama y abri la puerta de golpe. All
estaba Nathan, con la ropa seca e impecable y el pelo peinado hacia atrs,
todava mojado del bao. Se mostraba algo tmido, aunque Judith no poda
ni imaginar la razn, hasta que advirti que tena una mano a la espalda,
como si estuviera ocultando algo.
Has aguantado bien la tormenta? pregunt l.
Judith le mir a los ojos. De verdad haba ido a su camarote para
hacerle esa pregunta cuando la tormenta haba pasado haca ya muchas
horas?
S, bastante bien, pero creo que eso tambin tengo que agradecrtelo.
Cuando vi lo mucho que la disfrutabas, ya no me pareci ni mucho menos
tan aterradora como pensaba.
As que no estabas asustada por m?
Judith no pensaba admitir que por un momento s se haba preocupado
por l, ni que haba ido a buscar a Artie en cuanto amain la lluvia para
preguntarle si todos los hombres estaban bien. En lugar de eso, enarc una
ceja para replicar:
Pretendes que te diga que estaba preocupada?
Qu, se me nota mucho? sonri l.
Un poco. Y ahora dime, qu es eso que llevas escondido?
Acrcate y lo vers la tent l, con un gesto pcaro.
O mejor me lo enseas t.
No sera tan divertido.
Aquel hombre era incorregible. Y ni siquiera intentaba disimular su
expresin burlona. Judith no era ajena a las chanzas, puesto que su familia
era bastante proclive a ellas, pero aquella clase de burla no era en absoluto
lo mismo, y se pareca demasiado a un coqueteo de lo ms indecoroso. La

aturullaba y la haca sonrojarse. Y a veces le provocaba mariposas en el


estmago. Esa noche tuvo que dominar el impulso de rerse al pensar que
tal vez se estaba acostumbrando demasiado a aquellas provocativas
chanzas de Nathan.
Pero entonces l le tom la mano y Judith sinti en ella un sbito calor.
Baj la vista y se qued mirando perpleja aquella bolita peluda y blanca,
hasta que con una carcajada se dio cuenta de lo que era. De pronto, la
miraba una carita inconfundible, con unas rayas plateadas que corran por
sus mejillas y su frente, grandes ojos verdes orlados de negro como
pintados con kohl y una naricilla como un botn. En la cola tena ms
rayas plateadas, pero aparte de eso era totalmente blanco.
No poda apartar la vista de l.
Y qu se supone que tengo que hacer con un gatito recin nacido?
se pregunt en voz alta.
Darle de comer, acariciarlo... quererlo. En fin, lo que suele hacerse
con las criaturitas adorables.
Aquella respuesta son demasiado personal, como si en realidad no
estuviera hablando del gato. Y cuando Judith alz la cabeza, se encontr
sus ojos verdes clavados en ella.
Tuvo que carraspear antes de poder hablar.
Claro que me lo quedo, si me prometes traerme leche fresca todos
los das, de la vaca que hay en la bodega.
Nathan no esperaba or nada parecido.
Quieres que me ponga a ordear una vaca?
Judith sonri.
No decas que queras tener una granja? Pues en las granjas suele
haber animales.
Nathan lanz un bufido, pero no se neg a su peticin. Aunque Judith
tampoco le hubiera devuelto el gatito de todas maneras. Ya era demasiado
tarde para eso. Y estaba segura de que Nathan se dara cuenta enseguida de
que poda sacar la leche de la cocina, despus de que otra persona hubiera
ordeado la vaca.
Qu es eso que tienes ah? pregunt de pronto Nettie, que por fin
haba llegado.
Un nuevo inquilino para el camarote.
La mujer mir de inmediato a Nathan de arriba abajo, provocando las
risas de ambos. Al final la anciana tom al gatito y lo alz para

examinarlo.
Huy, menudo canijillo. Voy a la cocina a por algo de grano para la
caja que va a necesitar.
La arena tambin vale apunt Nathan. Y tenemos arena de sobra
en los barriles, como lastre. Maana traer unos cuantos cubos.
Nettie se adentr en el camarote con el gatito acurrucado en sus brazos.
Gracias por el regalo le dijo Judith a Nathan.
l neg con la cabeza.
No es un regalo, sino un favor que me haces al quitarme esa
responsabilidad.
No te gustan los gatos?
Nunca lo he pensado siquiera, pero este me empezaba a gustar
demasiado, despus de haberlo cuidado unos das.
Ah, y no es una mascota muy masculina, no?
De verdad crees que eso me importara? No. Es que tengo cosas que
hacer en cuanto atraquemos y no puedo llevarme el gato, as que es mejor
deshacerme de l ahora. Y estoy seguro de que t lo cuidars bien.
Seguro, eh? Por qu?
Porque nunca he conocido a nadie ms bueno que t, preciosa. As
que cuida bien de nuestro gatito.
Judith lanz una exclamacin.
Nuestro gatito? De eso nada. Ahora es mo!
Pero no supo muy bien si l haba llegado a or esto ltimo, puesto que
ya se alejaba.

30

Esa maana, en la cubierta principal, Jacqueline estaba disputando otro


lance de esgrima con Andrssy. Judith los contemplaba desde el alczar.
Era un da tan clido de primavera que su ta y su hermana haban salido
con ella.
Cmo est Nettie de su resfriado? Va mejorando? pregunt
Georgina.
Ya moquea un poco menos, pero anoche tuvo fiebre, de manera que
por lo menos ahora ha accedido a quedarse en la cama. Catherine se
ofreci a terminar mi ltimo vestido en el camarote de Nettie para hacerle
compaa, y yo ir a verla esta tarde.
No te acerques mucho le advirti Katey. No puedes resfriarte
ahora t tambin, cuando probablemente asistas a tu primer baile antes del
fin de semana.
No he visto a tu joven marinero coment Georgina desde que te
dej en el camarote el da de la tormenta.
Judith tampoco lo haba visto, por lo menos no como hubiera deseado.
Y ahora crea haber dado con el plan perfecto para encontrarse con l
todos los das durante lo que quedaba de viaje: la leche que le haba pedido
para el gato. Pero ya haban sido dos las ocasiones en que haba vuelto a
su camarote para encontrarse con que la leche ya estaba all, y no era
Nettie la que se la llevaba. Otra vez fue la propia Nettie la que abri la
puerta y tom el cuenco que Nathan le ofreca, tras lo cual volvi a cerrar
de inmediato con un mero: Gracias, muchacho. Solo en una ocasin
estaba Judith a solas en el camarote cuando apareci l, y fue el da
anterior, el vigsimo da de travesa.
Acababa de ponerse la ropa de barco, puesto que ya se haba resignado
a ir ataviada con ella durante unos das hasta que Nettie se recuperase,
cuando Nathan llam a la puerta. Le tendi el cuenco de leche y se meti
en el camarote sin pedir siquiera permiso. Y sin saber siquiera si Judith

estaba sola! Y se fue derecho al gatito.


Se lo puso en la palma de la mano, donde caba sobradamente, y
pregunt:
Qu nombre le has puesto?
Ninguno.
Por qu no?
Porque no s si es macho o hembra. T lo sabes?
No se me ha ocurrido mirarlo. Yo lo llamaba sencillamente Gato.
Y yo, Gatito.
Nathan examin a la cra y se ech a rer.
Pues yo tampoco s verlo. Podramos buscarle un nombre neutro.
Como por ejemplo?
Bola de Pelo? Por la pinta que tiene, va a tener el pelo ms largo de
lo normal.
No. Si yo fuera una gata, me sentira ofendida con ese nombre.
Nathan la mir un momento, pero al cabo no dijo nada. Pareca haberse
quedado absorto en sus ojos. Pas un largo momento antes de que hablara.
Tienes unos ojos increbles. Y a continuacin estrope el halago,
aadiendo: Lstima que tu padre tambin los tenga.
Judith sonri.
Me vas a decir que te recuerdo a mi padre?
No, l me recuerda a ti.
Has vuelto a discutir con l?
No, solo me dirige miradas torvas. Pero no pienso avivar ese fuego
dejando que me vuelvan a ver contigo.
Y con estas palabras se march antes de que a ella se le pudiera ocurrir
una razn para alargar su visita. Judith fue a la puerta para llamarle:
Y si lo llamamos Plata?
Me parece bien replic l sin mirar atrs.
Era de lo ms exasperante. Y el viaje estaba a punto de concluir.
Quedaban de tres a cinco das, dependiendo del viento, segn le haban
informado la noche anterior durante la cena. Judith tena el presentimiento
de que, una vez que atracaran, no volvera a ver a Nathan. A pesar de todo
an no estaba segura de que no fuese un criminal. Bueno, era obvio que se
inclinaba a pensar que no lo era, porque de lo contrario jams habra
forjado aquel lazo de amistad con l.
Saba que la protegera llegado el caso, y eso deca mucho. Saba que

no pondra en peligro a su familia... si es que alguna vez lo haba hecho.


S. Se haban hecho amigos... en cierto modo. Y seguramente l ya saba
que Judith no lo denunciara si es que llegaba a admitir que era un
contrabandista. Pero de verdad pensaba volver a tales actividades si
recuperaba su barco, teniendo dos sobrinas que dependan de l? Debera
preguntarle eso al menos... si es que volvan a estar a solas alguna vez.
Georgina, que todava aguardaba una contestacin a su comentario,
aadi:
Te gustara que lo invitase a cenar?
No, por el amor de Dios! Y que conste que no es mi joven
marinero.
Ah, no? Pues no fue esa la impresin que me dio el da que hablabas
de l. Ms bien pareca que le tenas bastante apego.
No, no. Yo... No.
No te has decidido an?
A mi padre no le gusta. No sera buena idea tenerlos a los dos en la
misma sala.
De quin estamos hablando? quiso saber Katey.
De Nathan Tremayne contest Georgina. Lo conoces?
Lo he visto un momento. Boyd est deseoso de ayudarle. De hecho
tiene intenciones de abandonarme en cuanto atraquemos, para acompaar
al joven a New London. Y James?
Georgina se ech a rer.
Huy, no me cabe duda de que le encantara tambin involucrarse en
ello. Prefiere con mucho meterse en cualquier clase de batalla antes que
asistir a fiestas... si las fiestas no fueran para Jack y Judy. Boyd tampoco se
las debera perder.
No creo que vaya a estar ausente mucho tiempo respondi Katey.
Unos das como mucho.
Escuchando la conversacin, Judith se dio cuenta de que lo que Nathan
le haba contado de su barco deba de ser verdad. Por qu iba a inventarse
una historia as e involucrar a otras personas? De hecho, casi todo lo que
le haba contado de s mismo era probablemente cierto. Pero acaso
alguna vez haba negado claramente ser un contrabandista? No, no
recordaba que sobre eso se hubiera mostrado claro ni una sola vez,
siempre haba dado respuestas evasivas.
Cuando esa misma noche fue a ver a Nettie antes de retirarse, la anciana

estaba dormida, de manera que no la molest. Unos minutos ms tarde


entraba en su camarote, quitndose ya la cinta que le sujetaba el pelo, y se
encontraba en mitad de la sala cuando se detuvo bruscamente al darse
cuenta de que no estaba sola. Nathan la esperaba en la butaca de lectura,
con la cabeza ladeada, un mechn de pelo sobre un ojo y las manos sobre
el vientre con los dedos entrelazados. Estaba dormido! Y tena el gatito en
mitad del pecho, estirado en una clsica pose con las patas dobladas, la
cabeza alta y los ojos cerrados. Se le oa ronronear en todo el camarote.
Judith se sent al borde de la cama y se los qued mirando. No se lo
poda creer. Sinti tal emocin que casi se le saltaron las lgrimas.
Formaban una imagen conmovedora de seguridad, amor y confianza. Era
evidente que el gato haba decidido qu persona era la que quera. Tendra
que devolvrselo a Nathan, tal vez cuando concluyera sus asuntos en
Norteamrica. Ya saba dnde encontrarlo en Inglaterra, de manera que tal
vez aquel viaje no fuera la ltima oportunidad de verlo. El caso es que
encontraba esa idea ms que reconfortante.
No quera perturbarlos, y no lo hizo de inmediato. La luz junto a Nathan
no era muy potente, sencillamente iluminaba el camarote con un suave
resplandor, pero s permita un exhaustivo escrutinio. Nathan era tan
apuesto que quitaba el aliento. A Judith ya le haba impresionado su
presencia incluso cuando lo crea un fantasma. Pero como hombre de
carne y hueso la perturbaba de mil maneras. Dormido, tena un encantador
aspecto de nio. Despierto, resultaba fascinante en su virilidad, su tamao
y su fuerza. Un poco golfo, sin duda. Y descarado. Y a pesar de todo, si
alguna vez llegara a comportarse como un caballero, ella le pedira que
no lo hiciera. De verdad se haba acostumbrado tanto a sus aristas?
Con un suspiro se acerc por fin para coger el gato y dejarlo junto a la
leche. Luego toc con suavidad el hombro de Nathan y se apart, por si se
despertaba dando manotazos, como hacan algunos hombres. Pero no.
Abri los ojos poco a poco, se mir primero el pecho buscando al gato,
luego la vio a ella y los abri mucho ms.
Se incorpor y se estir antes de disculparse con cierta timidez:
Lo siento. Pens que saldra de aqu mucho antes de que terminaras de
cenar.
Seguramente con el ronroneo del gato te has quedado dormido. Es un
sonido bastante agradable. As que sigues evitndome?
Sabiendo el enorme esfuerzo que me cuesta mantener las manos

apartadas de ti, pens que sera lo mejor.


Tpico. Siempre tena que decir algo que la hiciera sonrojarse. Fuera
cierto o no, Nathan sonri al ver su rubor.
Eso no es precisamente cumplir con nuestro pacto le espet ella.
l enarc una ceja.
Pensaba que ya te habras quedado sin preguntas.
Pues no. Por ejemplo, me has dicho que eres responsable de dos
nias que dependen enteramente de ti, vas a dejar el contrabando por
ellas?
Pero todava no se te ha quitado esa idea de la cabeza? exclam l,
exasperado. Si alguna vez fui un criminal, ya no lo soy. Voy a recuperar
mi barco o morir en el intento. Todava no he decidido lo que har
despus, pero te prometo que no me espera ningn patbulo ni en
Inglaterra ni en ninguna otra parte.
Te creo.
De pronto, Nathan la mir de una manera totalmente diferente. Se
levant y le tom la cara con las manos.
De verdad?
S.
Y la sorprendi dndole un abrazo. De alivio? Posiblemente. Pero algo
nuevo haba asomado a su expresin, y lo que sucedi despus pareci
una explosin natural de los sentidos. No solo la bes, sino que la levant
por el aire hasta su boca y le hizo enroscar las piernas en torno a su
cintura, estrechndola con tal fuerza que Judith se sinti sepultada en su
masculinidad. Y excitada sin medida. Haba deseado aquello ms de lo que
imaginaba, deseaba sentirlo as, entregarse a su pasin y deleitarse en ella.
Le rode el cuello con un brazo y alz la otra mano hasta agarrarle un
mechn de pelo, mientras le devolva el beso con un fervor en el que
apenas se reconoca. Ni siquiera se dio cuenta de que se haban acercado a
la cama hasta que la deposit sobre ella. Pero no lo solt, se neg a
apartarse de l ni por un instante. Sentirlo duro entre sus piernas fue algo
tan inesperado que un gemido de deseo escap de sus labios. l se apart
tan deprisa como si se hubiera quemado.
Ya casi se haba levantado de la cama cuando Judith se dio cuenta de que
se iba.
No te marches.
No quera que terminase el beso. Pero Nathan debi de pensar que se

refera a otra cosa, porque la mir con infinito deseo, y entonces Judith se
dio cuenta de que quera algo ms. Sonri. Y l emiti un sonido como de
dolor.
Volvi y la mont a horcajadas para poder quitarle la camisa. No fue
fcil. A continuacin se libr de la camisola. Luego lleg el rubor y el
momento de indecisin. Nathan la miraba a los ojos mientras con las
manos comenzaba a explorar lo que haba desvelado. Judith se senta
fascinada por el deseo que vea en su rostro, y por lo que iba sintiendo: las
caricias tiernas al principio, ms firmes despus, el fuego que se avivaba,
luego sus dedos en el pezn y el fiero estremecimiento que la sacudi
hasta lo ms hondo. Deseaba, necesitaba tocarle tambin, pero solo
alcanzaba sus muslos, uno a cada lado de su cuerpo.
Los acarici mientras l literalmente se arrancaba la camisa. Ella casi se
ech a rer al or el ruido del desgarro. Nathan se levant para quitarse los
pantalones, pero al cabo de un instante haba vuelto, ahora a su lado,
mucho mejor. Judith poda tocarle los hombros, el cuello, el pelo. Y
cuando l se inclin para tomarle el pecho con la boca, ella lo sinti como
seda contra su piel. Una oleada de calor le recorri el cuerpo. Dios, su
lengua jugueteaba con el pezn que luego su boca chupaba. Las
sensaciones le arrancaron suspiros, evocaron otro gemido. Esta vez
Nathan no se apart; pareca saber que aquellos sonidos eran expresiones
de placer, no una splica para que se detuviera.
Ahora se tomaba su tiempo, acaricindole los pechos y el vientre, el
cuello y los brazos, sin dejar de besarla, queriendo conocer cada parte de
ella. Le fue quitando los zapatos y los pantalones tan poco a poco que
Judith apenas se dio cuenta, sorprendida y deleitada por muchas otras
sensaciones. Sus manos callosas no eran suaves, pero sus labios s. Se
movan sobre su cuerpo como terciopelo lquido. Pero las dos
sensaciones opuestas la excitante aspereza y la seductora suavidad
obraban un efecto extraordinario, excitndola y serenndola a la vez,
avivando todava ms el fuego de su pasin.
Nathan se tumb boca arriba, arrastrndola con l para colocarla
encima. A Judith le gust aquella postura, a caballo sobre l, porque le
daba mejor acceso a su ancho pecho. Notaba la fuerza de los msculos
bajo sus dedos. Le encant descubrir que los pezones eran tan sensibles
como los suyos. Sin embargo, l no la dej quedarse as mucho tiempo.
Volvi a tumbarla en la cama, le dobl una pierna por la rodilla y ella hizo

lo propio con la otra, y se desliz sobre ella para entregarse a un beso


profundo y penetrante que a Judith pareci arrancarle gemidos del alma.
No te puedes imaginar las veces que he pensado en esto dijo l con
voz muy ronca. Cada minuto del da. Pero ni en mis mejores sueos
haba anticipado lo que me haces sentir. T lo sientes?
Con aquella boca caliente de nuevo en su cuello, presa de involuntarios
temblores que le sacudan todo el cuerpo, Judith apenas poda pensar y
mucho menos contestar. Aun as logr balbucear:
Lo que siento es... parecido a la alegra...
l se incorpor sonriendo.
De verdad?
Y tanta frustracin que quisiera estrangularte!
Sabes por qu tienes esa necesidad?
S, creo que s.
Entonces estranglame, preciosa. O mejor an...
Su idea de mejor an fue entrelazar los dedos con los suyos y besarla
con fuerza antes de penetrarla. Esto era lo que Judith deseaba con tal
anhelo. Si lanz un grito, qued perdido en el beso, pero no crea haber
gritado. La unin fue tersa, rpida y muy deseada. Y con aquel calor que la
llenaba por dentro, no se movi, solo quera saborear la honda
satisfaccin que le provocaba. l se qued tambin perfectamente inmvil.
Solo su boca se mova sobre la de ella. Lo nico que haca era besarla,
con pasin y con ternura a la vez.
Era muy dulce por su parte, pero ella ya haba tenido su momento de
pausa y ahora todos los nervios de su cuerpo pedan a gritos algo ms. Sus
msculos se tensaron en torno a l, y Nathan comenz a moverse,
penetrndola despacio al principio. Entonces ella le indic de todas las
formas posibles que no era suficiente. Se aferraba con ms fuerza a sus
hombros y se mova ahora con l, con fiereza, como si la empujaran hacia
un ignoto precipicio. Pero cuando lleg aquella indescriptible explosin
de xtasis que le sacudi en oleadas el corazn y la entrepierna, sigui
aferrada a l, capeando una tormenta que los dej a ambos exhaustos.
l dej caer el rostro sobre el colchn, por encima del hombro de ella,
que senta su aliento en la oreja. Todava temblaba. Y a ella la hizo sonrer.
Cuando por fin Nathan se incorpor, tir de Judith hacia la cabecera de la
cama. Con tanto revuelo, todava ni se haban acercado a las almohadas.
Rodendola con el brazo, con la mejilla de ella apoyada en el pecho, le

asegur:
Me ir antes del amanecer, pero djame abrazarte un rato.
Ella, por toda respuesta, le puso la pierna sobre las suyas. No quera
hablar. Jams se haba sentido tan hondamente satisfecha... y feliz. S, feliz.
Esa era la sensacin que la inundaba.
Casi estaba dormida cuando le oy decir:
No te olvidar nunca. Quiero que por lo menos sepas eso.
Quedaba muy bonito, pero sonaba a despedida. Y probablemente lo era.
Judith saba que aquellos eran momentos robados. Pero lo que no saba l
era que ahora estaba absolutamente decidida a volver a verlo despus de
aquel viaje.

31

Desde cundo te pasas t el da durmiendo? se quej Jacqueline


dejndose caer en la cama.
Judith se hizo un ovillo, apartndose de su prima y tapndose hasta el
cuello.
En las raras ocasiones en las que no puedo dormir de noche, por
supuesto. Vete.
Pero...
Si no duermo unas horas ms, me voy a pasar bostezando todo el da.
Vale, pero si llegas tarde al almuerzo, vengo a por ti la amenaz
Jack, antes de irse.
En cuanto se cerr la puerta, el gatito se subi de un salto a la cama y le
hizo cosquillas en la nariz con los bigotes.
Fuera. No pienso encariarme contigo para luego tenerte que
devolver.
El gato, lejos de obedecer, se acomod en la otra almohada. Judith no
haba estado durmiendo. Llevaba ya despierta varias horas, pues estaba
demasiado feliz con sus ensoaciones para levantarse. Se poda haber
pasado todo el da en la cama solo pensando en la noche anterior. Al
menos debera vestirse antes de que apareciera alguien. No habra
resultado fcil explicarle a Jack por qu estaba desnuda cuando sus
camarotes no eran precisamente clidos.
Seguramente tambin debera arrepentirse de haberse pasado tanto de la
raya, pero no era el caso. No se arrepenta en absoluto. S hubiera deseado
que Nathan siguiera all cuando abri los ojos. En realidad le gustara
tenerlo junto a ella todas las maanas al despertar. Pero eso requera un
compromiso en el que l no estaba interesado. Judith alej esa idea de su
mente. Cualquier cosa era posible, y todava no haba terminado con
Nathan Tremayne.
Se levant y se visti deprisa antes de que Catherine apareciera tambin.

No pudo evitar sonrer cuando se encontr toda la ropa del da anterior


diseminada por el suelo. Jack tambin era muy desordenada en ese
aspecto, de manera que no era probable que lo hubiera advertido siquiera.
Nettie era ya otra cosa. Judith era tan ordenada que hasta doblaba la ropa
sucia antes de echarla a la colada. Y ella misma tendra que lavarla si
Nettie no se recuperaba pronto.
Catherine lleg, en efecto, antes de que Judith se marchara del
camarote, y se fue derecha al armario para guardar el ltimo vestido que
haba terminado. Judith estaba haciendo la cama, pero la salud con una
alegre sonrisa. Esperaba que eso no fuera un problema durante el da, esa
incapacidad de dejar de sonrer incluso estando a solas.
Catherine se detuvo un momento.
Seguro que es el ltimo vestido? pregunt. Eso dice su
doncella, aunque quiz no ha mirado bien en todos los bales, pues no
paraba de estornudar.
Voy a necesitar un marinero para mover los bales de arriba y mirar
en los de abajo.
Y saba a cul de ellos pedrselo. Otra sonrisa radiante. Pero no tena
sentido sonrer en aquel momento. Aquella alegra incontenible y
burbujeante al final iba a resultar un problema.
Catherine asinti con la cabeza.
Qu vestido llevar para la ltima cena? Me sorprende que su
familia quiera que vista ropa formal.
El amarillo y crema, creo. Judith lo haba guardado el da anterior,
de manera que lo tena fresco en la memoria.
Tiene joyas que lo complementen? En caso contrario, le puedo
prestar un colgante de mbar que le ira muy bien.
Judith solt una risita.
Tengo gemas de todos los colores posibles, pero no s si me he
trado el mbar. Como de momento no he tenido razones para llevar
joyas, no me acuerdo de todo lo que met en el joyero.
Puedo mirarlo, si quiere. Dnde lo guarda?
Judith se ech a rer otra vez.
Pues no lo s ni yo! En uno de los bales. No lo ha visto cuando
sacaba los vestidos?
Su doncella me iba poniendo en el armario los que necesitaban
arreglos, y despus yo los volva a colgar ah para que ms tarde ella los

guardara en los bales.


Ya lo encontrar cuando...
Eh! llam Catherine a un marinero que pasaba por el corredor.
Podra ayudarnos un momento, por favor? Luego se volvi hacia
Judith. Busque usted el joyero mientras yo me aseguro de que realmente
estn terminados todos los vestidos.
Judith suspir. Se acababa de esfumar su excusa para llamar a Nathan a
su camarote. No tard en ver el joyero en el tercer bal que abri. Pero al
levantar la tapa lanz una exclamacin.
No estn!
Catherine, todava inclinada sobre el bal, pregunt:
El qu, querida?
Mis joyas! Han desaparecido todas!
En realidad, no todas. Fue un alivio ver que su posesin ms preciada
estaba metida en una esquina de la caja: el diminuto anillo de hierba que
Jack le haba hecho cuando eran pequeas. Jack tambin tena uno. Se
haban pasado todo el da confeccionndolos, la una para la otra, y luego
los llevaron puestos durante meses, hasta que comenzaron a deshacerse.
Judith guard entonces el suyo para preservarlo. Aunque ya le quedaba
muy pequeo, segua siendo algo muy preciado para ella. Y, gracias a
Dios, no tena ningn valor para un ladrn.
Pero todo lo dems que haba en el joyero vala una fortuna, porque
Roslynn haba tirado la casa por la ventana y haba encargado las joyas
ms extravagantes para la presentacin en sociedad de Judith. A su madre
la exasperaba que su esposo jams le permitiera contribuir con su enorme
fortuna a los gastos de la familia. Anthony insista en pagarlo todo. De
manera que ella se complaca en colmar a sus hijos de regalos que no
necesitaban.
Catherine ech un vistazo sobre el hombro de Judith.
No se habrn cado las joyas en el bal, tal vez durante la tormenta?
Es verdad que uno de los bales se cay de la pila ese da y se aboll,
pero estaba bien cerrado.
Judith de todas formas meti las manos en el bal. Solo tard un
momento en darse cuenta de que las joyas no estaban all. El joyero estaba
lleno hasta los topes, gracias a tres grandes tiaras que ocupaban mucho
espacio, y dos collares dobles de gruesos engarces que no se doblaban.
Cualquiera de ellos habra sido fcil de encontrar entre la ropa. En

cualquier caso, y para estar absolutamente segura, sac del bal todos y
cada uno de los vestidos e incluso los sacudi. Nada.
Judith suspir y Catherine le ech el brazo por los hombros.
No imagine todava lo peor intent animarla. Pregntele
primero a la doncella. Tal vez sac las joyas por alguna razn. Los
criados a veces olvidan decirte lo que han hecho.
Judith neg con la cabeza.
No. Nettie estar muy vieja, pero tiene la mente muy lcida. Me han
robado. Debera usted ir a mirar sus joyas tambin, porque dudo que sea
yo la nica vctima.
Catherine se qued sin aliento.
Pero yo no podra reemplazar mis joyas! Vaya a informar a su to de
inmediato. Habr que registrar todo el barco para encontrar al culpable y
recuperarlo todo antes de atracar. Lo habr escondido, pero seguir a
bordo, en alguna parte.
Judith asinti. Por lo menos ya no tendra que preocuparse por estar con
la sonrisa boba todo el da.

32

Judith corri al camarote del capitn, pero James no se encontraba all,


de manera que Anthony, que estaba jugando al ajedrez con Andrssy,
envi a un marinero a buscarlo. Jacqueline, con el rostro rojo de rabia
esa sera su primera reaccin, corri de inmediato a comprobar su
camarote. Katey hizo lo propio. Georgina determin enseguida que nadie
haba tocado su joyero, pero nadie esperaba que le hubieran robado las
joyas a ella, puesto que siempre haba alguien en el camarote del capitn.
Podra haberse producido el robo antes de zarpar? especul
Anthony.
No veo cmo replic Judith. Mis bales se cargaron la noche
antes de que zarpsemos, y de ello se encargaron nuestros criados. Y
estaban todos bien cerrados, y as seguan cuando llegu al camarote. La
llave la tena yo, y no los abr hasta ms tarde ese mismo da, cuando ya
estbamos en alta mar.
De manera que no habas abierto el joyero desde que zarpamos, no
es as? Hasta hoy mismo, no? quiso saber su padre.
No. No tena ninguna razn.
Qu alhajas te has trado para el viaje?
Demasiadas. Todos los conjuntos que mam haba encargado para
m, diamantes, zafiros, esmeraldas...
Por el amor de Dios, no es posible!
Ya sabes cmo es mam. Y me traa tambin la tiara de perlas que me
regalaste t, la gargantilla que Jaime...
Ya te comprar otra tiara, cario mo.
Pero me acuerdo de que esa me la diste cuando cumpl diecisis aos,
y la alegra que me dio tener mi primera joya de adulta...
Anthony la abraz con fuerza.
Las alhajas se pueden robar, princesa, pero los recuerdos no te los
puede quitar nadie. Y ese siempre lo tendrs.

Ella sonri llorosa, pero no sinti alivio ninguno.


Catherine irrumpi en el camarote y se dirigi directamente a su
hermano, gritando:
Se lo han llevado todo, Andrssy! Todo lo de valor que me quedaba.
Haz algo!
Andrssy pareca avergonzado de la agitacin de su hermana, pero la
rode con los brazos para confortarla.
Ya te compar otras joyas.
No puedes reemplazar el broche de mi madre. Tienes que
encontrarlo!
Jacqueline fue la siguiente en estallar.
Voy a degollar a quienquiera que haya hecho esto!
Las tuyas tambin han desaparecido? pregunt Georgina.
Hasta la ltima gema. Esto echar a perder nuestra presentacin. Sin
las apropiadas joyas, un vestido de baile no es ms que un vestido normal
y corriente. Estoy furiosa!
Pues claro que s, cario quiso serenarla Georgina. Y si hace
falta te pones mis joyas.
Pero no era fcil apaciguar a Jack.
No te ofendas, mam, pero tus alhajas estn pasadas de moda
gru malhumorada.
Georgina hizo una mueca.
Las joyas nunca pasan de moda.
Katey entr a continuacin con Boyd.
Las mas tampoco estn se lament.
Pero es que aqu nadie cierra el camarote, excepto yo? exclam
Anthony.
Katey, la nica que no pareca disgustada con el robo, contest:
Cielos, no, para qu? Es un barco privado donde viaja la familia.
La familia y un ladrn.
Bueno, s, obviamente.
Podra haber sido el polizn? aventur Andrssy, todava
intentando consolar a Catherine, que segua llorando.
Judith se enjug los ojos con un pauelo que le haba dado Georgina y
se acerc a Catherine. Se senta fatal por ella. Las dems podan fcilmente
reemplazar sus prdidas. Judith y Katey eran dueas de su propia fortuna,
y Jack contaba con ocho tos y unos padres que la adoraban y que

llenaran de nuevo el joyero hasta los topes. Pero Catherine dependa de


Andrssy, que la mantena con su herencia. Y Andrssy viajaba a
Norteamrica precisamente para librarse de su hermanastra, de manera
que no era probable que incurriera voluntariamente en el gasto de suplir
todas las joyas robadas.
Judith rode con el brazo la cintura de Catherine y se la llev a un
aparte.
No todo est perdido todava observ. Es un escndalo lo que ha
sucedido, pero nuestras posesiones siguen en el barco, en alguna parte, y
de momento nadie va a desembarcar. Y, gracias a usted, hemos advertido
el robo a tiempo, de manera que tenemos das para encontrar las joyas
antes de atracar.
Tiene razn, por supuesto. No debera haber perdido as los nervios.
Pero es que el broche es todo lo que conservo de mi madre. Me quedara
destrozada si no lo recupero.
Lo recuperar, se lo prometo.
Qu ha pasado? quiso saber James cuando entr en el camarote,
pero en cuanto vio que todos se ponan a hablar al mismo tiempo, bram
: George!
Georgina chasque la lengua al or su tono.
Por qu has tardado tanto? pregunt a su vez.
Artie no me encontraba, porque estaba en el puesto del viga. Me dice
que algn miembro de mi tripulacin se ha convertido en ladrn de joyas,
es eso cierto?
Yo dira lo contrario, que el ladrn ha fingido ser un miembro de la
tripulacin. Ha sido un robo muy bien realizado, y muy exhaustivo. Con la
excepcin de las mas, ha robado las joyas de todas las mujeres de la sala,
y ninguna de ellas lo advirti hasta que Judith encontr su joyero vaco
hace un cuarto de hora. No parece que se trate de ningn marinero que
actuara por impulso. Piensa que se ha metido en cuatro camarotes, James.
El capitn mir a Catherine y luego a Andrssy. Catherine debi de
advertir esa mirada, porque se acerc ms a Judith para susurrar:
Yo no he sido, lo juro! Ya s que Andrssy le ha dicho a su familia
que me rebel al principio de llegar a su casa. Tal vez incluso haya
mencionado que sola robar cosas por rabia, por vengarme de mi madre.
Pero era solo una nia, por el amor de Dios, y nunca cog nada de mucho
valor. No... no imagino siquiera por qu mencionara una cosa as. Ha

pasado muchsimo tiempo.


Judith tampoco lo imaginaba, si es que Andrssy ciertamente haba
mencionado algo as a algn miembro de la familia... a menos que lo
hiciera para plantar deliberadamente una sombra de sospecha. Para esto?
Cielo santo, sera Andrssy quien deca ser? Saban que viva de una
herencia solo porque l lo haba dicho. Y tanto James como Jack
albergaban sus dudas sobre l. Judith se haba erigido en su frrea
defensora, pero no sera la primera vez que se equivocaba juzgando a
alguien. Sobre Nathan, sin ir ms lejos, haba estado de lo ms equivocada.
Hemos calculado que al menos algunos de los robos se produjeron la
semana pasada estaba diciendo Georgina.
En los ltimos cuatro das, en realidad aclar Katey. Estoy
segura de que hace cuatro das saqu mis pendientes de amatista del
joyero, porque quera ponrmelos para la cena. Es que van perfectos con
el vestido lila que llevaba la otra noche. Tendrs que comprarme otros
iguales, Boyd.
No contest l, pero se apresur a aadir con una risa: Preferira
encontrarte los originales. Y los encontrar.
Desde luego convino James. Se encontrarn todas las joyas antes
de llegar a puerto. Quiero que se registren todos los equipajes y hasta el
ltimo rincn de los camarotes. Y puesto que uno tiende a pasar cosas por
alto en un entorno familiar, quiero otro par de ojos en cada habitacin, de
manera que t te encargas del camarote de Boyd y Katey, Tony. Boyd
examinar el de Andrssy, y Andrssy... usted encrguese del de Tony.
Katey, t mira en el camarote de Catherine. Jack y Judy, miris la una en el
de la otra. Catherine, usted puede ayudar a mi esposa, puesto que es el
camarote ms grande. Mirad en todos y cada uno de los rincones,
queridos. Puede que el ladrn haya ocultado el botn donde menos
esperamos encontrarlo.
Podemos por lo menos comer primero? pregunt Anthony,
bromeando solo a medias.
James se qued mirando a su hermano, pero no cedi.
Aqu no se come hasta que tenga al culpable en el puente. Si
cualquiera de vosotros se ha perdido el desayuno, como sin duda le ha
sucedido a mi querido hermano, pasad por la cocina. Una vez que
terminis con los camarotes, reunos conmigo para ayudar con el resto
del barco. Si el primer registro no ofrece resultados, lo repetiremos.

Antes de que acabe el da pienso saber quin diantres ha tenido la osada


de robar en mi barco.

33

Estoy empezando a disfrutar de esto dijo Jacqueline, y sonri al


sacar de la taquilla de un marinero una pequea talla en madera de un
elefante. Parece la caza del tesoro, verdad?
Judith, que estaba registrando otra taquilla, contest:
No estamos buscando precisamente un tesoro.
Teniendo en cuenta lo que ha sido robado, pues s. Sabes? Todas
esas joyas juntas probablemente valen el rescate de un rey. Vamos, las
tuyas solas!
Judith no se sonroj ni intent excusar la extravagancia de su madre.
Toda la familia saba lo mucho que se dejaba llevar Roslynn cuando
encontraba alguna cosa en la que gastar el dinero.
Cuando las dos primas fueron a reunirse con su to en las dependencias
de la tripulacin despus de registrar sendos camarotes, Judith esperaba
encontrar all a Nathan. James haba dividido en dos grupos a los
marineros que no atendan en ese momento las labores del barco: uno
encargado de registrar la bodega bajo la supervisin de Artie, y el otro
asignado a la cubierta principal y la segunda cubierta, comandado por
Henry. Pero no confiaba en ninguno de los grupos para que buscaran en
las dependencias de la tripulacin, porque las consideraba el escondrijo
ms probable para las joyas.
Puesto que trabajaba solo, James no haba hecho muchos progresos, de
manera que se alegr de contar con la ayuda de Jack y Judy, y ms tarde
con la de Anthony tambin, aunque este ltimo no haca sino distraer al
capitn con sus sospechas sobre el autor del robo. Boyd se encontraba en
el otro extremo de la cubierta, avanzando hacia ellos. No necesitaron abrir
los colchones en la enorme sala de literas, porque eran tan finos que
cualquier joya que se hubiera podido coser en su interior se detectara al
tacto.
Boyd entr un momento para hablar con James, y unos minutos ms

tarde el capitn llam a las jvenes.


Boyd acaba de encontrar esto les anunci, alzando un anillo de
mbar. Dice que no es de Katey. Alguna lo reconocis?
Judith s. El anillo de mbar haca juego con su medalln y brazalete de
mbar. As que s que se haba trado el juego. No era ni mucho menos tan
caro como sus otros conjuntos, pero era muy hermoso, sobre todo el
relicario ovalado, bordeado de diminutas perlas.
Su padre se haba acercado a echar un vistazo al anillo y contest por
ella:
Es de Judith. Yo mismo se lo regal. Las otras piezas no estaban?
No. James le hizo una sea con la cabeza a Boyd, que se march de
inmediato. El capitn no pareca precisamente aliviado con aquel
descubrimiento. Necesito hacer saber a George que ya puede dejar de
vigilar a Catherine. Creo que hemos terminado aqu de momento, de
manera que podis venir conmigo les dijo a las chicas.
T tambin sospechabas de ella? pregunt Jack. Igual que yo.
Judith chasque la lengua, pero James estaba de acuerdo con su hija.
Ella... o su hermano. Por qu crees que os envi a todos a distintos
camarotes? Era para mantenerlos alejados de los suyos.
Pues que no se entere de que sospechabas de ella advirti Judith.
Ya se sinti fatal cuando te limitaste a mirarla antes. Y luego, un poco
sonrojada, aadi: Aunque debo confesar que yo misma tuve un
momento de duda sobre Andrssy.
El lugar donde se ha encontrado el anillo no los implica a ninguno de
ellos dijo James.
As que ha sido un marinero, que de pronto se ha vuelto avaricioso?
aventur Jack.
O que lo tena bien planeado de antemano. Pero ya lo averiguaremos.
Boyd lo va a llevar a mi camarote.
Judith iba frunciendo el ceo antes de llegar el capitn al camarote. Si el
anillo no haba sido hallado en las dependencias de la tripulacin ni en una
garita concreta, cmo saban a quin interrogar?
George, de verdad! se quej James en cuanto entr en la sala y se
encontr a su esposa rebuscando en su mesa, con todos los papeles
diseminados en la superficie.
Ella alz la vista con una dulce sonrisa.
Es que se me acababan los sitios donde mirar, querido.

Ya puedes dejarlo.
Catherine, delante de uno de los ventanales, se volvi para preguntar
esperanzada:
De manera que he quedado exonerada?
Tanto a Judith como a James les sorprendi que llegara a preguntarlo.
La joven no crea haber visto nunca a su to tan incmodo como en aquel
momento, aunque el capitn se limit a contestar:
Por supuesto.
Anthony se sent en un sof, estir los brazos sobre el respaldo y quiso
saber:
As pues, quin es nuestro culpable? Me dan ganas de arrancarle los
miembros uno a uno solo por meterse en el camarote de Judy, cunto ms
por robar sus cosas.
James chasque la lengua.
Lo necesitamos de una pieza para entregrselo a las autoridades en
cuanto atraquemos.
Entonces djame a solas unos minutos con l. De verdad, James, no
me negars que ests tan furioso como yo ante la osada de ese...
Desde luego que s.
Anthony hizo una mueca exasperada al or su serena rplica, aunque
saba de sobra que lograr que James mostrara lo que senta era poco
menos que imposible. l mismo lo haba intentado en vano en multitud de
ocasiones.
Boyd, ahora con el rostro sombro, volvi con Katey y ambos se
sentaron con Anthony en el sof. Al enterarse del robo Boyd pareca el
menos afectado de toda la familia. Despus de pasar tantos aos en el mar,
nunca viajaba con nada de mucho valor que no pudiera ser fcilmente
repuesto, y haba intentado convencer a Katey de que hiciera lo propio. De
manera que era curioso que ahora pareciera ms trastornado que nadie.
Georgina tambin lo advirti, y fue a sentarse sobre el brazo del sof
junto a su hermano.
Jack se inclin sobre Judy para susurrar:
T quin crees que ser?
Lo que de verdad me intriga es por qu tu padre todava no nos ha
dicho el nombre.
Porque no lo reconoceramos. O es que conoces a todos los
marineros por su nombre? Yo desde luego no.

Ah, claro. No se me haba ocurrido dijo Judith con un suspiro.


Es que estoy que sospecho de todo. Esto es de lo ms perturbador.
Peor que eso gru Jack. Nunca nos haban robado, a ninguna de
las dos. Y te aseguro que no me gusta ni un pelo.
Pero ya han atrapado al ladrn y pronto recuperaremos nuestras
joyas. No deberas estar tan furiosa.
No puedo evitarlo.
Artie lleg con cuatro marineros. Nathan era uno de ellos. A Judith se le
aceler el pulso solo con verlo, pero tambin se vea poseda por la
timidez, despus de lo que haban hecho la noche anterior. A pesar de todo
le dedic una sonrisa, aunque se le qued helada al ver su expresin tensa.
Y ni siquiera la haba mirado. Nathan tena la vista clavada en James, igual
que los dems.
El capitn alz el anillo de mbar ante los marineros.
Reconoce esto?
No pareca estar preguntndoselo a nadie en particular, pero fue Nathan
el que contest.
Por qu iba a reconocerlo? Yo no soy el ladrn.
Pues se ha encontrado debajo de su cama. Se le cay sin que se diera
cuenta, no es eso? No lo oy caer. Un enorme descuido.
Judith se puso blanca como una pared. Estaba demasiado conmocionada
para guardar silencio.
Dios mo, contrabandista y ladrn de joyas! Cmo has podido!
Nathan no contest, pero sus ojos esmeralda no eran tan adorables
cuando echaban chispas de ira, sino puramente amenazadores. Porque era
evidente que lo haban descubierto. Judith se pondra furiosa en cuanto se
le pasaran las ganas de llorar.
Qu? pregunt ms de uno.
Catherine no poda haber sido ms inoportuna al aadir:
Ese es el hombre que entr en su camarote, Judith, con un cuenco de
leche para el gatito que ha adoptado. Sin duda esperaba que estuviera
vaco, porque se sorprendi mucho al encontrarme all cosiendo.
A Judith todava le horroriz ms pensar que Nathan seguramente ya
haba cometido el robo antes de hacer el amor con ella. Para poner la
guinda al pastel, tal vez. O lo haba hecho para que ella le defendiera en
caso de que sucediera lo que estaba sucediendo ahora mismo? Nathan
haba tenido ocasiones de sobra durante los ltimos cuatro das para

robarle las joyas. Judith le haba proporcionado esas ocasiones, a cuenta


del gatito. Sin duda el animal haba sido una estratagema para poder entrar
a sus anchas en su camarote. Era la excusa perfecta. Y Judith haba cado
en la trampa pidindole que le llevara la leche. Y la noche anterior no
haba negado ser un criminal, solo dijo que si lo haba sido, ya no lo era.
El hombre saba jugar con las palabras, y ahora todos haban resultado
perjudicados solo porque ella haba sido tan ingenua como para confiar
en l.
Por qu no nos dijiste que era un contrabandista? le pregunt
ahora James.
Judith, con las mejillas encendidas, se vio obligada a confesar:
Porque no era ms que una sospecha. Pens que poda mantenerlo
vigilado y sonsacarle la verdad.
Intent comprar tu silencio jugando con tus afectos, no es as?
pregunt con suavidad Georgina.
Quieres decir que si me sedujo para que guardara silencio?
Bueno... s.
Yo lo mato! bram Anthony, levantndose de un brinco.
Un momento! exclam otro marinero.
Pero James ya haba sujetado a su hermano.
Ahora no, Tony. Primero las joyas. Luego ya puedes matarlo si
quieres.
El marinero volvi a intervenir, en esta ocasin con tono asqueado:
Ustedes los nobles son una gente muy rara. Nate no es ningn ladrn.
Yo se lo puedo asegurar.
James se volvi hacia l, despus de apartar a Anthony de un empujn.
Cmo?
Soy su primer oficial declar el hombre, con orgullo.
No me diga. James se dirigi entonces a Nathan. Y cuntos ms
hombres de mi tripulacin eran anteriormente suyos?
Nathan pareca a punto de estallar de furia, de manera que no estaba de
ms que otros dos marineros lo tuvieran agarrado de los brazos.
Solo Corky. Y no lo meta en esto.
Es lgico que tuviera usted un cmplice, un viga, por as decirlo.
Encirralos a los dos le indic a Artie. Las damas no necesitan estar
presentes en el interrogatorio.

34

T djamelo un rato le dijo Anthony a su hermano, paseando de un


lado a otro del camarote del capitn. Te aseguro que me dir dnde
esconde las joyas.
James enarc una ceja.
Pensaba que ya habas superado tu resentimiento.
Ha robado las joyas de mi hija y me las va a pagar con creces.
Anthony mir a Judith, sentada en el sof entre Jack y Georgina, que
intentaban consolarla.
James se haba cruzado de brazos y se apoyaba contra la puerta en una
postura relajada, pero era evidente que estaba bloqueando la salida.
Era su manera, no muy sutil, de hacer saber a su hermano que de
momento no tena intenciones de permitirle que hiciera trizas a nadie.
Artie se encargar de registrar el resto del barco, aunque teniendo en
cuenta que el ladrn es un carpintero capaz de crear sus propios
escondrijos, la bsqueda resultar probablemente intil. Pero a pesar de
todo quiero darle unas horas a Tremayne para que se d cuenta de que la
nica manera de evitar pudrirse en una prisin norteamericana es
cooperar, devolver las joyas y apelar a nuestra clemencia.
Nada de clemencia, James le advirti Anthony. Devuelva o no
devuelva las joyas, sigue siendo un ladrn y se merece pudrirse. Y adems
es un contrabandista. Tendr suerte si sale algn da de la crcel.
James solt una risita.
Los yanquis no lo van a encarcelar por burlar a los recaudadores
ingleses. Antes le daran palmaditas en la espalda. Adems, nuestros
contrabandistas no son criminales encarnizados, sino meramente el
resultado de los altos impuestos. Es una manera de protestar contra ello.
Hasta podra decirse que son revolucionarios, que han recogido el guante
para ayudar a otros. Ahora bien, los ladrones de joyas ya son harina de
otro costal. Roban para beneficiarse solo ellos mismos... o cuando no

tienen otra opcin.


Qu diablos quiere decir eso?
Haz el favor de acordarte de que Danny, mi nuera y tu sobrina
poltica, era una ladrona. De manera que sabes perfectamente que unas
circunstancias extraordinarias pueden forzar a una persona a hacer algo
que no querra.
Anthony buf burln.
Ese no es el caso. Ese hombre no es un indigente. Posee su propio
barco y una costosa propiedad en Hampshire.
Exacto.
Eh? Dnde quieres ir a parar?
A ver, Tony, o una cosa o la otra. Si es un ladrn...
Cmo que si?
Entonces todo lo que nos ha contado de s mismo ser probablemente
mentira prosigui James. Pinsalo: un ladrn que tiene fcil acceso a
las casas de los ricos porque es carpintero. Se entera de nuestro viaje, de
que cuatro familias adineradas irn a bordo y que adems se necesita un
carpintero. Un gran botn en perspectiva. Parece el sueo de un ladrn
hecho realidad, no? Y pasaje gratis a un nuevo continente donde poder
seguir robando antes de volver a Inglaterra. Todo muy plausible. Pero lo
que no es plausible es que sea noble y ladrn. Lo que s es cierto es que
sabe mentir muy bien. Date cuenta de que jams habramos sospechado de
l si no se le llega a caer el anillo antes de esconder el resto del botn. Un
sencillo descuido que ha sido su perdicin. Una mala suerte de mil
demonios.
Lo que ms enfermo me pone es que mintiera sobre La Perla
intervino Boyd. Vamos, un barco para el que se invent hasta el nombre.
Y no, no estoy enfermo porque me haya mareado aadi irritado, antes
de que comenzaran de nuevo a tomarle el pelo. Tena ganas de ayudarle
a recuperar su barco en New London.
Es que soy el nico al que no logr engaar? exclam Anthony.
Djalo ya, Tony terci James. Tremayne, si es que se llama
verdaderamente as, no es tonto. No habra hecho lo que t ests pensando.
Anthony no neg sus sospechas.
Ests seguro? Ha tenido el descaro de robar las joyas de mi hija, as
que me cuesta creer que sea eso lo nico que le ha robado.
Pregntale a ella dijo James, sencillamente.

De ninguna manera replic Anthony incmodo, volviendo la


cabeza hacia Judith, que segua en el sof. Eso le correspondera a
Roslynn, y no est...
George llam James. Pregntale!
George no sabe de qu estamos hablando sise Anthony.
Desde luego que s. Me ests diciendo que Ros no te lee la mente con
la facilidad con la que George me la lee a m?
Judith los haba odo. Cuando su padre se enfadaba, rara vez hablaba en
voz baja.
Lo nico que logr con su seduccin fue mi amistad... y mi confianza
dijo, apesadumbrada. Me convenci de su inocencia, cuando no es
inocente en absoluto. Debera haber hecho caso a mi instinto. Jams deb
fiarme de l.
No es culpa tuya, cario la tranquiliz Georgina. Te cont una
historia con la que apel a tu naturaleza bondadosa, de manera que es muy
lgico que te la creyeras. Y a continuacin aadi mirando a James:
Nos la cremos todos. Y el hombre ya ha tenido tiempo de sobra para
reflexionar. Acaba con este asunto, James, para que podamos olvidarlo de
una vez.

Los calabozos del barco eran ms bien una zona en la cual se dejaba que
se tranquilizasen los marineros que se haban enzarzado en alguna pelea o
necesitaban una leve reprimenda. No estaban preparados para una estancia
prolongada. Solo podan llamarse calabozos porque la puerta era de
barrotes de hierro. En realidad se trataba de cuatro diminutas celdas
situadas en el corredor junto a la cocina, donde el cocinero haba
almacenado sacos de grano.
Corky utilizaba ahora uno de los sacos como almohada, aunque
ninguno de los dos dorma. Haba dos estrechos bancos construidos contra
las paredes a cada lado de la estancia de un metro y medio cuadrado. No
podan llamarse camastros de ninguna manera, pero tenan que hacer las
veces de tales. No haba otro lugar en el que poder dormir que no fuera el
suelo.
Ni siquiera haba espacio para andar, aunque Nathan solo tena ganas de
liarse a puetazos con las paredes. Jams haba estado tan furioso con una
mujer, nunca en su vida. Todos los dems se haban comportado tal como

l hubiera esperado de un noble, pero Judith? Despus de lo que haban


compartido, cmo poda creerle capaz de robarle? A ella! La falsa
acusacin que pesaba sobre l no poda ni compararse con lo que senta
por su traicin. Sin duda era culpa suya, por confiar en una aristcrata.
Ahora tendra que pasar el resto de su vida en prisin por aquel error de
juicio.
Me gustara averiguar quin te ha tendido esta trampa, para saber a
quin tengo que pasar por la quilla luego.
Corky no se tomaba todava en serio la situacin, pero su actitud se
basaba en su inocencia y su certeza de que seran puestos en libertad entre
profusas disculpas en cuanto atrapasen al verdadero ladrn. No obstante,
haba pruebas, lo cual significaba que los Malory estaban convencidos de
haber dado con su hombre y ya no buscaran ms.
No creo que haya un luego, por lo menos para m replic
Nathan, dando una buena sacudida a los barrotes de la puerta, sin obtener
ningn satisfactorio repiqueteo. A ti tendrn que dejarte libre. No es
delito confesar una amistad.
Por lo menos Artie nos ha dejado un candil, cosa que me sorprende,
despus de ver la furia con la que te miraba. Y hablando de eso, has
hecho algn enemigo que se te haya olvidado mencionar?
Aparte de lord Anthony, quieres decir? No, no que yo sepa. Y por
mucho que el lord en cuestin no me guste nada, el hombre jams me
inculpara metiendo un anillo debajo de mi cama. Es una persona ms
directa, prefiere vengarse con los puos.
l prefiere sir Anthony.
Nathan se volvi.
Quin?
Sir Anthony. Es hijo de un marqus, de manera que eso lo convierte
en lord, pero segn uno de los primeros oficiales, prefiere que lo llamen
sir Anthony, puesto que ese ttulo s se lo gan l.
Me importa tres narices lo que prefiera. Nathan se sent en uno de
los bancos. Lo ms probable es que me escogieran a m como culpable
porque, aparte de los primeros oficiales, soy el nico miembro de la
tripulacin que pidi una cama apartada del resto de los marineros. De
haber plantado la joya en la zona comn, no habra sealado a nadie en
particular. Pero al dejarla en mi habitacin, me incrimina directamente a
m.

Yo he llegado a conocer bien a los hombres coment Corky


pensativo. Andaba tanteando por ver si alguno querra unirse a nosotros
para la travesa de vuelta a casa. Jams habra imaginado que alguno de
ellos pudiera ser tan ladino, y mucho menos un maldito ladrn de joyas. Si
tuviera que adivinar...
No te molestes. Lo nico que podra sacarme de aqu es que se
encontrasen las joyas en otra parte. Silencio! advirti Nathan de pronto,
levantndose para agarrarse de nuevo a los barrotes al or unos pasos.
Viene alguien.
O solo va de paso, de camino a la cocina se burl Corky. Los
calabozos tendran que estar en las entraas del maldito barco, no tan
cerca de la cocina como para oler la comida.
Nathan no contest. Acababa de ver que quien se acercaba era el capitn.
James Malory busc la llave con la mirada antes de proseguir por el
pasillo. Nathan casi se ech a rer. Adnde podra ir si lograse alcanzar la
llave? Pero adems es que no poda. Ni siquiera con un zapato que le diera
unos centmetros ms de extensin podra estirarse hasta la parte delantera
del pequeo corredor. El hecho de que el capitn no supiera dnde
colgaba la llave demostraba que aquellas celdas apenas se utilizaban. No le
sorprendera que James hubiera tenido hasta que preguntar dnde estaban.
Ahora el capitn se detuvo delante del calabozo. Su expresin no
indicaba su humor, pero sus palabras s:
Me ha decepcionado usted.
Pues el sentimiento es mutuo. Cualquiera pudo poner ese anillo
debajo de mi cama y usted lo sabe. Obviamente es lo que hizo el ladrn. Y
a pesar de todo aqu estoy, condenado por algo que no he hecho. Un
contrabandista no tiene por qu ser un ladrn... Aunque no estoy
admitiendo ninguna de las dos acusaciones.
Vamos a dejar las cosas claras, Tremayne. A m me da igual lo que
usted hiciera anteriormente, lo nico que me importa es lo que ha estado
haciendo desde que subi a bordo de mi barco. Lo nico que le queda
ahora es confesar dnde tiene escondido el resto de las joyas.
De manera que ya ha registrado a todo el mundo a bordo?
Qu utilidad tendra eso? Las joyas se robaron de cuatro joyeros
distintos, y algunas son de tamao considerable... collares y tiaras que no
se doblan, demasiado volumen para ocultarse en una persona.
Yo no he robado nada en toda mi vida, pero si lo hiciera, desde luego

no sera tan imbcil como para esconderlo en un barco desde el que


todava no se ha avistado tierra. Habra esperado hasta estar seguro de
poder escapar.
Pero usted es carpintero, querido muchacho.
Y qu?
Que quin mejor para construir un escondrijo. Podra haber tallado
un cubculo en cualquier mamparo, suelo o techo, oculto a la vista. Una
labor sencilla para un carpintero de su talento. Me va a resultar de lo ms
irritante tener que desmantelar todo el barco para localizar su escondrijo.
Sera un excesivo engorro.
Yo sentira lo mismo.
James se ech a rer.
S, supongo que s... si estuviera diciendo la verdad. Por desdicha, mi
familia ha sido vctima de un robo, de manera que no me siento inclinado
a creer a nuestro principal sospechoso. Las pruebas, por otra parte, hablan
por s mismas. Le dar algn tiempo para que reflexione sobre su
situacin, pero no demasiado. Espero avistar tierra maana, al norte de
nuestro destino, de manera que podramos estar en Bridgeport ya tarde
por la noche. Si confiesa el escondrijo de las joyas para que podamos
recuperarlas, tal vez consiga calmar a mi familia para que le dejen libre.
Nathan buf burln.
Los dos sabemos que eso no pasara nunca si fuera culpable. Pero
puesto que no lo soy, no puedo decirle dnde estn las joyas, no le
parece?
James se encogi de hombros.
Quin sabe lo que pensar la familia, si recupera las joyas? Sin
embargo, en este momento s exactamente lo que piensan, y es en
descuartizarle.
Se refiere a su hermano.
Bueno, s, eso no hay ni que decirlo. Se las ha apaado usted para
engatusar a su hija. Si hubiera ido un paso ms all y se hubiera encamado
con ella solo para tenerla de su parte en sus actividades delictivas, yo
mismo le matara. Es el caso?
Cree que se lo dira, despus de or sus palabras?
No, supongo que no.
Por qu no le pregunta a ella?
No, si se lo hemos preguntado. Pero mi querida sobrina sabe jugar

con las palabras hasta marearnos a todos. Si dio una respuesta clara, tengo
que decir que fue solo en apariencia.
Corky se acerc tambin a los barrotes.
Si dejara de perder el tiempo con la persona equivocada, capitn, tal
vez pudiera abrir los ojos a otros motivos: rencores, venganza, incluso
celos o simple enojo. Yo he visto a un hombre destrozar una reliquia
familiar valiossima en un ataque de furia. Deliberadamente. Y luego
llorar como un nio. Y no sera muy difcil tirar un saco de alhajas por la
borda, no le parece? Desaparecera en un instante, y el arrepentimiento
no servira de nada. Ve lo que le quiero decir?
Me est hablando de una fortuna, del rescate de un maldito rey. Nadie
en su sano juicio...
Exacto. Quin est en su sano juicio cuando es presa de un ataque de
furia, eh?
El capitn negaba con la cabeza. Corky le clav una mirada de desdn y
volvi a sentarse. A Nathan no se le haba ocurrido pensar en los motivos
del robo, hasta ahora.
La sugerencia de mi amigo es un poco improbable, pero hay otra que
no lo es tanto. El polizn que tuvimos no cont con tiempo suficiente para
hacer ningn dao obvio, pero lo recogi un barco que llevbamos
pegado al culo. Aquello estaba planeado, y, en ese caso, uno o ms
marineros podran haber estado compinchados desde el principio. Solo
porque no hayamos vuelto a ver el barco no podemos deducir que no nos
est siguiendo todava.
Para perjudicarme a m o a mi familia?
No. Segn ha dicho usted mismo, se trata de una fortuna. El polizn
pudo poner las joyas en una caja que flotara, bajar la caja por la borda y
luego hacer seales al barco para que la buscara. El botn podra estar en
ese navo. Eso era lo que queran desde el primer momento.
O usted podra ser el que est compinchado con ellos, y habra hecho
eso exactamente dijo James, mientras ya se marchaba.
Esta tontera me va a costar mi barco, maldita sea! exclam
Nathan furioso. No hay joyas en el mundo que valgan para m ms que
eso!
Aguard una rplica, pero al no recibirla volvi a sacudir con rabia los
barrotes. Nada, seguan sin moverse un pice. No haba manera de salir de
aquel calabozo. Su barco acabara siendo vendido, y l terminara en la

crcel a pesar de su perdn. Incluso si los Malory no tuvieran un enemigo


ah fuera en el mar, ahora s tenan uno a bordo.

35

A m no me engaas dijo Jacqueline, junto a Judith en la borda.


Anoche no tocaste la comida, y esta maana tampoco. Ni siquiera has
comentado nada ahora que estamos viendo tierra. Sigues con el corazn
roto, verdad?
Es posible que fuera eso?, se pregunt Judith. Era eso lo que senta?
Todava estaba conmocionada y totalmente decepcionada, y la noche
anterior se haba dormido llorando, tanto que an tena los ojos
enrojecidos. Y es que no haba pasado ni siquiera un da desde que haban
apresado a Nathan acusado de robar las joyas.
No te digo que no, pero se me pasar algn da? dijo por fin.
Pues claro que s.
T cmo lo sabes? Nunca te han roto el corazn.
Porque es lo ms lgico, no crees? La mitad del mundo se pasara la
vida llorando si no.
Dudo muchsimo que la mitad del mundo...
Bueno, pues la cuarta parte. Pero si lo que quieres son detalles
concretos, no se enamor tu hermana del joven lord Gilbert el invierno
pasado? Si bien es cierto que se pas varias horas llorando por l, dos
das ms tarde estaba ms feliz que una perdiz, cantando las alabanzas de
lord Thomas.
Jaime apenas tena diecisis aos. Se le permite enamorarse y
desenamorarse hasta que averige lo que de verdad significa eso. Es
demasiado joven...
Y t s lo sabes?
Es que me siento traicionada. Me llev a pensar que ramos amigos y
luego me rob, nos rob a todos.
Amigos y amantes?
Jack!
Pero por ms que a Judith se le hubieran sonrojado las mejillas, a

Jacqueline no le avergonzaba ningn tema y no pensaba dejarlo correr.


No habrs hecho el amor sin contrmelo, verdad? No creo que
pudiera perdonrtelo si me ocultaras una cosa as.
Yo... no podra.
No era mentira. No lo era! Se lo contara a Jack... en algn momento.
Era solo que todava no poda soportarlo, cuando solo con pensar lo
mucho que haba intimado con Nathan, su dolor se acrecentaba tanto que
le nublaba la mente y le estrujaba el corazn.
De manera que se qued totalmente de piedra cuando Jack le espet:
Pero no me dijiste que era nuestro fantasma.
Judith lleg a lanzar un gemido. Jack no iba a perdonarle nunca que le
hubiera ocultado esos secretos.
Te lo has imaginado?
En absoluto replic Jack en tono dolido. Fue por ese pelo que
tiene, tan rubio que parece blanco. Hay otras personas con el pelo as, pero
anoche, cuando te fuiste de la cena, o a mi madre susurrarle a mi padre
que por lo menos al final resulta que no es el vecino de Derek, y que ese
era el peor crimen, el de hacerse pasar por noble. As que le pregunt qu
quera decir, y me lo explic. Y de pronto entend muy bien tu fascinacin
por Nathan Tremayne.
Me pidi que le guardara el secreto, y ahora ya s por qu: porque no
era ms que otra mentira. No es el dueo de la casa, solo la usaba para
ocultar all bienes de contrabando. Ya te cont mis sospechas cuando
estbamos de visita en casa de Derek.
As que es el contrabandista que vimos la noche antes de marcharnos
de Hampshire?
La verdad es que aquella noche no llegu a verlo. Pero cuando me lo
encontr en el barco y supe que era nuestro fantasma, dijo algo que me
llev a darme cuenta de que era el hombre que estaba en la mansin en
ruinas y que se comportaba de manera tan sospechosa. Le acus de ser un
contrabandista y l lo neg, por supuesto, y me prometi que me lo
explicara todo si me guardaba de decir nada.
Bueno, tampoco es que sea un crimen grave seal Jack. Hay
quien considera que los contrabandistas son hroes del pueblo, sabes?
Quiero decir, cmo te sentiras t si ya no pudieras permitirte una taza de
t, despus de haber estado tomando t toda la vida?
Ya lo s. Y esa es la nica razn por la que mantuve la boca cerrada.

Jack buf.
Ya, y el hecho de que sea tan atractivo no tendr nada que ver,
verdad? O el que hayas estado enamorada del fantasma todos estos aos.
Solo lo primero... tal vez.
Nada de tal vez. En aquel tiempo te resultaba fascinante y ahora
tambin. Por supuesto que podras sostener que te ha comprometido, ya
fuera verdad o no... si es que lo quieres por esposo. Sera la nica manera
de evitar que fuera a la crcel... si es que lo quieres como esposo.
Te ests repitiendo.
Es que algunas cosas hay que repetirlas. La prisin puede acabar con
un hombre. El momento de salvarlo sera ahora.
Destrozada como se senta y ahora encima abrumada por la culpa,
Judith barbot de pronto:
S que hicimos el amor.
Ya lo s.
No lo sabas! exclam Judith, escandalizada.
Desde luego que s replic su prima. Te crees que no te vi la
sonrisa tonta que no se te quitaba de la cara ayer por la maana? Te crees
que no he visto eso mismo incontables veces en las mujeres de nuestra
familia? Por todos los demonios, si hasta a mi madre se le pone esa cara
cuando mi padre y ella...
Vale, vale.
Esperar hasta que se te pase el disgusto para insistir en que me
cuentes hasta el ltimo detalle, pero ni un minuto ms. No me puedo creer
que me hayas ocultado todo esto. A m!
Ya lo s respondi Judith, avergonzada. Me enga para que
guardara silencio. Yo lo que quera era saber la verdad, y la nica manera
de lograrlo pareca ser cumplir con sus condiciones. Pero ahora me doy
cuenta de que lo nico que hice fue darle tiempo para inventarse una
complicada historia que yo me pudiera creer.
Una que quisieras creerte, querrs decir.
Bueno, s. Y tiempo para convencerme de que era digno de confianza.
Eso es lo peor. No me puedo creer que llegara a fiarme de l!
Por todos los demonios, no vayas a llorar otra vez! Olvida lo que he
dicho. No vamos a salvar a ese tipejo. Se merece algo mucho peor que la
crcel!
Jacqueline no dijo ms. Se limit a rodear con el brazo la cintura de su

prima y estrecharla. El viento sec en un momento sus lgrimas. Judith


segua mirando la costa, que imaginaba sera la de uno de los estados al
norte de Connecticut. Le daba igual. Haba perdido todo inters en el viaje,
y tambin haba perdido el apetito, como Jack haba observado. En lo
nico que poda concentrarse era en el profundo dolor que la abrumaba.
Haba pensado en enfrentarse a Nathan. Esa misma maana incluso
haba ido al corredor que llevaba al improvisado calabozo. Pero no lleg
ms lejos porque se haba echado a llorar de nuevo. Era demasiado pronto
para hablar con l sin llorar o gritar, y qu justificacin poda l dar a
sus actos? De cualquier manera no se lo iba a creer, jams podra creerse
nada de lo que dijera, con todas las mentiras que ya le haba contado.
No obstante, no poda dejar de pensar en l. Tena grabada en la mente
la imagen de Nathan durmiendo con el gatito en su camarote, tan adorable,
tan inocente... Por supuesto que hasta los asesinos pueden amar a sus
animales de compaa. Su afecto por el gato no lo haca inocente de nada.
Pero haba sido de lo ms conmovedor verlo as. La haba llevado a sacar
unas conclusiones que ahora deseara poder olvidar.
Su to James sostena que no era plausible que Nathan fuera a la vez un
noble y un ladrn. Debera haber sealado que tampoco era muy probable
que fuera ladrn y contrabandista a la vez. Para qu iba a practicar el
contrabando un ladrn, cuando el contrabando no era ni muchsimo
menos tan beneficioso como el latrocinio? No poda ser ambas cosas. Y
desde luego no era muy ducho en el robo cuando haba tenido el descuido
de dejar pruebas que lo incriminaban. Sera su primer intento? O tal vez
se haba visto coaccionado, sus sobrinas amenazadas...
Judith gimi para sus adentros, consciente de que estaba buscando
razones para creerlo inocente, porque la idea de que acabara en la crcel
la enfermaba. No importaba lo que hubiera hecho. Lo cierto es que la idea
la llenaba de temor, como si fuera ella misma la destinada a tan aciago
futuro. Por eso se senta tan triste? Tal vez no eran penas de amores lo
que experimentaba, sino una devastadora compasin por un amigo. Un
supuesto amigo. No, no era un amigo, maldita sea.
Qu ciudad ser? se pregunt Jack en voz alta. Voy a leer las
cartas de navegacin y a sacar el mapa de mi to Thomas para averiguarlo.
Has visto el que le dio a mi padre? Es un mapa de toda la costa de
Amrica, tan bien dibujado que mi padre ni siquiera lo tir, a pesar de que
lo haba dibujado un Anderson. Jack se ech a rer. Puede que la

cartografa solo sea un pasatiempo para Thomas, pero no puede ser ms


meticuloso.
Judith mir con ms atencin la ciudad que haba despertado la
curiosidad de Jacqueline. Se vean casas de una planta, la torre de una
iglesia, unos cuantos embarcaderos cortos en los que solo amarraban
barcos de pesca. El Doncella George estaba ya bastante cerca de la costa
para distinguir a algunas personas que saludaban con la mano, o ms
probablemente que saludaban a los nios que nadaban en el agua.
De pronto, Judith abri unos ojos como platos. Un hombre fuerte
podra fcilmente nadar hasta la orilla desde aquella distancia. No tena
que casarse con Nathan para librarlo de la prisin, solo tena que sacarlo
de su celda.
Corri detrs de Jack para echar ella misma un vistazo al mapa. James
haba dicho que llegaran a Bridgeport en algn momento entre la
medianoche y el amanecer. Todava dormiran bien esa noche, puesto que
el capitn no pensaba atracar el barco hasta que se hiciera de da. De
manera que podra hacer lo que planeaba en cualquier momento despus
de que anclaran en el puerto, o incluso antes, si consegua averiguar en
qu punto de la costa se encontraban.
Por lo menos aquel miedo espantoso se haba evaporado ahora que
tena un plan. Aunque tambin albergaba sus dudas. Todava no se haban
encontrado las joyas. Su familia se pondra furiosa con ella por haber
ayudado a Nathan a escapar. Jack era la nica que entendera sus motivos.
Pero cuando acudi a hurtadillas al calabozo esa noche, se lo encontr
vaco. Nathan ya haba desaparecido.

36

En Connecticut haca bastante ms fresco por la noche, si es que estaban


en Connecticut. Con la ropa empapada, cansados despus del largo
trayecto a nado hasta la orilla, Nathan y Corky caminaban tiritando por la
playa en direccin a las luces del nico local de la ciudad que pareca
abierto a esas horas: una taberna.
Nathan todava no poda creerse que estuvieran libres. La sucesin de
acontecimientos haba sido asombrosa. Un ruido lo haba despertado en
plena noche, por pura casualidad. Aun as, estuvo a punto de volver a
dormirse, pero advirti que la puerta del calabozo estaba abierta. Entonces
se levant con tal brusquedad que, olvidando lo estrecho que era el
camastro, casi se cay al suelo. Tena que asegurarse de que no estaba
soando. La puerta, efectivamente, estaba abierta, pero no haba nadie en
el corredor, de manera que no saba a quin agradecrselo. Lo ms
probable es que el responsable fuera algn marinero consciente de que los
Malory haban sido injustos con l. O el propio ladrn, que se arrepenta
de haberle incriminado.
En cualquier caso, Corky y l se haban despedido a toda prisa del
Doncella George. Ni siquiera se plantearon recuperar primero sus
pertenencias. Se tiraron directamente por la borda y echaron a nadar hacia
las luces de la orilla.
Dime que llevabas monedas en los bolsillos cuando nos metieron en
el calabozo dijo Corky, esperanzado. No me vendra nada mal beber
algo fuerte ahora mismo.
Tengo los bolsillos tan vacos como t.
Corky lanz un gruido.
Mojados, helados, sin dinero y sin pertenencias que poder
intercambiar. Y una poderosa familia de la zona dispuesta a perseguirnos.
La cosa no pinta bien, capitn.
No, no pintaba bien... todava. Pero si pudiera recuperar La Perla, su

problema inmediato quedara resuelto puesto que Nathan saba algo del
barco que nadie conoca, ni siquiera Corky. Por lo menos eso esperaba,
que nadie lo supiera an. Pero si ni siquiera haban llegado a Connecticut...
Nathan intent hablar con tono animoso:
Estaremos bien en cuanto lleguemos a New London.
S, el amigo yanqui nos ayudar.
No, perdimos esa oportunidad en cuanto nos metieron en el calabozo
de los Malory. Ahora no podemos esperar que John Hubbard nos crea si
llegamos sin ropa decente y sin una carta de presentacin de Boyd
Anderson, que el hombre ni se molest en escribir puesto que planeaba
venir con nosotros. Lo ms probable es que Hubbard enviara un mensaje a
los Anderson para confirmar nuestra historia.
Como deca, esto no pinta bien mascull Corky.
Deja de preocuparte. Tengo un plan alternativo, pero primero
necesitamos indicaciones, y no voy a esperar a que amanezca. Vamos.
Al entrar en la taberna, aparte del flaco tabernero y una camarera ya
entrada en aos, encontraron unos diez o doce parroquianos, la mitad de
ellos alineados en la barra. Aunque el sbito calor del local era todo un
alivio, Nathan no estaba dispuesto a perder el tiempo.
Buenas noches, amigos dijo en voz alta, llamando la atencin de
todo el mundo.
Todas las conversaciones y los gritos cesaron de golpe, hasta que un
joven robusto pregunt desde la barra:
Y t quin demonios eres?
Has venido a fregar el suelo, eh? se burl otro.
Eso provoc la risa general. Bueno, Nathan tena que admitir que su
aspecto era ridculo, con la ropa y el pelo tan empapados que se estaban
formando charcos a sus pies, y sin contar siquiera con una chaqueta para
protegerse del fro nocturno.
Si nos pudierais indicar hacia dnde queda New London, nos
marchamos enseguida.
Pero aquello provoc todava ms risas y un par de respuestas:
Ests en el mismo centro.
Aquello era New London? No poda tratarse de una afortunada
coincidencia. Alguien en el barco de los Malory debi de abrir el
calabozo intencionadamente cuando el barco se acerc a la ciudad que
Nathan pretenda visitar.

Pero antes de que tuviera ocasin de preguntar por los turbios astilleros
y su propietario, cuyo nombre le haba dado el comandante Burdis, el
joven robusto se acerc y le dio un empujn tan fuerte que cualquier otro
hombre se habra cado. Nathan aguant firme, pero el otro sigui
manteniendo su agresiva postura.
Aqu no son bienvenidos los forasteros, y mucho menos unos
sospechosos ingleses que aparecen empapados en plena noche le espet,
con otro empujn.
Otro que albergaba algn rencor contra Inglaterra, o sencillamente un
matn? Tena que haber pensado en disimular su acento, si es que poda.
Pero la noche era una oportunidad perfecta para alcanzar su primer
objetivo, de manera que no pensaba marcharse sin conocer la localizacin
de los astilleros.
As pues, decidi cortar por lo sano aquella agresin, confiando en que
los dems parroquianos no acudieran en ayuda de su amigo.
No hemos venido buscando problemas dijo, al tiempo que le
propinaba un puetazo a su contrincante en el vientre, seguido de un
gancho al mentn que lo dej tirado en el suelo. No queremos
problemas.
Por desdicha, el individuo se levant de inmediato. Era grandulln,
incluso ms alto que Nathan, y exudaba seguridad en s mismo, incluso
sonrea. Pero Nathan no poda permitirse perder la pelea, sobre todo
cuando la taberna era un lugar inmejorable para obtener ayuda, tal vez
incluso la tripulacin que necesitaba para la travesa de vuelta a casa. Por
todo ello, no poda perder ni retirarse de la contienda.
Esperaba que su adversario lanzara un ataque que pudiera esquivar
fcilmente, pero el hombre no careca de habilidad y amag unos cuantos
golpes solo para probar los reflejos de Nathan. l hizo lo propio. Durante
unos minutos ninguno de los dos obtuvo ventaja alguna.
Cansado despus del viaje a nado, Nathan saba que llevaba las de
perder si seguan cautelosamente probndose el uno al otro, de manera
que en cuanto su contrincante baj la guardia para lanzarle un slido
puetazo al pecho, Nathan respondi con un revs izquierdo dirigido a la
cabeza, seguido de un rpido golpe con la derecha al mentn, en el que
puso todo su peso. El hombre volvi a caer al suelo.
De verdad que no queremos causar problemas repiti Nathan, y
esta vez, dispuesto a jugrsela, le ofreci al hombretn la mano para

ayudarle a levantarse.
El hombre se qued mirando la mano y un momento despus la acept
con una carcajada. Nathan se present. El que haba sido su rival dijo
llamarse Charlie y le pidi un whisky, que Nathan le pas a Corky.
Pregunt entonces a todos si alguien conoca a Henry Bostwick y sus
astilleros. Obtuvo ms respuestas de las que esperaba.
Yo trabaj para l hace unos aos, pero el trabajo no era constante y
encima me baj el jornal, de manera que no volv dijo Charlie.
A m tambin me baj el salario, y sin justificacin ninguna, puesto
que subasta barcos tres o cuatro veces al ao. Claro que como los compra
viejos y luego aqu los repara, solo gana la mitad de lo que podra.
No le disculpes, Paulie. Mi hermano asegura que ese Bostwick no
anda metido en nada bueno. Tambin vende otros barcos de manera
privada, y quin sabe lo que pasa en su astillero, cuando est siempre
cerrado a cal y canto.
As explica Bostwick el hecho de que no construya ningn barco?
pregunt Nathan.
S que los construye, solo que en cuanto aparece alguno viejo pone a
todos los hombres a trabajar en l, de manera que los nuevos tardan aos
en quedar terminados. Pero as es como lo ha hecho siempre, que yo sepa
explic Paulie.
Siempre me he preguntado cmo se las arregla para encontrar tantos
barcos coment Charlie. Los pocos que he visto entrar a lo largo de
los aos no eran tan viejos, de manera que tiene que pagar por ellos un
precio alto. Cmo obtiene beneficios?
Obtiene beneficios porque no compra los barcos, sino que los roba
en puertos ingleses revel Nathan.
Alguien se ech a rer.
Hace bien!
Nathan se tens. Tal vez todo el mundo pensara lo mismo.
T sabes algo del tema? le pregunt al hombre.
S que algunos de los barcos que han entrado eran efectivamente
ingleses. Ech un buen vistazo a las bitcoras antes de que se quemaran.
Pero a quin le importa?
Entiendo que no encuentres cuestionable estas prcticas, pero yo s,
puesto que tengo razones para creer que el barco que ahora mismo tiene
en el astillero me pertenece.

El hombre volvi a su bebida encogindose de hombros.


Por eso ests aqu? quiso saber Charlie.
S, para recuperar mi barco y hacer que las autoridades locales
pongan fuera de la circulacin a Henry Bostwick y su cuadrilla de
ladrones.
Pues buena suerte, porque la vas a necesitar se burl otro. La
palabra de un ingls contra un hombre de negocios de la zona?
Hay algunas cosas de mi barco que Bostwick no puede saber y que
espero que no haya descubierto, pero primero necesito averiguar si est
aqu. Podra alguien llevarme al astillero... ahora mismo?
Por qu bamos a hacer eso? intervino Paulie. Por la noche
dejan los perros sueltos dentro del recinto, y todos los barcos estn
encerrados en el hangar donde se trabajan. No hay manera de entrar para
ver nada.
Hubo un murmullo general de asentimiento. Pero sabiendo que La Perla
poda estar todava en New London, Nathan no pensaba esperar a la
maana para averiguarlo. Su barco tena que estar ah. Tena ms de veinte
aos y tardaran bastante en lijarlo para darle el aspecto y el olor de un
barco nuevo. Esa era su nica esperanza, de hecho: el tiempo que tardaran
en pulirlo.
Pagar bien por ver mi barco esta noche ofreci.
A ver ese dinero, ingls.
Nathan no hizo caso.
Y voy a necesitar una tripulacin para la travesa a Inglaterra. Estoy
seguro de que a algunos de vosotros, viendo que a estas horas no estis en
la cama, os vendra bien el trabajo.
Unos cuantos se echaron a rer, confirmando la hiptesis de Nathan.
Antes de contratar a una tripulacin, ensanos tu barco objet
Thomas.
Ests prometiendo lo que no tenemos! le susurr Corky al odo.
Confa en m fue todo lo que le respondi Nathan.
Al final fue Charlie el que se ofreci, tras apurar su copa de un trago:
Yo te llevo.
Nathan sonri, agarr a Corky y sali de la taberna detrs del
hombretn.
Un momento ms tarde se acercaban al astillero de Bostwick. El patio
cercado, a un lado del hangar, tena espacio de sobra para construir

barcos, pero estaba vaco excepto por unas cuantas pilas de madera y los
perros. Tenan el hangar para que el trabajo no se interrumpiera durante
los duros meses de invierno, o para ocultar lo que estuviera ocurriendo en
su interior? Lo cierto es que no era bastante alto para albergar barcos con
sus mstiles, a menos que hubieran excavado la zona de trabajo en el
suelo.
Corky, t qudate a este lado de la valla para distraer a los perros si
no consigo abrir la puerta lo bastante deprisa indic Nathan.
No hay razn para que las puertas estn cerradas si hay vigilantes
dentro, y s que hay uno por lo menos coment Charlie. Vivo cerca
de aqu y lo he visto salir a patrullar por la noche.
Nathan asinti con la cabeza.
Corky, entonces sguenos si la puerta est abierta y distrae a los
perros si no lo est. Charlie...
Vamos dijo el otro, y salt la valla sin darle tiempo a terminar la
frase.
Nathan sonri.
Por desgracia la puerta estaba cerrada, pero era vieja. No le costara
romperla, pero alertara de inmediato a los guardias y a los perros. Y no
saban con cuntos vigilantes armados se las tendran que ver.
Una patada? sugiri Charlie.
No, vamos a intentar empujar primero, sin hacer ruido susurr
Nathan. Las bisagras no tardarn en ceder, pero los perros van a captar
nuestro olor muy pronto, as que hay que darse prisa.
Ambos empujaron con los hombros, pero la puerta tard ms de la
cuenta en ceder. Un perro comenz a gruir... demasiado cerca. Nathan no
tuvo que pensarlo: alz el pie para patear la puerta, pero de pronto se
abri antes de que pudiera lanzar la patada.
El guardia se llev tal sorpresa al verlos que baj el rifle. Nathan se lo
arrebat y le golpe la cabeza con la culata. Por fortuna no tuvo que
repetir la jugada, porque Charlie lo apart de un empujn para poder
cerrarle la puerta al perro. El animal ladraba ahora al otro lado, pero call
al cabo de un momento. Corky deba de haber dado con la manera de
distraerlo.
En torno al hangar, en el nivel superior, haba un corredor que
terminaba en una oficina en el otro extremo. Era una sala con ventanas que
daban a la zona principal, que quedaba mucho ms abajo. Una luz

iluminaba a otros dos vigilantes sentados a una mesa. Bajo ellos haba un
barco en el centro del local, pero la zona estaba demasiado oscura para
poder distinguir gran cosa. Solo estaba claro que era del mismo tamao
que La Perla. Si lo haban situado en un surco, seguramente podra salir
navegando con la marea alta cuando las dos enormes puertas del hangar
estuvieran abiertas.
Nos libramos de los otros guardias? pregunt Charlie.
No. Podra provocar disparos, cosa que prefiero evitar. Solo necesito
subir a bordo del barco para confirmar que es el mo, y creo que puedo
hacerlo sin que se den cuenta. Vamos.
Dos tramos de escaleras llevaban a la zona de trabajo, uno junto a la
oficina y otro junto a la puerta principal. Nathan baj a la carrera y luego
subi por la larga rampa hasta el barco.
Escndete aqu y vigila la oficina le indic a Charlie al llegar a la
cubierta principal. Avsame si salen los guardias.
Nathan solo tard unos momentos en encontrar lo que estaba buscando:
el compartimento secreto que haba construido en la cubierta debajo del
timn. Tuvo que resistir las ganas de echarse a rer en voz alta cuando
encontr dentro todo su dinero. Bostwick no haba dado con l.
Seguramente tampoco habra advertido las iniciales de Nathan talladas en
la bodega, pero el compartimento era toda la prueba que necesitaba para
demostrar que el barco era suyo.
Cuando volvieron a estar fuera, al otro lado de la valla, Corky se acerc
corriendo.
Y bien?
Han tenido la amabilidad de limpiarnos La Perla de blanos.
Corky lanz un aullido de risa y luego levant el pie descalzo.
He tenido que renunciar a una bota para que el perro se interesara en
otra cosa que no fuerais vosotros.
Nathan se palme la camisa, donde se haba guardado sus beneficios del
contrabando.
Por la maana compraremos ropa nueva.
Me gustara enrolarme en tu tripulacin dijo Charlie, pero sigo
sin ver cmo vas a recuperar tu barco. Las autoridades jams creern la
palabra de un ingls que est acusando a un americano de robar barcos.
Quin es el mayor competidor de Bostwick? pregunt Nathan.
Cornelius Allan, sin duda. Por qu?

Nathan sonri.
Porque l s me creer.

37

Thomas, el tercer hermano mayor de Georgina, les estaba esperando en


los muelles, despus de haber odo que el Doncella George haba sido
avistado. Jack le saludaba desde cubierta, pero se ech a rer al ver los
muchos carruajes y carros que se iban arracimando detrs de l.
Me parece que mi to est esperando a ms Malory de los que
tenemos a bordo.
No es el ms prctico de los Anderson? replic Judith. Es ms
fcil despachar los carruajes que sobren, que encontrar carruajes si faltan.
Y yo estoy deseando poner los pies en tierra otra vez!
No me digas ahora que no has disfrutado de la travesa... en su mayor
parte, por lo menos.
Judith no dijo nada. Le haba pedido a Jacqueline que no volviera a
mencionar a Nathan. Ya haba sido penoso que todos se pasaran la maana
hablando de l, especulando sobre su fuga. No fue Judith la que dio la voz
de alarma, sino un marinero, cuando la familia comparta un rpido
desayuno antes de que James maniobrase el barco hasta el puerto. Por
supuesto varias miradas se clavaron en ella al recibir la noticia. Judith
pudo decir con toda sinceridad que ella no era la responsable, y se cuid
de mencionar que tena pensado sacarlo del calabozo si otra persona no se
le hubiera adelantado.
Jacqueline y Judith, esta ltima con Plata en los brazos, fueron las
primeras en bajar a tierra. Los otros tres hermanos de Georgina llegaron
a los muelles antes de que el resto de la familia desembarcara. Georgina
les present a Catherine y Andrssy, comentando brevemente la relacin
de Andrssy con los Malory.
Andrssy se apresur a asegurar a los Anderson:
Mi hermana y yo no les causaremos molestias. Proseguiremos
nuestro viaje de inmediato.
Georgina protest, y sorprendentemente lo mismo hizo Catherine:

En realidad me gustara aceptar su invitacin para disfrutar algunas


de las festividades. Por favor, di que s, Andrssy. Hace muchsimo tiempo
que no asisto a un baile.
Andrssy mir a su hermanastra, furioso por verse en un compromiso
as, pero siendo como era un caballero, respondi corts:
Muy bien. Podemos quedarnos unos das.
Un poco ms tarde, Judith y Jacqueline iban sentadas en un cmodo
carruaje abierto, junto con sus padres, en direccin a la mansin de
ladrillo rojo de los Anderson, no lejos de la ciudad. Cuatro de los
hermanos Anderson los escoltaban a caballo, dos a cada lado, para poder
seguir hablando con Georgina por el camino.
James, mirando a los familiares polticos que menos le gustaban,
coment:
Por qu tengo la sensacin de estarme dirigiendo al patbulo,
George?
Es por la ubicacin, querido respondi su esposa con una sonrisa
. Nunca les perdonars que intentasen colgarte aqu?
Desde luego que no gru l.
Es que necesitabas refuerzos, James? dijo Drew a su izquierda,
mirando a Anthony.
Mi hermano no quera permitir que su hija viniera sola.
Bueno, estamos encantados de verla de nuevo. A ella, porque lo que
es a ti... Drew se ech a rer y se alej.
No puedo matar por lo menos a unos pocos mientras estamos aqu,
George? Lo har con suavidad.
Georgina chasque la lengua.
Esas cosas nunca se hacen con suavidad. Y me prometiste que te
comportaras.
No. Promet sufrir en silencio.
Bueno, eso nadie lo espera de ti. Pero sabas que te tomaran el pelo
en ms de una ocasin, ahora que juegan en casa, por as decirlo. No se lo
reproches porque sabes que Tony y t sois inclementes con ellos cuando
nos visitan en Londres.
Cuando llegaron a la mansin de los Anderson, Amy sali corriendo a
recibirlos.
Habis hecho un buen viaje? Todo el mundo goza de buena salud?
James enarc una ceja.

Es que esperabas otra cosa, querida?


Amy se sonroj.
Bueno, es verdad que se me ocurri que podra pasar algo confes
, ya sabes que me preocupo mucho.
S que pas algo terci Anthony. A las damas les han robado
todas las joyas, hasta la ltima alhaja.
Nada ms? Aunque Amy pareca aliviada, se apresur a aadir:
Bueno, podra haber sido peor.
Unos cuantos hicieron una mueca exasperada.
Necesito volver a la ciudad, y me parece que ahora es un buen
momento, mientras las damas se acomodan. Me gustara contratar a
algunos carpinteros para que desmonten partes del Doncella George, por
si las joyas estn escondidas en algn rincn del barco. Lo hemos
registrado varias veces sin obtener ningn resultado.
No te olvidas de algo? pregunt Anthony, clavndole una
significativa mirada. Tambin tenemos que informar a las autoridades
de que atrapamos a los ladrones, pero se escaparon del barco anoche. No
sern difciles de localizar, dado su acento ingls y el hecho de que no
tienen dinero, siempre que la bsqueda comience de inmediato.
A Judith se le cay el alma a los pies. Ahora Nathan era un fugitivo?

Estas botas son cmodas de narices coment Corky, no por


primera vez. Podra acostumbrarme a estas cosas.
S que pareces ms presentable de lo normal sonri Nathan.
Haba pedido habitaciones en el hotel local la noche anterior. Despus
de un bao caliente, comida decente y unas cuantas paradas esa maana
para adquirir ropa nueva, ambos parecan hombres de negocios mientras
aguardaban en la oficina de Cornelius Allan a que el constructor naval se
reuniera con ellos. Allan era un ciudadano respetado, exitoso hombre de
negocios y el principal rival de Henry Bostwick, de manera que Nathan
contaba con que estuviera ms que dispuesto a creerle cuando presentara
su caso contra Bostwick.
El hombre, de mediana edad, pareca esperanzado cuando dijo al llegar:
Mi administrador me informa de que tiene usted pruebas que
demuestran que Henry Bostwick es un ladrn. Espero que no se trate de
una broma, joven, porque hace mucho que no oigo una acusacin tan

esplndida.
Es rigurosamente cierto le asegur Nathan. Anoche mismo
verifiqu que el barco que est renovando en su astillero en estos
momentos es mo. Cuando sus hombres lo robaron, cometieron un
asesinato. Uno de ellos fue capturado, y segn la informacin que se
obtuvo de l, Bostwick y su banda de ladrones han estado robando barcos
de los puertos ingleses durante la ltima dcada. Puede que la cosa
comenzara como una venganza contra los britnicos, pero ha resultado
ser demasiado provechosa para que sea esa su nica excusa. Como es
comprensible, mi gobierno quiere que se ponga fin a esta operacin... y yo
quiero recuperar mi barco.
Una historia muy interesante replic Cornelius. Pero entender
usted que no me baste solo con su palabra. No se ofenda... Treemay era su
nombre?
Nathan Tremayne. Y no me ofendo.
Bueno, no es ningn secreto que detesto a Henry Bostwick. Ha sido
durante aos un verdadero incordio. No solo hace bajar los precios, sino
que adems opera con un secretismo ridculo, cerrando todo su astillero a
cal y canto. l afirma que compra los barcos que reforma, y por ms que
yo quisiera ver los documentos de tales compras, jams he encontrado una
razn viable para pedirle que los someta a una inspeccin.
Nathan sonri.
Hasta ahora. Si tiene algn documento, ser falso. Pero se ha salido
con la suya durante tanto tiempo que dudo que se moleste siquiera en
cubrirse las espaldas con documentacin.
Y por qu acude usted a m con esta historia? Aparte de que el
enemigo de mi enemigo es mi amigo concluy con una risa.
Porque como miembro respetable de su comunidad, su apoyo podra
poner un rpido final a todo esto, tal vez incluso hoy mismo. Como ya le
he mencionado, tengo la prueba que necesita para ello. Hay dos detalles de
mi barco que no conoce nadie ms que yo. La primera es que tall mis
iniciales en la bodega cuando era nio, porque mi padre me acababa de
decir que el barco sera mo algn da y quise dejar en l mi marca. Sin
embargo, no quera que mi padre lo supiera, de manera que las grab en la
parte trasera de una de las vigas ms cercanas al casco. Aunque Bostwick
haya pintado la bodega, el pintor no habra advertido las iniciales y no las
habra lijado. Tambin constru un compartimento secreto en La Perla que

Bostwick no ha encontrado.
Si hubiera comprado el barco de manera legal, tampoco tendra por
qu saber de su existencia. Pero lo de las iniciales s parece algo
prometedor.
Hay ms. He hablado tambin con algunos hombres que han
trabajado en otro tiempo para Bostwick. Unos cuantos vieron algunos de
los barcos que se introdujeron a escondidas en su propiedad en plena
noche. Estn dispuestos a testificar que se trataba de navos britnicos, no
norteamericanos, y que Bostwick los vendi como si los hubiera
construido l. Y eso que solo he hablado con unos pocos hombres.
Seguramente habr ms en la ciudad que tambin tengan algo que decir
sobre sus actividades ilegales. Pero ya que sostienen tambin que Bostwick
s construye algn barco de vez en cuando, no deberamos darle ocasin
de decir que el mo lo compr. Le sugiero que pida solamente ver el
documento de compra antes de que pueda decir nada. Si todava no tiene
un documento falso que mostrarle, entonces tal vez declare que mi barco
lo ha construido l mismo. Y, en ese caso, quedar patente su culpabilidad,
porque no puede mostrarle el compartimento secreto, mientras que yo s.
Cornelius Allan sonri aliviado.
Cuenta con mi apoyo desde que me ha dicho que hay testigos. Pero
dgame, despus de tanto esfuerzo y planificacin para llevar a Bostwick
ante la justicia, y no es que tenga queja alguna al respecto, entindame,
parece tener bastante prisa por ver el asunto concluido. No tendr usted
alguna otra cuenta pendiente con l?
No le parece bastante que haya robado mi barco? rio Nathan.
No, es que llevo fuera de casa mucho tiempo y estoy ansioso por volver
con mi barco y con un documento oficial que atestige que los ladrones
han sido puestos fuera de la circulacin. Por supuesto, no poda aadir:
Antes de que los Malory aparezcan con las autoridades para detenerme,
cosa que podra suceder hoy mismo.

38

Judith y Jacqueline disfrutaron de un emocionante paseo esa maana


que culmin con una carrera de vuelta a la casa. Gan Judith, pero el
mozo de cuadras no haba sido capaz de llegar a tiempo, y esa era la razn
de que Jacqueline se estuviera riendo cuando desmontaron en la puerta de
la casa.
Tengo muchas ganas de volver a ver a Quintin esta noche confes
mientras por fin le tendan las riendas al mozo.
Ya lo llamas por su nombre de pila? pregunt Judith. Jack haba
conocido al joven en la velada de Amy la noche anterior.
Jack sonri.
S. Es encantador, atractivo y gracioso... y espero que intente besarme
esta noche.
En vuestro segundo encuentro? se escandaliz Judith.
Apuesto a que lo intenta insisti Jack con una radiante sonrisa. A
los yanquis no les preocupa tanto el decoro como a los ingleses, y
adems, sabe que no voy a estar aqu mucho tiempo, de manera que se
impone un cortejo acelerado. T tampoco lo olvides y empieza ya a
divertirte. Es nuestro tercer da y apenas te he visto ni sonrer.
Es que he estado distrada.
As lo llamas ahora? Tienes que olvidarte de ese canalla, que va a
estar pronto en la crcel, y empezar a disfrutar del espritu de las
festividades. De verdad, Judy, deberas estar emocionada sabiendo que vas
a conocer a Raymond Denison en el baile esta noche, en lugar de
preocuparte por un hombre al que seguramente no volvers a ver. Amy
est segura de que Denison te va a encantar.
Como haya apostado sobre ello, voy a tener que retorcerle el cuello.
Ella nunca hara eso! replic Jack con una mueca.
En ese momento las llam Catherine, que se acercaba por el camino
desde el pueblo.

Si quera un poco de aire fresco debera haberse venido con nosotras


le dijo Jack.
Gracias, pero no se me dan muy bien los caballos. Y necesitaba ir a
las tiendas del pueblo a comprar algunos artculos para mi atuendo de esta
noche. Lo cierto es que no me he trado nada apropiado para un baile,
pero no es difcil convertir cualquier vestido en una prenda de gala.
Ah, no?, pens Judith. Bueno, tal vez no para alguien tan hbil con la
aguja como Catherine. Segua enojada con su hermanastro. Era cierto que
Andrssy haba cedido en cuanto a lo de quedarse unos das ms antes de
proseguir su viaje, pero era obvio que no le haca ninguna gracia. Incluso
se los haba visto discutir en susurros.
Las chicas entraron con Catherine en la casa. Los criados corran de un
lado a otro preparndolo todo para la noche, dirigidos por Amy, que
pareca exhausta en su empeo de que todo estuviera perfecto en su primer
baile.
Catherine se disculp y subi a la planta superior. En cuanto se march,
Amy la seal con un gesto de la cabeza.
Esa mujer me da un poco de mala espina.
Jack se ech a rer.
S, le pasa a mucha gente. Judy es la nica a la que realmente le cae
bien.
Eso no es verdad la defendi Judith. A tu madre tambin.
Mi madre es demasiado atenta para mostrar lo que piensa de verdad
buf Jack.
Ayer la vi en el pueblo hablando con un joven coment Amy. Se
la vea con muchas confianzas para ser un primer encuentro. Es que tiene
amigos en Bridgeport?
No es probable contest Judith. No ha estado en Norteamrica
desde que era pequea.
A lo mejor ha encontrado un pretendiente el primer da, mientras los
dems nos aclimatbamos sugiri Jack con una risita. Sabis?
Podra tener ms mundo y experiencia con los hombres de lo que
pensbamos.

Arriba, Andrssy entr en silencio en la habitacin de Catherine. No


esperaba encontrrsela haciendo el equipaje.

Vas a alguna parte, hermana, sin decrmelo? Pensaba que no estabas


dispuesta a salir de Bridgeport todava.
Ella se volvi sorprendida.
Nos vamos maana, como habamos acordado. No hay razn para
hacer el equipaje en el ltimo momento.
l entorn los ojos, y enfadado le espet:
Ests mintiendo. Pensabas escabullirte sin m.
La agarr e intent besarla, pero ella lo apart de un empujn.
Basta! Ya te advert que no habra nada de esto cuando asumiste el
papel para el que te contrat. Y, por supuesto, has interpretado ese papel a
las mil maravillas; pero esto se acaba maana cuando nos separemos. No
ha cambiado nada del plan original, Andy.
Ya modificaste el plan al decidir que nos quedramos, cuando se
supona que marcharamos en cuanto pisramos tierra. As que pensabas
largarte sin darme mi parte?
Ella chasque la lengua y le tir una pequea bolsa.
Satisfecho ahora?
Andrssy la abri, vio la primera joya, y se la guard en el bolsillo. A
pesar de todo, no tena sentido que Catherine arriesgara tanto al demorar
su partida.
Y de pronto lo entendi.
No irs a llevar a cabo el luntico plan de tu amigo, verdad?
pregunt alarmado. Ya fracas una vez y no puedes arriesgarte de
nuevo, y menos aqu, con tanta familia. Tu padre estar ms que contento
con la fortuna en joyas que has robado para l. O por lo menos eso me
aseguraste.
Conozco a mi padre y no estar satisfecho a menos que lo consiga
todo.
No te lo pienso permitir!
Si dices o haces algo para impedrmelo, les contar a los Malory
quin eres realmente, y que fue idea tuya el robo de las joyas. Que me
obligaste a hacerlo!
Jams te creern. Me consideran uno de los suyos y me adoran. He
interpretado bien mi papel.
Huy, te aseguro que me creern. He sacado las joyas del barco
cosindolas en los dobladillos de mis vestidos, pero tambin he cosido
unas cuantas en tu ropa, y no pienso decirte qu prendas de tu extenso

guardarropa estn haciendo ahora mismo las veces de joyeros. Pero s que
se lo dir a los Malory, si insistes en estropearme las cosas. Y a
continuacin aadi en tono ms dulce: Me hace mucha ilusin asistir a
mi primer baile norteamericano.

39

Nettie termin de preparar a Judith para el baile y a continuacin corri


a ayudar a Jacqueline a peinarse tambin. Judith se qued sentada ante el
tocador de su habitacin, mirndose en el espejo el collar que llevaba.
Nettie la haba ayudado a ponrselo, pero la haba dejado sola con el
brazalete y los anillos a juego. Las joyas se las haba prestado Amy, pero
daba igual quin fuera la duea. Judith tena la sensacin de que cada vez
que se pusiera una alhaja, se acordara de Nathan.
Se llev un buen susto cuando vio su imagen en el espejo. Estaba justo
detrs de ella, como si lo hubiera conjurado. Toc el cristal, pero no eran
imaginaciones suyas. Estaba all! Se levant con tal brinco que tir el
taburete de terciopelo, a tiempo de ver cmo l le arrojaba furioso un
puado de monedas de oro sobre la cama.
No saba cmo haba entrado, por la puerta o por una de las ventanas
abiertas, pero si lo descubran...
No deberas estar aqu.
No poda irme del pas sin dejar las cosas claras. Yo no rob tus
joyas. No necesito nada de vosotros, los Malory.
Se haba arriesgado a que lo atraparan solo para decirle eso? Podra
sealar que el hecho de que ahora tuviera dinero era tambin indicativo de
que haba robado las joyas. No probaba nada, pero, a pesar de todo, Judith
no necesitaba pruebas. Siempre haba sabido en el fondo que Nathan no
poda ser culpable, al menos de robarle a ella.
Sin poder creer todava que estuviera all mismo, y tan furioso,
pregunt vacilante:
Has estado escondido en Bridgeport todo este tiempo?
No, he estado ocupado recuperando mi barco.
As que es verdad que tienes un barco?
No debera haber dicho eso! Nathan pareca ms furioso que nunca al
contestar:

La Perla existe de verdad, y casi he terminado de reunir una


tripulacin. Est anclada a unos pocos kilmetros de aqu.
Y cuando tengas tu tripulacin al completo?
Me vuelvo a casa, a Hampshire.
Entonces es verdad que la mansin es tuya?
Es que solo fingas creerme? le espet l, en un tono tan
desabrido que fue como una bofetada.
Todo lo que Judith deca pareca enfurecerlo ms, pero no poda
evitarlo. Estaba muy nerviosa... por l. Su padre estaba un poco ms abajo
en el pasillo y podra pasarse en cualquier momento para recogerla.
Debera advertirle de que tena que marcharse, pero no quera que eso
ocurriese. Cmo poda pensar con claridad, tenindolo all tan cerca?
Busc desesperada un tema que no resultara peliagudo.
Tienes ganas de volver a ver a tus sobrinas?
Su expresin se suaviz ligeramente.
Por supuesto.
Te has acordado de comprarles unas cintas? pregunt ella,
queriendo animarlo un poco ms.
No dio resultado. De pronto, Nathan la mir ceudo y por fin expres
lo que senta:
Cmo pudiste creerme capaz de robarte?
El robo me conmocion, y t jams negaste directamente ser un
contrabandista. Siempre te mostrabas crptico o evasivo cuando te lo
preguntaba. As que no saba qu pensar. Pero cuando me calm, me di
cuenta de que no podas haber hecho algo tan horrible. Aunque tienes que
admitir que la cosa pintaba muy mal. Incluso se me ocurri por un
momento, tal como pensaron otros miembros de la familia, que me habas
estado prestando atencin solo porque queras que no diera voz a mis
sospechas de que eras un contrabandista y para lograr acceder a mi
camarote y robar mis joyas.
Ya veo que no sabes valorar tu propio atractivo. Te voy a dar un
pequeo consejo, ahora que vas a ser presentada en sociedad, preciosa.
Eres una mujer que no necesita preocuparse por ningn propsito oculto
en los hombres que se te acerquen. Eres tan voluble y pretenciosa como
cualquier otra aristcrata, pero jams dudes de tu belleza.
Su tono era tan custico que fue una autntica sorpresa que la agarrase
por los hombros para atraerla hacia l. Su boca busc la de ella en un beso

hondo y furioso que transmita ms intensidad de sentimiento que la que


haban expresado sus palabras. A Judith no le importaba por qu Nathan la
besaba con tal pasin, solo el hecho de que la besara. El corazn se le
ensanch en el pecho, y todo lo que senta por l aflor. Pero l no le dio
ocasin de responder al beso, ni siquiera le dio tiempo de rodearle con los
brazos. Sencillamente la solt y se alej.
Feliz caza del marido, preciosa le espet sobre el hombro, antes de
subir al repecho de una de las ventanas y dar un salto hacia un rbol
cercano.
Judith corri a la ventana para asegurarse de que no se lesionaba.
Alcanz a verlo justo antes de que saltara los ltimos metros que lo
separaban del suelo y desapareciera en la oscuridad.
Despus, recogi el taburete que haba tirado, se mir en el espejo y se
ech a rer al ver su sonrisa tonta. Nathan haba ido a buscarla antes de
marcharse del pas, incluso haba trepado a un rbol por ella! Estaba
furioso, s, todava odiaba a su familia, era cierto, pero le daba igual. Por
lo menos todava tena una oportunidad con l, y si Nathan no la buscaba
en Inglaterra, lo buscara ella a l. Por fin tena algo que la ilusionaba.

40

La lnea de recepcin en el baile era muy larga, estando presentes tantos


Anderson y Malory. Clinton se encontraba en la cabecera de la fila, con
Georgina y Jacqueline junto a l para poder presentar a su sobrina a los
viejos amigos de la familia. Los Williard, famosos por organizar sus
propios bailes todos los inviernos, llegaron los primeros.
A continuacin vena el reverendo Teal, que se detuvo un momento para
comentarle a James:
Me alegra mucho ver que Georgina y usted siguen casados. Haca
ya muchos aos, cuando James se present magullado y apaleado en la
ceremonia de boda privada que haban pedido a Teal que celebrase, el
reverendo estuvo bastante seguro de que la presencia de James era
forzosa, de manera que su comentario de esta noche era sincero.
Intentamos deshacerlo, reverendo coment Warren, a la derecha de
James. De verdad que lo intentamos. Por desdicha, a James no se le
pudo coaccionar dos veces.
James enarc una ceja. Warren, que era el que tena peor genio de toda
la familia Anderson, haba intentado ahorcar a James. Pero el
temperamento de Warren cambi significativamente cuando se cas con
Amy, hasta tal punto que ahora James no poda ni siquiera enojarlo, por
mucho que lo hubiera intentado a lo largo de los aos.
Qu, te sientes muy valiente jugando en casa, eh? le espet irnico
a su cuado. De haber sabido que era lo nico que haca falta, habra
venido de visita ms a menudo.
Warren sonri.
No te lo crees ni t. Es una lstima que no dieras con la manera de
evitar esto. Esperbamos... eh... pensbamos que no vendras.
La idea de enfrentarme a ti y a tus hermanos otra vez en el mismo
escenario de vuestro breve triunfo era demasiado irresistible, querido
muchacho, te lo aseguro. Por supuesto, George insistir en que esta vez

sea uno contra uno... no cinco contra uno.


Georgina no lo permitir y t lo sabes afirm Warren, muy
seguro.
Podemos esperar a que se acueste.
Pero Georgina lo haba odo, de manera que se inclin para decirle a su
hermano:
No lo tientes, Warren. James me ha prometido que esta noche har
gala de su mejor comportamiento.
Una lstima... se quej James, que solo esper a que Georgina se
diera la vuelta para propinarle un fuerte codazo a Warren. Pero vuelve a
sacar el tema otra vez maana, yanqui.
Una vez hubo llegado el ltimo invitado, James y Nathan salieron a la
pista con sus hijas para dar comienzo al baile. Sus oscuros trajes de gala
eran el complemento perfecto para los relucientes vestidos de las chicas:
el de Jack, de seda rosa; el de Judy, de un azul plido. Drew y Warren se
reunieron con Georgina a un lado de la pista.
Pero sabe bailar de verdad?
Cllate, Drew le espet Georgina sin mirarlo, enjugndose una
lgrima mientras contemplaba a su esposo y a su hija girar con la msica.
Tienes que admitir al menos que esto no es nada propio de l
insisti Warren.
Esta noche s. James hara cualquier cosa por Jack, incluso cumplir
con unas tradiciones que de otro modo despreciara... entre ellas la de
traernos aqu.
Eso estaba escrito en sangre hace mucho tiempo le record Drew.
Georgina hizo una mueca.
Recuerda de quin estamos hablando. Como si algo que James dijo el
da que naci Jack, cuando estaba tan embargado por la emocin, fuera a
tener ahora ningn peso para l... sobre todo considerando a quin se lo
dijo.
Drew se ech a rer.
James, embargado por la emocin?
Georgina quiso darle un palmetazo en el hombro, pero Drew era ducho
en esquivar los embates de su hermana cuando los vena venir.
Era Jack la que deseaba venir. No quera decepcionaros.
Warren le estrech la cintura con el brazo.
Ya sabemos lo mucho que James la quiere, Georgie.

Jacqueline, en la pista, estaba pensando casi lo mismo que sus tos.


No esperaba esto, sabes?
James sonri.
Ah, no?
Como si no supiera lo mucho que odias bailar. Podras haber dicho
que te habas torcido un pie. Yo te habra apoyado y te habra ayudado a
cojear.
Cojear? Yo? exclam James. Y adems, yo no me tuerzo los
pies recalc. Y estoy exactamente donde quiero estar, cario. Y ahora
estos jovenzuelos saben con quin se las tienen que ver para llegar hasta ti.
Jacqueline le dedic una sonrisa radiante, hablara en serio o no. Judith,
que en ese momento pas bailando, tambin sonrea a su padre.
Tu nimo parece haber mejorado notablemente, mi vida coment
Anthony. Espero que no sea porque alguno de estos yanquis te haya
llamado ya la atencin.
Judith se ech a rer ante aquel poco sutil intento de sonsacarla.
De verdad crees que te lo iba a decir si fuera el caso?
Te prometo que no lo matar.
Lo dijo con una sonrisa que su hija le devolvi.
Ya lo s. Pero no, nadie ha provocado todava mi inters.
Ni siquiera el joven Denison? Amy estaba segura de que te gustara.
Se supona que Raymond Denison iba a estar all esa noche, pero Judith
no recordaba haberlo conocido an.
Anoche no pudo venir a la velada. Tal vez tampoco haya podido
llegar al baile.
Judy! exclam Anthony, mirndola incrdulo. Pero si te ha
hecho tres cumplidos en la lnea de recepcin. Si te llega a decir algo ms,
habra tenido que llevrmelo de all a rastras. De verdad que no te
acuerdas?
Ella se sonroj ligeramente, pero acab sonriendo.
Seguramente estaba distrada, acordndome de que mam me haba
insistido en me divirtiera aqu sin enamorarme de ningn norteamericano.
Sin embargo, si quieres que me interese por el seor Denison, puedes
llevarme con l en cuanto terminemos el baile.
Contn esa lengua. Si no ha sido bastante memorable para ti,
dejmoslo as.
S se encontr ms tarde con Raymond Denison y bail con l. Pareca

ser un partido excelente. Jacqueline hasta se quej de que era ms apuesto


que su Quintin. Judith no estaba muy segura de que no bromease. Pero lo
cierto es que Raymond era el equivalente de un caballero ingls: un
hombre acomodado dedicado al ocio. Por lo visto su familia posea
consolidados negocios no solo en Connecticut sino por toda Nueva
Inglaterra, y l era el joven heredero de todo ello. Era divertido y Judith se
rio bastante con l, mucho ms que con los otros jvenes con los que
haba bailado. Aunque tena la impresin de que esa noche cualquier cosa
la habra hecho rer, porque se senta eufrica. Y bailara con quien bailase,
siempre deseaba que fuera Nathan...
Amy estaba exultante. A medida que transcurra la velada haba recibido
tantos cumplidos que estaba claro que su primer evento de gala era un
clamoroso xito. Incluso su primer conato como casamentera pareca
haber funcionado.
Judy parece encantada con Raymond Denison le coment a
Jacqueline, cuando se reuni con ella en la mesa de los refrescos despus
de bailar con Andrssy. Has visto lo mucho que se ha redo con l esta
noche?
Jack sonri.
Le ha pasado igual que a Jaime. Solo le ha hecho falta conocer a un
hombre para dejar de llorar por otro.
Entonces te ha comentado algo de Raymond?
No ha dejado de bailar ni un momento para que se lo pueda
preguntar!
Si estn hablando de Judith, no puedo estar ms de acuerdo terci
Catherine, que se haba acercado a ellas. Esperaba que me diera su
opinin sobre un hombre maravilloso al que he conocido.
Quin? pregunt Amy, pero se corrigi a s misma con una risa
: Ya lo preguntar ms tarde! Ahora tengo que averiguar por qu se
est acabando el champn. Y se march casi a la carrera.
Pero si la velada casi ha terminado! le grit Jacqueline, que no
quera quedarse a solas con Catherine. Amy, no obstante, no se detuvo.
Querra salir al jardn un momento para conocerlo? pidi
Catherine. Es que quiero saber lo que piensa de l otra joven antes de
plantearme si demoro todava ms mi viaje... por l.
Es el hombre con el que se encontr en la ciudad cuando iba de
compras? pregunt Jack.

Vaya, pues s, el mismo.


Entonces por qu no lo hace pasar?
Porque no ha sido invitado. Pero hemos bailado en el jardn. Ha sido
muy romntico. Me sorprende que usted no lo haya hecho con su pareja.
Acababa de meter el dedo en la llaga. Jacqueline haba intentado en dos
ocasiones sacar a Quintin al jardn, pero las dos veces l se encontr
distrado por alguno de sus muchos amigos. Tal vez si ella desapareca un
momento, l captara la indirecta. De manera que accedi a acompaar a
Catherine, pero al ver a Quintin, le salud con la mano para que viera
adnde se diriga.
La terraza estaba bien iluminada con los bonitos candiles con los que
Amy la haba decorado para el baile, pero la luz no llegaba muy lejos. El
enorme jardn s contaba con viejas farolas a lo largo de sus muchos
senderos, aunque unas cuantas se haban apagado, dejando grandes tramos
de oscuridad entre ellas. Catherine se adentraba ms y ms en el jardn.
Para haberse colado en una fiesta, desde luego sabe mantenerse fuera
de la vista coment Jacqueline, impaciente.
Tiene que estar por aqu susurr Catherine a su lado. Le asegur
que volvera.
El hombre sali de pronto de entre las sombras, sonriendo. Jacqueline
se qued sin aliento. Era apuesto, muy apuesto. De pelo y ojos oscuros,
con un gabn de doble capa y un sombrero de extraa forma con plumas
que caan hacia un lado. Jack supo que Catherine no quera ninguna
opinin sobre l, sino tan solo presumir de haber dado con el hombre ms
guapo de todo Bridgeport.
Pero Catherine de pronto susurr:
Deprisa!
Y aquello sac a Jacqueline de su momentnea sorpresa. Se volvi hacia
Catherine frunciendo el ceo, pero en ese momento se encontr con una
mordaza en la boca y un brazo de acero cindole el pecho. Vio tambin a
Andrssy correr hacia ellos con la espada en la mano. Gracias a Dios!
Fuera lo que fuese que Catherine estuviera tramando, su hermanastro no la
dejara salirse con la suya.
Catherine, suelta a Jack! orden furioso Andrssy. Te advert
que...
Jacqueline abri unos ojos como platos al ver que otra persona se
acercaba a Andrssy por detrs para darle un golpe en la cabeza. La

espada cay al suelo, al igual que Andrssy, que no volvi a moverse. Lo


habran matado? Pero eso fue lo ltimo que vio. Sin decir una sola
palabra, los hombres la ataron y se la llevaron.

41

Judith se reuni con Georgina, Amy y Gabrielle, que se encontraban


junto a la entrada. Todava sonaran algunos valses, pero la mayora de los
invitados ya se haban marchado, y Judith haba bailado ms que de sobra
por una noche.
Bueno, qu tal ha ido tu primer baile? le pregunt Georgina,
rodendola con el brazo.
Probablemente maana me duelan los pies dijo Judith, y sonri.
Y dnde se ha metido Jack? Por cierto, no se habr acostado ya?
No, me lo habra dicho antes.
Lo mismo que t, se ha pasado bailando casi toda la noche
coment Gabrielle. Pero hace un rato que no la veo, ahora que lo
mencionas.
La ltima vez que la vi estaba con Catherine en la mesa de los
refrescos, aunque de eso ya hace bastante tiempo... declar Amy.
Judith volvi a echar un vistazo por la sala.
Tampoco veo a Catherine.
Ni a Andrssy, ya que estamos aadi Georgina, frunciendo el
ceo.
Esos dos no se marcharan esta noche sin despedirse siquiera, no?
plante Amy.
Pero Georgina estaba ya ms que preocupada.
Olvidaos de ellos. Hay que encontrar a Jack. Voy a enviar a los
hombres a que la busquen por los jardines.
Judith subi apresuradamente con Gabby para inspeccionar los
dormitorios.
Seguramente Jack estara en el jardn, entregada al beso que tanto
deseaba de Quintin, y se sentira humillada cuando sus padres la
encontrasen all. Y sera por culpa de Judith, que tena que haber ido a
buscarla antes.

El cuarto de Jack estaba desierto, tal como se imaginaba. Gabrielle se


reuni con ella en el pasillo y le hizo saber que las pertenencias de
Catherine seguan en su habitacin. Luego corri abajo para informar a
los dems. Judith quera ir tras ella, pero se le ocurri primero ir a ver a
Andrssy. Puesto que estaba bastante prendado de Jack, podra saber dnde
se encontraba, o por lo menos conocer el paradero de su hermanastra.
Aunque ya se preocupara por la ausencia de Catherine una vez
encontrasen a Jack.
Pero en la habitacin de Andrssy tampoco haba nadie, aunque sus
bales parecan intactos y seguan all. Un sobre inclinado encima de su
bur le llam tanto la atencin que lo cogi, junto con la bolsita de
terciopelo contra la que se apoyaba. En el anverso se lea el nombre de
James. Tal vez Andrssy y su hermanastra s que se haban marchado a
hurtadillas, al fin y al cabo, y aquella sera su nota de despedida. Pero sin
llevarse sus cosas?
Judith corri abajo, justo cuando su padre y su to volvan del jardn...
sin Jack. Al ver sus expresiones preocupadas, sinti una punzada de
miedo.
He hecho llamar a la milicia, James informaba Clinton en ese
momento. Buscaremos en toda la ciudad y ms all si hace falta, pero la
encontraremos.
Puede que quieras leer esto antes, to James terci Judith,
tendindole el sobre. Pens que sera solo una nota de despedida que
Andrssy dej en su habitacin para que la encontrramos maana, pero
podra ser algo ms.
James comenz de inmediato a leer la carta.
Maldita sea, James se quej Anthony. No nos tengas en ascuas.
Lee la maldita nota en voz alta.
James no hizo ni caso y sigui leyendo hasta el final. Su ira era
evidente, sobre todo porque se limit a tender la carta a su hermano sin
pronunciar palabra. Anthony iba a leerla tambin en silencio, pero
Georgina se la arrebat de la mano para hacerlo en voz alta:
La nica razn de que est leyendo esto es porque no he podido
impedir que mi ex amante, Catherine, llevara a cabo su plan de
secuestrar a Jacqueline. Jams quise que esto ocurriera, pero
Catherine y sus cmplices estn decididos a cometer esta fechora

para complacer a su padre. Maana recibir por correo una nota


pidiendo un rescate. No, no soy quien he dicho ser. Soy un actor
profesional que estpidamente cay bajo el embrujo de Catherine.
Ella me contrat para que la ayudara con sus planes porque es cierto
que tengo sangre gitana y quera que me hiciera pasar por uno de sus
parientes. Yo la ayud a robar las joyas, pero dejo mi parte aqu para
demostrar que soy hombre de honor. Jacqueline no sufrir ningn
dao. Yo mismo me cuidar de ello, y me encargar de redimirme
ante la familia Malory la prxima vez que nos encontremos.
Georgina se haba echado a llorar antes de terminar.
Anthony fue el primero en responder:
Los muertos no pueden redimirse de nada.
La declaracin fue recibida con una ronda de furiosas exclamaciones.
Esa deba de ser mi premonicin dijo tristemente Amy. Saba
que iba a pasar algo malo, pero cuando me hablasteis del robo de las
joyas, pens que sera eso. Debera haber imaginado que se tratara de
algo mucho peor.
Judith se haba quedado tan impactada con las revelaciones de Andrssy,
que casi se haba olvidado de la bolsa. En cuanto se acord de ella, se la
tendi a James.
Esto estaba con la carta.
James se vaci los contenidos en la mano. Solo cayeron unas cuantas
piezas de bisutera barata junto con unas piedras que haban aadido para
hacer peso.
Por supuesto que no es un Malory exclam Anthony con desdn.
Es demasiado estpido. Catherine ha pagado sus servicios con un puado
de piedras.
Y tiene un mal gusto extraordinario con las mujeres aadi James,
refirindose a Catherine.
Judith se senta hueca por dentro. Se haba hecho amiga de Catherine,
haba defendido a Andrssy!
Yo les cre sin cuestionarlos, pero t no, to James. T albergaste
dudas desde el principio.
Era demasiado conveniente que la nica prueba de su pertenencia a
nuestra familia hubiera quedado destruida por el fuego. Solo quedaba su
palabra, y la palabra de un desconocido no basta en lo referente a mi

familia. Le habra resultado muy fcil saber de la rama Stephanoff de la


familia, sobre todo en Haverston, donde la gente todava recuerda a
Anastasia.
Y podemos confiar en lo que ha escrito? pregunt Katey. Al fin
y al cabo, es un gitano.
Tal vez ni siquiera eso es cierto le dijo Boyd a su esposa.
Y justo en ese momento alguien entr gritando que los barcos del
puerto de Bridgeport estaban siendo atacados. James se march de
inmediato y todos los dems lo siguieron en cuanto se hubieron preparado
los carruajes para las damas y ensillado los caballos para los hombres. Lo
que encontraron en el puerto era de todo punto indescriptible. El Doncella
George estaba vencido de un lado, y el embarcadero al que estaba
amarrado haba quedado demolido bajo su peso. El barco al otro costado
de ese mismo embarcadero tambin comenzaba a volcarse en la direccin
contraria. No pareca haber ni un solo barco en los muelles que no se
estuviera hundiendo. Era como si hubieran caoneado toda la zona, pero
no haba ningn fuego ni navos en el muelle que pudieran dar cuenta de
tanta destruccin.
James estaba caminando sobre el costado de su barco, buscando el
agujero que lo haba hundido. Uno de sus marineros sali nadando de la
bodega para informar:
Han serrado y arrancado un tabln, capitn, justo como usted
sospechaba. Tuvieron que hacerlo esta misma noche, y debajo del agua, lo
cual explica que la patrulla no viera nada fuera de lo normal hasta que fue
demasiado tarde.
James salt a tierra.
Enva a Artie a despertar al jefe de correos. Si Catherine y sus
secuaces no queran que nos llegara su nota de rescate hasta maana, es tal
vez porque contiene alguna pista sobre dnde se han llevado a Jack.
Al mar, obviamente, o no habran hundido nuestros barcos. De esta
manera no podemos perseguirlos observ Boyd.
Posiblemente replic Warren. O eso es lo que quieren que
pensemos.
All! grit alguien de pronto.
Un barco apareca a la vista. Acababa de salir de un meandro justo ms
all de las afueras de la ciudad y sala hacia el canal... y ms lejos el
ocano. James estall en juramentos. Judith crey ver a una mujer en

cubierta, aunque la oscuridad le impeda estar segura.


Henry le tendi a James su catalejo.
Es Catherine.
Resultaba exasperante verlos alejarse, sin tener forma de detenerlos.
James no era el nico que lanzaba ahora improperios.
Artie volvi en ese momento con la nota de rescate. Esta vez James la
ley en voz alta:
Venga a St. Kitts si quiere rescatar a su hija. All se le contactar
con ms instrucciones. Ser un intercambio sencillo: usted por su
hija.
Me quieren a m gru James, sin dirigirse a nadie en particular.
Por qu diablos no se limitaron entonces a capturarme?
Hablo por experiencia cuando digo que t no eres un objetivo fcil
bajo ningn concepto replic Warren con cautela. Quienquiera que
sea el responsable de esto, tambin lo sabe.
Pero por qu hacer viajar tan lejos al to James para esto?
exclam Judith. Por qu no hacer el intercambio aqu mismo?
Porque aqu James puede reunir un ejrcito respondi Georgina,
que segua llorando en silencio. Es obvio que lo quieren aislado, lo cual
significa...
No pudo terminar la frase, pero Judith saba lo que quera decir. No se
peda dinero, como sucedi cuando la secuestraron a ella de pequea.
Queran a James en persona, lo cual solo poda significar una cosa:
planeaban matarlo.
Esto no tiene sentido opin Boyd. Quieren que los sigas y te
dejan sin barco?
Es evidente que no quieren una batalla en el mar. Lo ms probable es
que no estn armados para ello.
T tampoco.
Pero eso no me impedira embestirlos hasta hacerlos trizas.
No, con Jack a bordo eso nunca lo haras le dijo Georgina,
rodendolo con los brazos.
James se corrigi:
Podra haberlos abordado.
Judith no poda soportar la situacin, sabiendo lo espantada que deba

de sentirse Jack, recordando su propio terror cuando a ella la secuestraron


en Hyde Park. Viendo a sus tos, supo que estaban igual de asustados.
James sencillamente se enfrentaba a ello a su muy particular manera.
Movera cielo e infierno para recuperar a su hija... y para ello destruira
todo cuando se interpusiera en su camino. Judith saba que rescatara a
Jack. Pero a qu precio? Su nica posibilidad real era la de rescatar a
Jack antes de que sus captores llegaran a su destino.
La joven se acerc a hablar con Artie un momento, antes de que Clinton
intentase calmar a James.
Podramos encontrarte un barco antes de que el tuyo pueda hacerse de
nuevo a la mar. Enviar a los hombres esta misma noche por el canal. No
es probable que encontremos un barco nuevo, pero estoy seguro de que
podremos localizar a un capitn dispuesto a vender el suyo. Aunque no
creo que lleguemos a tiempo de alcanzar a los secuestradores.
No puedo contar con ello respondi James. Yo desde luego no
vendera mi barco por un rescate que no significa nada para m, de manera
que no espero que nadie ms lo haga.
No, pero s que ayudaras dijo Georgina. Lo has hecho en alguna
ocasin.
En cualquier caso, despertar a los empleados de nuestros astilleros
para que se pongan a trabajar de inmediato en tu barco ofreci Thomas.
Era el ms sereno de todos los Anderson, pero hasta l se mostraba
sombro esta noche.
James asinti con la cabeza, pero cuando Thomas ya se marchaba
Warren advirti:
Aun as llevar varios das o ms. No ser la primera vez que he
ayudado a arreglar un barco en dique seco, aunque es mucho ms fcil de
hacer en nuestros propios astilleros. Habr que traer hasta aqu todo lo
necesario. Solo necesitamos desmantelar el embarcadero para hacer sitio.
En cuanto lleguen las herramientas, podemos empezar con ello.
Te reclaman a ti, en lugar de pedir dinero, James? dijo Drew.
Ya sabes a qu suena eso, no?
James neg con la cabeza.
Lacross est en la crcel de por vida. No es l.
Ests seguro? Cmo sabes que no se las habr apaado para salir?
Y no olvides que algunos de sus hombres escaparon la noche que
rescatamos al padre de Gabby. Alguno de ellos podra querer vengar a

Lacross.
Eso fue hace muchos aos, Drew buf James. Adems, de
verdad crees que ese pirata tena algn amigo? Al final la mayora de sus
hombres trabajaban para l bajo coaccin, incluido tu suegro. Esto ha sido
cosa de Catherine, y lo ha hecho por su padre, quienquiera que sea.
Drew tuvo que ceder, exasperado.
Era solo una idea. No me gusta nada no saber exactamente a qu nos
enfrentamos.
Ni a m. James mir un instante a la esposa de Drew. Sera
mucho esperar que tu padre pensara acudir a esta reunin y se est
retrasando, no?
Me temo que no, James, lo siento contest Gabrielle.
ltimamente le ha echado el guante a un nuevo mapa de un tesoro, lo que
significa que no lo veremos en varios meses.
James estaba a punto de explotar, viendo que lo tena todo en contra.
Comenz a arrancar los tablones del embarcadero con sus propias manos
mucho antes de que llegaran los trabajadores. Era penoso verlo a medida
que pasaban las horas, porque saba, todos saban, que pronto sera
demasiado tarde para alcanzar a Catherine y sus secuaces antes de que
llegaran a St. Kitts. Incluso si podan comprar un barco, sera demasiado
tarde.
Y entonces La Perla entr en el puerto.

42

Cmo se puede tener tanto descaro deca Anthony, estrechando con


aire protector a Judith. Llega navegando con toda la desfachatez del
mundo cuando sabe que aqu le espera una soga al cuello.
Por lo menos la mitad de los concurrentes haban bajado al muelle al
que La Perla se diriga a un amarre vaco. James haba confirmado,
gracias al catalejo, que Nathan iba en el barco.
Te recuerdo que ese ya no es el caso le dijo ahora a su hermano.
Deja de quejarte por una cosa cuando es otra la que despierta tu clera. Y
no lo provoques. Necesito ese barco, preferiblemente con su cooperacin.
Judith ni siquiera entenda qu haca Nathan all. Ella haba enviado a
Artie a buscarlo por la costa, esperando que Nathan estuviera dispuesto a
ayudar en el rescate de Jack. Pero Artie haba vuelto, justo cuando La
Perla fue avistada, para informar de que no haba llegado a tiempo, que
Nathan ya haba zarpado.
Judith intent divisarlo en las cubiertas, pero lo nico que vea eran
hombres de peculiares uniformes que no parecan en absoluto marineros.
Se ha trado a los militares?
Parecen nuestros chicos de la milicia confirm Clinton, que haba
reconocido a uno de ellos.
Ja! exclam Anthony. De manera que s que se ha pasado unos
das encadenado.
Ms nos vale que no... por el bien de James.
Por qu?
Porque en este momento tu hermano tiene un barco y un capitn a
mano con el que negociar, lo cual es mucho ms de lo que tena hace unos
minutos. Pero si este capitn est detenido, entonces su barco quedar
confiscado hasta despus del juicio.
Eso no detendr a mi hermano, yanqui.
Te conviene recordar que esta es la ciudad natal de Georgina. Tu

hermano no querr ser un proscrito aqu.


Una furibunda mirada de James hizo callar por el momento a Anthony.
Uno de los milicianos salt al embarcadero para amarrar el barco. James
y Boyd acudieron a ayudarle, viendo que no pareca muy seguro de cmo
hacerlo. A continuacin se baj una ancha pasarela para el desembarque.
Pero antes de que ninguno de ellos pudiera subir a bordo, bajaron unos
caballos, ya ensillados, seguidos por la milicia.
Anthony detuvo a uno de los hombres.
Est bajo arresto Nathan Tremayne?
El hombre se ech a rer.
Bajo arresto? El hombre es un hroe. Ha ayudado a las autoridades
de New London a desarticular una banda de ladrones que han estado
operando justo delante de sus narices durante una maldita dcada.
Bueno, eso explicaba por qu Nathan haba tenido el valor de entrar en
Bridgeport, pens Judith. No es que tuviera a la milicia local de su lado,
es que estaba con l!
Tony, por ltima vez...
Fue todo lo que dijo James, pero Anthony replic con un gruido
furioso:
S, ya lo entiendo. Deca la verdad sobre el robo de su barco. Pero
eso no cambia nada...
Pues pinsatelo un poco, porque s que cambia.
Un comit de bienvenida? Estoy conmovido.
Todos se volvieron. Nathan se encontraba al principio de la rampa, con
los brazos cruzados. Su tono era glido y pareca dispuesto a una pelea. Y
Judith no poda apartar la mirada de l.
Me gustara hablar con usted, Tremayne dijo James, avanzando por
la pasarela.
Nathan no mud su postura ni se hizo a un lado para dejar de bloquear
el acceso a La Perla, ni siquiera hizo ademn de haber odo a James.
Miraba fijamente a Judith, a quien su padre segua rodeando con el brazo.
James, mirndolos tambin un momento, pregunt:
Por qu ha venido?
Nathan se volvi ahora hacia l.
New London est lleno de balleneros. Es difcil conseguir all una
tripulacin que no prefiera andar cazando ballenas, y llevo intentndolo
dos das. Estos milicianos pensaron que tendra ms suerte en su ciudad,

que aqu encontrara a los ltimos hombres que necesito. Hasta se


ofrecieron a ayudarme, como agradecimiento.
As que ha venido solo para buscar una tripulacin?
Solo eso. Le decepciona no verme cargado de cadenas?
En absoluto. Esta noche hemos averiguado quin rob las joyas. Y no
es ese el nico delito de Catherine. Necesito su barco para ir al Caribe.
Yo...
La bronca carcajada de Nathan lo interrumpi.
No pienso ayudar a ningn maldito Malory despus de lo que me
hicieron.
Es de lo ms... desafortunado, teniendo en cuenta que alguien de mi
barco le ayud a salir de su delicada situacin.
Nathan se lo qued mirando un largo rato. No estaba muy claro si lleg
a leer algo ms en sus palabras, pero Judith s lo hizo. Al igual que
Anthony, que ahora lanzaba juramentos entre dientes.
La siguiente pregunta de Nathan no result extraa, puesto que todos
seguan ataviados con sus trajes de gala.
Estn celebrando esta noche un baile en los muelles? Entonces
ech un vistazo por el embarcadero. O una batalla? Qu ha sucedido
aqu?
Mi hija ha sido secuestrada. Y los muy canallas se aseguraron de que
no pudiera seguirlos.
Jack, la prima de Judy?
James volvi a mirar de nuevo a Nathan y Judith, que no apartaban la
vista uno del otro, antes de ofrecer:
Le pagar tres veces el valor de su barco.
Hay cosas que no tienen precio replic Nathan enfurecido.
James dio otro paso adelante.
No le conviene nada averiguar hasta dnde estoy dispuesto a llegar
para recuperar a mi hija, Tremayne. Mi oferta es ms que justa, e incluso
le permitir seguir capitaneando su barco, aunque no sea en realidad la
opcin que yo prefiero. Aunque puedo ser razonable.
Siempre que consiga lo que quiera, no es as?
Exacto.
Nathan tard un momento en responder, lo cual era mejor que una
negativa inmediata. Pero Boyd terci para mejorar todava ms la oferta:
Yo incluso aadir una carga completa, una vez que volvamos aqu.

Le permitira probar la vida de un comerciante... si es que an no la ha


probado.
Volvamos?
Mis hermanos y yo. Jacqueline es nuestra sobrina. Y por ms que no
nos caiga demasiado bien nuestro cuado, preferiramos no tener que
intercambiarlo por Jack. De manera que hay que recuperarla antes de que
eso suceda.
Usted es el rescate? le pregunt Nathan a James.
S.
Es nuestro... su barco misterioso?
No es seguro, pero s posible.
Nathan mir el embarcadero, desde el que tantos rostros expectantes lo
contemplaban. Su vista volvi a detenerse un largo momento en Judith, y
su expresin se tens al fijarse en Anthony.
Suba a bordo, a solas, si quiere or mis trminos le dijo por fin a
James.
Judith suspir de alivio. Nathan iba a acceder, aunque con
estipulaciones. Lo cual estaba bien. Por fin iba a ayudar! Pero claro que
ayudara. Nathan obedeca a sus propias intenciones, seguira furioso con
todos ellos, pero tena un buen corazn. Y siempre que La Perla zarpara
pronto, todava exista la oportunidad de alcanzar el otro barco antes de
que llegara siquiera al Caribe, de manera que tanto Jack como James
podan salir indemnes de todo aquello.
Ya en el barco, Nathan llev a James al centro de la cubierta, donde no
podan ser vistos desde el embarcadero. James ya se haba imaginado sus
condiciones.
Supongo que no querr que mi hermano venga con nosotros.
Correcto. No va a poner el pie en mi barco jams.
Si eso es lo nico que hace falta...
No es eso todo. Solo pueden venir tres Anderson. Contando con
usted, es el nmero de hombres que todava necesito para completar mi
tripulacin. Puede elegirlos, pero convendra asegurarse de que uno de
ellos sabe cocinar.
James hizo una mueca.
Entonces estamos de acuerdo?
Solo si tambin puede aportar mi nuevo mozo de camarote: Judith.
James se qued inmvil.

Y yo que esperaba no tener que matarlo.


Eso es innegociable. Y no sea hipcrita. O a Artie bromear con su
esposa sobre la poca en la que estuvo haciendo las veces de su propio
mozo de camarote, cuando usted saba que era una mujer pero ella
pensaba que todava no se haba dado cuenta de ello.
Acab casndome con ella gru James.
Eso no viene al caso. Esas son mis condiciones, vizconde de Ryding.
James tard un largo rato en contestar.
Dispone de un camarote para ella? pregunt por fin.
S. Uno. El resto de ustedes tendr que dormir con la tripulacin.
Entonces dejemos las cosas claras. Si Judith consiente con esta
necedad, y la decisin ser solo suya, no le pondr la mano encima, no la
tocar ni por accidente. Necesito que me d su palabra.
De acuerdo. Pero si la decisin es de ella, tendr que recordarle el
pacto al que llegamos ella y yo... una cosa por otra.
James se limit a mirarle un momento con los ojos entornados. Cuando
baj del barco se llev a Judith a un aparte para explicarle las exigencias
de Nathan y lo que haba dicho sobre el pacto. Anthony se les uni antes de
que ella pudiera dar una respuesta.
Y bien? Nos vamos, o sigue gimoteando por las pocas horas que
pas en tu calabozo?
Lo que exige es que t no vayas... y Judith s.
De eso ni hablar...! bram Anthony. Esto no es un puetero viaje
de placer. Judith se queda con las dems mujeres.
Ya he aceptado sus condiciones.
Judith le puso la mano en el brazo a su padre.
Yo misma iba a insistir en ello le asegur, sin saber muy bien si
era mentira o no. Se trata de Jack. Pienso ir. Voy a recoger unas cuantas
cosas y volver antes de que se carguen los suministros.
Cuando ya se marchaba, oy a sus espaldas:
Maldita sea, James, por qu no lo has tirado al agua y te has quedado
con su puetero barco?
Porque sus amigos siguen aqu, los mismos que lo consideran un
hroe y tienen la autoridad para levantar a toda la ciudad en nuestra contra.
Piensa que no podremos rescatar a Jack si acabamos en la crcel. Judy
estar bien bajo mi proteccin.
Sera eso cierto? Judith haba visto la ira en los ojos de Nathan. Era

cierto que la haba besado esa misma noche, y con ello haba alentado sus
esperanzas, pero segua furioso con ella. Y no pareca fcil que esa furia
remitiera, y menos cuando la haba incluido a ella entre sus condiciones
para ayudarlos. Una cosa por otra, o ms bien venganza por haber sido
acusado de algo que no haba hecho?

43

Te has dejado un sitio sin fregar.


Si el suelo ni siquiera est sucio!
Porque lo mantienes t limpio.
Nathan no poda apartar los ojos de Judith, que cogi el cubo furiosa y
se acerc a un lado de la mesa donde l sealaba. Se volvi a poner a
gatas, sac la bayeta y la estamp con tanta fuerza contra el suelo que
salpic en su direccin.
Si quieres limpiarme las botas, deberas haberlo dicho. Y Nathan se
volvi en su silla para que ella pudiera llegar a sus pies.
Judith le mir iracunda.
Te ests divirtiendo, eh? Tal vez demasiado.
Nathan sonri.
La verdad es que s.
Se haba sentido algo cohibido cuando ella entr por primera vez en su
camarote, la maana siguiente a la partida de Bridgeport. No contaba con
ninguno de los lujos a los que ella estaba acostumbrada, de hecho apenas
tena muebles. Nathan no poda ni imaginar lo que Judith pensara. La
Perla era un navo de tres palos, como el de su to, pero ni tan largo ni tan
ancho. Su camarote estaba localizado en la misma zona del barco que el
camarote del capitn del Doncella George, pero no era ni la mitad de
grande. El padre de Nathan no sola dormir en su camarote, sino que lo
utilizaba nicamente como sala de cartas de navegacin y un sitio donde
comer con Corky y con Nathan cuando estaba a bordo. Nathan lo haba
convertido en su cuartel personal y haba aadido una hamaca, que era
donde dorma. Uno de los hombres de Bostwick en New London haba
metido un camastro, una mejora que a Nathan no le importaba.
No conoca a los tres Anderson que James haba elegido para que los
acompaaran: Warren, Thomas y Drew. Habra preferido que uno de ellos
fuera Boyd, pero James arguy que Boyd sera intil durante la mitad de

la travesa a causa de sus mareos. James y los tres hermanos Anderson


cumplan bien con su trabajo, aunque Nathan los haba sorprendido a
todos dando rdenes a los otros marineros, o con la intencin de hacerlo,
antes de acordarse de que en esta travesa no estaban al mando. Habiendo
sido capitanes casi toda su vida, era un hbito difcil de perder.
La primera maana en el mar, Judith le haba hecho la cama, haba
limpiado el polvo de su mesa, haba barrido el suelo y le haba llevado el
desayuno, todo ello sin pronunciar palabra. No le haba reprochado que la
obligara a ocupar el puesto de una criada, no exigi conocer sus razones
ni haba dado muestra alguna de resentimiento. Haba parecido ms bien
una mrtir, dispuesta a hacer lo que fuera necesario para rescatar a su
prima. Incluso se haba mostrado un poco agradecida hacia l por
ayudarles en aquella misin de rescate. Pero Nathan no quera su gratitud.
Aunque mantena a raya su ira, todava le arda por dentro... sobre todo
hacia ella.
Haba confiado en ella, por eso segua guardndole rencor. Confi en
ella como no haba confiado nunca en nadie... por ms que su instinto le
advirtiera de lo contrario. Judith le haba hecho incluso mirar a los nobles
con otros ojos, mostrndole que no todos eran unos esnobs sin corazn
como los parientes polticos de Angie. Solo para demostrarle al final que
l siempre haba estado en lo cierto.
Corky haba renunciado a su camarote para cedrselo a ella. La Perla
solo contaba con tres camarotes, y los hermanos Anderson ocupaban el
otro. Nathan no saba dnde dorma James, pero no le sorprendera que
fuera en el pasillo a la puerta del camarote de Judith, o incluso en el suelo
dentro del mismo camarote. Haba dado su palabra de no tocar a Judith, y
no la tocara, pero James pensaba ayudarle a mantener su promesa.
El hombre jams llamaba al entrar al camarote de Nathan, y no se
disculpaba por ello ni negaba que fuera deliberado. A menos que supiera
que Judith no estaba all. Entonces s llamaba. Pero cuando ambos estaban
dentro, James apareca siempre una o dos veces. De manera inesperada,
sin hacer ruido. Y ni siquiera se molestaba en dar alguna excusa. Resultaba
irritante, pero Nathan no era tan estpido como para pedirle que dejara de
hacerlo, cuando saba muy bien que se haba pasado de la raya con sus
condiciones. Haba sido un momento de locura que James sin duda se lo
hara pagar en cuanto hubiera recuperado a su hija.
Lo ms irnico es que Nathan ni siquiera tena que haber estado all.

Podra haber ido a buscar marineros a otras ciudades, en lugar de acudir a


aquella en la que se encontraba Judith. Debera estar ya de camino hacia
Inglaterra para reunirse con sus sobrinas, en lugar de haberse involucrado
en los problemas familiares de los Malory. Si no hubiera conocido a
Jacqueline, esa jovencita valiente, atrevida y graciosa, y la mejor amiga de
Judith... S, podra haber negado su ayuda de no haber conocido a Jack, o
de no haber visto la expresin suplicante de Judith en el muelle.
Sin embargo, Judith no haba mantenido mucho tiempo su papel de
mrtir silenciosa. Su irritacin se hizo notar la primera vez que le orden
hacer algo que ella no esperaba tener que hacer, como lavarle la ropa o
volver a fregar el suelo, cuando ya lo haba hecho el da anterior.
Esto no es justo seal ella ahora. Yo apenas te ped nada nunca.
Pero podras haberlo hecho, preciosa. No te puedes imaginar cuntas
noches me pas en vela pensando en la cantidad de maneras en las que
podas haberte aprovechado de m.
Las mejillas de Judith se tieron de un rojo encendido. Nathan cedi un
poco y volvi a meter los pies debajo de la mesa antes de que ella tendiera
la mano para limpiarle las botas. Pero no poda apartar la vista de ella, que
ahora estaba fregando el suelo en torno a la esquina de la mesa. Hermosa
como era ataviada con un vestido, estaba de lo ms atractiva con su
masculino atuendo, que era lo nico que se haba puesto en el barco. En
este momento Nathan tena una gloriosa vista de su trasero, bien marcado
por sus pantalones. Cada vez se le haca ms y ms difcil no tocarla,
sobre todo cuando la vea en tan provocativa pose y la tena tan cerca que
poda olerla. Tena que ser masoquista para ponerse en esa situacin,
cuando todava la deseaba con toda su alma, solo para poder obtener unos
cuantos das ms con ella antes de que se separasen para no volver a verse.
Judith alz de pronto la vista y le pregunt:
Quin te abri la puerta del calabozo?
Nathan se sinti complacido al ver que segua suscitando su curiosidad,
y a la vez furioso por el tema que acababa de sacar a colacin, y se dio
cuenta de que segua provocando en l emociones contradictorias. Aunque
no se sorprendi. Judith no tena ni idea de la profundidad de los
sentimientos que incitaba en l. Jams le haba dicho lo ms mnimo al
respecto, ni siquiera aquella noche increble en la que hicieron el amor.
Pero lo cierto era que tema haberse enamorado de Judith. Y la certeza de
no poder aspirar a ningn futuro con ella avivaba su furia.

No estaba despierto y no vi quin era, pero obviamente no fuiste t


dijo con amargura.
Ella fue a replicar, pero se lo pens mejor. Volvi a abrir la boca, y la
cerr de nuevo.
l enarc las cejas.
Qu?
Judith baj la vista y contest en un susurro que result apenas audible:
Iba a hacerlo.
Hacer qu?
Sacarte de all. Esper a que estuvieran todos dormidos. Esper
demasiado tiempo, porque cuando llegu ya no estabas.
Vaya, mira qu conveniente se burl l.
Ella le mir con sus ojos azul cobalto muy abiertos por la sorpresa.
No me crees?
Por qu iba a creerte?
A lo mejor porque nunca te he mentido. He mentido por ti, pero a ti
nunca, bueno, por lo menos en nada de importancia que yo pueda
recordar.
De importancia? Eso qu significa?
Judith se encogi de hombros.
Podra haber mentido sobre los miembros de mi familia, pero los
secretos de familia han de mantenerse bien guardados, como
comprenders, y solo las personas involucradas tienen derecho a
revelarlos. Desde luego no es cosa ma ir contndolos. Pero t, por otra
parte, s que me has mentido. O a estas alturas me vas a seguir diciendo
que nunca te has dedicado al contrabando?
De verdad piensas que voy a contestar a eso? Mira, preciosa, en ti no
se puede confiar.
Ella se tens, obviamente ofendida, pero Nathan no pudo pasar por alto
la fugaz chispa de dolor en sus ojos, cosa que le desgarr el corazn.
Tendi la mano hacia ella, aunque se domin en el ltimo momento.
Aquella maldita promesa... Y como un mecanismo de relojera, James
abri la puerta en ese momento... y frunci el ceo al no ver de inmediato
a su sobrina.
Entonces Judith se incorpor, imaginndose quin acababa de llegar sin
llamar, y con el cubo en la mano le dijo a Nathan, cortante:
El suelo est terminado y es la hora de su almuerzo.

Se apresur a salir del camarote sin mirar siquiera a su to. Pero James
no se march con ella. Avanz despacio, con un ademn amenazador que
auguraba la venganza que no tardara en llegar.
Ya s que esta no es su lucha, Tremayne, lo cual es la razn de que
sus condiciones fueran tan intolerables...
Nada de amenazas, por favor. No me estoy aprovechando de ella en
absoluto. Y se equivoca. Me vi obligado a venir.
Ah, s? No saba que fuera yo tan persuasivo.
Nathan lanz una carcajada.
No lo es. Pero mis razones son solo mas. Siempre y cuando no le
pase nada a esto... dijo, alzando un documento de la mesa que volvi a
dejar caer, no importa demasiado cundo vuelva a Inglaterra.
Y qu es ese papel?
La prueba de que he cumplido mi misin.
Yo soy toda la prueba que necesita, muchacho. O, en caso de que no
sobreviva, la prueba es mi familia.
No se ofenda, lord Malory, pero prefiero el documento que me
exigieron.
Ya comprendo... la condicin para un perdn?
Nathan volvi a rerse.
Es usted increble. Sus poderes deductivos son asombrosos.
Me imagino que no querr explicarme por qu necesita un perdn,
no es as? No es necesario. Yo mismo he llevado una vida bastante
azarosa y he visto ms cosas de las que me gustara. Aunque vaya a volver
a Inglaterra con su barco, el hecho de que deba llevar prueba escrita de
que logr su objetivo habla por s mismo. Anda buscando un ascenso o un
perdn, y puesto que no es militar... James se dirigi hacia la puerta,
pero se detuvo un momento para volverse. Me cay usted bien desde el
principio. Hacen falta agallas para tumbar a mi hermano, cualesquiera que
fueran las razones. Espero no tener que acabar matndolo.
Nathan se inclin:
Fue usted el que me abri el calabozo en su barco?
James no mud la expresin ni siquiera un pice. Su rostro se mostraba
irritantemente ptreo.
Eso significara que me debe un favor, no es as?
No me va a responder?
Yo hacer una buena accin? Y James se march del camarote

rindose.
Nathan se qued mirando la puerta un momento, exasperado. Era aquel
un hbito detestable de James, lo de dejar las cosas en el aire. Por supuesto
que no poda haber sido l quien abri el calabozo, despus de haber sido
l mismo quien lo encerr en primer lugar. Los Malory saban ahora que
Catherine era la ladrona, pero era algo que ignoraban a bordo del
Doncella George. De cualquier forma, no tena por qu buscar motivos
para estar en deuda con ese hombre. Prefera que fuera justamente al
revs.

44

Llevaban cuatro das navegando y todava no haban avistado el barco al


que queran dar alcance. James haba dicho que podan tardar ms de una
semana en llegar a St. Kitts, algo menos solo si tenan suerte con las
corrientes y el viento. Estaban seguros de que la nica manera de rescatar
a Jack sin que nadie de los suyos perdiera la vida era alcanzar el barco de
Catherine en ruta. Pero el bajel haba partido con una ventaja que no
podan compensar, de manera que tenan que considerar un plan
alternativo.
Con ese fin, Judith lleg al camarote de Nathan esa maana con un
propsito aparte del de llevarle el desayuno. Nathan se encontraba de pie
junto a su mesa. La mir durante un largo rato antes de volver a bajar la
vista para enfrascarse en las cartas de navegacin. Eran las cartas de James
del Caribe. Estaban empapadas cuando Artie las trajo del Doncella George
antes de que zarparan, pero ahora que se haban secado eran todava
legibles.
Solo un plato otra vez? dijo Nathan, antes de que ella pudiera
sacar el tema. No se te da muy bien obedecer rdenes, verdad?
Judith sonri.
No sera apropiado comer contigo... mientras haga el papel de tu
criada.
No pienso relevarte de tu trabajo como mozo de camarote.
Acaso te lo he pedido?
No, no me lo has pedido. Y eso por qu?
Judith se sorprendi. Era la primera vez que Nathan daba a entender que
lo tena desconcertado con su resignacin. Aunque ella no admitira jams
lo mucho que la haba entusiasmado haber sido incluida en sus
condiciones. Al principio estaba un poco nerviosa, pero no tard en
tranquilizarse en cuanto se dio cuenta de que Nathan solo pretenda que
realizara las tareas habituales de un mozo de camarote. l no tena manera

de saber que, al realizar aquellas labores, Judith tena la sensacin de estar


poniendo su granito de arena para recuperar a Jack.
Para qu, para que me dijeras que no? replic ahora. No,
muchas gracias. Y entonces se apresur a mencionar: Nos acercamos
ya a St. Kitts. Habra que hablar de estrategia con mi familia. Sugiero que
cenemos esta noche aqu en tu camarote para que quedes incluido.
Nathan enarc una ceja.
Un poco atrevido por tu parte, no te parece?
No quieres ser incluido? pregunt ella con gesto inocente.
Mientras t sirves la cena? Ya me imagino lo bien que le va a sentar
eso a tu familia. Con cuntos voy a tener que pelear antes de que se
empiece a hablar de nada?
No, no les restregara por la cara tu mal carcter. Esta noche cenar
con vosotros.
Nathan se ech a rer.
Eso es lo que soy? Un tipo de mal carcter?
Es mejor que reconocer que te ests vengando de m.
Eso nunca, preciosa.
Entonces cmo lo llamas t?
Simple necesidad de un mozo de camarote.
Ella hizo un mohn de disgusto, viendo que Nathan segua sin estar
dispuesto a revelar las razones por las que la haba convertido en su
criada. Igual que ella jams confesara las razones por las que no le
importaba. Cuando fue a hacerle la cama, an notaba su mirada sobre ella.
Era casi como si la estuviera tocando. De hecho, por qu no la tocaba? S,
era cierto que le haba prometido a su to no hacerlo. Y James le haba
asegurado que tanto l como los Anderson se amotinaran si lo hiciera,
pero Judith jams haba esperado que Nathan mantuviera su palabra de
manera tan literal.
Esta maana me he despertado con un dolor en el cuello que no se me
pasa dijo l de pronto. Ven aqu a ver si me lo puedes aliviar.
Judith abri unos ojos como platos. Se incorpor y se volvi despacio
para encontrrselo ahora sentado a su mesa.
Y qu hay de tu promesa a mi to? pregunt cautelosa.
No la voy a romper. Tu to dijo que no poda tocarte, pero no te
prohibi a ti tocarme a m.
Judith sinti mariposas en el estmago solo de pensarlo. Pero le

preocupaba estar tan cerca de l, le preocupaba no poder hacer lo que le


haba pedido sin tocarlo como ella anhelaba. Se le aceler la respiracin
antes incluso de llegar hasta l. Cuando se puso a su espalda, mirando sus
anchos hombros, la invadi una oleada de calor y de deseo. Tena que
fingir que era otra persona. Cerr los ojos y puso buen cuidado en
mantener los dedos por encima de la camisa.
As apenas siento nada. Nathan se levant, se volvi hacia ella y
comenz a desabrochrsela.
Judith gimi para sus adentros, incapaz de apartar la mirada. Y cuando
l se quit del todo la prenda y la colg en el respaldo de la silla, ella baj
los ojos por su musculoso pecho hasta la hebilla de su cinturn.
Ahora prueba otra vez.
Cuando Judith alz la vista, vio una media sonrisa en su rostro. Era
evidente que estaba disfrutando de la situacin.
Respir hondo, decidida a provocarle la misma incomodidad que senta
ella en aquella ntima situacin que l mismo haba provocado. Puso los
dedos en la suave piel de su cuello y comenz a moverlos rtmicamente
arriba y abajo, y luego hasta los hombros. El roce de su pelo contra sus
manos era tan sensual que casi se le escap un gemido. Si bien al principio
se haba limitado a rozarle con los dedos, no tard en masajearle los
hombros en profundidad para luego, poco a poco, convertir el masaje en
una caricia. Lo oy gemir y luego suspirar, y pronto qued absorta en el
movimiento de sus manos, que evidentemente le estaban proporcionando
placer, absorta pensando en lo que pasara a continuacin... Se inclin
entonces para preguntarle:
Ahora s sientes algo?
Esto no era... Nathan se levant de un brinco. Vete. Ahora
mismo!
Judith sali disparada, derecha a su camarote, y all permaneci hasta
que el rubor abandon sus mejillas y las manos dejaron de temblarle.
Aquel hombre no poda ser ms contradictorio. Esperaba que el cuello se
le pusiera peor... No, no era eso lo que esperaba. Adems, era posible que
ni siquiera le doliera el cuello. Su tono haba sido ciertamente petulante
cuando le pidi aquel masaje. Habra sido una maniobra? En tal caso le
haba salido el tiro por la culata, pens ahora Judith, muy ufana. De
cualquier manera, no volvi a su camarote hasta la hora de la cena... con el
resto de la familia.

Aquello poda haber salido bastante peor, pero los Anderson no


albergaban ningn resquemor contra Nathan, a pesar de que Judith era la
cuada de su hermano Boyd y la sobrina de Georgina. Judith se haba
encargado de ello asegurndoles que no le importaba nada ayudar a la
causa.
Pero el camarote de Nathan no estaba diseado para acoger invitados.
En su mesa solo caban cuatro, y estaba tan llena de comida que nadie
intent sentarse a ella siquiera. Y la discusin ya haba comenzado.
Thomas y su hermano Drew coman apoyados contra una pared.
Warren, James y Judith se haban sentado en tres de las sillas mientras que
Nathan se haba mantenido sentado a su mesa.
No puedes entregarte a ellos sin ms le estaba diciendo Thomas a
James. Cuando lleguemos tenemos que averiguar dnde tienen a
Jacqueline antes de que sepan nada de nuestra presencia.
Y si amarramos en otra parte? sugiri Warren. Catherine es la
nica que podra reconocernos, pero no conoce este barco.
Entonces entramos en la ciudad de incgnito? pregunt Thomas.
Warren asinti con la cabeza.
El tiempo suficiente para localizar a alguno de ellos e interrogarlo.
Pero es posible que Jack ni siquiera est all dijo James.
Qu ests pensando? quiso saber Warren.
Me hacen ir hasta all solo para recibir instrucciones. Eso no
significa que vayan a estar esperndome.
Y qu sentido tendra eso?
Tal vez quieran embarcarme en otro navo... solo.
No lo hagas, James le advirti Thomas. No puedes darles la
nica ventaja con la que contamos, que eres t mismo.
Yo sigo pensando que si conseguimos averiguar quin es el padre de
Catherine, daramos con la manera de frustrar sus planes insisti Drew
. Piensa. Quin podra odiarte tanto como para idear esta venganza
contra ti?
Ya hemos descartado a quien t sabes, y especular no nos sirve de
nada. Enfurec a mucha gente en mis tiempos, incluido t mismo.
Sinceramente, he perdido la cuenta del nmero de enemigos que puedo
tener en este lado del mundo.
Y a pesar de todo, la mayora cree muerto a Hawke le record
Warren. Y eso reduce mucho la lista.

Quin es Hawke? quiso saber Nathan.


La pregunta solo provoc silencio, pero algunos Anderson miraron a
James para ver si respondera o bien arremetera contra Warren por haber
mencionado ese nombre. Pero James, despus de mirar a Nathan un largo
momento, acab por contestar:
Era un nombre al que responda cuando navegaba por estas aguas
hace muchos aos.
Cuando era un pirata?
Se produjo otro silencio, esta vez ms tenso. Judith gimi para sus
adentros y tuvo que contenerse para no asegurar en voz alta que no haba
sido ella quien haba informado de eso a Nathan. Pero James se ech a
rer.
Igual que era usted un contrabandista?
Nathan tambin se rio.
Touch.
Es cierto que soy la oveja negra de la familia prosigui James. Y
durante un tiempo me sent obligado a protegerlos de mis correras,
utilizando un nombre falso. Comprender que no poda darles ms
motivos para renegar de m, cuando ya tenan razones de sobra.
Nathan inclin la cabeza al or la vaga respuesta.
Entonces me gustara sealar que estn pasando por alto lo ms
obvio. Si quieren entrar de incgnito en St. Kitts, capturen a Catherine, ya
que estn en ello. As tendran algo ms que intercambiar.
Todo el mundo estuvo de acuerdo con la idea, pero James observ:
Eso si es que su barco est all. Podran haberse limitado a dejar all a
alguien para que me llevara a otra parte. Pero ahora contamos con planes
alternativos, de manera que por lo menos estamos preparados para
diversas eventualidades.

45

Catherine estaba que echaba humo. No era la primera vez que se senta
frustrada en aquel barco. Era presa del deseo. Habra sido muy agradable
aadir un interludio pasional a la autntica razn por la que haba
convencido a su padre de que la enviara a aquella misin. Con un viaje tan
largo, de ida y vuelta a Inglaterra, haba estado segura de poder seducir al
capitn. Sin embargo haba averiguado demasiado tarde que el hombre
despreciaba a su padre, y por esa razn apenas poda tolerar la presencia
de Catherine en su barco. Debera haberlo sabido, pero su padre no la
haba informado de nada.
Pensaba que estos eran tus hombres, pero no pareces gustarles nada
dijo Andrew, que se haba reunido con ella en la cubierta.
Cllate. Ni siquiera deberas estar aqu.
Entonces por qu estoy aqu?
De verdad necesitas preguntarlo, despus de que te diera por creerte
moralmente superior a todo el mundo? No poda fiarme de que no se lo
contases todo a los Malory antes de que zarpramos.
l se apresur a cambiar de tema:
Adnde nos dirigimos?
Despus de St. Kitts? A otra isla, tan pequea que no tiene ni nombre.
No te va a gustar.
Por qu no?
Piratas replic ella petulante.
Eso son estos hombres?
A ti te parecen piratas? se rio Catherine.
Pues la verdad... comenz l cauteloso, mirando en torno a la
cubierta.
Es solo la moda llamativa del Caribe, nada ms. No son los hombres
de mi padre.
Entonces los has contratado t?

No, pero el capitn s responde a las rdenes de mi padre. Su tarea


era capturar a Jacqueline. Mi padre me dej venir a esta misin solo para
amasar una fortuna en joyas. Me considera tan incompetente como sus
otros bastardos. Esto era para m una prueba, y l estaba seguro de que
fracasara en ella. Sin embargo no he fracasado. Incluso he ayudado a la
misin del capitn, de manera que ahora mi padre sabr que puedo ser de
valor para l y no volver a enviarme lejos nunca ms.
T apenas lo conoces. No te ha costado casi toda tu vida dar con l?
Por qu ahora buscas su aprecio?
Porque es mi padre! Es la nica familia que me queda.
Pero puesto que tu misin no era secuestrar a Jacqueline, podras
dejarla libre.
No digas tonteras. Jacqueline...
Jacqueline cuenta con toda la atencin del capitn. Piensas que no me
he dado cuenta de cmo lo miras... igual que solas mirarme a m?
Ella entorn los ojos.
T ibas a estar encerrado. No hagas que me arrepienta de haberte
dejado salir.
Yo no hago ms que sealar lo obvio. T le deseas, pero no vas a
conseguir nada con una belleza como Jacqueline a bordo... y encima
encerrada en el camarote del capitn. No la ha dejado salir ni una vez.
Sabes siquiera si se encuentra bien?
Pues claro que estar bien. Es su preciosa carga buf Catherine
mordaz, mirando furiosa la puerta cerrada con llave.
Todava no comprendo por qu metiste a sus hombres en el Doncella
George cuando de todas formas nos estaban siguiendo hasta Bridgeport.
Qu sentido tena eso?
Haces demasiadas preguntas mascull ella.
Ni siquiera sabes la respuesta, verdad? adivin l.
Fue cosa del capitn. Yo ya haba ideado un plan para viajar en un
barco que estaba a punto de zarpar con una fortuna en joyas. Y el plan eras
t. Ellos intentaron capturar a Jacqueline antes de que los Malory
zarparan, pero no lo lograron. El capitn no quera perder tiempo
siguiendo a los Malory hasta Norteamrica si poda sacar a Jacqueline del
barco a pocos das de salir de Inglaterra.
Su hombre lleg a drogarla, verdad? Jacqueline no haca ms que
decir que se encontraba muy cansada los primeros das de la travesa. Eso

huele a desesperacin, cuando sacarla de aquel barco solo habra


ahorrado una semana o dos.
Catherine se encogi de hombros.
El capitn pensaba que el tiempo era importante. l sabra por qu,
de manera que a m no me preguntes!
Andrew se mostr incrdulo.
Pero trabaja para tu padre.
Mi padre no le dice a nadie nada que no necesite saber, ni sobre sus
hombres ni sobre ninguna otra cosa.
De pronto el capitn sali de su camarote dando un portazo, con
expresin furibunda.
Qu pasa? le pregunt Catherine.
Se niega a comer. No ha tocado la comida ni una vez, y llevamos
cuatro das en el mar. Le ruge el estmago y a pesar de todo se niega!
Cierto que, comparada con la que servan a bordo de Doncella George,
la comida era espantosa: seca, inspida y casi siempre quemada, pero esa
no poda ser la razn de la rebelda de Jacqueline. Con lo apuesto que era
el capitn, Catherine estaba pasmada de que no hubiera logrado convencer
a la chica para que se mostrara razonable. De manera que el captor y la
cautiva no se llevaban bien? Aquello le alivi en cierto modo los celos,
pero no lo suficiente.
Djame hablar con ella sugiri. Conseguir que coopere si
puedo verla... a solas.
Despus de que la llevaras hasta m en el jardn? Sabe que eres de
los nuestros.
Se lo has dicho t?
Yo no le he dicho nada.
Entonces puedo convencerla al menos para que coma.
El capitn en principio quiso negarse, pero al final asinti tenso y
seal la puerta haciendo un florido gesto con el brazo. Catherine
esperaba que Jacqueline siguiera llevando su vestido de baile, pero al
entrar en el camarote se la encontr ataviada con una de las camisas largas
del capitn y ninguna otra cosa! Se qued mirando sus piernas desnudas
de las rodillas para abajo y se le nubl el sentido. Habran hecho el
amor?
Jacqueline se encontraba de brazos cruzados y con la espalda tiesa junto
a las ventanas que daban a la popa. Solo eran dos, pero con el cristal

limpio. Esperaba ver aparecer el barco de su padre, sin duda. Al or el


ruido de la puerta, se volvi con ojos llameantes. Y su ira no se disip al
ver a Catherine.
Y t qu quieres?
Mi amante no est contento contigo, Jacqueline.
Tu qu?
No te ha mencionado nuestra relacin?
Pero t ests loca? Cmo puedes relacionarte con ese hijo de puta?
Van a matar a mi padre!
Catherine chasque la lengua.
Pase lo que pase, t no podrs hacer nada, sobre todo si ests tan
dbil que apenas puedes ponerte en pie por tu infantil negativa a comer.
Jacqueline se acerc a la mesa, donde haba un plato de comida sin
tocar. Catherine sonri, anticipando ya la gratitud del capitn por haber
hecho entrar en razn a su cautiva. Pero Jacqueline no alz el plato para
comer. Catherine sali corriendo del camarote, pero no antes de que el
plato volara hacia ella para estrellarse contra la cubierta y hacer un buen
estropicio.
A pesar de todo, Catherine sonri para sus adentros, incluso cuando el
capitn la miraba ahora ceudo. No poda importarle menos que
Jacqueline comiera o no antes de llegar a su destino. No necesitaba
encontrarse en buen estado cuando se realizase el intercambio.
Andrew, que advirti la mueca de Catherine cuando ya se alejaba,
decidi arriesgarse y dirigirse al capitn.
Eso ha sido un error. A Jack nunca le ha gustado Catherine. No har
caso a nada de lo que ella le diga, pero a m s me escuchar. Le garantizo
que si me deja hablar con ella, empezar a comer.
Le doy hasta que llegue el prximo plato y ni un momento ms.
Andrew asinti con la cabeza. Catherine no se haba molestado en
cerrar la puerta. Se asom un momento para asegurarse de que Jack no le
arrojara ningn otro objeto y luego se apresur a entrar. Pero Jack
tampoco se alegr de verlo a l.
T tambin, Andrssy? pregunt furiosa.
l sonri tmidamente.
En realidad me llamo Andrew, pero no hay tiempo para
explicaciones. Sabes que no formo parte de esto susurr con urgencia
, pero podra ayudarte a escapar.

No pienso en otra cosa... cuando no estoy ideando maneras de


matarlo. Pero cmo? Me tiene atada por la noche y encerrada con llave
durante el da.
Andrew seal las dos ventanas.
Utiliza una manta para romper el cristal, e intenta no hacer ruido. Yo
llamar tres veces a la puerta para avisarte cuando nos estemos acercando
al puerto de St. Kitts. Entonces es cuando debes hacerlo, y deprisa,
mientras el capitn est distrado con el amarre y el ruido del puerto. Pero
mientras tanto debes comer, o no tendrs la fuerza necesaria.
Catherine me acaba de decir prcticamente lo mismo, solo que sin
mencionar ninguna huida. Por qu iba a confiar en ti?
Yo solo te voy a dar una seal, Jack. El resto depende de ti. Pero una
vez que escapes, te aconsejara que te escondieras hasta que esta gente se
d por vencida y se marche.
Y si no se marchan?
De verdad crees que se van a quedar aqu a enfrentarse a tu padre sin
tenerte en su poder?
Dos das ms tarde llegaron a St. Kitts a ltima hora de la maana.
Andrew le haba dado la seal, pero puesto que no le haban permitido
desembarcar y el camarote del capitn estaba cerrado con llave, no tena
manera de saber si Jacqueline haba logrado escapar. El capitn baj a
tierra para establecer un intermediario, puesto que el intercambio no se
realizara all. Solo queran estar seguros de que James Malory no se
presentaba con una flotilla de barcos antes de ser dirigido a su siguiente y
ltimo punto de destino. Pero para cuando el capitn volvi y dio orden de
zarpar de nuevo, Jacqueline llevaba varias horas desaparecida. Incluso
podran haber zarpado sin haber advertido su ausencia si el capitn no
hubiera ido directamente a su camarote en cuanto volvi.
Por supuesto le entr el pnico al ver que su prisionera haba escapado.
Quiso enviar a sus hombres a buscarla por los muelles, pero Catherine se
apresur a disuadirlo:
Llmalos para que vuelvan le advirti. No tenemos tiempo que
perder aqu, ahora que tu cautiva ha huido y su padre podra llegar en
cualquier momento.
No llegar. Hund todos los barcos del puerto.
Si te crees que Malory no ha sido capaz de encontrar otro barco al
cabo de unas horas, es que lo subestimas. Tenemos que informar a mi

padre de inmediato. La fortuna que le llevo mitigar el golpe de tu


fracaso... o podra mentirle por ti.
Mentirle?
Catherine le puso la mano en el brazo con gesto coqueto.
Puedo decirle que se tir del barco y se ahog. Que t no pudiste
hacer nada. T por supuesto le prometers partir de inmediato para
capturar a otro Malory que haga de rehn. La esposa de James, tal vez,
mientras siga en Norteamrica. O puedes volver para intentar atrapar al
propio James Malory mientras l busca a su hija, aunque te aseguro que
eso no es muy probable que salga bien... para ti. En cualquier caso, insisto
en que me lleves inmediatamente con mi padre. No puedes arriesgarte a
perder la fortuna que le he conseguido y por la que me he enfrentado a
muchos peligros. Y eso es lo que suceder si me descubren aqu.
Andrew andaba lo bastante cerca para or gran parte de la conversacin,
y advirti lo mucho que irrit a Catherine el hecho de que el capitn no
contestara. Pero lo cierto es que levaron anclas y partieron a toda prisa.
Andrew miraba anhelante hacia la orilla mientras se alejaban, sin saber si
atreverse a saltar. Probablemente, si saltara al agua, Catherine hara dar
media vuelta al barco para buscarlo. Saba demasiado. Y Jack no poda
salir de su escondrijo hasta que se hubieran alejado. De manera que no
salt. Solo esperaba no estar cometiendo un error an mayor que el de
sucumbir a las malas artes de Catherine.
El ltimo punto de destino solo quedaba a unas horas de distancia. Se
trataba de una isla diminuta cubierta de vegetacin y altas palmeras. No
pareca habitada, pero haba otros dos navos anclados en las aguas color
turquesa. El nico edificio que se vea desde el barco era la parte superior
de un viejo fuerte en ruinas. No haba embarcadero, por lo que tuvieron
que remar hasta la orilla para luego subir por una empinada pendiente de
arena. En la cima se extenda una pequea aldea de cabaas, en un claro en
la jungla. Dentro del fuerte, cerca de las cabaas, se alzaba un edificio
nuevo y grande, que era hacia donde se dirigan.
Catherine estaba evidentemente contenta y excitada de volver a casa,
sobre todo al haber triunfado en su misin personal, de manera que corri
por delante, ansiosa por jactarse de ello ante su padre. El capitn, que por
su parte haba fracasado, se mostraba claramente preocupado, lo cual
contagi a Andrew hasta el punto de que sus pies dejaron de moverse.
Yo le esperar en el barco le grit al capitn, si le da igual.

El hombre se volvi.
No es usted mi invitado, sino el de ella, y Catherine le hubiera dejado
en St. Kitts si hubiera terminado con usted. De manera que se viene.
Pero... su padre es en realidad peligroso?
El capitn lo cogi del brazo para obligarlo a moverse de nuevo.
S. Sin embargo, si todava cuenta con la proteccin de su hija, no
tiene nada que temer. Solo intente no llamar demasiado la atencin, y si no
lo consigue, dirjase a l de manera respetuosa como capitn Lacross.
Entraron en una gran estancia en la que haba largas mesas y semejaba
una sala de banquetes medieval. El balcn, al fondo, daba a varias salas en
los pisos superior e inferior, pero se iban a reunir en esta principal.
Catherine abrazaba a un hombre mayor que se haba levantado junto a una
de las grandes mesas. Y al momento se volvi para sealar a Andrew con
dedo acusador:
Pap, ese ayud a escapar a la hija de Malory! Y a continuacin
seal al guapo capitn. Y tu capitn no hizo nada para evitarlo!

46

Drew conoca bien St. Kitts, puesto que su suegro viva all. Pero
tambin lo conocan bien sus hermanos, debido a que la poblada isla haba
formado parte de la ruta de Skylark desde haca mucho tiempo. El plan era
que los Anderson desembarcaran de inmediato para comenzar a buscar
por la ciudad haciendo preguntas. Aunque no fue necesario: Jack se
encontraba en el muelle, esperndolos, con su vestido de gala empapado y
descalza.
James no aguard a que el barco estuviera amarrado, ni siquiera a que
echaran la pasarela, sino que salt al embarcadero para estrechar a su hija
entre sus brazos. Luego la meti en el barco no bien se lanz la pasarela.
Ni siquiera saban todava a qu se enfrentaban, pero James quera ponerla
a salvo antes de nada.
Todo el mundo haba querido abrazar a Jack, y ahora estaban todos
empapados. Judith fue la ltima, y no pareca querer soltarla nunca.
He pasado muchsimo miedo por ti, Jack!
Estaba bien replic Jacqueline con una risa. Furiossima, pero
bien.
Te dejaron marchar o te escapaste por tu cuenta? quiso saber
James.
Romp una ventana y me tir al agua mientras atracaban.
Pero an ests chorreando. Ha sido hace poco? Andarn todava
por aqu buscndote? El fuego de la batalla haba aparecido en los ojos
de James, que solo aguardaba la respuesta de su hija para salir disparado
en pos de sus captores.
Eso fue hace unas horas. Fui nadando hasta esconderme detrs de los
otros barcos atracados. Esperaba que alguno fuera de Skylark, pero nada.
Y no saba si atravesar el puerto de esta guisa, porque habra llamado
mucho la atencin y alguien podra haber indicado a mis captores la
direccin que haba tomado. De manera que me qued en el agua,

escondida detrs del ltimo barco del muelle. Todava estaba all cuando
los vi zarpar sin m hace como una hora.
To James, por favor intercedi Judith. Si ya se han ido, puedo
por lo menos darle a Jack algo de ropa seca antes de que nos siga
contando?
James asinti.
Por supuesto. Trela al camarote de Tremayne cuando terminis.
Tremayne? le pregunt Jack a su prima mientras bajaban al
camarote.
Este es su barco, y en realidad no est habilitado para llevar
pasajeros, pero Nathan apareci en el momento ms oportuno y accedi a
ayudar en tu rescate. Han inutilizado el Doncella George.
S, ya lo s, lo o coment Jack asqueada. Judith le tir unos
pantalones y una camisa sobre la cama. Ay, gracias a Dios, me tema que
fueras a darme uno de tus refinados vestiditos.
Judith se ech a rer mientras Jacqueline se quitaba el vestido mojado y
las enaguas. Le pareca que haca un siglo que no se rea.
Cmo demonios pudiste nadar con eso? No se te enredaba en las
piernas?
Primero me at la falda a la cintura, como si fuera una faja, y luego
me la solt para salir del agua. De todas formas me qued exhausta...
bueno, por lo menos los brazos y las piernas. No te imaginas lo agotador
que resulta permanecer flotando en el mismo sitio durante ms de una
hora.
Era un tema de lo ms prosaico, cuando a Judith se le acumulaban tantas
preguntas que estaba a punto de explotar. Pero no quera que Jack tuviera
que contar lo mismo dos veces, de manera que se contuvo.
As que le has perdonado? le pregunt Jacqueline.
Da igual. Es l quien no me ha perdonado.
Jack lo sinti por ella.
Bueno, no te preocupes. Ya entrar en razn si t quieres.
Ah, s? Judith logr sonrer. Cmo lo voy a conseguir, a base
de desearlo?
Qu va! No, no, con alguna ayudita, as que ya se nos ocurrir algo...
cuando lleguemos a casa. Quiero volver a casa ya, Judy. Ya no me gusta
esta parte del mundo.
Judith asinti y las dos se apresuraron a ir al camarote de Nathan.

Secuestros, barcos hundidos, penas de amores... Tambin ella estaba


deseando regresar.
El nico que estaba sentado era Nathan, detrs de su mesa. Volvi la
vista hacia Judith cuando entr, incluso demor en ella la mirada un largo
rato antes de saludar a Jack con una fugaz sonrisa. Luego se qued
mirando pensativo la larga pluma a la que daba vueltas entre sus dedos,
como si no tuviera ningn inters en aquella reunin.
Haba eximido a Judith de sus tareas antes de llegar, porque saba que
querra pasar todo el tiempo posible con su prima. Muy magnnimo por
su parte, pero Judith no tena deseo alguno de que la relevaran. Haba
esperado pasar con l el tiempo suficiente para penetrar sus defensas. Cada
vez que lo vea rer o sonrerle, recobraba las esperanzas, aunque luego
Nathan recuperaba un comportamiento spero indicativo de que su furia
segua intacta bajo la superficie. Judith entonces tena miedo de que lo que
haba habido entre ellos se hubiera perdido definitivamente. Ni siquiera
poda culparlo a l, cuando ella misma lo haba tachado de ladrn con la
misma rapidez que su familia. Cmo se puede perdonar a alguien que ha
pensado lo peor de ti?
Te han hecho algn dao? le pregunt James receloso a su hija,
antes de nada.
No, solo en mi orgullo. Me capturaron con demasiada facilidad.
Su padre la abraz con fuerza, sonriendo.
Sabes lo que tiene contra m? Por qu ha hecho esto?
El capitn que me apres? l ni siquiera te conoce, me explic que
trabaja para otra persona, pero en ningn momento se mencion su
nombre. Yo lo llamaba Cerdo. Lo podis llamar as.
Algunos sonrieron al orla, pero James no estaba entre ellos.
Por qu te tenan en el camarote del capitn?
Jack se sonroj.
Cmo sabas...?
Es el nico camarote del barco que tendra una ventana bastante
grande para que escaparas por ella.
Primero me dijo que poda elegir entre eso o el calabozo. Y cuando
eleg el calabozo se ech a rer. No quera que su trofeo sufriera
privaciones. Pero no pas nada indecoroso... aparte de mis intentos por
matarlo. Y luego Andrssy... bueno, en realidad se llama Andrew... me
ayud a escapar. Fue idea suya la de que huyera por la ventana, y me dio

una seal para indicarme cundo era el momento.


As que por lo visto nos dijo la verdad.
Sobre qu?
Nos dej su confesin en una carta. Admiti que no tiene ningn
parentesco con nosotros, que Catherine lo contrat para que se hiciera
pasar por alguien de la familia, solo para poder embarcar en el Doncella
George y robarnos las joyas.
Ah, s? se sorprendi Jack.
Algunos miraron a Tremayne algo avergonzados. Nathan ya no se
mostraba ni pensativo ni distante. Su mirada barri la sala para detenerse
en Judith. Era evidente que su furia haba vuelto a resurgir.
Pero ni James ni Jack fueron conscientes de nada de esto.
Ya saba que no te sorprendera saber que eran unos impostores le
dijo Jack a su padre. T en ningn momento te fiaste de ellos.
No, pero el robo no fue suficiente para Catherine. Andrew
sospechaba que tambin iba a secuestrarte. Y en lugar de ponernos sobre
aviso, cometi la temeridad de pensar que podra impedirlo.
Lo cierto es que lo intent, pero lo noquearon. Yo ni siquiera supe
que se lo haban llevado a l tambin, hasta que una vez le permitieron ir a
verme en el barco, que fue cuando me asegur que me ayudara a escapar.
Me encantara que culparan a Catherine de su fracaso, pero no es muy
probable. Ella y el Cerdo estn a partir un pin. Son muy, muy amiguitos,
no s si me entendis.
Judith mir a Jack, sorprendida por la rabia con la que su prima haba
hablado. Pero Jacqueline volvi a abrazar a su padre.
Yo solo quiero volver a casa le dijo.
Nathan se levant.
Pues vamos a zarpar.
Pero James lo detuvo.
Primero necesito bajar a tierra, capitn Tremayne. No tardar mucho.
Drew sali con James del camarote.
Crees que todava podra quedar por aqu alguno de ellos?
Si es ese el caso, sera la proverbial aguja en el pajar y tardaramos
mucho en encontrarlo en una ciudad de este tamao. No obstante, la
primera intuicin es normalmente la acertada, de manera que vamos a ir a
la oficina de Skylark que tienes aqu. Quisiera que alguien de tu confianza
averiguase si nuestro mutuo enemigo sigue en prisin y me lo hiciera

saber. Me gustara saber si puedo eliminarlo de la lista o no, antes de


volver para saldar cuentas.
Espero que cuando lo hagas me incluyas entre tus hombres.
Ya te mueres de ganas de pelear, yanqui?
No me gusta nada todo esto. No nos ha gustado a ninguno. Se trate o
no de Lacross, se ha pasado de la raya al secuestrar a nuestra Jack.

47

Judith Malory, insisto, si no me dices lo que pasa en este mismo


momento...
Acababan de terminar de desayunar. Cada vez que su madre utilizaba su
nombre completo y ese tono, Judith saba que tena problemas. Pero no
quera hablar de Nathan. No saba dnde estaba, ni si volvera a verlo
alguna vez. Aunque por supuesto eso no la disuada de andar buscndolo
en todos los sitios donde iba.
Roslynn haba odo la narracin del viaje con todo lujo de detalles, de
manera que no ignoraba quin era Nathan y no tena ms que alabanzas
para l, sabiendo que haba cambiado sus planes y navegado al Caribe
para buscar a Jack. Tambin se haba lamentado de lo mal que lo haban
tratado los Malory, su esposo en particular.
Eso deberas preguntrselo a Jack le replic ahora Judith. Ella s
que est rara. Se pasa el santo da enfadada sin razn aparente.
No. Te conozco muy bien y ya te he visto esa expresin de tristeza
cuando te crees que nadie te ve. Es solo que ests preocupada por tu
prima? Te has enamorado de alguno de los hombres que conociste en
Bridgeport? O es que te decepciona que lord Cullen se comprometiera
antes de que la temporada empezara siquiera aqu? Eso s que fue
inesperado se quej Roslynn. Pero la escayola del pie lo hizo objeto
de demasiada simpata por parte de las damas...
Judith la interrumpi inexpresiva:
Te aseguro que no estoy triste por el escocs.
Estaba preocupada por Jack, pero tambin por su padre. Averiguar lo
mucho que se haba equivocado con Nathan, quien haba resultado ser
inocente, no le haba sentado nada bien a Anthony Malory. Se disculp
cuando Nathan los devolvi a Bridgeport. Haba sido un momento
extremadamente embarazoso para l, y Judith lo haba contemplado de
lejos. El malhumor de su padre tambin poda deberse a la discusin que

haba sostenido con su madre. Pero Judith ni siquiera quera saber el


motivo de tal ria. O tal vez la razn era el hecho de que ahora contaba
con una media docena de jvenes lords que la cortejaban de manera
bastante insistente. Dos de ellos incluso le haban susurrado que iban a
pedir permiso para casarse con ella, pero no a su padre, sino a su madre.
En condiciones normales Judith se habra redo al or aquello. No haba
intentado disuadirlos, pero solo porque no quera dar explicaciones. Se lo
dira mejor a su madre. En realidad debera hablar con los dos a la vez.
Pero no hoy. Esa tarde tena que asistir a un recital, por la noche a una
cena, y al da siguiente a un baile. La temporada en Londres era un
torbellino de actividades.
De manera que se horroriz de s misma cuando de pronto barbot:
He descubierto lo que es el amor, mam. Y es horrible. Lo odio!
Solo si... Quin se atrevera a no corresponder a tus sentimientos?
pregunt Roslynn acalorada. Pero no tard en suponerlo: Ay, por todos
los santos, tena razn tu padre? No me digas que te has enamorado del
joven del barco, Nathan Tremayne! Pero Tony dijo que no era nada serio!
Porque no lo es... por lo menos ya no. No me pudo perdonar que
dudase de l. Y ni siquiera se lo puedo reprochar. Pero es que aquello fue
un error desde el principio, no tenamos ningn futuro. Y estoy
empezando a aceptarlo. Bueno, es que no me queda otra, no?
Pues no si no quieres, cario. O tengo que recordarte que nunca hay
que decir nunca? O a lo mejor tambin tengo que recordarte que tu
padre y yo no nos casamos por amor, que l sencillamente hizo el enorme
sacrificio de renunciar a su soltera para protegerme de mi primo
Geordie. Tony era el peor libertino de todo Londres, con excepcin de su
hermano James, por supuesto. De manera que yo estaba segura de que la
cosa jams funcionara, y mira cmo me equivoqu. As que cuntame
ms del seor Tremayne...

A pocas manzanas de distancia, en la zona oeste de la ciudad, Nathan


aguardaba escondido tras la esquina de un edificio. No estaba solo. Arnold
Burdis se apoyaba contra la pared a su lado, con seis de sus hombres
alineados detrs. Nathan crey or un carro que se acercaba a la entrada
trasera de la taberna, pero cuando se asom no vio nada. Eran solo ruidos
de la calle.

Se trataba de una de las tres tabernas distinguidas de esta parte adinerada


de Londres. El comandante Burdis haba apostado grupos de hombres en
las otras dos, y vigilantes solitarios en otros cuatro establecimientos no
tan distinguidos de la zona. Si las entregas normales no se realizaran por
las maanas, ni siquiera estaran all todava. Pero Nathan tena el
presentimiento de que Grigg sera as de atrevido. Las entregas nocturnas,
con las tabernas llenas de nobles, podran levantar sospechas. Pero Nathan
y Burdis llevaban ya una semana entregados a esta tarea, desde que Nathan
volvi a Inglaterra y acudi a informar al comandante de lo que antes de
zarpar haba averiguado al interrogar al hombre de Grigg.
Comenzaba a pensar que el marinero haba mentido sobre aquellas
entregas en Londres. Pero todo lo que el tipo haba dicho esa noche tena
sentido. Por qu acudiran los contrabandistas a Londres si no era para
hacer negocios? Por qu no iba a penetrar Grigg este lucrativo mercado
habiendo descubierto que estaba prcticamente libre de riesgos? Sus
incursiones por el Canal seran mucho ms rpidas y evitara la costa sur,
que estaba estrechamente vigilada. Y los recaudadores no patrullaban en la
ciudad. Tal vez mantuvieran una cierta supervisin en los muelles, pero
Londres era demasiado grande. Y no esperaban que los bienes de
contrabando entrasen por rutas terrestres.
Ests seguro de que este plan rendir frutos? pregunt Burdis, no
por primera vez.
La taberna se ha quedado casi sin existencias de brandy, y est
cobrando unos precios exorbitantes por lo poco que queda. Anoche entr
para pedir una copa y cuando protest por el precio, me dijeron que dejara
de quejarme, que esperaban pronto un cargamento.
S, s, ya s que parece prometedor, pero...
No tenas por qu haber venido.
Quieres decir que ms bien esperabas que no viniera. A ese hombre
hay que colgarlo, Nathan, pblicamente, legalmente. No puedo dejar que te
encargues t de l.
Pero lo colgarn por contrabandista, no por asesinar a mi padre
gru Nathan.
De verdad importa cul sea la razn, siempre que lo cuelguen?
S importaba, pero solo a Nathan obviamente. Grigg haba causado la
desavenencia entre Nathan y Jory, que se separaron enfadados, y luego
mat a Jory antes de que Nathan pudiera reconciliarse con l, antes de que

pudiera decirle a su padre lo mucho que senta haberse marchado como se


march.
Todava piensa asistir maana por la noche al baile que le he
organizado?
La actitud del comandante hacia Nathan haba cambiado
considerablemente cuando este ltimo volvi a Inglaterra, y casi pareca
ahora que fuesen amigos. Habiendo trabajado juntos, en cierta manera,
y con xito, a Nathan ni siquiera lo sorprenda. Pero haba descubierto que
era muy til tener amigos con contactos cuando se le meti en la cabeza
entrar en el mundo de Judith. Lo cual haba sido una idea descabellada
para empezar.
No lo s contest ahora, puesto que ni siquiera saba si ella
acudira al baile.
Mi sastre no ha cumplido con su labor a tiempo?
S. Es solo que me lo estoy pensando mejor.
Tuve que reclamar un enorme favor que alguien me deba para
conseguirte esa invitacin. Qu demonios me quieres decir ahora con eso
de que no lo sabes?
Pues eso nada ms. Que no s si es buena idea volver a verla.
Arnold, que no haba cuestionado la razn por la que Nathan quera
asistir a un baile en Londres, hizo una mueca.
As que se trata de una mujer. Para eso he tenido que hipotecar mi
vida? Debera haberlo sabido.
Tu vida? se rio Nathan.
No te imaginas siquiera lo que esa anfitriona es capaz de exigir a
cambio de un favor. Si no estuviera ya casado, podra haberme incluso
propuesto que me casara con ella. Es viuda.
Era sin duda una exageracin de calibre superior. Nathan jams debera
haber pedido ese favor. Pero no le gustaba nada la manera en que haba
terminado su relacin con Judith. Por lo menos esa era la excusa que se
daba a s mismo. Se haba comportado como un imbcil, lo saba
perfectamente. Pero no estaba acostumbrado a las emociones que ella le
provocaba. Lo estaban volviendo loco. Judith no le haba dado ninguna
seal de lo que senta por l. La tristeza que haba visto en sus ojos bien
poda haber sido repulsa o decepcin. Durante toda la travesa de vuelta a
Bridgeport, jams la haba visto a solas. Ella siempre estaba con Jack o
con su to. Haca de su familia un escudo. Aquella maldita e irritante

familia...
Su padre le haba pedido disculpas, pero cun sincera puede ser una
disculpa cuando conlleva una amenaza?
Tal vez sea usted inocente de un acto, pero no de todos haba
aadido Anthony aquel da. S lo que hizo. No se acerque a mi hija. No
se lo volver a advertir.
Nathan podra haberle exigido explicaciones, de no ser porque su
primera idea fue que el hombre saba que se haba acostado con su hija.
Pero ms tarde, cuando pudo pensar con ms claridad, consider tal cosa
muy poco probable. Al fin y al cabo, l todava segua vivo.
Sin embargo, no todos los miembros de la familia se mostraron
hostiles con l. Los parientes norteamericanos no eran malos tipos en
absoluto. Boyd haba sido fiel a su palabra y haba reunido una tripulacin
y una carga para Nathan, e incluso le haba indicado dnde podra
venderla con prontitud y a buen precio en Ipswich o Newport. Nathan no
declin la oferta, ya que saba que un cargamento gratuito podra
reportarle una bonita suma. Y ahora se senta casi rico, puesto que James
Malory le haba entregado asimismo la cuantiosa suma que le haba
prometido por su ayuda.
Se acercaba el medioda. Burdis se tomara pronto su descanso, pero
reanudara la vigilancia esa tarde. Desde el principio haba dudado de que
se realizara ninguna entrega durante el da, y todava estaba seguro de que
los contrabandistas preferiran operar en las sombras de la noche. Nathan
saba que Burdis solo haba acudido por seguirle la corriente.
Tendr que empezar a traerme una silla para esta misin dijo el
comandante, bromeando solo a medias.
Nathan se ech a rer, pero se fren en seco al or el ruido de otro carro
all cerca. Se asom de nuevo por la esquina y una lenta sonrisa de
satisfaccin asom a sus labios. Un carro se aproximaba a la entrada
trasera de la taberna. En el pescante iban tres hombres, y otros tres detrs,
sentados sobre cajas. No hacan falta mucha gente para hacer una entrega.
Aqu est avis Nathan en voz baja. Y con bastantes hombres
para prevenir problemas. Es evidente que no quiere correr riesgos con
una entrega tan voluminosa.
Ests seguro de que es l?
Solo lo he visto una vez, pero Hammett Grigg tiene un rostro que no
se puede olvidar. Y viene su mano derecha, el seor Olivey.

Quiero su barco tambin le record Arnold.


Estoy seguro de que podrs persuadirlos para que te lleven hasta l...
si es que queda alguno vivo. De manera que vamos a hacer esto tal como
acordamos?
Acordamos no matarlos, si no recuerdo mal gru Arnold, y envi
a la mitad de sus hombres al otro lado de la taberna. No quera que
escapara nadie. Ya puedes ir a distraerlos. Si logras obtener una
confesin, aadir el asesinato a la lista de acusaciones. Si parece que el
hombre va a optar por pegarte un tiro, aprtate como puedas.
S, mam se burl Nathan, saliendo de detrs de la esquina.
El carro se estaba deteniendo, con los seis hombres todava en l.
Nathan fue a acariciar uno de los caballos, colocndose entre los dos
animales. Las riendas estaban a su alcance, pero tendra que inclinarse si
quera estar seguro de agarrar las dos. El carro era el nico modo que
tenan Grigg y sus hombres de escapar, sencillamente saliendo disparados
por el callejn, pero Nathan saba que tomar las riendas era un paso
demasiado agresivo para darlo tan pronto.
Olivey fue el primero que lo advirti, e hizo una sea a Grigg. El otro
lo mir ceudo.
Otra vez t? Los Tremayne sois una maldita plaga le espet,
sacando la pistola.
No hace falta sacar las armas replic con serenidad Nathan. No
te bast con matar a mi padre?
Quin ha dicho que fuera yo? se burl Hammett.
Uno de tus hombres.
Y una m...! comenz Hammett, pero luego se ech a rer. Jory
se entrometi con un par de mis compradores, y no me permita ni
acercarme a tu hermana. Prefera para ella a aquel maldito aristcrata. l
solito se lo busc. Igual que ests haciendo t ahora.
Mi hermana? Hijo de puta...
Se dispar un tiro. Nathan se agach y se abalanz para coger las
riendas, arrebatndoselas de las manos a Olivey. Grigg haba utilizado una
pistola vieja de una sola carga, pero ahora se estaba sacando otra que
llevaba en los pantalones.
En ese momento Arnold entr en accin con sus hombres, y su voz
reson claramente:
Alto todo el mundo! En nombre del rey Guillermo quedan todos

detenidos por robar a la Corona mediante el delito del contrabando... y por


el asesinato de Jory Tremayne.
Los recaudadores ya se haban adelantado apuntando con los rifles a los
hombres de Grigg. Los tres que iban en la parte trasera del carro no
hicieron ademn de defenderse. El tercer hombre del pescante baj de un
brinco y corri hacia la puerta trasera de la taberna, pero se la encontr
cerrada. Recibi un tiro en la pierna que le imposibilit intentar ninguna
otra cosa. Nathan procedi a calmar a los caballos, preocupado de que
pudieran salir despavoridos con tanto estrpito; sin embargo los animales,
bien entrenados o acostumbrados al ruido, se limitaron a alzar la cabeza.
Utiliz las riendas para atar a uno de ellos. Olivey haba alzado las manos
de inmediato, y ahora Grigg haca lo mismo, ms despacio. Todava
podra sacarse las pistolas que llevaba en los pantalones, aunque no era
muy probable, sabiendo que tantos rifles apuntaban hacia l.
Nathan se dirigi hacia su enemigo; Arnold lo detuvo tirando de l,
mientras otro hombre bajaba a Grigg del carro y le confiscaba las armas.
Tenemos su confesin. Los cargos incluyen ahora el asesinato.
Aquello no serva de nada, por todos los diablos.
Solo djame cinco minutos con l pidi Nathan.
Pero Arnold a estas alturas ya lo conoca.
De ninguna manera. No puedo colgar a un muerto.
Un minuto, solo uno.
Arnold asinti de mala gana:
Ni un segundo ms.
Grigg alz los puos cuando se dio cuenta de lo que iba a suceder, pero
no era un luchador. Su estilo era el disparo por la espalda, encargar a sus
hombres el trabajo sucio o hacer trampas. Intent esto ltimo, sacando un
cuchillo que llevaba escondido, cuando estaba doblado por el primer
puetazo de Nathan. Pero este estaba posedo por algo que no era
precisamente la precaucin. Se lanz hacia el pual en cuanto lo vio, se lo
arrebat y lo tir a un lado. Despus de aquello, los intentos de Grigg por
defenderse resultaron patticos. Nathan incluso le dej encajar uno de sus
descoyuntados manotazos, solo para sentir que la pelea era justa. Sin
embargo, no lo era. No le proporcion satisfaccin alguna golpear a su
enemigo hasta dejarlo inconsciente, sobre todo cuando este haba quedado
noqueado con el primer puetazo a la cara. No tard ni un minuto.

48

Judith y Jacqueline se dirigan al baile en un carruaje, mientras sus


padres las seguan en otro. Los cuatro hombres armados que conformaban
la escolta de Jack las acompaaban. Haban estado con Jack desde que
llegaron de vuelta a Londres. Aunque iban vestidos de librea, eran
demasiado grandullones y fornidos para pasar por criados. James haba
insistido en contratar guardias que protegieran a su hija por un tiempo
indefinido. Judith pensaba que tal vez era la razn por la que Jack no
pareca estar de un nimo muy boyante. No le gustaba sentirse asediada.
Mir un momento a su prima, que a su vez miraba por la ventana. Las
dos iban radiantes esta noche, Jack con un vestido de seda rosa oscuro con
una capa de chifn blanco sobre l que creaba un apropiado tono pastel.
Incluso sus joyas eran del mismo color: cuarzo rosa con diamantes. Judith
llevaba un vestido nuevo, encargado el da despus de su llegada a
Londres, a pesar de que ya tena otra media docena de vestidos an sin
estrenar. Pero no opuso ninguna objecin, sabiendo que las compras
serenaban a su madre, y Roslynn necesitaba tranquilizarse despus de
enterarse de lo sucedido. El vestido era del color favorito de Judith: azul
plido. La mitad de su guardarropa era de ese color. Esta vez, sin
embargo, haba elegido un atrevido azul mucho ms oscuro para los
ribetes, de apenas dos centmetros. Roslynn no se quej cuando vio que
haca juego con los ojos de su hija. Y, por supuesto, tambin haba
insistido en comprarle ms joyas de inmediato, de manera que el vestido
se vea complementado esta noche con zafiros.
Ests radiante, Jack. Ojal pudiera vestirme de color rosa igual que
t, pero mam dice que con ese color parezco demacrada... Me ests
escuchando?
Qu?
Judith suspir.
Ojal me contaras de una vez qu es lo que te pasa. Ests siempre

distrada o brusca conmigo por cualquier cosa... sobre todo brusca. Si


tuvieras tambin los ojos rojos, pensara que ests pasando lo que pas yo
con Nathan. No ser eso, verdad?
Creme replic Jacqueline burlona, cuando me enamore, lo
sabr. Y t tambin. Lo sabr todo el mundo, porque pienso llevar al que
sea a rastras al altar, aunque vaya gritando y pataleando... bueno, de eso se
encargar mi padre.
Judith no pudo evitar echarse a rer ante aquella imagen.
Muy bien. Es que me preocupaba que tal vez te hubieras encariado
demasiado con Quintin.
Podra... de haber pasado ms tiempo con l. Pero no. El Cerdo se
encarg de ello.
Jack segua llamando as a su captor, y normalmente se enfureca cada
vez que lo mencionaba. No era solo un enojo, sino verdadera ira. No
obstante, esta vez su tono haba sido sereno y Judith no quiso insistir en el
tema, cuando la ira era lo ltimo que debera llevar su prima al baile.
Y no te gusta alguno de esos lords que te han estado cortejando
desde que volvimos? pregunt en cambio.
Todava no. No tenemos prisa, recuerdas?
Cmo olvidarlo? Se supona que no tenan que enamorarse de
momento ninguna de las dos. Pero el hombre propone y Dios dispone.
Ahora decidi aventurar otra hiptesis y seal con la cabeza el techo del
carruaje, donde iba su escolta.
No te hacen ninguna gracia tantas precauciones, verdad?
Mis guardias? No me importa, en realidad son unos tipos bastante
agradables.
Judith se estaba quedando sin ideas, de manera que no dud en recurrir
a la tctica de su madre.
Jacqueline Malory, me vas a contar ahora mismo qu es lo que te
tiene preocupada. Insisto!
Jack solt otro bufido. Judith se anim: que Jack bufara era normal.
No me gusta estar tan indefensa como cuando... Ahora odio ser
mujer!
Judith se qued pasmada. Jams habra imaginado que ese fuera el
problema. Pero debera haberlo sabido. Jack siempre tena el control,
siempre llevaba las riendas, siempre tan segura de ella misma y sus
capacidades. Haber perdido ese control, aun durante un breve tiempo, tena

que haber sido un duro golpe.


Qu tontera contest no obstante, pragmtica. T crees que a
un hombre le habra ido mejor? A un hombre sencillamente lo habran
noqueado y se lo habran llevado igual. Y se habra despertado atado. De
verdad, Jack, los hombres pueden estar igual de indefensos en esas
situaciones. Pero... de verdad es eso lo que te preocupa tanto?
Jack se estruj las manos, indecisa, y por fin confes:
No.
Entonces qu es?
A mi padre no se lo cont todo. Y al ver los ojos de Judith abiertos
como platos, aadi: No, no es nada de eso. Pero haba otra nota, la nota
original escrita por el jefe del Cerdo. Cuando la encontr, acus al Cerdo
de no haber dejado ninguna nota, de manera que mi padre no tendra ni
idea de lo que me haba pasado. Ese da me dieron ganas de matarlo. De
hecho, lo intent. Pero l me asegur que Catherine haba dejado una
versin ms corts de la nota original.
Judith, todava con expresin sorprendida, pregunt:
Un secuestrador corts? Me hablas en serio?
Jack lleg a sonrer un momento.
En aquel momento pens exactamente lo mismo, sabes? Pero
luego volvi a retorcerse las manos. Tena miedo de que si se lo deca a
mi padre, le traera a la memoria antiguos recuerdos y sabra exactamente
a quin se le haba ocurrido secuestrarme y dnde encontrarlo. La nota
original del jefe del Cerdo implicaba que as sera. Y no quiero que mi
padre vaya tras l, y menos sabiendo que eso es lo que estn esperando.
No podra soportar que mis palabras lo llevaran a una trampa.
No crees que eso deberas dejar que lo decidiera tu padre?
Se lo dir cuando haya pasado suficiente tiempo para que su ira se
desvanezca un poco, para que no salga disparado y consiga que lo maten.
Pero hace ya semanas que volvimos a casa.
Lo s, y a lo mejor el Cerdo ha advertido a su jefe para que traslade a
otro sitio su guarida, y podemos olvidarnos ya de todo esto.
Es a l a quien intentas proteger? pregunt Judith con cautela.
Por todos los demonios, no! A ese deberan ahogarlo y
descuartizarlo! exclam Jack.
Judith suspir.
Es tu decisin, Jack. Solo espero que no tengas que arrepentirte de

ella algn da.


No te puedes imaginar lo mucho que me he estado atormentando con
esto. La indecisin me tena furiosa conmigo misma. Nunca haba pasado
tanto miedo por mi padre. Lo estaban dominando a travs de m! Lo iban
a matar por mi culpa! Se lo voy a contar todo, tanto si sirve para algo
como si no, pero cuando termine la temporada. Adems, para entonces
seguramente l tendr ms informacin. El to Clinton le ha dicho que
todos los capitanes de Skylark que pasen por all mantendrn los ojos bien
abiertos por si ven a Catherine, a Andrew o al Cerdo. Seguro que algo sale
de ah.
Judith no sola estar en desacuerdo con su prima; en esta ocasin
chasque la lengua.
No s si decirte esto, pero creo que sencillamente deberas tener ms
fe en tu padre. Ahora que no tiene que temer por la seguridad de ningn
ser querido, no habr nada que lo contenga. Y ya sabes lo que suele pasar
cuando se pone as.
Jack sonri primero y luego se ech a rer.
S, ya lo s. Pero quisiera asegurarme de que es as de verdad, y para
ello quiero dejar pasar bastante tiempo, para que quienquiera que estuviera
detrs de esto ya no lo espere. Es solo eso, Judy. Solo quiero que mi padre
tenga mejores posibilidades. Y tambin tuve en consideracin lo mucho
que se disgustara si tuviera que perderse mi temporada solo para acabar
con este asunto.
Era un razonamiento lgico, de manera que Judith no dijo ms sobre el
tema. Y era evidente que Jack se senta mejor despus de haberse
sincerado. Todava sonrea cuando llegaron al baile.

49

El baile de lady Spencer no era el primero de la temporada. El primero


se lo haban perdido debido a su desvo por el Caribe, que haba retrasado
una semana su regreso a Londres. Tampoco era el segundo baile, pero por
lo menos a ese s haban logrado asistir, con un nico da de tiempo para
prepararse. Esa era la razn de que Judith contara ya con tantos
pretendientes. Ahora esperaba poder disfrutar por fin de este tercer baile.
Mala cosa, la esperanza, cuando no tiene posibilidad ninguna...
Los pretendientes de Jack convergieron sobre ella de inmediato, pero lo
cierto es que Georgina haba contenido a James cuando los vio llegar, de
manera que los jvenes ni siquiera haban advertido todava la presencia
de su padre. Georgina haba insistido en tomar esta precaucin. James era
tan ermitao que siempre haban corrido sobre l rumores de lo ms viles,
y todava se susurraban. James sencillamente jams daba a la gente de bien
la oportunidad de conocerlo, y nunca lo hara. Georgina haba tenido
tambin que retenerlo durante el primer baile, para que Jack pudiera al
menos conocer a algunos jvenes antes de que la presencia de su padre
fuera advertida. A James en realidad le diverta esta estratagema de su
esposa.
Judith no se enfrent al mismo desafo al entrar en el saln de baile con
sus padres. Los nicos rumores que haban circulado sobre su padre
concernan nicamente al hecho de que hubiera sido un notable vividor, a
causa de lo cual haba tenido que enfrentarse a unos cuantos duelos, la
mayora de los cuales estaban ya olvidados. Todava era bien sabido que
Anthony era un maestro en el cuadriltero, pero qu joven ignoraba este
hecho, cuando todos haban acudido en algn momento a Knightons Hall
para presenciar con sus propios ojos su renombrada pericia?
Judith saba que lo que haca dudar a los jvenes antes de acercarse a
ella era sencillamente la actitud de su padre, siempre que Roslynn no
estuviera vigilndolo y obligndolo a sonrer, o por lo menos a mantener

una expresin neutra. Pero en el primer baile, Roslynn se las haba


arreglado bastante bien para evitar que Anthony ahuyentara a cualquier
joven que se acercara a Judith, y adems se haba mostrado especialmente
agradable con todos ellos, lo cual era la razn de que Judith contara con
un puado de pretendientes. Esa noche tambin se acercaron a ella, solo
que algo ms despacio puesto que Anthony segua a su lado.
Pero el hombre recibi un discreto codazo en las costillas, mientras su
esposa le susurraba:
Comprtate. S cordial. Como si fueras su mejor amigo, por todos
los demonios.
Eso ya es ir demasiado lejos, cario mo, demasiado lejos se quej
Anthony. Sin embargo, intentar lo primero, si dejas de darme la
tabarra... y dejas de lado tu acento irlands.
Aunque la conversacin fue breve, bast para que Addison Tyler se
llevara a Judith a la pista de baile con una risa de alivio.
Por Dios, pens que tu madre nunca lo iba a distraer.
Teniendo en cuenta que apenas haca diez minutos que haba entrado en
el saln, aquello no dejaba de ser una tremenda exageracin. Pero
Addison segua sonriendo, de manera que era evidente que bromeaba. Era
el primognito de un conde y heredara el ttulo. Con su pelo rubio, sus
ojos gris oscuro y su apuesto rostro, saba que esta temporada era un muy
buen partido. Y las damas tambin lo saban. Unas cuantas ya le haban
echado el ojo antes de que Jack y Judith volvieran a Inglaterra. Judith
conoca a un buen nmero de las debutantes, sobre todo a aquellas que
vivan en Londres y con las cuales ella y Jack se haban relacionado de
nias, y unas cuantas ya la haban tratado con desdn, como si les hubiera
arrebatado a Addison Tyler.
Es que tu padre me odia por alguna razn? pregunt ahora lord
Tyler, mientras bailaba con ella un vals.
No. Os odia a todos por igual.
As que es de esos, eh? No soporta tener que renunciar a ti.
Algo as.
Addison era uno de los jvenes lords que ya haban decidido que
queran casarse con ella. Hadley Dunning era el otro. Ambos la haban
llamado todos los das de la semana a la hora apropiada: media maana.
No eran los nicos dos que lo haban hecho, pero Addison se comportaba
con una cierta agresividad hacia los otros pretendientes, como si tuviera

algn derecho sobre Judith. Incluso se haban cruzado algunas speras


palabras entre l y lord Dunning en el recital del da anterior. La anfitriona
haba expresado su preocupacin de que fueran a llegar a las manos all en
su saln de msica. Judith dudaba que llegara a darse el caso, porque
ambos se conocan bien. No obstante, la anfitriona les pidi que se
marcharan.
Addison todava no haba pedido disculpas por el incidente, tal vez no
creyera deberlas. A Roslynn le diverta que los hombres ya se estuvieran
peleando por su hija. Anthony no lo saba, porque el da anterior haba ido
a desahogar su propia agresividad en el ring.
Pero por lo menos tu madre es bastante agradable.
Bastante agradable? Qu diablos se haba credo, que sus padres eran
sus enemigos? Judith gimi para sus adentros. Estaba buscando razones
para rechazarlo, no era cierto? A pesar de todo, le haba gustado desde el
principio, aunque solo porque era el ms apuesto de todos. Y luego,
cuando lo conoci un poco ms, sigui encontrndolo agradable. Un poco
despreocupado, un poco atrevido, y bastante dado al flirteo. Pero no la
haba hecho rer ni una sola vez.
En realidad lord Dunning le gustaba ms. Hadley no era tan apuesto
como Addison, pero era definitivamente ms divertido, y en estos
momentos Judith necesitaba un poco de humor en su vida. Dunning era
tambin ms cordial. De hecho, se esforzaba por conocerla mejor en lugar
de intentar seducirla de inmediato, como haca Addison. Pero Judith no
pensaba precipitarse en tomar una decisin, y se senta presionada por los
dos. Aquello tena que cesar. La temporada apenas haba comenzado.
De manera que mantuvo la boca cerrada, esperando una disculpa que no
lleg, y logr esbozar una sonrisa cuando Addison la acompa de vuelta
con sus padres. Aunque el joven bloque deliberadamente el paso a
Hadley para que no pudiera pedirle el siguiente baile. Incluso lleg a
propinarle un leve empujn.
Se me da muy bien estampar cabezas una contra la otra, jovencito
le advirti Anthony. Si yo tengo que comportarme, t desde luego
tambin, maldita sea.
El hecho de que dijera esto con una tensa sonrisa evit que Roslynn se
enojara del todo. De hecho, en cuanto Hadley Dunning se llev a Judith a
la pista, le susurr a su esposo:
Los celos de lord Tyler pueden resultar divertidos, pero no si se

desmandan.
No me digas ms, querida. Le voy a...
Huy, no, de eso nada. Roslynn saba exactamente lo que Anthony se
mora por hacer. Si quieren pelear por Judith, que se peleen. Nosotros
solo podemos esperar que no lo hagan en uno de estos eventos... Aunque
en realidad supongo que no estara de ms que le dirigieras discretamente
unas palabras, solo para que se modere un poco, si es que puedes hacerlo
sin ponerle la mano encima. Si eso lo ahuyenta, qu le vamos a hacer.
Tampoco es que Judith muestre un inters especial por l, o por ningn
otro.
Eso es msica para mis odos replic Anthony, con una sonrisa
esta vez autntica.
Hablaban en susurros, pero solo porque otros dos pretendientes de
Judith se haban quedado rondando all cerca en lugar de alejarse en busca
de alguna pareja para el vals que sonaba. Resultaba un poco inconveniente,
pero aquellos jovencitos haban tomado su decisin y no queran perder la
ocasin de pedirle a Judith el siguiente baile.
Deberas preguntarte por qu a tu hija no le interesa ninguno de estos
jvenes lords advirti Roslynn.
Ya s por qu. Jack y ella han hecho un pacto: no van a emparejarse
este ao. Gracias a Dios.
Esa no es la razn y lo sabes. Est enamorada de otro. Lo que pasa es
que yo todava no lo conozco.
Eso no fue ms que un capricho pasajero, nada ms, y se cort de
raz. Lo tiene superado.
Pues resulta que s muy bien que no es as. Y ya viene siendo hora de
que conozca de una vez al seor Tremayne.
Me alegra decir que se ha marchado. Por fortuna.
Ah, s? replic ella severa. Te alegra? Te alegra que tu hija
no sea feliz?
Anthony lanz un bufido.
Mrala, Ros. Se est riendo. Te parece a ti que anda penando por ese
tipejo?
Sabe ocultar bien sus sentimientos, pero se ha sincerado conmigo.
As que te voy a preguntar una cosa: t te interpondras en el camino de
su felicidad? Al ver que su esposo no contestaba, aadi: Deberas
buscarlo, por ella.

Anthony se ech a rer.


De eso nada. No vamos a interferir por una razn muy sencilla: el
hombre no la desea. Si fuera as, estara aqu pidindome su mano antes de
que alguien se le adelante. Pero no est aqu, verdad?
Porque es evidente que a ti no te gusta nada, y l lo sabe.
Anthony neg con la cabeza.
No, no me tiene ningn miedo, Ros. Ni el ms mnimo. Eso es lo
nico que me gusta de l.
Algo es algo sonri ella.
l hizo una mueca.
Una sola cualidad no lo convierte en un yerno aceptable.
Ningn hombre te va a parecer bueno para nuestra hija. Ni siquiera
me sorprende que esto est resultando ser tan difcil. Pero tienes que
pensar en Judy, no en ti mismo. Sabas que llegara este da.
Todava no ha llegado. Te repito que el hombre no la quiere, y Judith
tendr que...
No ser ese? pregunt de pronto Roslynn, sealando con la
cabeza a un hombre apuesto de pelo muy rubio.
Pero ser descarado! gru Anthony.
Bueno, t mismo has dicho que no te tiene miedo dijo Roslynn, con
una sonrisa de suficiencia.

50

Judith vio a Nathan en cuanto este entr en el saln de baile, pero solo
porque miraba en ese momento en su direccin esperando verlo entrar. Y
tard un momento en crerselo. Con un traje negro de noche
confeccionado a la perfeccin, el pelo rubio recogido en una coleta para
la ocasin, encajaba perfectamente, como si aquel fuera su sitio. Y en
realidad lo era, no? Tena todo el derecho a estar all, pero con qu
artimaas habra conseguido la invitacin?
Como si eso importara. Estaba all! A Judith ya se le haba acelerado el
corazn. Por fin Nathan haba entrado en razn. Haba acudido a buscarla.
Pero por qu de manera tan atrevida, cuando poda haber ido
sencillamente a su casa? Habra sido bien recibido. Todos los das desde
su regreso, Judith haba advertido al mayordomo de la posibilidad de que
Nathan apareciera... para luego llevarse una desilusin.
Sus miradas se encontraron a travs de la sala, pero ella no pudo
mantenerla porque segua bailando con Hadley. Ahora bien, en cuanto
termin la msica, Judith volvi corriendo junto a su madre a fin de estar
disponible para Nathan cuando se acercara. La ausencia de su padre era
notable. Gracias a Dios! Haba ido a unir fuerzas con James. Ms les vala
a esos dos dejar tranquilo a Nathan esa noche. Porque la noche sera ahora
mgica, el autntico punto lgido de su temporada. O ms bien de su vida.
Roslynn no estaba sola. Dos pretendientes con los que Judith todava no
haba bailado seguan esperndola, y otros dos se haban unido a ellos. A
uno lo conoca, al otro no. Tres le pidieron el siguiente baile, que ella se
apresur a declinar. Y a pesar de todo no se marcharon!
Les he sugerido que se busquen otras parejas le susurr Roslynn
, mientras aguardan su turno contigo, pero me parece que han echado
races aqu.
Judith se sinti halagada, aunque en ese momento resultaba bastante
enojoso. Se acercara Nathan, con tantos lords reclamando sus

atenciones? De momento no se lo vea por ninguna parte.


Pero entonces Roslynn aadi en tono todava ms bajo:
No tendrs algo de sed? Lady Spencer ha hecho un despliegue de
refrescos para satisfacer los gustos de todos.
Judith lo adivin:
Lo has visto?
Tu padre me ha confirmado que tu seor Tremayne est aqu, s
sonri Roslynn. Yo mantendr el fuerte y transmitir tus excusas.
Judith esboz una sonrisa radiante y se encamin hacia el otro extremo
del saln. Pero apenas haba avanzado unos metros cuando vio a Nathan
bailando con otra y se fren en seco, cayendo en la cuenta de que tal vez
no haba acudido en absoluto para verla a ella. Tal vez no era ms que su
introduccin en la alta sociedad, un medio para un fin, puesto que
pretenda tomarse ms en serio su condicin de tutor de sus sobrinas. Tal
vez solo era un plan para lograr los contactos que necesitara cuando las
nias cumplieran la mayora de edad. O solo se estaba cerciorando de
que Anthony lo dejaba en paz si dedicaba sus atenciones a otra persona
por el momento? O algo peor, quiz lo que quera era hacerle saber que
haba terminado con ella definitivamente. Cualquiera que fuese el caso, a
Judith no le gust su tctica en lo ms mnimo.
De manera que volvi con sus pretendientes y se dirigi al recin
llegado:
Todava no nos conocemos. Le ponemos remedio con un baile?
l no declin la oferta, a pesar de que no le haba pedido un baile
cuando tuvo ocasin.
Soy Robert Mactear se present cuando comenzaron a bailar.
Solo estaba presentando mis respetos a su madre. Es muy amiga ma.
Judith no oy ms que el nombre, que le result vagamente familiar,
porque sus ojos y su atencin se encontraban en otra parte. Nathan pas a
poca distancia de ella. La bonita muchacha con la que estaba bailando
charlaba por los codos, y l pareca atender con autntico inters cada una
de sus palabras.
Y me mand un puado de invitaciones mucho antes de que
comenzara la temporada. Creo que tena muchas esperanzas para nosotros.
Judith parpade.
Usted y yo?
De verdad su madre haba buscado a otro escocs cuando a Ian Cullen

lo pesc otra debutante? Pero eso habra sido mientras Judith estaba en
Norteamrica, antes de que Roslynn supiera nada de Nathan.
S le confirm Robert. Tuve que volver a Londres para unos
negocios, de manera que pens que debera advertir a su madre que yo ya
estoy comprometido, bueno, en cuanto mi dama me diga que s.
Judith casi se ech a rer. Roslynn definitivamente debera dedicarse a
otra cosa que no fuera hacer de casamentera. Pero en lugar de rerse,
refunfu:
Igual que yo, aunque mi caballero parece que quiere hacerme caso
omiso esta noche.
En ese caso tal vez le apetezca rerse y fingir que est coqueteando
conmigo. Solo para animarlo un poco. S por experiencia lo bien que
funciona eso.
Judith se ech a rer con ganas.
Qu gran sentido del humor, Robert.
Un poco ms tarde Jack se le acerc:
Qu demonios est ese haciendo aqu?
Alborotar respondi Judith. Las damas no pueden apartar la vista
de l, por si no te has dado cuenta.
Jack se la qued mirando.
T obviamente s que te has dado cuenta. Por qu sencillamente no le
dices lo que sientes?
Porque las cosas no se hacen as.
Jack enarc las cejas.
Estars de broma, no? As es como las hacemos nosotras.
No, eso podra ser tal vez lo que Jack hara, pero Judith no era ni
mucho menos tan atrevida. Le habra gustado serlo, no obstante. Se acerc
varias veces a la mesa de los refrescos por ver si as haca acopio de
valor, pero no funcion. S se permiti en cambio coquetear
descaradamente con sus pretendientes, segn la sugerencia de Robert, pero
tampoco eso sirvi de nada. Nathan no lo adverta porque estaba muy
ocupado bailando con todas menos con ella. El muy canalla, es que se iba
a llevar su ira hasta la tumba?
Pero cuando vio que se diriga hacia la salida, Judith ech a correr para
detenerlo.
Te marchas? De verdad? Sin dirigirme una sola palabra?
Nathan se volvi.

S. Este es tu mundo, preciosa, no el mo.


Judith no supo qu responder a eso, pero volva a sentir aquel dolor en
el pecho que le estrujaba el corazn. A pesar de todo, Nathan pareca estar
esperando a que dijera algo, aunque ella solo poda mirarlo, fijarse en
aquel hermoso rostro que no haba visto desde haca casi un mes, la
cicatriz de la mejilla que era apenas discernible pero que ella s haba
advertido, la fina lnea de sus labios, su mentn tenso y la profunda
emocin en sus ojos. Atraccin o rechazo? Era imposible saberlo!
Y lo nico que atin a decir fue:
De qu tienes ese moratn?
Un asunto inacabado que por fin he podido terminar.
Y es ese tu nico asunto inacab...?
No termin la pregunta. Nathan se march del saln! Por Dios bendito,
por qu haba tenido que coquetear tanto con los otros hombres? Habra
renunciado a ella por eso?
Logr sobrevivir el resto de la velada. El champn ayud, aunque tal
vez bebi demasiado porque fue consciente de estar algo achispada
cuando se encontr en la cama sin recordar siquiera cmo haba llegado
hasta all.
Pero esa noche se durmi enseguida. Estuvo segura de que segua
achispada cuando oy su voz y not su mano en la mejilla, un contacto
que san todas sus heridas. Por supuesto, no estaba dormida.
Ahora estaba bien despierta.
Cmo has entrado aqu?
Por la ventana. Todava le acariciaba la mejilla. Y al igual que su
gato, sinti la necesidad de inclinarse hacia su mano y lade ligeramente
la cabeza para hacerlo. No es la primera vez que vengo a tu ventana.
Aquello la sorprendi.
Pero cmo podas saber cul era la ma?
Esta semana di con una de vuestras criadas de la cocina y la convenc
de que quera tirar piedras a tu ventana para llamar tu atencin. La mujer
no tuvo problema en indicarme cul era. Pensara que soy uno de tus
muchos admiradores y que intentaba impresionarte con una serenata
privada.
La idea de que cantara para ella la hizo rer.
T eso no lo haras nunca.
La luz de la luna ilumin la sonrisa de Nathan.

No.
Podras haber llamado sencillamente a la puerta.
No, conociendo a tu padre. Pero esta noche s he tirado algunas
piedras; tantas, de hecho, que me tema que se rompiera el cristal. Pero no
las oste.
Maldito champn... No, ahora se alegraba de que el ruido no la hubiera
despertado, se alegraba de que Nathan hubiera debido encontrar la
escalera apoyada contra el manzano del jardn. Pero por qu? Lo poco
que haba dicho en el baile sugera que no volvera a verlo ms, y mucho
menos as!
Qu ests haciendo aqu? le pregunt sin aliento.
Dime que no me esperabas.
No, no te esperaba.
En el fondo, s.
Judith no lo neg, pero Nathan daba por sentado algo que no era cierto,
mientras que ella haba quedado destrozada por su aparente indiferencia
esa noche, segura de que segua enfadado. Haban cado ambos presas de
falsas suposiciones, cuando los meros hechos eran mucho ms elocuentes,
como suceda ahora mismo?
Pero acordndose de lo herida que se haba sentido, le dijo:
Deberamos haber hablado en el baile, por lo menos algo ms.
Yo pensaba que hablaramos. Incluso pens que bailaramos. Pero
cuando llegu me qued un poco aturdido al verte tan hermosa... y al ver
lo bien que encajabas en aquel deslumbrante saln. Y tuve miedo de
besarte all mismo, delante de todo el mundo, si...
Ella se incorpor al instante para besarle, interrumpiendo sus palabras.
Era lo que deseaba hacer desde el momento en que oy su voz. Haba ido
al baile por ella. Haba acudido all esta noche por ella. No necesitaba or
una palabra ms. Lo que necesitaba era sentir de nuevo lo que solo l
poda hacerle sentir. Deseaba aquello con toda su alma, lo deseaba a l.
Debera reprenderle por ello, pero no ahora, cuando le estaba mostrando
la profundidad de sus sentimientos estrechndola contra su pecho y
devorndole los labios.
Cuando volvi a empujarla hacia su almohada, le dieron ganas de
gritar, hasta que le oy decir:
Dame un momento, preciosa, por favor. No quiero hacerte dao, pero
no te puedes imaginar lo mucho que te deseo.

Ella lo comprendi, porque poda haber dicho lo mismo. Pero no


quera aguardar un momento.
Respira hondo para calmarte si lo necesitas, pero date prisa
insisti, exigi.
l solt una risa trmula.
Eso ha dado resultado, tu absurdo sentido del humor.
No era momento de decirle que no bromeaba. Nathan se levant y se
quit la chaqueta, luego el pauelo y la camisa. Ella apart las mantas de
una patada para poder arrodillarse a un lado de la cama delante de l y
deslizar las manos sobre su piel desnuda. Resultaba fascinante para todos
sus sentidos. Tena un cuerpo magnfico, de perfectas proporciones,
grande, esbelto, duro como una piedra. Solo con mirarle se le remova
algo muy profundo que nunca haba terminado de comprender. Y en este
momento l era la llama y ella la polilla, irresistiblemente atrada hacia l,
y todo su cuerpo arda en el fuego del deseo.
l se desvesta deprisa, pero no lo bastante para ella. Le ara los
pezones con las uas, aunque no intencionadamente, y lo oy gemir. Se
detuvo, sin estar segura de lo que le haba hecho, le haba causado dolor
o placer? Al final se quit el camisn para averiguarlo y se ara el pezn
para sentir lo que l haba sentido... Oh, Dios!
l exclam eso mismo en voz alta:
Oh, Dios! mientras la tumbaba en la cama.
Rodaron juntos, ella rindose. Al terminar debajo de l le dedic una
radiante sonrisa que pareci dejarlo paralizado. Ella a su vez qued
atrapada por sus ojos y los hondos sentimientos que transmitan. La
amaba! Hubiera deseado orlo en voz alta, pero se content con verlo. l
besaba ahora con dulzura su boca, su rostro, sus hombros, su cuello. Su
amor por ella estaba en cada caricia. Incluso cuando la penetr algo
despus, fue con infinita ternura. Eran como dos piezas de un todo que
estaban destinadas a volver a unirse y que encajaban a la perfeccin.
El xtasis lleg primero para ella, y bastante deprisa. Confi en que no
siempre fuera as, porque llegar a la cspide era solo la mitad del placer.
Tal vez podra persuadirle para volver a hacer el amor. Pero el champn
le pas factura nada ms concluir aquel pensamiento, y Judith se durmi.
Quiero casarme contigo... si puedo tenerte sin tu familia. Nathan
solo bromeaba a medias, pero ella no contest. Judy?
Y suspir al darse cuenta de que estaba dormida. O finga estarlo. Y esa

sera su respuesta, no era as? No, estaba harto de dudas, haba sufrido ya
suficientes en lo que concerna a Judith. Se visti, le dio un beso en la
frente y se march como haba llegado. Ahora le tocaba a ella. Si lo quera
en su vida, ya saba dnde poda encontrarlo para hacrselo saber.

51

Judith se despert con una sonrisa y un terrible dolor de cabeza. La


jaqueca se desvaneci a medida que transcurri la maana, la sonrisa
permaneci. Haba sido una noche mgica, no solo en el baile. Sera
agradable poder recordarla con ms detalle, pero a pesar de todo la
embargaba la alegra. Debera contenerse, recordando que ya se haba
sentido as, despus de la primera vez que hizo el amor con Nathan. Pero
no. Esta vez era diferente. Esta vez estaba segura de que la amaba.
Jacqueline apareci a media maana en lugar de quedarse en su casa
para recibir a sus propias visitas, lo cual no era inusual. Jack no tena la
paciencia para las muchas formalidades de una temporada. Pero a pesar de
todo no poda escaparse de sus pretendientes, que despus de enterarse de
adnde haba ido, la siguieron hasta casa de Judith. De manera que el saln
de Park Lane se encontraba ciertamente abarrotado esa maana. Lo cual
fue la razn de que Jack tardara tanto en poder estar un momento a solas
con su prima.
Hoy se te ve muy contenta coment cuando lo consigui por fin,
aunque tengo que admitir que fue un baile esplndido, no te parece?
No. La noche s que fue esplndida.
No te habas ido a casa enfadada?
Judith ofreci una nerviosa sonrisa por respuesta.
He tomado una decisin. Tenas razn. Le tena que haber dicho a
Nathan lo que senta por l hace mucho tiempo. Y lo har. En cuanto
vuelva a verlo.
Pero apenas te dijo dos palabras anoche. De verdad crees que
volvers a verlo?
S. Por la sencilla razn de que anoche caus una verdadera
impresin entre la alta sociedad. Sin duda estar en boca de todo el mundo
esta maana.
Jack volvi la vista hacia los jvenes all reunidos y rio:

Desde luego est en boca de esos.


As que todas las anfitrionas querrn invitarlo ahora.
Pues por mucho que quieran, nadie sabe dnde mandar las
invitaciones!
Yo s sonri Judith. Y me asegurar de que se enteren.
Vas a traicionar nuestro pacto de esperar, verdad? le reproch
Jack.
Judith le dio un fuerte abrazo.
No tengo ms remedio. Y t hars lo mismo, cuando te sientas como
yo. Es lo ms glorioso que existe, Jack, de verdad.
Para que lo sepas, como te vuelva a hacer dao, se las tendr que ver
conmigo.
Judith se ech a rer.
Y conmigo!
Cancel sus compromisos para la tarde para poder repasar todas sus
invitaciones y enviar una breve nota a cada una de las anfitrionas. Dio la
direccin de Nathan a la atencin de Derek, de manera que envi una nota
tambin a su primo, rogndole que entregara las cartas en la casa en
ruinas. Incluso aadi una posdata: Pronto estar reparada!
Por supuesto Nathan podra no volver directamente a Hampshire.
Podra quedarse en algn sitio en la ciudad hasta tener ocasin de
declararle sus intenciones. Pero en ese caso ya se las apaara para
conseguir invitaciones, como haba hecho la noche anterior. De manera
que Judith esperaba verlo, y pronto. Lo nico que no esperaba era que
apareciera por Park Lane. Haba dejado perfectamente claro que no quera
tropezarse con su padre. Claro que tambin podra volver a entrar por la
ventana...
Su confianza se haba ido minando hacia el final de la semana. Pero
lejos de desanimarse, se vio ms determinada an. Le confi a Jack lo que
pensaba hacer, y su prima se limit a aconsejar que no fuera sola. De
manera que esa maana fueron al saln a buscar a sus padres. Y llegaron
justo a tiempo, porque Anthony ya se haba puesto en pie dispuesto a
marcharse. Era su costumbre escapar de la casa antes de que llegaran las
visitas.
Sintate, por favor le pidi Judith. Y no te preocupes, la casa ha
vuelto oficialmente a la normalidad.
Es que han pasado unos cuantos meses sin que yo me diera cuenta?

pregunt Anthony sarcstico, sentndose no obstante.


Judith se habra redo de la ocurrencia, si no estuviera poniendo el
carro delante de los bueyes, por as decirlo.
No, pero desde este momento estoy rechazando a todos mis
pretendientes. Bueno, excepto... no, l no vendr y ya sabemos por qu...
Antes de que terminara de trabrsele la lengua, declar con firmeza:
Tambin he cancelado todos mis compromisos. La temporada ha
concluido para m.
Roslynn seguramente se habra olido algo, pero no obstante exclam:
Judy! Pero si apenas ha empezado!
No tiene sentido, mam, cuando ya s con quin voy a casarme.
Lo dijo mirando directamente a su padre, que ni siquiera le pregunt de
quin se trataba. Se limit a preguntar:
Y supongo que ese no tiene intencin de pedir antes mi permiso,
verdad?
Para arriesgarse a una firme negativa?
Pero te lo ha pedido a ti por lo menos?
No, pero lo har en cuanto llegue a Hampshire. Me llevas?
Anthony mir a Jack sin responder.
Eres t la responsable del valor de sus palabras?
Jack sonri con descaro.
Pues la verdad es que no. Yo solo vengo porque quera ver esto.
Anthony resopl.
Descarada!
No pareca enfadado, y normalmente era muy fcil saber cundo lo
estaba. Judith todava contena el aliento cuando su padre se levant y se
acerc a ella para ponerle las manos en los hombros.
De verdad es el hombre que quieres, cario mo?
Ms que cualquier cosa en el mundo.
Eso es decir mucho. Y puesto que ya he visto que me toca ceder
siempre, supongo que debera llamar al cochero.
Ella lanz un gritito de deleite y le dio un abrazo, pero Anthony no
haba terminado.
Por supuesto, como te decepcione, querr saber los motivos.
Por lo menos no haba amenazado con matarlo. En fin, un obstculo
menos, aunque todava quedaba el peor...

52

La casa en ruinas pareca la misma desde lejos... excepto por el tejado,


que se vea terminado, y con tejas de arcilla. Pero en cuanto se fue
acercando Judith advirti que muchas de las ventanas haban sido tambin
reparadas, tal vez todas ellas. Era evidente que Nathan haba estado muy
ocupado esa semana. Demasiado ocupado para abrir las invitaciones que
le haba hecho llegar? O tal vez las haba ignorado deliberadamente?
La puerta principal estaba abierta de par en par, igual que las ventanas
nuevas. Al entrar se adverta una agradable brisa. El recibidor y el saln
no haban cambiado mucho, pero por lo menos haban quitado las
telaraas y las escaleras tenan tablones nuevos. El propio Nathan estaba
en ese momento claveteando el ltimo de ellos.
Tena la camisa remangada y el cinturn de herramientas ceido a las
caderas. Y llevaba unas botas militares hasta la rodilla. Judith estuvo a
punto de echarse a rer. Es que no saba que no debera estar trabajando
con un calzado tan bueno? Seguramente las encontraba tan cmodas que
no haba podido resistirse. Era evidente que haba estado de compras
mientras se encontraba en Londres, o que haba recuperado el
guardarropa que se haba dejado en Inglaterra cuando zarp.
Judith haba llegado hasta all absolutamente decidida y enrgica. Por
qu demonios se haba puesto tan nerviosa ahora? Pero lo cierto es que no
dispona de mucho tiempo. Su padre le haba permitido una breve visita a
solas, pero le advirti que si tardaba demasiado, l mismo ira a buscarla.
De verdad pensaba Anthony que iban a hacer el amor en una ruina que se
caa a pedazos? En fin, habiendo sido l mismo un libertino, sin duda eso
era justamente lo que haba pensado.
Judith se adentr en la sala con cuidado, porque todava no estaban
reparados todos los tablones del suelo del vestbulo.
Estn aqu tus sobrinas? Tena muchas ganas de conocerlas.
Nathan se volvi hacia ella, se enderez y baj por la escalera sin

apartar la mirada.
Se quedarn con Peggy y Alf, los guardeses de tu to James, hasta que
la casa est lista para ellas.
Quieres decir hasta que est terminada?
No, solo hasta que no suponga un peligro para nias curiosas. Para lo
cual no falta mucho. El tico y la primera planta son las que ms han
sufrido las inclemencias del tiempo. La segunda planta no necesitaba ni
mucho menos tantas reparaciones. Las habitaciones de las nias ya estn
terminadas.
Judith no se sorprendi.
Amuebladas y todo?
Bueno, eso no. Y todava tengo que pintar las paredes, o
empapelarlas, y pensar qu pondr sobre el suelo nuevo.
Y no crees que a ellas les gustara participar en eso, ir viendo los
progresos y elegir lo que quieren para sus propias habitaciones? Podran
quedarse con mis primos, en la casa de al lado. Cuentan con un ejrcito de
criados que se haran cargo de ellas, incluida la vieja nodriza de mi prima
Cheryl. Y la cocinera de Derek prepara unos postres deliciosos. Las nias
estaran encantadas.
Nathan frunci el ceo.
Demasiado encantadas. No quiero que se acostumbren a una gran
mansin porque luego les decepcionara la casa que yo les ofrezco.
Judith saba que las nias estaran tambin encantadas con esa casa una
vez que ella misma le aadiera algunos toques, pero no dijo nada. A
Nathan le haba molestado tanto su sugerencia, que haba logrado apartar
los ojos de ella... y advertir el gato que llevaba en los brazos. Judith
pensaba utilizarlo como una excusa para la visita... si es que acababa por
necesitar una excusa.
No esperaba volver a verlo dijo Nathan, sin poder evitar sonrer al
ver aquella bola de pelo. Me imaginaba que ya le habras encontrado un
hogar.
Qu dices! Plata est de lo ms afincado. Por cierto, mi madre ha
determinado que es macho.
Nathan la mir ahora a ella.
Por qu lo has trado?
S que me lo diste solo porque no tenas dnde dejarlo mientras
concluas con tus asuntos en Norteamrica. He pensado que podramos

compartirlo, ahora que parece que te vas a quedar de momento en


Inglaterra.
Compartirlo?
Bueno... ya se nos ocurrir cmo. Y Judith apart la vista.
Estaba hecha un manojo de nervios. No era as como haba pensado que
transcurrira su encuentro. Por qu no la haba tomado ya en sus brazos?
O estara tan nervioso como ella?
Dej a Plata en el suelo, y el gato comenz a lamerse las patas, sin
alejarse. En lugar de cogerlo en brazos, Nathan sigui a Judith hasta la
habitacin en la que se haban conocido, cuando ella lo crey un fantasma,
en la misma que ms recientemente la haba besado. l no haba llegado
nunca a confesar que fuera un contrabandista. A pesar de todo Judith
estaba segura de que lo haba sido, pero confiaba en que hubiera puesto fin
a esa etapa de su vida.
La sala estaba igual, con las ventanas tapadas con matas y una cama
deshecha. Pero las mantas parecan limpias. Judith imagin que Nathan
prefera de momento permanecer en su antiguo estudio, en lugar de
trasladarse a un mohoso dormitorio en la planta superior.
Ensame la habitacin secreta pidi, no muy segura de que l
accediera.
Nathan avanz hasta una de las bandas decorativas de madera situadas a
poca distancia en cada pared para cubrir las junturas del antiguo papel
pintado. En una de ellas haba una clavija.
Esto estaba escondido detrs de una estantera explic, mientras se
abra un panel en la pared. Estaba vaca. Seguramente los libros haban
sido robados y no vala la pena conservarla, de manera que la utilic
como lea hace ya tiempo. Entonces un da me fij en la palanca, cuando
probaba si poda atravesar con el puo estas paredes.
Judith sonri. Debi de ser uno de esos das en los que estaba tan
furioso. Se acerc para asomarse a la habitacin. Era de un tamao
decente y estaba atestada hasta arriba de lea y otros materiales. En la parte
frontal haba una caja de brandy de la que faltaban unas cuantas botellas.
Aj! no pudo evitar exclamar.
l se ech a rer.
Cuando hered La Perla, la tripulacin esperaba que siguiera los
pasos de mi padre. El contrabando era algo que yo dominaba. El comercio
legal es mucho ms complicado y no tena ni idea de cmo encontrar

mercados que ofrecieran beneficios en lugar de prdidas, ni saba cmo


establecer contactos para comprar y vender. Ahora s s algo, gracias a los
Anderson.
Judith dio media vuelta.
As que vas a dedicarte al comercio legal?
No. En realidad estoy pensando en contratar un capitn y unir La
Perla a la flota de Skylark, tal como me sugiri Boyd. Ellos ya conocen
los mercados y cuentan con todos los contactos necesarios.
Y as obtendras un buen beneficio mientras... te dedicas a tu granja?
Nathan volvi a rerse.
No. Creo que me inclino ms por tu idea de construir unas cuantas
casas y alquilarlas. Una vez que termine de arreglar esta, por supuesto.
Estaban hablando de temas tan intrascendentes, cuando ella lo nico que
deseaba era...
No tengo mucho tiempo. Y Judith volvi corriendo a la sala
principal para asegurarse de que su padre no haba llegado todava.
Nathan la sigui y le puso las manos en los hombros.
Te iba a dar dos semanas.
Dos semanas para qu?
Antes de volver yo mismo a Londres a por tu respuesta. Pero no me
entusiasma eso de entrar en las casas por las ventanas, de manera que me
alegro de que solo hayas tardado una semana en venir. Pero si ya oste mi
pregunta, me gustara tener ocasin de reformularla.
Estoy segura de que habra contestado, de haber odo una pregunta
dijo ella sin aliento, con el corazn en la garganta. Cundo... cundo
me la perd?
La semana pasada. Y gracias a Dios no sabes de qu estoy hablando.
Ella se volvi bruscamente, con una exclamacin.
Cmo dices?
Que me expres fatal, preciosa. T te habras enfadado demasiado
para decirme que s.
Era evidente que no hablaba de lo que ella esperaba, si crea que el tema
la habra enojado. Prefera no tener que enfadarse con l nunca jams, de
manera que no pensaba pedirle que repitiera lo que tan mal haba
expresado.
En lugar de eso pregunt:
Reformularla cmo?

Nathan sonri y la rode con los brazos.


Me pondra de rodillas, pero no me fo mucho de las maderas del
suelo...
S! chill ella, lanzndole los brazos al cuello.
l se apart un poco con una risa.
Se supone que tienes que esperar a la pregunta.
Vale, pero mi respuesta seguir siendo que s.
As que ya has adivinado que te amo?
Judith sonri.
Me encanta orlo. Pero s, albergaba mis sospechas.
Ah, s? Y sabas que quiero casarme contigo?
De eso ya no estaba tan segura... hasta ahora.
Pues es cierto, preciosa le dijo con ternura. Fue un tormento
pelearme contigo, y no te puedes imaginar lo mucho que lo siento. Pero
todava es peor estar lejos de ti. Y eso no tard mucho en averiguarlo.
Yo tambin siento que me falta algo sin ti. Te he querido desde hace
mucho tiempo. Judith solt una risita de felicidad. Incluso cuando
pensaba que eras un fantasma.
Yo nunca he sido... da igual. Dime cundo nos podemos casar. Por m,
hoy mismo.
Mi madre querr organizarlo, y no podemos negrselo.
Si insistes...
Y seguramente deberas pedir formalmente...
Nathan le tom la cara entre las manos y sus palabras le rozaron los
labios:
Quieres casarte conmigo, Judith Malory?
Digo que deberas preguntrselo a mi padre.
Nathan apoy la frente contra la de ella con un gemido.
Por ti hara cualquier cosa, pero debes saber que prefiero que me
peguen un tiro antes que pedirle permiso...
Pues entonces menos mal que ya lo he dado dijo de pronto
Anthony desde la puerta.
Nathan se apart al instante de Judith.
Cunto tiempo lleva usted ah, sir Anthony?
Anthony se apoyaba relajadamente contra el dintel de la puerta.
El suficiente. Y entonces se enderez. Pero que sepas una cosa,
Tremayne, lo nico que he tenido en tu contra era que mi pequea se

estaba enamorando de ti. Y no estaba preparado todava para aceptarlo, era


demasiado pronto, maldita sea. Pero ya me han metido a martillazos en la
cabeza que da igual cundo haya sido, que el hecho es que ha ocurrido. De
manera que tienes mi bendicin, si te sirve de algo. Pero como le hagas
algn dao o vuelvas a hacerla llorar, por todos los demonios que te
mato... Eso que quede claro.
Judith sonrea.
Vete, pap. Nos bamos a besar.
No, qu va le asegur Nathan a Anthony.
Judith lo agarr por la camisa.
S.
Ella comenz el beso, pero l olvid al instante que tenan pblico y se
entreg abrazndola con fuerza. Judith, no obstante, no poda abandonarse
del todo sabiendo que su padre estaba presente. No solt a Nathan, pero s
dej de besarle y apoy la mejilla en su pecho con una sonrisa de felicidad
en los labios.
Se ha ido? susurr l al cabo de un momento.
Ella se trag una risita para asomarse un momento por encima de su
hombro.
S. Te acostumbrars a l, sabes? Seguramente hasta os haris
grandes amigos.
La verdad es que eso no termino de verlo. Pero siempre que no nos
visite con demasiada frecuencia...
Es posible que lo haga. Por lo menos al principio. Querr ver con sus
propios ojos que soy aqu absolutamente feliz. No va a creer solo mi
palabra. Aunque no tardar mucho en convencerse.
Pero no querr quedarse en esta casa cuando venga, no?
Probablemente.
Entonces no pienso reparar las habitaciones de invitados.
Oye...
No.
Pero hay algo que no sabes de m. Soy rica, y no me refiero a mi
familia. Tengo una fortuna propia, y bastante sustanciosa.
Y qu?
Pues que me tienes que prometer que no vas a ser como mi padre, que
se niega a permitir que mi madre gaste nada de su dinero en cosas que son
necesarias. A mi madre eso la pone furiosa.

Me has convencido con lo de no ser como tu padre. Ni por asomo


quiero parecerme a l!
As que puedo decorar nuestra casa?
Me encanta eso de nuestra casa. Claro, decrala como t quieras,
preciosa. Como si yo supiera algo de decoracin...
Y puedo amueblarla tambin?
No te pases.
Judith se ech a rer. Iba a ser muy divertido negociar con l. Y, para
demostrarlo, atrajo su rostro para volver a unir sus labios.