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ANTROPOLOGA

Cundo empezaron a hablar los humanos?


Un estudio reciente muestra que los bonobos y los bebs humanos comparten formas de comunicacin. El lenguaje humano pudo aparecer
hace ms de 50.000 aos

Los bonobos tienen formas de comunicacin similares a las de los bebs humanos / ROB BIXBY

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Hace unos 7.000 aos, los humanos dejaron las primeras muestras de su dominio del lenguaje cuando
comenzaron a escribir. Sin embargo, la capacidad innata de todos los nios para aprender cualquier idioma y el
hecho de que toda la humanidad comparta un origen comn en frica indica que la aparicin del lenguaje es
mucho ms antigua, anterior al movimiento migratorio con que losHomo sapiens iniciaron la conquista del
mundo hace 60.000 aos.
En 2011, en un artculo publicado en la revista Science, Quentin Atkinson, investigador de la Universidad de
Auckland, en Nueva Zelanda, analizando las riquezas de los fonemas de los diferentes idiomas, situ el origen del
lenguaje en algn lugar del sudoeste africano. Con un mtodo similar a los anlisis de ADN, que observan un
descenso de la diversidad gentica conforme nos alejamos de la cuna de la humanidad en frica, Atkinson
observ que el nmero de fonemas de un idioma descenda al alejarse de este continente. As, algunos idiomas
africanos emplean ms de 100 fonemas mientras el hawaiano, hablado en unas islas que se encuentran entre los
ltimos lugares colonizados por la humanidad, tiene 13.
La aparicin del lenguaje moderno habra coincidido con una explosin de las capacidades cognitivas humanas
poco antes del inicio de la migracin. Entonces, unos humanos que ya eran anatmicamente modernos
experimentaron un salto evolutivo en su intelecto que les dio capacidades completamente nuevas, algo que se
observa en expresiones artsticas como las de Altamira o en el probable desplazamiento de los neandertales.

La aparicin del lenguaje moderno habra coincidido con una explosin de las
capacidades cognitivas humanas, como la creacin artstica
Algunos investigadores del siglo pasado, como Claude Levi Strauss, mantenan que el lenguaje, tan diferente de
las formas de comunicacin animales, deba haber aparecido de repente en esta explosin y no como fruto de la
evolucin desde la articulacin de sonidos en animales. Noam Chomsky, uno de los lingistas ms influyentes,
tambin consideraba que el lenguaje es una capacidad exclusivamente humana y tan distinta que no se podra

explicar por mecanismos evolutivos convencionales. Ms adelante, otros cientficos como Steven Pinker
cambiaron esa tendencia y se comenz a aceptar la posibilidad de que la combinacin de cambios genticos y
seleccin natural a lo largo de millones de aos podra dar lugar a una habilidad tan rara como el lenguaje.
Desde entonces, la bsqueda del origen del lenguaje se apoy en herramientas evolutivas. Algunos investigadores
como Philip Lieberman, del MIT (Instituto Tecnolgico de Mas), han estudiado el cerebro humano en busca de
los rganos imprescindibles para el lenguaje. En un artculo publicado en 1995, Lieberman compar los efectos
sobre los ganglios basales, que tambin tienen otras especies, de una enfermedad como el prkinson y de la falta
de oxgeno que sufren los escaladores del Everest. En esta lnea, el anlisis de crneos fsiles de hace unos
400.000 aos, pertenecientes a Homo erectus,ha mostrado que aquellos humanos ya haban desarrollado las
reas de Brocca y Wernicke, relacionadas con el lenguaje, y que su anatoma ya reuna los requisitos para
articular sonidos. Eudald Carbonell comentaba recientemente que en esa misma poca la humanidad comenz a
controlar el fuego, un factor que pudo desempear un papel relevante en la aparicin del cerebro humano.
Adems de liberar una mayor cantidad de nutrientes de los alimentos a travs de la cocina, las llamas pudieron
suponer un cambio social, al reunir a los grupos alrededor del fuego. En ese entorno, comentaba el codirector de
Atapuerca, habra comenzado a surgir el lenguaje, que a su vez favoreci el crecimiento del cerebro.
En esta bsqueda de los orgenes del lenguaje, los investigadores han tratado de buscar los momentos evolutivos
en los que se fue fraguando. La semana pasada, investigadores de las universidades de Birmingham (Reino
Unido) y Neuchtel (Suiza) publicaron un estudio que indicaba que los bonobos, una especie de chimpanc los
animales vivos ms prximos a los humanos, se comunican de una manera similar a los bebs. Ambos utilizan
un tipo de gemido para llamar la atencin en circunstancias muy diversas, tanto positivas como negativas. Para
comprender su significado, es necesario entender el contexto, algo que no sucede en las llamadas de otros
animales, como los monos, que emiten sonidos fijos para circunstancias siempre iguales. Este tipo de
comunicacin podra, segn los investigadores, ser un paso entre las vocalizaciones de los primates asociadas a
contextos concretos a una forma de usar los sonidos ms humana. Si estuviesen en lo cierto, esa transformacin
habra comenzado hace ms de 6 millones de aos, cuando vivi el ltimo ancestro comn de chimpancs y
humanos.

La posibilidad de recuperar material gentico de fsiles antiguos ayudar a explorar los


cambios en el ADN que pudieron estar relacionados con la evolucin del lenguaje
Por el momento, los cientficos no lo han tenido fcil para obtener pruebas indiscutibles para refrendar sus
hiptesis sobre el origen del lenguaje, pero es posible que en el futuro cuenten con mejores herramientas. La
posibilidad de recuperar material gentico de fsiles antiguos ayudar a explorar los cambios en el ADN que
pudieron estar relacionados con la evolucin del lenguaje. Como en el caso de Lieberman y los ganglios basales,
el anlisis del genoma est descubriendo la relacin entre genes y determinadas disfunciones respecto al
lenguaje. De un modo similar al que a partir de anlisis genticos se ha estimado que neandertales y humanos
modernos tuvieron hijos juntos hace unos 50.000 aos, sera posible buscar la aparicin de rasgos asociados a la
evolucin del lenguaje. A travs de esas pesquisas se indagar tambin en el fenmeno biolgico y cultural que
hizo posible la revolucin cognitiva y la humanidad moderna.