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lSEOREGlOS

Nuestro planeta
1

CUATRO REALES

f. SBMPERE Y COMPA~1~ BDITORBS

Calle del Palomar, nmero 10


VALENCIA

11

Sncnrsal: Mesonero Romanos, ~2


MADRID

,
p . S emperre y Comp.a

Edito11es. ~ .. VRllENCIA

Obras publicadas UNA. peseta e l tomo


Gnliano.-l.as t11 =1/lllla twches.
ramo (Siblla).-1~<1 '"'j r.
f. taxis, Bonafoux, Biasco llla11ez. - Emillo
ncn~

Z Ji

~~~

,/ 1

1/

/1118 oln't~B).

'lexis.-Lns eh cns ,~ amigo Leftbre.


Jlamira.-C'oaas d, 1 din.
flrg '1 Guerra.-J,/ero lo. extranjeros.
ClKouulne.-JJios '1 . Fstado.
Id.
-1' , alt:ww. Socialismo y
Aufi/, oloqismo.
;arro d Holbach.- JloisB, Jesus y .Jlah(

14

:::audelairo. Los parasos artiflciates.


eeuuzzi.-C'n 11cion y vida.
Cjmrnson.-J;/ Rey.
Id.
-El guanle.-]ls. alld de tcu
{ttu=ns humanas.
"lasco lbilez.-('ueulos valenda-ttOB.
Id.
-Ln condenada.
Oouhelier.-F/ n 11 sin corona (drn.mn.).
uovlo (Juan).-Las doctrinas de tos p art''"' ,,o{ tu os

u1

Cracco.-J/a~,ns

Id.

L'uroJa.

humanas.

ottb el ctmor.-Bjmr nson.rlltt qwebra.


CJchner.-l'<l~,.:a 11 materia.
Id. -1 u.: y oida.
Id. -CitiH'irt 11 ..Yaturateza.
Cuckle.-Bo~qw.io d~ una historia d eL int lec! o es111 no/ ,, sde el sigLo V hasta
111~dindo8 el 1 X 1 X
Cueno -Ara; tl. tierra.
r.Jnge.-La 11oc l1c de la sangre.
t:Jpitn Casero.- Recuerdos d11 u n r evolu-!:;e

r.tururto

Camandante +++.-.A si hablaba Zorra


''Cfsi o.

Conde Fa11raquer.-La e:z;putain de loe


j,sui/cpt,

Chamfor t.-C11adros hist61icos de la R evoluctv!a francesa.

D'Annunzlo.-Epscopo y Oompwn.a.
Darwln.-El origen clet hombre.
Id. -j}fi viaje a.t1ededor d el mundo.
2 tomos.
Id. -OriyPc de las especies. S t.
Id. -EJ'}JI'eBin de tas emociones en el
lcombn~ 11 Pll los animales. 2 t.
Oaudet.-Cue111os cwcorosos y pat1iticos.
Del Casti llo (8. E.).-Dos Amricas.
Id.
- JlutuaUdad, Ooopen~r
tismo y P revisi n.
Del Castillo Mr quez (F. X.) .-Baj o otro
cielo>.

De la Torre.- Cuentos

d~l JcOII'.
Oe llino .-Atomos 11 ast1os.
Oeutsch.-Die= 11 seis a11os en Siberia. ll t.
Oide -Jliaufl Snvet '1 Oalvi1w.
Oldero t.-Obras filosfic as.
Oraper.- Conflictos entre La Religin y la

t '"-'liCia.

EchagUe.-Prosa de comba te.


En g el s.-OI'ifi~n tiP la fam ilia, de la pro
Jie!lnd n, va.: 1 .11 del Estallo. 2 t.
Fabbri. -Simlicrclismo rcnarquism{).

Faure.-Rl tlofot IIII!!C1'8aL. 2 t.


Fi not .-F.I prrjuicio rlf lns ra z a s. 2 t.
Flaube rt.-Po11os CtWI JWB las pl a yas.

Flaubert.- La tentacin d e San .Antoni:


France (Anatole).-Ln cortesana de .L,
)undria (l'ais).
Franc s.-.1fiedo.
Garcia Calde rn.- Hombres ~ id eas de
ll/tP!Ifo

li~mpo.

Garchine .-l,n guerra.


Gautie r (Judi1 h).- Las crueldad es del awo1
Gautier (Tefilo).- Un viaje por Espallu.
G e orga . - l'ru~reso 11 ntiseria. 2 t.
Id. -L'robl~llltts sociales.
Gmez Carrlllo.- fl. s{lle de visiones .
Id.
- Pur t ie?'1'Ct8 lej anas.
Gon court .-La ram~ra E lisa.
Gorki.- Los ex hombres.
Id. -En l a ]n'isin.
Grave.- La sociedad futura. 2 t.
Id. - L a sociedad mor ibu nda y la anal'
qua.

Guerln Glnlsty.-EI fango.


Gutlr rez Gamero.-La.derrota de Jlnlla r
Guy de Maupassant.-El llo1la .
Id.
- L a munccba.
Hamon.- Detenninismo y responsabil irln ,
Id. - Psicologa d el milittu ptor~
siounl.
- Psicologa del socialista a na 1
quista.
Id. -Socialismo 11 anmqui811lO.
Hmck ei.-Los eniymas del u,theso. 2 t.
Id. - L as maraviUns de .l a -vidct.!! 1
lfaggard.-El h ijo de los boe1s.
Helne.- De la A lemania. 2 t.
Id. - Los d io.es 'n el drsl ieno.
Hugo (Vfctor).- EI suelto det Pc~pa.
lbsen. - La comedia de l a?nm.-J.os rw
1'1e1os en I l elgPt aud.
Id. -Empe1a.dor y GaULeo. - J ul
]J)mpeador . 2 t.
Id. - Los espectros.- Ifedda Gnbte1
Id. - Cuando esucitemcs.- Jtlanbriel BoTkman.
lnchofer.-L a moncwquia jesutica.
lngegnleros .-La simulncin en la l11th
por la virln
Id.
- Italia en la vida, en la ci'''
cia y e11 el a rte.
Jacqulne t (Ciemenc la).- I bs.n s11 o br o
Kropotklne.- Lu COitquistn del 71an.
Id.
- l'lttabms d w1 J'ebl' ltle.
Id.
- Oamos, (ubricns; la l/ Prt
Id .
-Las prisiones
Id .
-El a]wiJO mutuo. Un {acl
de 1n ~volucin. 2 t .
labrlola ( Arturo ).-Rc{orma y ?evolltcil
Id.

80ti<ll.

labrio la (Antonlo).-Del m aten'aliswo hi


trico.

l aclos.-Las amistades pe/igosas.


l a ugei. -Los prolJ/e7ntcs de l a. X a hutclr.:
Id. -Los pob/emas del nlmcc.
Id. -Los noblemns de la vitla.
Leone.-EI Sindicnlismo.
Lpez Ba llesteros.-./unlo (1 l ns mq11 i no
Lubock.-Lct dichn clr In vida.
Mackay.-Los amcrruisf tl8.
Mmterlinck.-R/Ieso,o tle los lwmild ,..
Ma lato.-Piloso{ut 11,1

"ll" quii!JII"

NUESTRO PLA NETA

ELrSEO RECLS

OBRAB DEL MISl\IO AUTOR

NUESTRO PLANETA

PUBLICADAS POR ESTA CASA

Traduccin de R oberto Roert

Et,olucin !J rel'olucin.-U na peReta.

La moutwia -U na peseta.
jlfis eJplorariones en Amrica .-Una peseta
El arro!Jo.-Una peseta.

--F.

SEMPERE y CoMPAA, EDITORES


Calle del Palomar, nm. 10

VALENCIA

CAPTULO PRIMERO

La Tierra en el espacio
E 1t a Oa sa Edi t or ial obtuvo D iploma.
de H onor 11 lJf~ dalla de Oro en la E:r:pol icdn R eg iollal de Val enci a d e 190,.

I
P equeez de la Tierra comparada con el Sol y las estrellas. Grandeza. de s us fen m en os.- F orma y dimensiones del
globo t e rrestre.

...

Imp. de la Oua Editorial F. Sempere y Comp.-v.A.L:ucu.

La Tierra que habitamos es uno de los as tros


ms nfimos , y casi se escapa, fuerza de exigi
dad, las miradas de la inteligencia del a strnomo que sondea las inmensidades del espacio.
Simple s atlite del Sol, cuyo volumen es 1.255.000
veces ms grande, no es ms que un punto relativamente las enormes extensiones de ter recorridas por los planetas que gravitan hacia su
globo central; el mismo Sol es como una chispa
perdida entre los 28 millones de estrellas descubiertas por el anteojo de Herschel en la Via Lllctea; por ltimo, esta inmensa aglomeracin de

BLSEO RECLS

NUESTRO PLANETA

soles y planetas, que parece que forma una han.


da de luz alrededor del Universo entero, no es en
realidad mlls que una nebulosa, es decir, una
nube de astros, semejante A una niebla que se
desvanece por el espacio infinito. Mlls allA de
nuestro cielo se extienden otros cielos, y luego
otros mlls, que tarda la luz eternidades en recorrer, A pesar de su prodigiosa rapidez. Qu es la
Tierra en ese abismo sin fondo de las estrellas?
Aislada puede parecernos inmensa; demasiado
vasta para nuestra pequeez, no nos ha dejado
descubrir toda su superficie, pero en relacin con
el mundo sideral, es menor que el grano de arena
comparado con la masa de las montaas, menor
que una molcula atmosfrica comparada con la
extensin de los aires.
Verdad es que no es mAs que un grano de
polvo la Tierra para el que ve las nebulosas en el
camp~ de su telescopio, y sin embargo, no es menos digna de estudio que todos los astros del
cielo. Si no tiene la grandeza de sus dimensiones
no deja de ofrecer en todos sus pormenores infi~
nita variedad. Las generaciones enteras que se
suceden en su seno podran pasarse la vida estudiAndola, sin acabar de conocer completamente
su belleza, y no hay ciencia especial cuyo objeto
sea una parte de la superficie terrestre una serie
de sus productos, que no ofrezca A los sabios inagot.able dominio. Este globito es, lo ~ismo que
el Cielo, un verdadero cosmos, por la admirable

armonia de sus partes y de su conjunto. Este


planeta imperceptible es, desde cierto punto de
vista, tan grande como el Universo, porque es expresin en las mismas leyes. Por la forma de su
rbita, por sus diversos movimientos de traslacin y rotacin, por la sucesin de dias y estaciones y por cuantos fenmenos gobierna la gran ley
de la atraccin, la Tierra es representante de los
mundos; en ella estudiamos todos los astros.
Nuestro planeta es un esferoide, es decir, una
.esfera achatada por los polos y convexa en el
Ecuador, de modo que todas las circunferencias
que pasan por el extremo del eje polar tienen
forma eliptica. La depresin de cada polo viene ser de una trescentsima parte del radio
terrestre, sea de 21 kilmetros, pero no es
seguro que ambos casquetes polares estn igualmente achatados. Tal vez exista un contraste entre los dos hemisferios, no slo por el relieve de
los continentes y la distribucin de los mares, sino
tambin por la forma geomtrica. Sea de ello lo
que fuere, parece demostrado que la curvatura
no es exactamente la misma en todas las partes
de la Tierra situadas A igual distancia de los
polos; Jos meridianos, sin excepcin, son elipses
irregulares. Las mediciones recientes de grados
llevadas A cabo por los astrnomos, especialmente la gra~ triangulacin ejecutada desde 1816 hasta 1852 bajo la direccin de Struve, desde las
eostas del Ocano Glacial hasta las orillas del

ELSEO RECLS

NUESTRO PLANSlTA

Danubio, han revelado en la forma terrestre sin~


guiares desviaciones, causadas, ya por la naturaleza geolgica del suelo, ya por la proximidad de
poderosas aristas de montaas. De las comarcas
de Europa, Inglaterra Italia tienen una superfi..
cie notablemente ms achatada que la de los paises vecinos.
Parece adems que una hinchazn perpendicular al Ecuador, y por lo tanto paralela al meridiano, forma un relieve alrededor del mundo,
pasando travs de Europa y frica, unos doce
grados al Este de la longitud de Paris; en cambio,
dos depresiones polos de segundo orden, achatados en unos dos kilmetros, algo ms de la
tresmilsima del radio terrestre, corresponden
ambas regiones de la zona ecuatorial, donde las
tierras estn muy hundidas, uno 102 grados del
Este de Par1s, en medio del archipilago de la
Sonda; otro en el hemisferio del Oeste, cerca del
istmo de Panam. Esas desigualdades de curvatura, que indudablemente son variables y corresponden los cambios de lugar del centro de
gravedad del planeta, no se revelan ms que al
astrnomo y no interrumpen en ningn paraje la
horizontalidad aparente de la superficie de las llanuras y los mares.
Las dimensiones de la Tierra no pueden compararse con las de los grandes cuerpos celestes,
y sobre todo con las del espacio que pueden sondear los telescopios. Si la luz (cuya velocidad se

toma en astronoma como trmino de comparacin) pudiera propagarse siguiendo un a linea


curva, daria siete vueltas la Tiert' en un segundo, de modo que esa medida, nica conveniente
en los espacios estelares, es completamente inaplicable la superficie de nuestro globo. El hombre,
que es tan pequeo con relacin al planeta, empez por usar como medida de su dominio todo
parte de su propio cuerpo, como el pie, el codo, el
brazo la distancia que r~rre durante un espacio
de tiempo determinado. fines del ltimo siglo,
los sabios que honraban entonces Francia imaginaron dividir exactamente la circunferencia de la
Tierra en partes iguales que sirvieran de medida
comn para todas las distancias terrestres. Esa
medida comn metro, que con auxilio de sus
mltiplos divisores permite evaluar tan fcilmente la circunferencia de la Tierra como la de
una molcula apenas visible, es la diezmillonsima
parte del arco descrito desde el Ecuador hasta uno
de los polos. consecuencia de errores inevitables
por las dificultades de la medicin, el metro ideal
supera al metro usual en una undcima parte de
milmetro, pero puede despreciarse en la prctica sin inconveniente esa diferencia mnima, per
fectamente invisible la simple vista. La 11nea que
da vuelta la Tierra pasando por los dos extremos polares viene tener una longitud de unos
40 millones de metros de 40.000 kilmetros.
Como ha hecho notar Schbert, esta distancia

10

IIILBEO BECLS

podrta recorrerla un hombre fJ. paso normal en un


ao, siempre que no se parara un momento. La
superficie del globo, calculada por Wolfers segn
las medidas mfis recientes que han hecho los
astrnomos en diversos paises sobre los arcos de
longitud y latitud, debe de ser de 509.990.553 kilmetros cuadrados. Segn el astrnomo Enke, es
de 509.950,658 kilmetros cuadrados y la masa
planetaria se eleva fJ. mfis de un trilln 83 billones
<le kilmetros cbicos.

II

Movimientos del planeta: rotacin diurna, revolucin anual.Dia sideral y da solar.-Sucesin de das y estaciones.Diferencia de duracin entre las estaciones de ambos hemisferios.- Precesin de los equinoccios.- Nutacin.- Perturbaciones planetarias.-Traslacin de la Tierra hacia la
constelacin de Hrcules.

La Tierra, glbulo aislado en el espacio inme?so, no permanece inmvil, segn supon tan los
ant1guos pueblos, viendo en ella la base inquebrantable del firmamento. Arrebatada por el torbellino
d~ la vida universal, muvese sin descanso, describiendo en el ter una serie de espirales e11pticas
tan complicadas, que todava no han logrado los
astrnomos calcular el conjunto de sus diversas

NUESTRO PLANETA

11

<!urvas. Girando sobre si misma, describe la Tierra


una elipse alrededor del Sol y se deja llevar de cie
lo en cielo remolque de ese astro hacia lejanas
<!onstelaciones. Oscila despus, se balancea sobre
su eje y se aparta ms menos de su camino para
saludar cuantos cuerpos planetarios vienen fi su
encuentro. Es probable que no pase dos veces por
las mismas regiones del ter; pero si tuviera que
recorrer de nuevo la espiral de elipses que ha recorrido ya, no lo podria hacer hasta pasado un
ciclo de tantos millares de aos, que ya estar1a la
Tierra completamente transformada y no seria el
mismo astro. La Naturaleza, que es inmutable
en sus leyes, pero varia constantemente en sus fenmenos, nunca se repite.
.
El movimiento de la Tierra cuyos efectos mmediatos nota mfis el hombre es la rotacin diurna
que se verifica alrededor del eje ideal q~e P.asa
por los polos. El globo gira de dere~ha Izqm.erda de Occidente fJ. Oriente, es dec1r, en senttdo
in~erso del movimiento del Sol y de las estrellas,
los cuales parece que surgen en Oriente para desaparecer en Occidente. Nula en lo~ polos, porque
el eje de la Tierra e m pieza y termina en. ellos, la
rotacin es tanto ms rpida en cualqmer parte
del aJobo cuanto ms apartada se encuentra sta
del :je central. En San Petersburgo, baj~ el grado
t>O de latitud, la velocidad de la rotacin es de
unos 14 kilmetros por minuto; en Paris, pasa de
18 kilmetros; en la linea ecuatorial, que puede

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ELSEO RECLS

considerarse como la llanta de una rueda gigan


tesca, dicha velocidad es doble de la que arrastra
la Tierra en el grado 60, sea de un os 28 kilmetros por minuto, 464 metros por seaundo casi
.
o
'
1gual _ la de una bala de can de 12 kilogramos
despedid a por kilogramos de plvora. Gracias al
movimiento de rotacin, la Tierra presenta alternativamente al Sol una y otra de sus caras, para
volverlas luego hacia los espacios relativamente
obscuros del ter; as! se establece la sucesin de
d!a s y noches. Adems, la rotacin terrestre es un
hecho capital que hay que tener en cuenta para
determinar la direccin de los fluidos en mov
miento sobre_ la superfici_e del globo, como ros y
arroyos, corl'lentes mar!t1mas y atmosfricas.
La revolucin anual que la Tierra describe alrededor del Sol se verifica siguiendo una elipse
uno de cuyo~. focos lo ocupa el astro centrn l, y
cuya excentricidad es casi igual las 17 milsimas del eje mayor. La di~tancia que separa el Sol
del planeta ,aria, pues, constantemente segn los
puntos de la rbita que recorre la Tierra. En su
a.felio, es decir, cuando est ms lejos, esa distanCia es de unos 150 millones de kilmetros en el
perihelio, cuando estn ms cerca los dos 'astros
es de unos 145 millones. Los astrnomos ha;
evaluado la distancia media, desde las correcciones de Encke, Hansen, Foucault y Huid, en
147.800.000 kilmetros. Ese es un espacio que re
corren los rayos solares en 8 minutos y 16 segun-

NUiliSTRO PLANETA

lS

dos; el sonido tardaria 15 aos en atravesar la


misma extensin.
Segn ha formulado Keplero en sus clebres
leyes, el planeta se mueve con ms rapidez cuanto
ms cerca est del Sol y retrasa su marcha en
proporcin de su apartamiento del astro, pero. su
velocidad media puede calcularse en unos 30 ktlmetros por segundo, sea en 60 veces la rapidez
de una bala al salir del can. Esa rapidez, en la
~ual no se puede pensar s in vrtigo, se suma, en
todos los puntos de la superficie terrestre, con el
movimiento de rotacin que la arrastra alrededor
del eje polar. Modificada por ese movimiento, la
linea descrita por un punto cualquiera de la superficie terrestre se convierte en espiral.
Despus de haber girado 366 v~ces sobr~ si
misma la Tierra ha recorrido su rbtta, y relattva
mente ~l Sol se encuentra en la mi s ma posicin
que al salir del punto de partida. Acaba de cumplir el ao. Durante ese espacio de tiempo, com'
puesto de 366 revoluciones terrestre~, el ~ol no
ha iluminado sucesivamente cada hemtsferro ms
que 365 veces. Cul es la causa de esa anomalla
aparente? Por qu un movimiento completo de
rotacin ejecutado por el globo alrededor de su
~je no coincide exactamente con el d!a solar? Porque al girar la Tierra sobre si misma, arrebatada
~n su inmensa rbita, cambia constantemente de
posicin con relacin al Sol. Con rel~cin las
~strellas , situadas distancia cas1 mfimta de nues-

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NUESTRO PLANETA

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ELSEO lllii0L8

tro sis~ema, el planeta puede decirse que permanece stem~re en el mismo sitio, y por consiguiente el di a Sideral, es decir, el intervalo que separa
d~s pasos de la misma esttella por encima del
m1smo me.ridiano terrestre, presenta precisamente la duracin del movimiento rotatorio de nuestro
planeta. Despus de cada revolucin cotidiana, el
planeta presenta esos astros lejanos la misma
parte de su superficie, y si se extinguiera de pronto la luz del Sol, si una estrella como Sirio Aldebarn se convirtiera en nuestro gran foco de
resplandor, nuestros das tendran la duracin
exacta de una rotacin terrestre, es decir, unas
23 ho.ras y 5n minutos. Pero el Sol es una estrella
prx.Jm.a . la Tierra. Mientras sta verifica su
m O\'Jmtento de rotacin sobre s misma recorre
2.581.000
kilmetros de un arco de la rb' 1.ta,. por
.
.
consiguiente, el Sol, en su marcha aparente, parece que retrocede otro tanto, y para que la Tierra
le pres~nte exactamente la mis ma parte de su
s uperficJe que al principio de su evolucin tiene
que rodar. cuatro
minutos ms El d<
' te
.
1a s1gmen
ot~o movimiento d-e la Tierra aade otros cuatro
mm u tos la .dura ci n del da, y as sucesivamente hasta final~zar el ao. Esos aumentos diarios
de cuatro mmutos la longitud de los das for
man dur~nte un ao un tota l de minutos igual
la duracin de un dta de rotacin, de lo cual re...
sul.ta q~e el nmero de los das solares del ao
es mferwr en una unidad al de los das siderales~

La rotacin cotidiana de la Tierra alrededorde su eje produce la sucesin de das y noches, y


su revolucin anual alrededor del Sol causa la
alternativa de las estaciones. Si el eje de la Tierra,
es decir, la linea ideal que une ambos polos, fuese
perpendicular al plano de la rbita anual, es evi
dente que la parte del globo iluminada por el Sol
se extendera invariablemente de un polo otro
y los dias y las noches se compondran exactamente de doce horas en ambos hemisferios. Pero
no sucede as; la Tierra se inclina al verifica r su
movimiento de traslacin; s u eje est inclinado
unos 23 grados y medi o sobre el plano de la ibita y sostiene esa linea ideal en una posicin que
se puede considerar como invariable relativamente las rpidas peripecias de los dia s y las. estaciones. Esta oblicuidad del eje ocasiona contmuos
cambios de aspecto. La parle de la Tierra ilu~i~a
da por los rayos del astro central varia. dianamente, porque si el eje del planeta so~llene ~u
extremo fijo hacia un mismo punto del e~pac10
infinito ofrece consecuencia de la traslac1n del
globo u'n grado de inclinacin que cambia sie~
pre con relacin al Sol. Dos veces al ao est dispuesto de tal manera, que los rayos solares caen
perpendicularmente sobre el Ecuador del glo?o;
en todos los dems periodos de la revolucJ?
anual, ya el hemisferio septentrional, ~a el men
dional, es el que recibe la mayor cantidad de luz.
El ao astronmico empieza el 20 de Marzo.

16

BLSS:O RECLS

en el preciso momento en que el Sol alumbra


verticalmente el Ecuador y hace pasar por los dos
polos el circulo de separacin entre los rayos y
la sombra. Entonces el periodo de obscuridad es
igual al de luz y mide exactamente doce horas
en cada punto de la Tierra. Por eso se llama
equinoccio (igualdad de noches). Pero pasado ese
dia, que sirve de punto de partida la primavera
en el hemisferio del Norte, y que fu designado
durante algunos aos en Francia con el nombre
de 1. 0 de Germinal, contina la Tierra su movimiento de traslacin. Gracias la inclinacin del
eje, el hemisferio boreal, vuelto hacia el Sol, recibe
ms cantidad de luz y el hemisferio meridional est
menos alumbrado. Los rayos verticales del Sol
caen cada vez ms al Norte del Ecuador, y el cir
culo de luz, lejos de pararse en los polos, donde
empieza reinar un da de seis meses, se extiende
mucho ms all sobre las regiones boreales. Por
ltimo, el 21 de Junio, dia del primer solsticio (1),
encontrndose el eje de la Tierra muy inclinado
hacia el Sol, este astro irradia en el cnit del trpico de Cncer 23 grados y medio al N orle del
Ecuador, y su luz ilumina toda la zona glacial
rtica, es decir, el casquete terrestre que cubre un
(1) El nombre de solsticio de verano es impropio, puesto
que slo conviene las comarcas del hemisferio septentrional
'
y el solsticio de verano de Paris es de invierno en el Cabo de
Buena Esperanza. Tampoco deberan llamarse los equinoccios
de otono ni de primavera.

NUESTRO PLANETA

17

espacio de 23 grados y medio alrededor del polo


Norte. Entonces acaba en el hemisferio septentrional la primavera y empieza el verano. En cambio, en el meridional sucede el invierno al otoo.
Al Norte del Ecuador hay das largos y noches
cortas, y al Sur las noches duran ms que los
dias. En la zona rtica, el Sol desctibe com platamente encima del horizonte la espiral de movimiento aparente de rotacin diurna. El di a de
seis meses inaugurado en el polo Norte con la
primavera alcanza la hora de medioda el primer
da del verano y empieza la media noche en el
mismo instante para las tinieblas que ocupan el
polo Sur.
Inmediatamente despus del 21 de Junio, los
fenmenos que se han verificado durante la estacin anterior se reproducen en sentido inverso.
El Sol parece que retro ceda hacia el ho!'izonte
del Sur; sus rayos verticales dejan de caer sobre
la linea del trpico septentrional, y se acercan
constantemente al Ecuador; la zona de luz del
polo boreal y la zona de sombra d.el ~ustral, se
van estrechando al propio tiempo; dtsminuyen los
das en el hemisferio del Norte y crecen enel del
Sur; poco poco se restablece el equilibri~ entre
ambas mitades de la Tierra. El 22 de Septtembre
vuelve encontrarse el Sol directamente encima
de la linea ecuatorial, y su luz roza los dos polos.
El equinoccio, igualdad absoluta de los das Y
las noches en todas las partes del globo, se pre2

18

ELSEO RECLB

senta por segunda yez durante el ao, pero ese


momento de equilibrio no es, digmoslo asi, ms
que un punto matemt1co entre dos es_taciones.
El eje de la Tierra, que durante los se1s meses
transcurridos lwba vuelto el polo Norte hacia el
Sol, le prel:>enta entonces el polo Sur; los rayos
verticales del a!:5tro central caen al i\ledioda del
Ecuador tene~tre, y el hemisferio meridional re
sulta s u \e:t. ganancioso en cantidad total de luz
)' en longitud de los das. E m pie1a para l la pn
mavera, y para el otro el otoilo. Tres meses despus, el 21 de Diciembre, el Sol se encuentra d1
rectamente encima del trpico meridional de
Capricornio, 2:-3 gtados y medio o! Sur del Ecuador terrestre, y lu zona glacia l antrtica queda
completamente nlumbrada por su~ rayos. De-;pus, gracias al movimiento de traslacin del
globo, esa.;; dos e~tacione:s s1guen cada cual su
cu rso en sentido iu,etso hasta que la Tierra se
encuentra al cHllo en posicin anloga la del
punto de partida; el equinoccio de Marzo, prime1
d3 de la primavera en Europa ) de oloilo en Aus
t~alia. empiezn de nue\'o el uilo astronmico.
La formH elptica de la rbita terrestre y la
~elocidad de~igunl del globo en los dt::;tin tos pun
to~ de su recotTido, dan por resultado una dife
rencia muy notable de longitud en la duracin de
la":S el:>laciones. En efecto, del 20 de i\larzo al 23 de
Septiembre, es decir, durante la primtn-era y el
. verano del hemi::derio boreal, tarda la Tierra 18o

t-UE~:>TRO

PLAN&TA

dias en describi r la primera y mayor parte de su


rbita, y durante el periodo de invierno, desde el
22 de Septiembre hasta el 20 de Marzo, no emplea
ms que 179 das en recorrer la segunda parte. El
perodo eslivu 1del hemisferio boreal es 7 8 das
1nayor que el perodo correspondiente del hemis
ferio meridional; adems, consecuencia del ma
yor espacio de tiempo durante el cual permanece
vuelto hacia el Sol el polo rtico, el nmero de
horas del da es mayor en el hem,ferio del Norte
que el de horns de noche, cu ando en el hemisfe
rio austral ocurre lo contrario. Hay cierta com-
pensacin, porque si dura menos el verano en la
parte meridional de la Tierra, el planeta ~e encuentra durante esa estacin ms cerca del Sol;
pasa por el perihelio, y por lo tanto recibe mayor
cantidad proporcional de calor. Pero no se puede
dudar, como lo demuestra la observacin directa de las temperaturas y la de los vientos y co
rl'ientes, de que la s tierras del Sur, igual <..listau
ca del Ecuador, son ms fria:s que las del N arte; el
problema est en averiguar si ese fenmeno se
origina en la distribucin de los continentes del
contraste entre las estaciones que presentan am
bas mitades de la Tierra. En resumen: el hemisferio austral gana por su proximidad al fro central
tanto calrico durante la estacin clida como
gan el opuesto por ~u exposicin ms prolongada
los rayos solares? Hay perfecta compensacin?
As opinan la mayora de los astrnomos; basn

NUESTRO PLANETA

20

21

ELSEO RECLtS

dose en el clculo, afirman que en cada hemisferio la intensidad del calor est en razn inversa
de su duracin: otros sabios, siguiendo el sentir
del matemlltico Adhanar, autor de una ingeniosa
teoria sobre la periodicidad de los diluvios, piensan que por la irradiacin nocturna, el hemisferio
cuyo verano es mlis corto se enfria mucho mAs
que el hemisferio opuesto.
Sea de ello lo que fuere, si el equilibrio entre
las estaciones no existe actualmente entre ambas
mitades del mundo, acaba por restablecerse despus de una larga serie de siglos, con ecuencia
del lento movimiento terreslt'e conocido con el
nombre de prece in de los equinoccio :como un
pen da vueltas por el suelo inclinllndose en todos
sentidos y describiendo con su eje un cono ideal,
gravita la Tierra en el espacio balanceando lentamente la linea de los polos. Esa linea, siempre inclinada unos 23 grados y medio sobre el plano en
la rbita terrestre, gira lateralmente, apuntando
A cada paso una nueva regin del cielo; si se la
prolongara indefinidamente, se la verla dibujar
un c1rculo en medio de las estrellas; cambiando
as1 constantemente de direccin el eje de la Tierra,
el plano del Ecuador ha de varitlr exactamente
del mismo modo en la posicin que ocupa respecto al Sol. En efecto, todos los aos el momento
preci:so del equinoccio de l'vlarzo se adelanta veinte
minutos sobre la hora del ao precedente. Cada
revolucin de la Tierra alrededor del Sol lleva

constgo un nuevo adelanto de 20 minuto ~ ,) como


el eje del planeta no cesa de girar durante elltansCUI'SO de las edades, ocurTe que despus de un
perodo de 12.900 aos e tran:::,{orman por com
pleto las condiciones de las estacione . El hemisferio que reciba ms calor, recibi1 menos, y el que
tena ms das de invierno, gozar de verano mAs
largo. Despus de otro periodo de 12.!300 ~os,
durante el cual las rela ciones enli'e las estacwnes
de ambos hemi ferias se verificnn otra vez, el eje
de la TietTtl completa s u balanceo, que ha durado
258 siglos , la posicin del globo re!::ipeclo al Sol
vuehe !::iel' poco ms men os lo misma que en
el punto de partida y empieza el egundo ciclo de
e l8ciones.
Pudiera darse es e perodo el n o mbre de aiio
gra11de de la Tierra, si el planeta, al fi.n~liz~r tal
espacio de tiempo, se encontrara en posicin Idntica la que ocupaba al principio, pero no o?urre
as. La a traccin de la Luna, las perturbocwnes
causadas por lo proximidad de los planetas, mo
difican sin cesar la curva descrita por el eje terres
tre en el espacio y la complican con mult.itu~ de
espirales, cuyos perodos diversos ~o cmnctden
con el gran periodo de balanceo del eJe. Las o~qu
laciones sucesivas forman un sistema conttnuo
de espirales entrelazadas.
. .
Y hay mAs. los movimientos- del g~obo mdtcados ya, A su giro diario, su revoluctn anu.al
alrededor del Sol, al balanceo rHmico de su eJe,

NUESTRO PL-\NlllTA

ELSEO RECLS

probado por la precesin de los equinoccios, A la


nutacin balanceo mAs rpido que le hace sufrir
la atraccin de la Luna, hay que aadir el enorme
movimiento de traslacin que le arrastra de cielo
en cielo A remolque del Sol. Pocos aos hace que
los astrnomos desconocan todava ese movimiento, y sin embargo, se verifica con una inconcebible rapidez, doble de la que hace moverse al
planeta alrededor del astro central. En un segundo de tiempo recorre la Tierra unos 71 kilmetros
hacia el punto del cielo donde est la constelacin
de Hrcules; en un ao recorre 2.225 millones de
kilmetros. Esa enorme distancia, que la luz no
podrla andar en menos de dos horas y cinco minutos, no se sabe si forma parte de una elipse
descrita por todo el sistema planetario alrededor
de un ncleo de atraccin que el astrnomo Maedler crey descubrir en Alcin, en el centro de las
Ply~des, si, como opina Carm, tiene por foco,
lo mismo que las curvas de estrellas mltip les,
un centro de gravedad comn A varios astros un
punto matemAtico eternamente variable en el espacio infinito. Esa traslacin de nuestro g lobo
natal travs de los cielos insondables nos da
una idea de la inmensa variedad de los mvimientos que hacen girar los astros como molculas de
una tromba de polvo. Nuestra Tierra es arrebatada por los espacios, sin poder cerrar nunca el
ci~lo de sus revolucioues. Desde el dia en que sus
primeras clulas se agruparon, describe por los
1

23

-cielos la espiral indifinida de sus elipses, y nunca


dejar de girar y oscilar en el ter hasta el momento en que ya no exista en forma de planeta
aislado, porque tambin ha de acabar, como los
dems cuerpos del U ni verso; nace y vive para
morir. Su movimiento anual de rotacin va teniendo menos velocidad; verdad es que ese retraso es
poco perceptible, puesto que desde Hiparco hasta
Laplace, ningn astrnomo lo habla comprobado
todavia; pero como una fuerza csmica obrando
en sentido inverso no compense la prdida de velocidad causada por el roce de las mareas contra
el fondo y las riberas del Ocano, el impulso del
planeta ir disminuyendo. Despus de peripecias
imposibles de prever, la Tierra acabar por cam
biar completamente de situacin y perder su
existencia independiente, ya para unirse con otros
cuerpos planetarios, ya para dividirse los fragmentos, ya para caer encima del Sol como un
.aerolito.

NUBlSTRO PLANETA

CAPTULO II

Las primeras edades

l
Op~niones diversas sobre la formacin de la.Tierra. -IIipte818 de La place: graves objeciones que provoca. -Teora del
fuego centraL-Objeciones.

El origen de la Tierra se p!erde en la noche de


nuestra ignorancia. ningn hombre de ciencia
pueden autorizarle sus observaciones ni sus razonamientos para decirnos cmo se form el plane
ta, aunque nazcan continuamente nuevos astros
en 1~ inmensidad del cielo. El telescopio no ha
servido ms que para comprobar la aparicin de
esos cuerpos celestes, sin revelarnos su manera
de ~armarse. Una vez sola, en Diciembre de 1845t
tuvieron los astrnomos la suerte de asistir la
divisin de un cometa, el de Biela, viendo doblarse al astro, romperse luego y constituir dos ncleos .de distinto tamao, que andaban por el
espaciO uno tras otro. Pero este hecho nico noda derecho imaginar que se forman del mismo

25

modo todos los globos del cielo, ni para afirmar


que las estrellas y planetas nacen asi por una especie de divisin. El ingenio humano est redu
cido todava hiptesis sobre el nacimiento denuestro globo y de todos los dems. Desde la
leyenda del salvaje que hacia nacer la Tierra del
estornudo de un dios, hasta la teora del gran
Buffn, segn el cual los planetas del sistema
solar son sal picaduras arrojadas al espacio por el
encuentro de un cometa y un sol, las cosmogonas
balbuceadas por los pueblos antiguos y las in ven
tadas por los sabios modernos, no son ms que
conjeturas ms menos plausibles ingeniosas.
La hiptesis ms aceptada en nuestros das es
la que, despus de propuesta por el filso.fo Kant
en 1755 y desarrollada por Herschel, ha s1do presentada de nuevo y apoyada magnficamente por
Laplace en la Exposicin del sistema del mundo, Y
es tal la autoridad del gemetra ilustre, que su
hiptesis la consideran errneamente muchas
personas como hecho cientfico perfectamente demostrado. Por lo tanto, hemos de exponer, aunque
sea muy sucintamente, un boceto de la historia
primitiva de la Tierra.
Supone La place, en primer lugar, que el espacio en que hoy se mueve el sistema solar lo ocupaba una materia csmica gaseosa de alta temperatura y dilatacin excesiva, compara~le con ~a
de los ms enrarecidos gases. Irrad1ando s1n
cesar su alrededor, y perdiendo calrico en be

26

ELSEO RECL ts

neficio de los espacios que la rodeaban, la enorme


nebulosa haba de condensarse poco poco en
derredor de un punto central, destinado convertirse algn da en sol. Atradas unas hacia otras
las molculas de gas no obedecan slo al movi~
miento de condensacin, sino que eran anastradas
en chculo inmenso en derredor del eje del sistema. La pl'dida de calrico y la concentracin de
la masa esferoidal, que era su consecuencia, daban
p.or resultado el aumento de rapidez de la rotaCin. Al mismo tiempo la fuerza centrfuga se
acrecentaba en proporcin, y bajo el influjo de esa
fuerza, achatndose la masa atmosfrica en ambos po~os, iba tomando la forma de un disco.
Por ltimo, la atraccin, que habla sujetado las
molculas de la circunferencia y la haba impedido e'>caparse por el espacio, estaba equilibrada
por la fuerza centrfuga, y mientras la mayor parte
de la masa gaseosa segua condensndose alrededor del ncleo central, la zona exterior solicitada
.un tiempo por fuerzas opuestas, dejaba de modificar su distancia relativa al eje del esferoide y
tomaba la forma de un reborde circular de un
anillo giratorio.
o.tros anillos, separados de la masa achicada,
se aislaban sucesivamente del mismo modo y
se?uian describiendo alrededor del Sol su mo~i
miento de rotacin. Con esta hiptesis, esos aniJlos son los futuros planetas del sistema solar
Los ms ligeros hablan de ser los ms apartado~

NUESTRO PLANETA

27

del Sol, por la menor densidad de la atmsfera


incandescente que los constitua; los ms pesados
hablan de ser los formados posteriormente de
capas gaseosas ms prximas al centro del Sol,
y por lo tanto, ms densas. Ntase, en efecto, que
los planetas ms distantes del foco central, como
Urano y Neptuno, tienen el peso especifico del
corcho, y que la densidad de los globos aumenta
(aunque sin seguit una ley absolutamente regular) desde los grandes astros lejanos hasta los planetas chicos y pesados del interior del sistema.
Adems, los planos de las rbitas planetarias, q.ue
estn levemente inclinados unos sobre otros, Indicarn la situacin del Ecuador del Sol, cada
-poca en que se verifica uno de esos grandes desgarramientos que ha de dar origen un nuevo
planeta.
.
Adelgazndose causa de la prd1da lenta de
su calrico, los cuerpos anulares conservaban su
forma durante una serie de edades ms menos
larga, pero en cuanto, por una perturbacin astronmica, se hacia uno de sus segmentos ms
denso que los dems, ste ejerca una fuerza creciente de atraccin, rompa en provecho suyo la
zona de materia gaseosa y la condensaba su
alrededor, en atmsfera concntrica. Por efecto
de las leyes de rotacin, tomaba el planeta nuevo
una forma esferoidal, anloga la del astro que
le haba dado origen, y gracias la pri~e~a fuerza
impulsiva de sus molculas, su mov1m1ento se

28

J!lLSIIlO Rl!lCLS
NUESTRO PLANETA

duplicaba: continuaba su revolucin en torno del


Sol y empezaba girar sobre su eje.
L~ formacin de los satlites se explicaba
tamb1 n por la retirada gradua l de la masa gaseos~ de los planetas primarios. Los anillos desprendidos de la zona ecuatorial de estos astros se condens~n tambin, contra!dos por la prdida decal~rrco, y e convierten en otras tantas lunas. Los
pflltdos anillos de Saturno son los nicos que
recuerdan en el cielo la antigua forma de todas
las e~feras qu.e la condensacin del Sol y de Jos
pla~etas ha~ Ido .dejando en el espacio: antes,
segun e.:;ta hiptesis, eran una simple hinchazn
ecua~onal del planeta primitivo; otro da sern
satl.Ites .esfricos, semejantes las ocho lunas
que Ilumman las cortas noches de Saturno.
Seg~ la ideas de Laplace, todo el sistema
planetaro form parte en otro tiempo del Sol.
El a:stl'O, compuesto nicamente de molculas
gaseo as mucho m:s ligeras que el hidrgeno, englob en su enorme
. en
. redondez todo el espacw
que l.o:s planetas (tr~clu o Neptuno) describen hoy
sus Inmensa~ rbitas. El dimetro del esferoide
solar habr!a Sido entonces 6.500 veces ms considerabl~ que hoy, y su volumen habra superado
860 millares .de millones de veces al vo lumen
act~~l. TambJn la Tierra, antes de enfriarse y
soh.dlf1carse, habra abarcado la Luna en sus
llm!les, y su dimetro habra sido cerca de cien
veces el del planeta Jpiter; pero vago, areo.

29

lfluestro globo no habra tenido ms que una vida


.csmica impersonal; al solidificarse, al endurecerse su corteza empezara su verdadera existencia.
Esa es una hiptesis brillante, seguramente
la ms hermosa y sencilla de cuantas han propuesto los astrnomos: mejor que otra cualq uiera
da cuenta del m ovimiento uniforme de trasla-cin de los planetas de Occidente Oriente; co ncuerda, al parecer, de una manera notable con
.ciertos hechos subsiguientes de la historia de la
Tierra como nos la cuenta la geologa; por ltimo , los maravillosos anillos que rodean Saturno parece que proclaman la ve rd ad de la teora
imaginada por Laplace. Hasta los experimentos
de gabinete parece que reproducen en miniatura
el espectculo grandioso presentado durante las
primeras edades por el nacimiesto de los plnnetas. El sabio belga Platean ha encontrado el medio
de hacer girar un globo de aceite en una mezcla
de agua y de alcoho l del mismo peso especifico
que el aceite. Cuando la revolucin del a::;tro imitado es bastante rpida, se ve que el globo se
aplasta por los polos, se ensancha por el Ecuador,
forma luego una especie de reborde circul ar y
produce, por ltimo, verdaderos anillos que se
condensan rpidamente en glbulos animados de
un movimiento de rota cin propio y giran alrededor del globo centra l. Aunque esos planetas
microscpicos se originan en la expansin de la

30

ELSEO RECLS

gota de aceito, son reproduccin exacta del sistema solar.


Pero el mismo Laplace emiti esta hiptesis
con desconfianza, y nadie tiene derecho encontrarla mlls fcil que el gran gemetra. Efectivamente, sus conjeturas no explican la presencia de
l~s cometas que gravitan alrededor del Sol en rb~tas p~rfectamente determinadas, y que en su
htp.tesJs son extraos ~1 sistema solar; tampoco
e~piJc?n 1~ fo~ma elptica de las rbitas planetal'Jas n1 la mch~acin de su eje, y adems parece
que las de::;m1ente el movimiento retrgrado de
lo~ satlite~ de Urano. Las nebulosas lejanas, que
los a::,trnomos lomaban por hacinamientos de
materia csmica no condensada, y que eran un
p.oderoso argumento en favor de la hiptesis, han
stdo re:sueltas en gran parte por los telescopios y
apare.cen nue~tra vista como torbellino:::. O'I'Upos SJdemle~ de caprichosas formas; muchu: de
ellas ~on varwbles y el telescopio nos lus muestra
~u~estvamente bajo muy diversos aspectos. Por
ultimo, el ~escubrimiento del anli~i.s espectral,
que .ser Imperecedero ttulo de gloria para Kirc?~ff y B~n~en, autoriza para creer que la com poSicin quimica del Sol difiere bastante de la de los
plan~ta.s de su sistema, pue:::.lo que el tal astro no
co?tten~, lo menos en sus capas exteriOre-s ni
si.hce, nt estao, ni plomo, ni mercurio ni pl~ta
m oro: Debemos confesar que la clebr~ y :seduc:
tora hiptesis de Laplace no basta para explicar

NUESTRO PLANETA

31

todos los fenmenos observados. El espritu humano, hambriento siempre de certidumbre, fcil
mente se deja llevar tomar simples conjeturas
por verdades absolutas, y la menor virtud del fil
sofo no es saber dudar sin temor Cuando el investigador no pueda descubrir la verdad, que se
atreva ignorarla y permanezca animoso en el
umbral del mundo desconocido.
tra hiptesis hay, relacionada con la brillante
teora astronmica de Laplace, y es continuacin
suya, para contar la formacin de la envoltura planetaria. Condensado ya en globo el anillo gaseo .
so, no dej de contraerse consecuencia de la
irradiacin de calrico. Liquidada por el enfra
miento gradual de sus molculas, la masa entera
se convirti en mar de lavas arremolinadas en el
espacio, pero dicho estado fu transitorio. Des
pus de un nmero indeterminado de siglos, la
prdida de calor fu bastante grande para que una
ligera escoria se formara como un tmpano en la
superficie del mar de fuego, quiz en uno de esos
polos que el fro llena hoy de montailas y bancos
de hielo. esta primera escoria sucedi otra, luego otras ms, unironse en continentes, que flota
han por la superficie de las lavas, y por ltimo,
cubrieron con una capa continua todo el contorno
del planeta, y una envoltura delgada y slida aprision el inmenso mar incandescente.
Esa envoltura, rota frecuentemente por las
lavas que hervian debajo, soldada de nuevo, gra-

33

ELSEO RECLS

NUJI)STRO PLANillTA

la solidificacin de las escorias, fu hacindose ms recia por el enfriamiento. Despus de


una poca de prodigiosa longitud (porque el nico
intervalo durante el cual la temperatura de la corteza terrestre baj de de 2.000 grados 200 est
calculado en 3 millones y medio de siglos), la pelicula adquiri al fin estabilidad y las erupciones
de la masa liquida interior dejaron de ser un fenmeno general para localizarse en las regiones
donde la capa r!gida era menos recia. La atmsfera ambiente, llena de vapores y de substancias
di \'ersas sosten idas en estado gaseoso por el excesivo calor, se fu desprendiendo de su carga; cada
cuerpo, uno tras otro, se separ de la masa luminosa y ardiente del aire para precipitarse sobre la
envoltura slida del planeta; los metales y otros
cuerpos simples, segn la disminucin de temperatura necesaria para hacerlos pasar del estado
gaseoso al lquido, cayeron como lluvia de fuego
sobre la lava terrestre; despus, el vapor de agua
contenido en las altas regiones de la masa gaseosa
se. condens en inmensa capa de nubes , surcada
sm cesar por los relmpagos; empezaron caer
gotas de agua (las primeras del ocano atmosfl'ico), volatilizndose en el camino y volviendo subie; por ltimo, una temperatura muy superior
_100_ grados, consecuencia de la enorme presin
eerctda por el aire pesado de aquellas edades,
cayeron gotitas en la superficie de la escoria terrestre, y el primer charco, origen del mar, se for-

m en una hendidu ra de las lavas. Ese ocano,


aumentado sin cesar por la precipitacin de
nuevas lluvias, acab por rodear casi toda la corteza de las escorias con u na envoltura liquida,
pero al mismo tiempo tra!a nuevos elementos
para la construccin de los continentes futurcs;
las numerosas substancias que tenia en solucin
se combinaban diversamente con los metales y
tierras de su lecho, las corrientes y tempestades
que lo agitaban demolian las riberas para formar
otras nuevas. Los sedimentos depositados en el
fondo del agua empezaban la serie de las rocas
y terrenos que se suceden encima de la corteza
primitiva. Ya el planeta incandescente, revestido
por el exterior de una triple envoltura slida, lquida y gaseosa, pod!a convertirse en teatro de
la vida. Vegetales y animales rudimentarios nacan en las aguas y en las tierras, y por ltimo, en
cuanto la temperatur'a de la superficie del globo,
inferior 50 grados, permiti la albmina liquidarse y la sangre correr por las venas, se des
arrollaron la fauna y la flora cuyos residuos se
encuentran en las primeras capas fsiles. la
edad del caos sucedia la de la armona vital, pero
en la inmensa serie de Jos tiempos, la vida que
aparece en el planeta enfriado no es ms que
cmoho de un da,., como dice Danbre.
Segn la teora profesada generalmente, la
costra s lida acababa de formarse apenas, y hasta
era m ucho ms delgada que la capa de aire en-

~ias

ELSEO RECL8

,.o) vente del globo, porque segn las evaluaciones


comunes, y adems puramente hipotticas, el calor terrestre bastante para fundir el granito se
encuentra una profundidad de 45 50 kilmetros. Comparada con el dimetro de la Tierra,
que es 250 Yeces mayor, esa corteza Yiene ser,
l'egn esa teorfa, una pelcula tenue, de lo cual
podra dar idea una hoja de cartulina que rodeara
una esfera lfcuida de un metro de anchura. En In
Tierra ese lquido ser un mar de lavas y roen-;
derretidac:;, que tendr corno el ocano superficinl
sus crecientes, su mareas y acaso sus borrasca~
Las revoluciones geolgicas del globo no c:;er;~n
ms que el reflejo de las ondulaciones .;.,ubterr
neas de e e infieino oculto,lac:; rnontniins de pr
fido sern las olas cuajadas de ese ocano de
fuego, y los grandes gigantes colocados ll orillas de
los mares, corno el Etna, el pico de Teide, el M a D
na Roa, dan pmebac:; con sus erupciones y lavn-=;
de las tempestades que rugen debajo de la envoltura slida.
E~ realmente probable que la rnnyora de
lns rocas que constituyen la parte extel'ior del
plnnetn, y -obre todo las formaciones ms antigua"', '-e hayan encontrado antes en un e~tado de
fu-:;ir. anlllogo al de las lavas \'Oic{lnica-=; de nue-..tros da . Para la mnyor parte de los gelogos, el
granito y otras rocao; similares, que con::;tituyen
las rnac:;as principales en la arquitectura de los
continentes, existieron en otro tiempo en estado

NtTR'STRO P I A NRT A

35

pastoso semipastoso, pero aun cuando esto


estuviera fuera de toda d uda, no convertirla en
certidumbre las hiptesis relativas al origen del
planeta, lo tenue de su pelcula y la existencia
del fuego central.
El achatamiento de la Tierra en ambos polos
y su ensanche ecuatoria l, han sido presenta~os
como testimonios irrecusables del estado de Incandescencia lquida en que se encontr el globo.
Efectivnmente, toda esfera lquida que gire alrede
dor de ~u eje, tomar() forzosamente e a forma por_
la velocidad desigual de s'u masa, pero podernos
preguntar si un globo, aunque sea slido, no se
hinchara tambin hacia el Ecuador, girando sin
reposo durante indeterminada serie de iglos, porque ninguna materia es inflexible en abs?luto, Y
bajo las fuertes presiones de su laboratono, muy
inferiores las de las fuerzas planetarias, todo~
los cuerpos slidos, corno el hierro y el acero, les
ocurre lo que los lquidos. Adems, las obser
vaciones y Jos clculos de astrnomos y ge?rnetras los han inducido creer que el achatarntento
de la Tierra en los polos no es una cantidad cons
tante, y por consiguiente, que hay leyes, ~istinlas
de los movimientos de rotacin y revolucin, que
contribuyel'On modificar la forma del planeta;
menor probablemente en el polo boreal que en el
austral, la irregularidad de la esfera parece e~tar
sometida cambios peridicos durante el trans
curso de las edades y se complica adems con

NUESTRO PLANETA

S6

ELSEO Rl!IOLS

otras varias irregularidades, turgencias 6 depresiones reveladas ll la ciencia por las oscilaciones
del pndulo y las medidas de arcos terrestres. U no
de los motivos de estudio ms serios que presenta
la geografa flsica es precisamente esa inestabilidad del suelo, que en diversos puntos de la superficie del globo se levanta 6 se deprime con prodigiosa lentitud. Si la causa cierta de esas hinchazones
y depresiones nos es desconocida, nada inclina
creer que se deban la fue1za ce ntrifuga desarrollada por la rotacin de la Tierra.
Tampoco hay que olvidar que en la hiptesis
admitida por quienes creen en el fuego central,
nuestro planeta debe ser considerado corno una
masa lquida, puesto que la envoltui'a exterior es
relativamente una pellcula tenue. En esas condiciones, dificil sera comprender que el g1an ocano
de Javas no estuviera agitado, como el de agua,
por el movimiento alternativo de las mareas.
Tarn poco se co rn prenderla que la Tierra no estuviese mucho ms deprimida en los polos y no se
transformara en verdadero disco; el achatamiento
polar no es ms considerable que las si m pies
desigualdades superficiales co mprendidas en la
zona ecuatorial entre las cimas del Himalaya y los
abismos del Ocano ndico. Liais atribuye el escaso achatamiento de Jo~ polos al trabajo de
unin que Jos hielos y aguas polares, irresistiblemente ati'aidos hacia el Ecuador, no dejan de
lleva1 cabo ao tras ao, siglo tras ~iglo, cargn-

37

dose de enormes cantidades de residuos arrancados la superficie del suelo.


El argumento prin cipa l de quienes consi deran
la existencia del fuego central como un hecho demostrad o, consiste en que en las ca pas exteriores
de la Tierra exploradas por los mineros, el calor
no ce a de aumenta1 con la profundidad de las
cavidades. Bajando al fondo de un pozo de mina,
se atraviesan invariablemente zonas de temperatura cada vez ms alta, pero la proporcin del
aumento vara segn las diversas partes de la
Tierra y las rocas en que se abren las galeras. El
calor crece ms rpidamente en los esquistos que
en el g1anito, ms en las ''enas de metal que en
los e~quistos, ms en los filones de cobre que en
los de e:::.laiio y ms en las capas de hulla que en
los yacimientos metlicos. En \Vurtemberg, en el
pozo artesiano de Nenffen, crece la temperatura
un grado cenllgrado cada 10 metros y medio. En
la mina de Monte Mas (Toscana), cerca de los
manantiales borcicos, crece un grado cada 13 me
tros. Cerca de Jakutzk (Siberia), crece un grado
cada 16 metros. En los dems sitios, la progresin s uele ser menos rpida; el trmino medio
del intervalo que en ese enorme termmetro de las
capas terrestres corresponde un grado de calor,
es de 25 30 metros. En las minas de Sajonia, el
aumento, segn Reich, es de un grado por cada
42 metros.
Sin embargo, la Tierra no ha sido socavada

SS

ELSEO REOLS

gran profundidad. Las excavaciones mAs notables, la de Kutenberg, en Bohemia, y una de las
minas de Guanajuato (Mjico), llegan apenas A un
kilmetro, es decir, la seis sietemilsima parte
del radio terrestre; seria mAs que imprudente
querer juzgar del estado de todo el interior del
globo pot' la temperatura de las capas superficiales y afirmar que el calor, acrecentado segn proporcin constante desde la superficie del suelo
hasta el centro de la Tierra, se eleva hasta la tem
peratura de 200 000 grados, es decir, mucho mAs
de lo que puede concebir la imaginacin del
hombre. Lo mismo darla inferir, del enfriamiento
gradual de las altas capas areas, que la baja de
temperatura contina hasta el centro de los espacios celestes, y que A 1.000 kilmetros de la Tierra
el fria es de 5.000 grados. La parte superficial del
globo, atravesada sin cesar por corrientes magnticas que se dirigen de polo A polo y en la cual se
elaboran todos esos fenmenos de la vida plane
taria que modifican sin parar el relieve y la forma
de los continentes, sin duda ha de encontrarse en
condiciones especiales respecto al desal'rollo de
calor. La delgadez de la envoltura teiTestre no
estA demostrada, ni mucho menos, por el crecimiento gradual de la temperatura en los pozos de
mina y en los manantiales.
Prodier, A quien llamaron la atencin todas las
objeciones que se le ocurrian respecto la tenuidad de la envoltura terrestre, ya admita que esta

NUESTRO PLANETA

39

corteza no puede ser estable como no tenga de


120 280 kilmetros de espesor. Recientemente,
al someter W. Hopkins clculos de altas matemticas los fenmenos de la precesin y la nutacin terrestres, ha llegado A un resultado muy
diferente de la hiptesis susodicha. Ha demostrado
que con fuego central sin l, el planeta ~staria
animado de movimientos peridicos muy dtferentes si la parte slida de la corteza no tuviese de
1.300 1.600 kilmetros, sea la cuarta quinta
parle del radio terrestre. W. Thoms?n es.tab~ece
por otros clculos que si la Tierra tuvtera stqutera
la solidez del hierro y del cuero, las mareas Y la
precesin de los equinoccios tend:an un.a .importancia menor de la actual. Por lttmo, Ltats, examinando y discutiendo todas esas suposiciones,
trata de demostrar que en virtud de los fenmenos
.astronmicos, la solidez interior del planeta es indiscutible. Puede creerse, sin doclararse an definitivamente, que no existe fuego central, sino ma
res interiores de materia incandescente, dispersos
en varias partes del planeta, poca distancia de la
superficie terrestre, separados unos d.e otr~s por
pilarea de rocas slidas. Esa es la htptests que
W. Hopkins y Sartorius de Watterohansen,
historiador del Etna, les parece la ms conforme
eon los fenmenos volcanicos.

40

EI.S&O RKCLS

Il

Heladas geolgicas.-Conglomerados, asperones, arcillas, calizas. -Capas fosilferas. -Orden de sucesin de los seres.
-Clasificacin general de los terrenos.-Duracin de los
periodos geolgicos.

Los documentos positivos ms antiguos relativos la historia geolgica de la Tierra son las
primeras capas de sedimento que pueden conocerse de una manera cierta como depositadas poxlas a~uas en el fondo de algn ocano antiguo.
Debao de los estratos superficiales de origen moderno se encuentran otros pertenecientes poca
ms rem~ta y otros de formacin antei'ior, y asi
s~ va de hilado en hilada hasta el esqueleto de la
Tierra, hasta aquellas rocas que la presin de las
masas superiores y el calor planetario han transformado gradualmente durante el transcurso de
las edades de modo que hacen indecisa la estratificacin. E5as capas superpuestas, comparadas
muchas veces con las hojas de un libro, manifiestan la fecha de su antigedad con el orden mismo
de su sucesin sin que pueda decirse cuntos
centenares millares de siglos han transcurrido
durante la formacin de cada lecho de sedimento

NU.BlijTRO l'LANETA

41

lo menos se puede conocer su edad relativa en


la serie de las rocas.
Donde esas hiladas no han sufrido pertubacin
desde su origen, todava se extienden en capas
paralelas y casi horizontales, como en el fond?
del mar donde se depositaron, y es lo ms fc1l
clasificarlas por orden de antigedad. El gelogo
que baja un pozo de mina, abierto verycalmente
en esos terl'enos, puede recorrer en c1erto modo
toda la serie de los ti e m pos hasta las primeras
edades; en pocos momentos ve como un resumen
de la historia geolgica de la Tierra. Donde la
accin de los meteoros y de las fuerzas que trabajan en lo interior del globo han co:tado la sup~rfi
cie continental ccn escarpas rp1das y perm1ten
ver lateralmente como en un muro inmenso las
hiladas superpuestas, el orden de sucesin de las
rocas distintas no puede ofrecer duda alguna. En
cambio, en las comarcas donde los estratos s.e
han levantado en ngulos diversos estn torcidas 1 rotas vueltas del revs, donde rocas salidas
de la Tierra en estado de liquido de pasta, como
el prfido y las lavas, se han intercalado entre las
hiladas, las investigaciones de los gelogos s~elen
tropezar con muchas dificultades, y n~ ob.t1enen
buen xito mlis que fuerza de pac1enc1a Y de
sagacidad. Ultimamente, el problema mayor Y de
ms penosa resolucin consiste en hallal' la concordancia de edad y formacin entre rocas sepa
radas unas de otras por valles, llanuras anchas

42

.kLtlEO RECLS

y el Ocano; por eso hav dudas res ect


hechos particulares, y. estalla
p o~ muchos
Jos gelogos Sin emb
n discordias entre
cifrados 1
argo, estn no estn des' os estrntos con la d.
.
sas que contienen sus,minera~e~n Icacwn~s diverJos ~icos anales autnticos dy sus fsile~, son
-como Jeroglficos mi'st .
e planeta, son

et1osos en pa 1't
cuentan con trazos ,
.
. e, que nos
.
gr
andwsos
la
historia
de 1a
T Ierra.

Esas hiladas innumerables


. .
su posicin, su inclinacin
' tan distmtas por
Jogas li las capas de la ~ su espesor, son anAvemos formarse sin cesa~Isma natura.leza que
montaas surcadas por 1 ~ nuestra VISta. Las
lados socavados por 1 os orrentes, los acantinien tes fl 1
a~ . 0 as, entregan las couva es mal'ltimas
.
que se extienden como ,
1 masas de residuos
guijartos, y poco li poco a~:na es . como lechos de
conglomerados Las
co.nvietten en slidos
por los agente~ atm:~~:~~c Cl'Istalinas trituradas
rfos las del Ocan
os, las aguas de los
aspern bajo la pres~ns: cotvierten en rocas de
encima. El agua tran ~ ~s masas colocadas
arrastran guiJarros ni qaut a e . los rfos que no
nues de c 1.eno y li
drena '. smo m o l cu1as teen el fondo de losU:~re:pbostta en sus ?rillas y
f anco.s de arctlla que
llegan li ser pode,
I osas ormacwn

P ueden verse li orillas del M. . e~ geo 1g~eas.


bancos arcillosos que 1
. ISSISSipf enormes
~~ agua del rfo po
a retirarse ha dejado alli
,
co menos duros, al parecer,

NUESTRO PLANETA

43

que rocas asaltadas durante siglos por olas y


te m pastadas. En ciertos lagos de Mjico, y sobre
todo alrededor de los anecifes de la Florida, volitos como los del Jura se estn formando {l nuestra
vista sin cesar. Por ltimo, en los bajos fondos
del mar se ven formarse nuevas capas calcreas
como en Guadal u pe, nuevos tenenos de trans porte, como en el banco de Tenanova . Tambin
los corales, las madrporas y otros muchos animalillos marinos son constructores que no dejan
<ie trabajar, construyendo nuevas hiladas, semejantes las de los antiguos periodos geolgicos.
Lo que hicieron en otro tiempo el movimiento de
las aguas y la perpetua actividad de la vida que
pululaba en el mar, se sigue ha ciendo, y nos
revela cmo se ha modificado la superficie terrestre durante la serie de los tiempos.
Si los esttatos pueden ser clasificados todos de
una manera general en una de las cinco grandes
series de conglomerados, asperones, arenas, arci llas y calizas, presentan, sin embargo, en susma
tices diversos, en su porcin relativa y en los
minerales que contienen, indicios que permiten
-clasificarlos segn sus respectivas edades, pero
principalmente se conoce, . veces con certidumbre
completa, el orden de sucesin de las capas por
los residuos orgnicos, animales vegetales, en-cerrados en la mayor parte de esas formaciones;
la historia natural es la nica que permite descifrar con claridad esas pl:lginas de la Tierra.

41

ELSEO BECLS

Los restos orgllnicos se conservan en el suel()


de una manera excepcional, y de ello han tenid()
los naturali~tas muchas ocasiones de convencerse
en su e ludio de las plantas y los animales de
nuestros da s. Lo cadveres que caen los devoran pronto .an imales de presa insectos; la humedad del v1ento y el Sol disuelven lo que queda
de sus carne y los ligamentos; el mismo esque~eto .acaba por. redu ci rse polvo. Las legiones
Infinilas de ammales inferiores que no tienen
?samen_ta. slida, de aparecen millones sin deJar v~. l1g10 alguno; sus masas amontonadas se
connerten en humus y en gases. Los rboles y Jas
P.lanta~ ~e aparecen co mo los animales para serVIl' ?e ahmento oti'OS seres. Apenas ca dos, los
ant1guos organi mos sirven para formar otros
nuevos; la muerte alimenta sin cesar la vida. Los
restos no pueden conse rvars e para las edades fut~ras, como no se hurten inmediatamente los
d1entes de los animales y la accin de los elementos.
Los restos orgnicos que las fuentes incrus tantes revi::;ten con una envoltura de cal y los
tron~os de rb.oles rodeados por fundas de lava,
ad~ulei'en la mdestructibilidad de la piedra. Los
a m males sor~rendidos por los hielos, tragados pordesmoronamientos refugiados en grutas profundas, pueden sostenerse durante siglos en perfe_cto estado de conservacin y convertirse en fSiles. De todos modos, es muy raro que un ser-

NUESTRO PLANETA

45

terrestre se preserve para edades futuras, ya ente


!'O, ya en fragmentos, pero no ocurre lo mismo
-con los seres martimos, que generalmente quedan
sepultados inmediatamente de pus de morir,
aun vivos, en \a arena y cieno que las olas arrastran; as s e encuentran en Jos sedimentos de los
antiguos fondos marinos y de lo deltas muchedumbre de animales fsiles cuyas partes todas
e stn adm irablemente co nservadas, ha talas ms
deli cadas, como \o prueban en nuestros museos
las hermosas muestras procedentes de las capas
de So\enhofen, de Monte Bolea, de Grignon y de
Montmartre.
Es ms; en las playas donde tenan gran am
p\itud las mareas, como en el Severo, el golfo de
San Miguel y la baha de Fundy, el limo trado
por \a ola ha cubierto veces la . huellas de pasos
de animales vertebrados, de ca m1110s traza dos por
los crustceos, gusanos y m ol u ~cos, de las seales hechas por las gotas de llu via fuertes rfagas
de viento. E s e limo endurecido poco poco se ha
convertido luego en hiladas de esqui...,to_s, creta,
aspern y arcilla; ahora, millone de anos des
pus, se encuentran en estas rocas las huella.s en
un momento grabadas ms profun~as Y.le~Jbles
los ojos de los gelogos que las wscrl pciOn~s
ambiciosas de los antiguos reye~ del mundo. Peto
esos magn\f1cos testimonios de lo pasado _n? so~
comunes ms que respecto los se res matllmos.
T
para lo
hay pocas probabilidades de fos1 zacL n

ELSEO RECLS

que vive en las tierras emergentes, en el aire y en


el agua dulce.
La conservacin de las formas orgllnicas d&
sus huel!as depende de circunstancias excepcionales, y por consiguiente, gran nmei'O de capas
est~n des pro' islas totalmente de fsiles, mientras
encJma. y debajo de ellas se pueden descubrir
muchlsimos restos de las antiguas poblaciones
del globo. La falta de residuos orgnicos en los
e:tratos nada prejuzga contra la existencia de la
\'Ida .~u.rante tal c~al perodo de la historia planet~IIa, la~ conclusiOnes negativas de la vida qu
Vflr_ws sabws han querido sacar de In falta d:
f ~ Il_e en muchas hiladas no se basan en ninguna
ceitidumbre. Adems, la exploracin del o-Jobo
apenas ha empelado, y muchas capas en laso cuales no se haba visto hasta ahora ms qu
b.
e roca
ruta, han entregado luego ll la ciencia no pocos
tesoros geolgicos. Adems, no debemos olvidar
que hay grandes desiertos, lo mismo en el fondo
de los mares que en tierra firme.
La aparicin y desaparicin de especies fsiles
no co~cuerdan de una manera completa con la
sucesin. de teiTenos, y poi' consiguiente la idea
de catac!J

1Jea t)a antes con kecuencia


'
. ~ m 0 cue Imp
el trmino de reYolucin geolgica, no est justificada. La continuidad de la Yida ha enlazado ll
to~as las formaciones unas con otras, desde los
rn~_eros seres organizados que han aparecido en
a Ierra hasta las muchedumbres que hoy la

NUESTRO pr_,ANET&

47

pueblan . Hay especie que no vivi ms que durante un corto periodo en la historia planetaria, otras
aparecen raras veces en una capa, como ensayan do la vida; luego se multiplica de estrato en estrato, para disminuir durante el transcurso de las
edades y extinguirse poco poco desaparecer
bruscamente; por ltimo, otras formas genricas
han atravesado todas las pocas y existen repre
sentantes suyos al cabo de millones de siglos.
La duracin de la especie depende, no de le s diversas revoluciones que modificaban el suelo ni
de otra causa exterior, sino de su propia vitalidad.
Generalmente la existencia de cada serie de eres
es tanto ms larga cuanto ms rudimentaria es
su organizacin. Los animales invertebrados inferiores han recorrido todos un ciclo geolgico ms
extenso que el de los animales vertebrados su periores: los foraminferos atraviesan ms larga serie
de edades que los moluscos; stos, los peces y los
reptil es, viven ms tiempo que los cuadrp edos;
por ltimo, los grandes mamiferos de la poca
terciaria han tenido una existencia relativamente
corta; no han podido resistir, como los animales
inferiores 1 las influencias variables de los climas.
Cuanto ms se eleva un organismo, en ms estrechos limites se encierra. Lo que gana en nobleza ,
.
lo pierde, si no en nmero, en duracin.
En qu orden se hhn sucedido en la Tierra
las especies animales? Los gelogos han prof_esn
do hasta hace poco respecto ese punto un s tste-

48

ELSEO REOLS

ma bien sencillo. Segn sus ideas preconcebidas,


los animales inferiores, incluyendo la clase de los
cru lceos, poblaron exclusiva mente la superficie
del plaueta durante la formacin de las capas
geolgicas ms antiguas los peces aparecieron
por vez primera durante el pet'lodo del aspern
rojo; los reptiles nacieron en los golfos y bajos
fondos pantanosos, donde se acumulaban los residuos vegetales que luego se han transformado
.gradualmente en hulla. Las aves propiamente
dichas volaron por primera vez en la poca cteteea, y los cuadrpedos se sucedieron, siguiendo
un orden regular, desde las especies inferiores
hasta las ml:ls elevadas. El mono se asoci al nmeto de los seres vivos inmediatamente antes
que el hombre y ste fu Ct'eado despus de los
deml:ls animales, como para resumir en su persona todas las vidas antet'iores.
Los dec;cubrimientos hechos durante los ltimos aiios por Lyell, Forbes, Barrande, Owen,
Leidy, Emmons, \Vl:lgner, han introducido una
gran pet:turb~cin en la seriacin de especies preestablecida. A los helechos, cicdeas y contferas,
que se supona ser las nicas especies de plantas
representadas en las hullas, se han sumado muchas especies pertenecientes otras familias y
hasln altededor de las dicotiledneas. Mlls de tt'ein.
ta especies de reptiles se han encontrado en las
mismas capas, donde, segn el sentir de muchos
gelogos, no se poda descubrir ni uno. Se han

NUBISTRO PLANETA

4!)

hallado mamiferos del orden de los marsupiales


en la volita, en las hullas jursicas, hasta en el
das y en el trias, al final de las rocas de formacin paleozoica. Monos de una organizacin tan
elevada como los de nuestros das vivan durante
el periodo mioceno superior, y el hombre fu
contemporneo del oso de las cavernas, del mammut, del megaterio y de otros animales enormes,
desaparecidos hoy. N o pasa un ao sin que se descubran en los estratos de la Tierra nuevas formas
animales y vegetales que ensanchan nuestro horizonte geolgico hacia espacios cada vez ms lejanos. Los hechos que demuestran la existencia de
organismos superiores en las antiguas capas
terrestres son ya tan numerosos, que ciet' tos paleontlogos han llegado dudar del desarrollo
progres ivo de las series animales y vegetales durante los petodos geolgicos . Segn ellos, haba que buscar el orden de des arrollo en cada
grupo de especies y no en el conjunto de los seres.
Sin embargo, si se abarca con una mirada el conjunto de los seres, en vez de considerar nicamente
los precursores y los rezagados, hay que reconocer que ha habido progreso real en las series
orgnicas . Por su perodo de mayor exuberancia,
la vida vegetal ha precedido la animal; las plan
tas desprovistas de flores fueron en las primeras
edades ms numerosas que las floridas; los crustceos, moluscos y otros animales poco elevados
tuvieron su edad de oro antes que Jos peces Y
4

50

ELSEO RECLS

reptiJec:;. y c:;tos fueron due os de la Tierra antes


que Jos mamferos. Entre ;:tos tambin parece
muy probable el pro~rec:;o, po1que la mayor parte
de lo-s nnimale-.. jur....,icos son mrn supia les, y los
oTandes marnfen,s no Rlcanznron su completo
~
de!:iaJTolln lw ... ta In pocn terciaril'l. Supone Agas~i'. que los tipos de lns pocns antigtHlS repre~en
tflll Jo-.; embriones de lo seres actuales, de modo
que In paleontologn cuen ta la infa11r.in del mundo
llegndo hoy la virilidad.
Sen lo que fuere, las cnpns geolgi~"n~ son f.
siles; de.::de In mil'-' nntigua la ms reciente e~tn
en i toda~ rcnnidns unas ron oti'fl'S por e-..pecies
comune-.. fJ do"' ms de ellus. GJ'lCins fi In 'mce!3in de lns di,er.;;a::; ec;:pecie", y tl pe~at de i.t-;
numeros:J" diferencia~ de nombre::;; emplearlo~.
e~ln Jo gelogos rac:;i rontestes acerr.o de In cla~ific-qein gP.neral de los terrenos de toda In supe,ticie del globo. Ln.;; formaciones rns nntiguns
pnlnzoicas, que desranc:;nn sobre el granito y oli'<ts
roc:~s de n11loga nnturnleza, rornprenden I11Ci
grupos tocnif'O, cnmbriano, silrico y del nspc
rn rojo, y son loe:; primero~ e ' lrntos en que ~e
encuenfi'an re~tos de seres orgnnizarlo~; all IHHi
el en.:oon ca11adense ec;:pecie de fornminifero encontrado en el mi m o a pern, y aJJ n ( i el trislovita de Bo'lintree (parado:rirles Ha,/ani), que di ....
pul:l al eozoon el honor de hDher mnugurado In
fnuua lenec;;te A ese perodo de la historio del
globo, precedido por otros perodos deseoncwi- .

NUESTRO PLANETA

51

dos, sucedi la edad de los terrenos ca rb on fetos,


que encierran las rocas llamadas calcllreas de
montaia y las diversas hil adas de la fo rm ac in
hullera . Encima e exte ndi eron las capas de nue
\ ' O nspern rujo. Despus vienen en la escRln geolgicn las numerosas capas jursicas y cretceas,
conocidas en con junto con el nombre de terrenos
secundarios. El ltimo perodo, que precedi la
poca actual, corresponde al origen de ln s rocas
eocenns, m iocenas, pleocenas y ~e une con las
hilnd[l s cunternarw : :, las formacwnes que se depositan nuestra vi:::,ta. Por ltimo, las Ja vas incandescentes que han salido do las profundidades
y han uttn,e:-.lldo lns series e:stratigrficas, constilU) en una sexta clase de terrenos.
Si los grupos generales son los mismos en
ambos hemisferios, las numerosas hojas geolgi
cas difieren singularmente por '::)US fsiles y con
otros caracteres distintivos en Ju ~ diver::;us comarcas del mundo. En ninguna p1rle presentan cotl
cordnlldu absoluta, y pcr lo tanto, es muy difcil
clasificarlas con certeza en el orden respecti' o de
su sucesin. Antes, como en el perodo actual,
animnles y !Jlnnla::; dif~ran segn lo:, clima:::. y los
estratos que reciban: todus eslo::s residuos toma
ban cada cual espcci<d cnt ctol' geolgico. En ltis
di\'ersidades que presentan lns floras ) faunas
geolgicas, qu pnrte l.Orresponde lt~s edades Y
cul al clima? La solucin de e:::,e problema e::s
una de las mayores mibioue::s de la ciencia.

62

ELSEO RECLS

III
Modificaciones incesantes en la forma de los continentes.Tenta.ttvas hechas para conocer la antigua distribucin de
tierras y climas.-Objeto de la geologa. -Dominio de la
geografla fsica.

Las edades necesarias para llevar cabo la


inmensa obra geolgica cuya historia cuenta las
capas de la Tierra, han tenido que durar muchsimo, porque los anales de la humanidad, comparados con los ciclos del globo, no son mlls que un
momento fugaz y la cronologla cosmognica de
los indios es la nica que puede dar una idea de
los periodos terrestres. Todos Jos clculos hechos
por lo~ gelogos sobre la duracin de las gr'andes
evoluciOnes del planeta dan por resultado formidables ser'ies de aos, y se puede calcular la longitud de estas edades por millares de millones de
siglos. El matemtico Hanghton trata de demost~ar, segn la frmula de Dulong y Petit, que un
s1mpl_e deseen o de temperatura de 25 grados,
anteriOr lA poca actual del planeta, ha requerido unos 1.800 millones de aiios. Para la formacin de cada capa de las que constituven el
conjunto de los ar~hivos geolgicos de la s~perfi-

NUESTRO PLAN.illTA

63

ce, han ~ido necesarias largas series de siglos


ante las cuales se confunde el pen~amiento humano.
Las lr'an formaciones in ce~ante de todl'ls las
rocas que componen las capas extetiores del o-Jobo no podan verificarse sin modificar al misbmo
tiempo el relieve de todos los con tornos de la
TieiTa; de modo que la arquitectura general de
las partes emergentes no ha dejado de varia r desde el principio de las edades. La::; antiguas cordillera s se han derrumbado piedra por piedra, molcula por molcula, para repartirse en arcillas y
arena~ por llanuras y mares; por su pa rle , los
o.cano~ se han levantado gradualmente y Jo-, antiguo'-i fondos se han comerlido en tierra fi1me ,
que ~e ) ergue formando colinas y filas de picos. Apenas formados Jos estratos, empezaban
con tribuir la formacin de otros. Como arras trad a por etemo remolino, cada molcula no ha
dejad o de viajar de pea en peia, y por consiguiente, las masas continentales, que no son ms
que vastas aglomeraciones de molculas, han tenido que via jar por todo el contorno del globo.
Tendr a mucho inters cientfico poder seguir
travs de la serie de las edades ese viaje de las
tierras y las oscilaciones seculares de su relieve;
la armenia de las formas continentales, que es
ya tan hermosa, pesar de la inmovilidad a paren
te de la Tierra, seria mucho ms grandiosa si
pudiramos asistir con el pensamiento la infini-

51

ELSEO RECLS

ta sucesin de ondulaciones que han rizado la


supedicie del planeta. Desgraciadamente, si las investigaciones directas de los gelogos pueden ensearnos cules eran las partes de los continentes
actuales que sobresalan del agua en tal cual
poca, no pueden revelarnos qu regiones cubiertas por el mar hoy se elevaban en otro tiempo por
encima de la superficie; para cada periodo geolgico, no es posible trazar ms que mapas parciales, pero esos mapas, por incompletos que sean,
no dejan de representar un admirable resultado de
los pacientes ingeniosas investigaciones de los
sabios. Despus de un largo transcurso de siglos,
es hermoso saber cules de las distintas reaiones
o
de los continentes son las que se elevaban sobre el
mar en una misma poca y encontrar, haciendo
tanteos, algunos rastros de la antigua arquitectura
del globo.
El enor de muchos gelogos, que tenan gran
prisa de determinar el principio del periodo actual, ha sido ver en estos primeros cimientos
de nuestros continentes las nicas tierras existentes entonces en el planeta. Posible es que hubiera un tiempo durante el cual la superficie del
globo estuviera cubierta de agua en toda su redondez y la primera tierra no fuese ms que un
escollo; tal vez los islotes y las islas aparecreron
en seguida y acabaron por agruparse en archip ilagos y por unirse formando continentes; pero
nada autoriza para creer que dur'1nte la forma-

NUESTRO PLANETA

ein de los estratos interrogados por los gelogos


la pmporcin entre la sequa y la humedad haya
cambiado notablemente. Si han surgido tienas
nuevas donde el examen de las hiladas prueba
que antes se extenda el Ocano, en cambio
otros muchos hechos demuestran que bajo las
aguas hun desaparecido vastas comarcas. El plano general de los continentes no ha dejado de
modificarse durante el transcurso de las edades;
nuestras llanuras y montaas han estado cubiertas por las aguas del mar, mientras cordilleras y
mesetas se erguan en las la ti tu des del globo donde hoy se agitan las olas del Ocano. Para conocer de una manera aproximada la antigua extensin de los continentes travs de los mares
actuales, les queda los gelogos un medio, el
de establecer la concordancia perfecta de las hila
das de una formacin quebrada y separada por
las olas. Entre Francia Inglaterra, esa corres
pondencia de las capas en una y otra orilla del
Paso de Calais es evidente.
Los residuos fsiles que se encuentran acumulados en ciertos puntos de la Tierra adonde
los transportaban las corrientes, demuestran
tambin la antigua extensin de las comal'cas reducidas hoy cortas dimensiones. El Atica, que
en la poca actual es una simple pennsula roquiza de la helnica, debi de formar parte en la
poca miocena de un continente que presentara
vastas llanuras, grandes praderas y bosques tu

56

ELSEO RECLS

pidos_, y que se extendiera A lo lejos para unirs6


con Africa A travs de los espacios ocupados en
nuestros das por el mar de Creta y el archipilago. As lo comprueban de un modo evidente para
el gelogo los restos de animales gigantescos encontrados entre el lgamo de Pikermi. Las manadas de hipariones semejantes las de caba llos
salvajes de la Amrica del Sur, los rebaos de
anlilopes de diversas especies, las jirafas, los
mastodonte , Jos rinocerontes, el poderoso dinoherium, el formidable machairodus, ms fuerte
que la cebra del Atlas, y otros muchos animales
corpulentos, no podan vivir en montaas peladas
provista de mezquinos arbustos como las del
ti?a actual; n,ecesitaban un vasto continente parecido al de Africa, donde aun se ven en las
partes no habitadas por blancos tan prodigiosas
muchedumbres de hipoptamos, elefantes, antlopes, cebras y bfalos.
y animal
. Los fsiles de las dos series veo-etal
o
s1rven para demostrar, de manera ms directa
todava, la a n ligua existencia de tierras hoy desaparecidas. Efectivamente, si se encuentran las
mismas especies fsiles en las capas correspondientes de islas y continentes separados actualmente por brazos de mar y sometidos otras
condiciones climatricas, puede colegirse natura lmente que las comarcas donde vivan en ton ces
esas especies estaban reunidas. Con semejantes
concordancias de faunas y floras, han podido

NUESTRO PLANETA

57

comprobar los gelogos la antigua existencia d6


tierras de unin entre Inglaterra Irlanda, entre
Irlanda y Espaa, y hasta entre Europa y Amrica.
Explorando las capas de lignito de los terrenos
terciarios en Europa, los gelogos han descubierto tulipanes fsiles, residuos de cipreses, simientes de robinias, nogales de los Estados U nidos,
hojas de arce, de encina, de lnmo, de pino, de
magnolia, de rboles gigantescos de los bosques
de California y otros rboles de Amrica del ~ orte
que ya no viven en los bosques europeos. A mitad de camino entre ambos continentes, los lignitos de Islandia presentan una vegetacin fsil
anloga. Cmo pudieron invadir los rboles americanos las tierras de Europa si no hubiera ser
vido de puente travs del Atlntico un continente, lo menos una serie de islas muy prximas
entre s? Tambin se han encontrado en las capas
miocenas de las Malar, tierra de Nebraska, como
en las hiladas correspondientes de Europa, rinocerontes y machairodus, es decir, exactamente los
mismos restos de animales. La existencia de la
misma y nica vida orgnica en dos contin~n~es
cuya fauna y flora respectiva son hoy tan _dts_twtas, permite colegir que en la poca de los llgmtos
terciarios de la molasa, las tierras dispersas Y las
masas poco numerosas de montaas, que formaban, por decirlo asi, los rudimentos de nuestra
Europa, se unan las orillas americanas por un

58

NUESTRO .PLANETA

ELSEO RECLS

istmo que separaba las aguas atlnticas de las


glaciales. Ese istmo era la Atlntida, y las tradiciones que interpret Platn respecto esa tierra
desapa recida se basan quiz en testimonios autnticos. Posible es que el hombre haya visto hun?irse en los mares ese antiguo continente, y que
OS guanchos de Canarias hayan sido los descendientes directos de los primeros habitantes de
aquella tierra.
En una poca ms antigua, cuando los fsiles
que se encuentran hoy en las capas jursicas se
depositaban en el fondo de los mares tambin
ext ta la Allntida, pero con dimensiones mucho
ms considerables. Parece que durante aquellas
~dades terrestres un vasto continente, que comprendia la mayor parle de ambas Amricas fri<!a, In lndiu y Nueva Zelanda, se extenda ob,licuamente al Ecuador entte los dos Ot:anos del Norte
Y dell\ledioda. Ese continente, que deba cubrir
poco ms menos, como las tierras actuales un
tercio de la superficie planetaria, separaba co~ su
enorme masa los diversos golfos donde se depositaban los restos de los seres organizados; lo demue~tra que. los terrenos jursicos de Tejas, bajo
la mtsma latitud que los del Medioda de Europa,
no presentan entre sus raros restos fsiles residuos de esas numerosas especies del mundo
antiguo, que, como sus congneres de la poca
.actual~ podian viajar distan cias muy considerables; SI no hubteran existido obstculos entre am

59

bas cuencas, este contraste absoluto entre las dos


faun as habra sido imposible. Del mismo ~odo,
las ec;pecies de las forma ciones jut'~sicas del Africa
Meridi onal son completamente diferentes de las
del Himalaya, de Persia, de Europa, lo cual lleva
admitir la existencia de un continente intermedio
que se opona la emigra~in de los seres.
Por ltimo, la Australia actual presenta en s ~
fauna y en su flora la mayor analoga co n los a m
males y las plantas que vivan en los mares del
Jura de Europa y sus riberas.
Al ver los canguros australianos, que recuer
dan los marsupiales de las rocas jursicas de
Inglaterra, y el extrao or~itori~co, no rne.nos
raro que el antiguo pterodctilo, rollad ave, ~ttad
batracio, que el problemtico Arqueopte:tx de
Solenhofen hemos de creer que Australia formaba parte' del antiguo continente jursico. Adems, hoy no se encuentran ms que en las ~os
tas de Nueva H olanda los representantes vtvos
de aquellas trigonias que poblaron en otro tiempo
los mares del Jura.
Alrededor del mar interior, que se ha conve~tido en la Europa actual, la poderosa masa continental de la poca jursica proyectaba un a ancha
pennsula semilunar, en cuyo origen desembo<!aba un gran ro cuyo delta se encuentra hoy
todava en las riberas inglesas de la !\lancha.
Sobre la masa de agua que esa pennsula resguardaba de los vi en tos glaciales de la zona polar, Y

60

EL1SEO RECLS

la cual d aba calor el foco de las tierras ecuatoriales, la temperatura media deba de ser m u cho
ms elevad_a que hoy, y pasara de 20 grados ce n~ig~ados, Sl ha de ju1garse por la pr'esencia del
Ictr auro y del ple:-:,io auro. Ya se comprende)
P?r otra parte, que los contornos y condiciones
dr,ers~s de e as tierras que desaparecieron hace
tanto t1e_mpo, r~o se conocen con precisin y quiz
se nece::,tlen 1glos _de imestigacione::, para que
pue~a traz~r e atJ::,factoriamente el mapa del
con lrnente Jur ico.
Con-,iderac.:iones anlogas las que han hecho
de~cubrir apr?xim~dam~nte el clima de Europa
dur ?nte el penado JUr-:,co, han permitido los
sab1~s aventurar algunas indicaciones o-enera les
relativas la-, oscilaciones cl im atricas ~ re entada s )JOI_' los otro~ gtandes petodos de la historia
de la Trerra. La temperatura media de Europa
~~ ~ ~uave, lu ego se fu elevando en las edades
silurrca ... ; durante el perodo de las formaciones
carbonf~ras, el clima fu ca liente y hmedo, po r.
que l a~ lrerras colocadas sobre todo en la .
t d
.
zona
n :r a consi::,lnn en su mayor parte en una serie
n_o mteiTumpid_a de archipilagos. La poca lri
Sica fu relatJ\'amente fra co nsecuencia de
la gran extensin de los co ntinentes hacia los
polos .
_Despus de las _e~ades del Jura, que fueron muy
calientes y secas, VInieron sucesivamente un periodo templado, el de la creta, luego una poca de

NUESTRO

PL~NETA

61

calor, la eocena, y los ti e m pos cada vez ms fros


(lUe han acabado en el periodo glacial, desde el
cual aumenta de nuevo la temperatura. Esa fu,
resumida brevemente, la sucesin de los climas
europeos, segn las indicaciones que Lyell, Marcon, Oswaldo Heer y otros sabios han sacado de
los hecho s cuidadosamente observados.
Ya s e ve cun grandios a es la misin de la
geologa . Partiendo del es tudio cada vez ms
hondo de los terrenos actuales, esa ciencia se ha
propues to reconstituir, respecto cada perodo
suces ivo de la historia del globo, la fo rma variable
de mares y continentes; sigue en las diversas pocas los vientos y corrientes que co n los co ntinen
tes mis m os han cambiado de luga r; trata de medir,
eomo con un termmetro, las temperaturas que
han prevale9ido segn las edades en las distintas
comarcas de la Tierra; por ltim o, utili za ndo los
puntos de unin que le facilitan los resid uos dispersos, procura en co ntrar la m a ravi ll osa fi liacin
de las e pecies animales y vegelale , de de los
primeros f iles , cuyas huell as apenas indicadas
se ha n descubierto, basta los se res innumet'ables
que hoy pueblan la Tierra. No satis fecha a n en
ese id ea l que se pro pone, espe ra poder precisar
algn da las condiciones en q ue se ha desarro
liado cada o rga ni s m o de los perodos pa~ados y
deter'mina r has ta las profundidade del agua en
que han vivido peces , moluscos y a lgas. La asttonomia so ndea los infinitos abismos del espacio;

62

ELSEO RECLS

la geo loga penetra en las pro fundidades del


tiempo.
L a exploraci n de las rocas comp rueba cad a
vez ms la prodigiosa actividad de las fu erza~ que
renueYan la Tierra . A.., como el planeta, con us
hermanos y todos los a'->tros del espacio, es a n ebatado en mo\'imiento etemo, cuantas molcula s
componen la ma sa del globo cambian de sitio sin
cesar y giran sin descanso, en ciclo no menos armonioso que el del cielo. En la primera emoltura
de la Tierra, ocano ntmosfrico donde se alimenta la vida de animales y planta<::, circula el torbellino continuo de los Yientos que soplan del polo
al Ecuud or hacia todos los puntos del hori zante;
en el ocano de ngua, cada gota Yiaja tambin
de mar eu mar, desde la ola h asta la nube y desde los \'enti quetos hasta los ros No meno~ mo\'ible que la alm6:;:,fera y el aguo, lu parte slida
del planeta mueve con m(ls le ntitud sus moll.!culas, y \'eces, cuando en un corto interYalo de
das, de ailOS y de siglo, no ha ,isto el hombre
vast.as modificn~iones, tiende cteer que la Tiena
es tnmuta~le. Tambin ha cl'edo fijas aquellas
estrellos leJanas que, sin embargo, se mueren en
el ter con pi'Odigiosa ''elocidad.
Las roca~, las montaiias, las masas continentales C'Ombian constantemente y 0rritan alrededor
del globo como las aguas y Ids ai 1es . Bajo Ja
acctll de los tonen tes y de Jos agentes atmo fricos, se ni\'elan los montes y van parat al Ocano;

NUESTRO PLANETA

63

nuevas comarcas s urgen del agua y otras s e hunden y abi s man lenta mente; hindese la Tierra y
deja salida los gases y materias derretidas de
las capas profundas; por ltim o, consecuen cia
de las in cesantes reaccion-es qumicas de l inte rio~
de la Tierra, las mismas rocas cambian de composicin y las vegetacio nes de cri s ta les se s uceden
en la piedta como las faunas y las flora s en e l
suelo. Adems verificase un ca mbi o regular entre
la Tierra y Jos espacios del cielo, como lo demuestran los rastros de piedras abrasadas que se separan de los blidos lan zado'l la atmsfeta y las
cabelleras de los cometas cuyas ondas invisibles
atraviesa f.l veces e l globo. La Yida de l planeta,
como otra vida cualquiera, es un gnesis continuo,
un torbellino incesa nte de tomos, sucesi\'nmente
fij os y suelto<::, que van de organismo en organismo. Sin embargo, cua lquiera que sea la fase de
esas modificaciones infinitas que se contemple, la
Tierra siempre es bella en su forma y lo::. fenmenos que en ella se s u ceden se verifi ca n con
maravil lo a armona.
La geogtafa f sica, limitndose la poca actual, describe la Ttena nicamente como Yi\'e hoy
nuestro \'isla. No tiene las grandes a:nbiciones
de la geologa, que int rnln relatar la hi~ totia del
planeta durante In suce in de lfls edade~,.pero en
cambio reco(Te y c lasifica los hechos y descubre
b
1.
las leyes de la forma cin y destruccin de las 11
ladas. Abre el camino la geologa, y con cada

64

ELtSEO RECLS

progreso suyo en el conocimiento de los fenmenos actuales facilita una conquista de la inteligencia humana sobre el pasado de nuestro globo.
Sin su auxilio habra sido imposible dar el primer
paso en el laberinto de las edades muertas.

CAPTULO 111

Armonas y contrastes

I
Distribucin regular de conti nentes.-Ideas de los pueblos
antiguo>~ re~pecto . ella.-Leyendas del Indostn.-Atlas
y Chibclu1rnm.-El escudo de H omero. -Estrab6n.

Puesto que el globo de la Tierra obedece las


leyes de la al'monia en su redondez esfrica y estructura generRI, lo mismo que en su marcha regular por los e ~ pRcios, seria incomprens ible que
en este planeta de l'itmico movimiento se hubiera
hecho al acaso la distribucin de mares y continentes. Verdad es que los contornos de las riberas y las crestas de las montaas no forman en
la Tiel'ra redes de regularidad geomtrica, pero
esa misma variedad e:::, una prueba de vida superior y de movimientos mltiples que concurrieron
al embellecimiento de la superficie terrestre. El
dibujo quebrado, pero armonioso, de las lneas
continentales, es como la representacin visible
de las leyes que durante la serie de los siglos han
5

66

ELSEO RECLS

presidido al modelado exterior del planeta. Nohay un trazo fundamental en el relieve de la Tierra
que no sea un trazo geomtrico, como dice Juan
Reynaud.
Mientras la mayor parte de la s uperficie del
globo fu desconocida para los gegrafos, que
ignoraban hasta la verdadera forma de la Tiena, se
comprende que los hombres, abarcando con dbil
mirar un horizonte muy limitado, vieron una imagen del caos en el cruzamiento de Jas lineas geogrficas. Imposible les era darse cuenta de las
leyes que presidieron la formacin de las masas
continentales, de las que ni siquiera los contornos
conocieron; el anli is de las formas lerre::,tres no
se haba terminado an, de modo que no poda
intentarse la sntesis, como no afirmaran sin pruebas aventuraran el espritu por entre las cosmo
gonias milagrosas.
lo menos, los pueblos nios, seguros anticipadamente de la vida de una tierra bondadosa
que Jos alimentaba, han considerado todos la
Naturaleza como un inmenso organismo dotado
de suprema belleza. Para unos era un animal,
para otros una plt:1nta, para todos el cuerpo de
un dios. Las ideas que se formaban respecto
ello son en general lo ms precioso que presentan sus tradiciones orales escritas, porque en
esas relaciones, en las cuales se revela la ms
elevada expres:n de su genio potico, resuman
al mismo tiempo s us creencias relativas al origen

67

de la Tierra y de su raza. Para el estudio com


parado de la historia, de las costumbres y d~l
ideal de cada pueblo, ningn libro seria tan til
como aquel en que estuvieran reunidos todos los
conceptos cosmognicos imaginados. Comprndese tambin que esas leyendas son tanto ms
sencillas y rudimentarias cuanto ms tranquila
fuese la manifestacin de sus fenmenos en la
naturaleza ambiente, de la cual son aqullos en
gran parle reflejo. Los pueblos del Norte, que
be abren habitaciones subterrneas para evitar
el fro y cuyo territorio durante gran parte del
ao est helado cubierto de nieve, no pueden tener una idea tan fantstica de la armo na del globo como los hombres del Medioda
que habitan al pie de las montaas ms altas del
planeta, y que contemplan los grandes fenmenos
de la vida planetaria, los monzones, los huraca
nes, las sbitas crecidas de los rios, el rpido
cr ecimien Lo de los poderosos bosques tropicales.
Para los indios, en la Naturaleza todo es movmiento, creacin incesante, fulminante actividad.
Segn uno de su s libros, Brahma, el trabajador
eterno, cre la Tierra contemplando su propia
imagen en el ocano de sud or que babia brotado
de su frente.
Numerosas son las leyendas indias sobre la
formacin de la Tierra y di stribucin de los con.
tinentes; adems, en la mayor parte de esas hiptesis cosmognicas hay que admirar la osadia y

68

NUESTRO PJ,ANBTA

BLSEO RECLS

el profundo sentimiento de la vida que lodo lo


anima. Por raras que nos parezcan esas teorias
grandiosamente poticas, no dejan de ser ms
verdaderas que esas ridas nomenclaturas en las
cuales han visto toda una geografa infelices eruditos. Segn antigua creencia de los indios, anloga la de varios pueblos de Amrica, la Tierra
no es ms que una carga colocada encima de un
elefante gigantesco, smbolo de la inteligencia
la sabiduria, mientras una inmensa tortuga, que
representa las fuerzas brutales en la Naturaleza,
pasea al enorme animal por un mar de leche, ilimitado como el infinito.
Ms adelante, las ideas que del globo se formaron los indios variaron mucho segn las pocas y las sectas. Para los bracmanes, la Tierra es
un loto abierto sobre la superficie del agua. Las
dos pennsulas del Ganges y las dems comarcas
asiticas son la flor abierta; las islas dispersas
por el Ocano son los capullos medio abrir; las
tierras lejana son las hojas muellemente extendidas. Los ghats y los nilgherri son los estambres
de la inmensa flor, y en medio se yergue el gran
Himalaya, pistilo sagra do donde se elaboran las
simientes del mundo. El hombre, como esos insectillos que ven el infinito en una rosa, cons truye imperceplibles ciudades cerca de los nectarios
de la flor, y abre veces las alas para desliza rse
por los mares, desde la corola de la India hasta
la de Ormuz la de Socoto ra . El tallo desaparece

69

en las profundidades del Ocano, y de a bis m o


en abismo s umerge sus races en el corazn de
Brabma.
Muy inferiores ese co ncepto ext.rflo, per?
grandioso, que lo menos daba la T_Ierra movimiento y vida, so n todas aquellas teor1as d~~m
li cas de los sacerdotes sirios y de los talmud1stas
hebre o:5, que, por terror al cambio, vean en la
Tierra un a ma a inmvil apoyada sli da mente en
inmen as columnas de piedra de mctnl que se
perdan en el caos primitivo. Esos hiple~is antiguas y groseros se encuentran en el m1to ms
noble de los helenos, segn el cual el globo de la
Tierra e taba colocado en los hombros de un gigante anodillado. Era esa una idea ms confo rme
co n el genio plstico de GreciA, que trotaba de
bu car en todas pattes las proporciones del cuerpo humano, divinizado por la fuerz a y la belleza.
En el fondo era el mismo el co n cepto, pero su
forma era ms potica, y por lo tanto ms grata
al espritu de los pueblos nios. Imbuidos por
anlogas ideas, los aborgenes de la mese ta colombiana de Bogot contaban que, como castigo de
un crimen , la buena diosa Bochica haba condenado al gigante Chibchacum sostener con los
hombros la Tierra, que desca nsa ba antes en pilares de madera de guayaco; los terremotos, segn
este mito, obedecan los movimientos de cansancio impaciencia de ese Atlas del Nuevo
Mundo.
1

70

ELfS&O RECLS

Las ideas re lat vas la distribucin de continentes _Y mares en la superficie del globo eran
nec_esartamente errneas en todos los pueblos
antiguos que queran conocer la Tierra enteta por
las comarcas ms menos estudiadas.
. Segn los cantos de Homero, expresin de las
Ideas de los antiguos helenos sobre la Naturaleza
y la sociedad, la Tierra es un enorme disco, cuyos
bordes realza un alto cinturn de montaas, alrededor del cual corren las ondas del ro Ocano.
En medio del disco, yergue el Olimpo hacia el
cielo sus tres cumbres redondeadas sostn de los
p~l~cios de los dioses bienaventurados, y donde
Jupller, desde su trono, colocado en la ms eleva .
d~ cima, ve travs de las nubes agitarse sus
p1es la muchedumbre humana. La Tierra, separada en dos mitades por la masa azul del Mediterrneo, se extiende en lontananza hasta el reborde del disco, semejan te figuras en relieve que
adornan un escudo. Desde lo alto del Olimpo,
contemplan un tiempo los inmortales las pennsulas de Grecia, las blancas islas del archipilago,
las costas del Asia Menor, la llanura de Egipto, las
montaas de Sicilia, habitadas por los ciclopes, y
las columnas de Hrcules, colocadas en los lmites del mundo. Encima de aquel espacio poblado
por los hombres se redondea la cpula cristalina
del firmamento, sostenida por los pilares del Atlas
y del Cucaso.
Los descubrimientos de los viajeros y los cl-

NUESTRO PLANJllTA

71

culos de los astrnomos griegos habian de modificar gradualmente la teoria primitiva. Estrabn,
que fu uno de los viajeros ms constantes de la
antigedad, puesto que recorri la Ti~rra desde
las montaas de Armenia hasta las rtberas del
mar Tirreno y del Ponto Euxino las fronteras
de la Etiopa, se formaba ya idea muy acertada
de la distribucin real de los continentes del
mundo antiguo y discutia con maravillosa sagacidad las relaciones mutuas de las partes que constituan aquel conjunto. Llegando hasta atravesar
los limites de la regin conocida, se arriesgaba
decir que tal vez existiera entre la Europa Occidental y el Asia Oriental una tierra habitada que
equilibrara el mundo antiguo. En su audacia cientifica, llegaba adivinar lo que despus ha descu
bierto la geologa moderna, sea que cno slo
simples masas de rocas de islas grandes y chicas, sino tambin conlinentes enteros pueden
surgir del fondo de los mares,, como ha expuesto
el gran Ritter con sentimiento que podramos
llamar filial. Estrabn es el verdadero fundador
de la ciencia geogrfica y su obra es la que los
sabios modernos han reanudado despus de tan
tos siglos esterilizados por el cesarismo romano
y la barbarie de la Edad Media.

72

EL1SEO RECLS

1I

Debigualdad de las tierras y los lllareb.-llemi::.ferio ocenico, hemisferiO contmental.-Semicrculo de las tierras
-Di.stribucin de la::; mesetas ~s altas y de las mayore~
cord!lleras alrededor del Ocano Indico y del mar del s- _
e
ur.
uculo polar.-Crculo de los lagob y los desiertos.-Ecuador de contraccin.-Ribera::; dispue::.tas en arcos de crculo.

. El hecho ms considerable que lamn la atenCin del ob enador al examinar la superficie del
glob~, es la extensin de~igual del Ocano y de
las tierras emergentes. Aunque en ambas regio
n.es polares se encuentran todava ' 'astos espacios
sm explorar.' ~ue forman una dcimosexta parte
de la superficie terrestre, puede decirse de una
manera nproximadn que los mares cubren las tres
cuartas partes del globo.
En el hemi ferio meridional es donde se han
acu~ ulado princi poi mente las aguas, y las masas
contmentale<s se han agrupado en el boreal. E::,te
primer contraste entre amba" mitades de la Tie
rra llama ms la atencin si en lugar de tomar
los dos polos por centro de Jo ~ hemisferios se
elige.n dos puntos situados respectivamente en
medw de los espacios ocanicos ms extensos, y

NUE::!TltO PLANETA

73

hacia la parle central del grupo de los continentes. Si se describe un gran circulo sobre el globo,.
alrededo 1 de Londres, que es en nuestros di.ns el
principal foco de atraccin para ~1 com~rcw de
todo el mundo, casi toda la superficie conlmental,
encenando la doble cuenca del Atl ntico .com.o un
mar inte 1ior, cabr dentro de ese hem1sfer10; la
otra mitad de la superficie terrestre, cuyo centro
est situado junto fl Nueva Zelanda, en los anti:
podas de la Gran Bretaa, no estar ocupada cast
ms que por la inmensidad de las aguas. L~s co
marcas antrticas, la Australia, la Palagoma Y el
archipilago vecino, son las nica~ ti~rras qu.e
rompen la uniformidad de ese hem1, fen.o ocemco. Segn una hiptesis plausible, esa hmchazn,
esa tutgen cia de los continentes que sobresalen
en una parte del globo y esa afluencia de aguas
ocenicas en el hemisferio opuesto, obedecen al
peso desiaual de los materiales que constituyen
la masa del globo, y por lo tanto la falta de
coincidencia entre el centro de figura y el centro
de gravedad. El litoral de los continentes que se
desarrollan alrededor del Gran Ocano afecta una
forma sensiblemente circular; es una especie de
anillo rolo al Sur, por la parte de los hielos antfirticos. Desde la punta meridional de Africa ha::,ta
el Kamlchalka y de las islas Alentrinas al cabo
de Hornos , las tierras estn dispuestas en un
.
inmenso anfiteatro, cuyo contorno, igual la Cl~cunferencia del globo, no es menor de 40.000 lu-

NUESTRO PLANETA

74

75

ELSEO RECLS

lmet_ros. Y no son simples playas bajas que se


d_esphega? en hemiciclos alrededor del hemisfeno ocemco: las mesetas ms altas, las montaas
ms elevadas de los continentes se colocan en
vas~o semicirculo precisamente en las comarcas
Yecmas al Pacifico y hacen inclinarse hacia ese
oca_no el centro de gravedad de todas las masas
continentales.
Por la parte del Ocano ndico, dependencia
del gran mar del Sur, presenta frica sus aristas
ms elevadas; alli se encuentran los montes nevados del K~nia y del Kilimandjaro y se alza la
meseta de EtiOpia, semejante una gran fortaleza
rodeada de baluartes; al Oriente de la estrecha
puer'ta del Mar Rojo se eleva otra meseta la del
Yem~n, cuya_s pendientes ms rpidas se ;uelven
tambin hac1a las riberas del Ocano.
Ms all, aquella muralla de tierras altas, que
s_e podria llamar la columna vertebral de los contwe~tes, est cortada por la represin del golfo
Pr'SICO y del ufrates, pero empieza de nuevo al
Norte de Persia. El Cucaso, el Elburz, el Hindu
Kneh, e~ Kara Korum y el poderoso Himalaya,
cuyas cimas se levantan nueve kilmetros de
altura encima del Indostn, estn tres cuatro
veces m~s . prximos al mar de las Indias que al
Ocano Art1co; esa diferencia seria mayor si se
prescindiera de las peninsulas del Ganges, que
avanzan mar adentro como los miembros del
gran cuerpo asitico. Considerada en su conjunto,

asa del continente puede dividirse en dos


vaer~entes, una de las cuales baja rpid~me_nte
hacia las llanuras ribereas del Ocano Ind_Ico,
mientras la contrapendiente, erizada de cordilleras divergentes, se inclina de grado en grado ha
cia las inmensas tundras pantanosas que estn
junto los mares glaciales.
.
. .
Las grandes mesetas del Asia Central, hmlla
das al Norte y al Sur por esas cordilleras q_ue
irradian co mo un abanico desde el nudo de Hm
du Kuch, forman en direccin al NE. la parte
culminante del anfiteatro continental; despus al
Norte del valle del Amor se continan poca
distancia del litoral con hileras de picos que dominan los mares de Ochotzk y de Behring. Ms
all las aguas del Pacifico se han abierto paso
1, pero la
para' unirse con las del Ocano Gl ac1a
linea de las montaas sigue prolongndose. Co
locadas en forma de istmo roto al Sur del Estre-cho, las islas Alentienas reunen las dos masas
continentales de Asia y de Amrica del No_rte;
parece la ribera de una antigua tiena sumerg1da.
La alta pennsula de Alaska, co~t~n~acin de
la fila de las Alentienas, es el punto mtcial de esta
serie de altas tieiTas que siguen las orillas _del
Pac\fico travs de ambos continentes ameriCanos. Cordilleras paralelas, apoyadas en ciertos si
ti os en grandes masas, se encorvan. alre~ed~r de
las riberas de Sitka, de la Colombia britmca Y
de la California, y luego se funden insensiblemen-

NUESTRO PLANETA

76

77

ELSEO RECLS

te en la meseta ~el Anahuac. Esta contina al


SE. en una cordillera volcnica, interrumpida
de trec~o en trec~o; pero en las orillas del golfo
de D~nen la cordtllera empieza de nuevo, y sumergiendo las rocas de su base en las olas del
Pacifico, desarrolla su doble triple arista nevada
hasta ~1 e:::,lrecho de l\lagallanes. Las otras prolu
berancw de la Amrica l\leridional que se elevan
al E le de e:::,a gran espina dorsal de Colombia
alcanzan una altura menos considerable y est~
atrave::,adns por ros los cuales la nieYe de los
Ande!::J ha dado origen. Adems, la pendiente
abrupta de la cordillera madre est uniforme
mente \'Uelta hacia el Pacfico; la distancia de las
boca:::, del Amazonas las cimas de los Andes es
lo menos quince ,eces ms larga que la distancia
entre la cre~ta y el litoral del mar del Sur
E:::,e in_mens~ hemiciclo de tierras al~as que
formn In nbera mterior de las masas continentales, de de el cabo de Buena Esperanza ha:::,ta el
d~ Homo ~, no es el nico testimonio de la fuerza
S1emp1:e activa que tiende hacer surgir las par
tes :::,a.hentes_ de la esfera terrestre siguiendo grandes llneas cm.:ulares. Con la misma cordillera de
~os Andes s~ suelda una serie de montaiias y de
rslas 'olcmcas que se desarrollan en crculo
alreded or d~l mar del Sur. Es el gran anillo de
volcanes activos sealado primeramente por Leopoldo de Buch y designado por Cados Ritter con
el nombre de circulo de fuego.

Tambin las riberas de los continentes islas


vueltos hacia el mar Glacial del Norte se des
arrollan siguiendo una curva crcular. Segn se
puede juzgar por el estado actual d~ nuestros
conocimientos sobre esa parte de la Tierra, parece que un crculo polar inclinad~ un~s cinco .g~a
dos hacia el estrecho de Behnng trena por circunferencia casi regular las costas septentrionales
de Siberia, del archipilago de Parry, de Groenlandia, de Spitzberg y de Nueva Zembla.
Otro crculo, inclinado 10 grados sobre el polo
en direccin al meridiano de Pars, pasa travs
de la mayor parte de los mares interiores del
antiguo y del nuevo mundo. Esa curv~ penetra en
el Mediterrneo por el estrecho de G1braltat', r~
corre este mar y el Ponto Euxino, une el Casp10
con el mar de Ara\, que en una poca geolgica
reciente no formaban ms que una masa de agua,
y luego se prolonga hacia el Pacfico por la cade
na de los principales lagos siberianos, incluso el
Baskal. Sobre el continente americano, la curva
atraviesa el lago de Winnipeg, el Mediterrneo
de los grandes lagos del San Lorenzo, y desp~s
el Champlain y la baha de Kindy. A~ se termma
esa gran serie de dept'esiones continentales, que
ciel'tamente no se form al acaso. A\ Norte del
Mediterrneo, el ms importante de esos mares
intel'iorec; las montaas ms elevadas de Europa
'
levantan una
muralla anloga la que da vuelta
al Pacfico. Efectivamente, los Pirineos, los gran

NUJilSTRO PLANETA

78

ELSEO REOLS

des Alpes y los BaJI.~anes constituyen una especie


de muralla con numerosas brechas, mucho mlls
prximas al Mediterrneo que los mares del
Norte, y que pre enla su pendiente ms rllpida
por la parte del Sur.
Juan Re) naud ha sealado la existencia de
otro anillo terrestre que tambin debe de haberse
formado en virtud de una gran ley geolgica. Ese
tercer circulo, de una inclinacin de 15 20 grados sobre el polo, pasa por el istmo de Panam,
que es la depresin ms grande de Amrica, y
atraviesa en el mundo antiguo casi todos los gran
des desiertos, muchos de los cua les estaban cubiertos de agua duran le los ltimos periodos
terrestres. Esos espacios arenosos peascosos,
colocados oblicuamente tra,s de los continentes de Africa y de Asia, son el Sabara, los arena
les de Egipto, el Nefud de Arabia, las mesetas
saladas de Persia y el Cob Chamo, cuya superficie no es muy inferior las soledades africanas.
Cosa notable es que esa serie de antiguos mares
est domin ada al Norte por di,ersas cordilleras,
el Atlas, el Tauro, el Cucaso; como el Pacfico y
el Mediterrneo, las aguas desaparecidas tenan
al Norte un a muralla de tierras elevadas. Corno
quiera que se ha) a formado ese anillo de mares y
desiertos al cual Juan Reynaud llam ecuador de
contraccin, es imposible considerarlo como ciego
capricho de la Naturaleza.
N o slo las diversas regiones de la Tierra que

79

una ran analoga de relieve


se distinguen por d. g estas circularmente en la
de aspecto estl\n Ispu . o que los contornos de
del planeta, sm
. .

super fi e1e
bedecen as1m1smo
los continentes parece q~et od presentan una serie
a en cuva
v1r u
una ley ritmlc
J
dad cas1. per
1 de una regu1an
de arcos de crcu o
d los tres continentes
fecta veces. Las c~sta~ l ~ur frica y Australia,
meridionales, Amnc~ e l 'de ello Todas las
presentan notables e)e~p ots s del Norte tienen
los contmen e
pennsulas .d e
,
en arcos de crculo, Y
tambip on\las coi ta~as uede ser Sicilia, son
muchas islas, cuyo tipO ~ ulos esfricos. E sa
comparables _con vastos tn n~as es tan fre cuente,
disposicin circular de las c~s do de clasificar las
que varios ~elogos han ~: ~urvatura de golfos y
tierras segun el grado
bahas.

ELSEO REOLS

III

Divisin de las tierras en mundo antiguo y moderno.-Doble


continente americano.-Doble continente de Europa y frica.-Doble continente de Asia y Australia.

Si puede considerarse que las masas continentales estn colocadas siguiendo grandes crculos trazados alrededor de la esfera, hay que recon.ocer que obedecen tambin otra ley en cuya
vtrtud los grupos terrestres se han distribuido en
tres continentes dobles, que forman respectivamente tres series paralelas.
Parece al principio que las partes salientes del
suelo no c~nstituyen mlis que dos masas, la del
mundo antiguo y la del nuevo, y que esas masas
no se asemejan en sus formas exteriores. Pero un
examen atento revela una gran unidad de plan
donde primera vista no se adverta ms que caos
y desorden. Y es que, consecuencia del cruzamiento de las diversas partes, levantadas unas
circularmente alrededor de los mares, otras paralelamente al meridiano, se ha producido entre lo.:>
grupos continentales una serie de contrastes que
se mezclan con las semejanzas y hacen predomi-

NUESTRO

PLAN~TA

81

nar sucesiYamente las formas opuestas en la


distribucin general de las tierras. Esa mezcla es
Jaque da con su variedad mayor armonia al conJUnto del relieve terrestre.
Para el estudio comparativo de la configura
ciu de los continentes, hay que elegit Amrica
como tipo, porque en dicha parte del mundo la
linea de elevacin dirigida de Norte Sur es tangente la curva que describen las tierras alrededor del Pacfico y hasta se confunde con ella en
cierta extensin. Gracias esa coincidencia de
ejes, el Nuevo Mundo presenta una regularidad de
formas muy grande. Se compone de dos tringulos que dirigen hacia el SurJa punta ms aguda
y se unen entre si por medio de un istmo muy
estrecho. Ambas mitades de Amrica, una de las
cuales pertenece por completo al hemisferio septentrional, mientras la otra es trpico-meridional,
forman dos continentes perfectamente distintos,
y sin embargo, ofrecen analoga tan grande en su
estructura, que constituyen seguramente una sola
pareja. Por un efecto natural de la divergencia
creciente que se produce en la Amrica del Norte
entre el eje continental y el crculo de montaas
desplegado alrededor del Pacllco, ese continente
es ms grande que su compaero del Sur en la
proporcin de una sptima parte, y sus contornos
son mucho ms quebrados. La forma ms tpica
es la del continente meridional, al cual debiera
darse el nombre especial de Colombia.
G

82

ELSEO BECLS

En el mundo antiguo frica se adapta de un


modo evidente al mismo modelo que la Amrica
del Sur. En su estructura general, parcense ambos continentes por su gran masa triangular de
riberas poco sinuosas, y la analoga se encuentra
hasta en los detalles de golfos y promontorios.
Muchos son verdaderamente los contrastes, pero
se producen con tanto ritmo y regularidad, que ha
de verse en ellos nueva prueba de la unidad de
formacin en las dos masas continentales.
Europa no parece primera vista una parte
del mundo correspondiente la Amrica septentrional. Efectivamente, ese conjunto de penlnsu
las que aun en nuestros das es la regin ms
importante de la Tierra por la civilizacin de sus
pueblos, podra parecer un apndice geogrfico,
un a simple prolongacin de Asia; cuesta trabajo
compararlo con la Amrica del Norte, cuya masa
ocupn doble superficie. Sin embargo, el estudio
geolgico del relieYe de Europa prueba que forma
en realidad un continente distinto. En poca anterior estaba separada de Asia por una masa de
agua que se extenda desde el Mediterrneo hasta el golfo de Obi por el Ponto Euxino, el Caspio
y el mar de Aral. Al pie de las montaas del Ural
y del Atlas se extienden esas estepas inmensas
que toda\'a conserv:m, como casi todos los desiertos, su antigua fisonoma martima, y que limitan
al Oriente el continente europeo de manera mlls
eficaz que otra Atlntida. Exista el brazo de mar

NUESTRO PLANETA

83

que separaba las dos partes del mundo; pero


aunque se han reunido tierras que ante.s eran
distintas, conserva cada cual su carcter b1en determinado.
La geologa se presenta como testigo para afi:
mar la forma continental de Europa y s u analog1a
con lo Amrica del Norte. Por la parte del Sur Y
la del E:::,te, la semejanza sigue entre ambas partes
del mundo. Cierto es que por el lado meri~ional
las tierras de Europa no se Qnen ya con Africa
por medio de un i:::,Lmo semejante al que enlaza
las do!::J Amricas, pero, como saba ya Estrabn,
baslarla con un levantamiento de cien metros
esca~os para formar una lengua de tierra desde
Sicilia hasta Tnez entre los dos mares de Espa
a y de Creta. Una compuerta submarina divide
el Mediterrneo en dos profundas cuencas, y gracias su relieve acentuado, puede considerarse
como un istmo verdadero. Adems, la parle septentrional de frica, es decir, las regiones del
Atlas comprendidas entre el mar de Sahara y las
costas actuales de Manuecos, de Argelia y de
Tnez es seguramente una dependencia de Europa. La ciencia moderna ha comprobado que en
cuanto la fauna, la flora y la constitucin geolgica, todo el litoral del Mediterrneo oriental, al
Norte y al Sur, forma un todo inseparable. Bourguignarlt ha sentado claramente, con sus investigaciones sobre los moluscos vivos, que el Norte
de frica no posee una sola especie que sea pecu

84

ELSEO RECLS

liar suya, y que todos los tipos de esos animales


encontrados en las pendientes del Atlas proceden
de la peninsula ibrica. El Sahara occidental y la
Tripolitana tampoco poseen especies pri,ativas,
por lo cual es evidente que estas regiones no
hablan salido todava del fondo del Ocano al
principiar la poca actual y que la rvlauritania
continuaba al Sur la pennsula espaola; los promontorios de Ceuta y Gibraltar formaban parte
todavia de la misma cordillera. No gn oraban los
antiguos que el Mediterrneo haba estado cerra
do en otro tiempo por la parte de Occidente,
puesto que atribuan Hrcules el honor de haber abierto una puerta entre los dos mares. Otros
varios autores consideraban novedad desagradable que los gelogos hubieran hecho de Europa y
Libia dos partes del mundo distintas una de otra;
aunque separadas por el mar, las dos regiones les
parecta que pertenecan al mismo conjunto geogrfico. Los contornos exteriores de Europa recuerdan bastante los de Amrica septentrional. En
los dos continentes, las riberas del Atlntico estn
muy recortadas y dejando penetrar al mar tierra
adentro, proyectan peninsulas muy en lontananza dentro del mar. En Europa, el Mediterrneo y
el mar Bltico corresponden al golfo de Mjico
y lodos los mares que se extienden entre Groenlandia y la N u e va Bretaa; pero es de notar que
Europa, cuya organizacin es ms delicada y m{ls
fina que la de las dems par'tes del mundo, tiene

NUESTRO PLANETA

85

las pennsulas de formas m~s sueltas y lo~ mares


interiores ms rodeados de lterras; sus pemnsul~s
se han convertido en islas, sus mares son a l mtsmo tiempo lagos; de todos modos, Europa c?rr~s
ponde {l la Amrica del Norte y foema con Afnca
segunda pareja continent~l parale.la la del Nuevo ~1undo. Asia y Austraha constttuyen .la ter~er_a
pareja, aunque su forma reproduzca el ttpo pnmltivo de una manera muy imperfecta. Se ha roto el
equilibrio en favor de la parte septentrional, pero
aun se encuentran en la configuracin general de
esas grandes masas los rasgos principales que
distinauen los otros continentes dobles. Como
Amrica del Norte y Europa, est Asia aislada
geolgicamente; como esas dos partes del mundo,
pro~ ecta numerosas pennsulas en los ma.res que
la rodean, y s no est directamente umda con
Australia por medio de un istmo continuo, '?
menos las islas de la Sonda, semejantes los ptlares de un puente derrumbado, estn colocadas
tra\'s de los mares de uno otro conti nente.
Australia recuerda muy bien con su forma regular y casi geomtrica, y con su falta absoluta de
pennsulas, las otras dos partes del mundo que
penetran en los ocanos meridionales.
Por ltimo , si se considera aisladamente el
mundo antiguo, grupo oriental de los continen tes, se obserYa una doble distribucin binaria,
la divisin del mundo en cuatro partes colocadas
dos dos al Sur y al N orle del Ecuador. Ya lo

86

lllLBEO RECL8

enseaban as1 la mayora de los antiguos, que


daban al mun_do el nombre de Terra quadrifida.
Otros, obedectendo tambin li ideas sistemliticas
creian que las tierras tenan la forma de un huev~
Y se componan de tres partes redondeadas alrededor del templo sagrado en Delfos, co mbligo del
mundo,.
Encuntranse, pues, en la forma exterior de los
continentes dos leyes distintas: una en cuya virtud se han dispuesto en crculos oblicuam~nte al
Ecuador, y otra que las ha distribuido en tres
lineas paralelas al meridiano. esa complicacin
se debe la apariencia irregular de Jos continentes
dobles del mundo antiguo, porque en l se cruzan
l~s do~ ejes de formacin, y por lo tanto, hay gran
dtverstdad en el relieve de sus tierras. Las semejanzas y diferencias que presentan entre si ambas
mitades del mundo se explican tambin perfecta
mente cuando se las relaciona con uno otro
orden de hechos. Si se consideran las tierras que
brotan del mar como formando tres continentes
dobles . paralelos, llama la atencin la analoO'ia
en
b
su conJunto y en sus pormenores si se admite la
divisin casual de las masas continentales en dos
mundos, el antiguo y el nuevo, se nota entonces
la ra~n de los contrastes, que son otro gnero de
semeJanzas. As se explica la variedad de formas
de Europa, considerada ya como mitad de una
pareja continental paralela las dos Amricas, ya
como una gran pennsu la de Asia en el inmenso

NUESTRO PLANlllTA

87

anillo de las tierras que rodea el Ocano. S~ distinguen la urdimbre y la trama en el_maravilloso
tejido de la superficie del globo lo mtsmo que en
una lela.
.
El rasgo principal del relieve d~l mundo antiguo es la enorme elevacin de las lterras cerca del
centro de Asia, en el cruce de las altas cordill~ras
del Indu Kuch, en toda aquella regin grandwsa
que con justicia fu llamada 1 echumbre del mundo.
Aquel pais tan elevado que rode_an el Himalaya,
el Kara Korum, el Kuenlun, el Ttan Chan, el Soh
man Dagh y otras cordilleras ~s el lu?ar de la
Tierra donde se cruzan ambos eJeS contmentales
dirigidos uno de N orle Sur y otro de SO.
NO., paralelos los contornos del Pacfico. Al
encontrarse, se han superpuesto ambas olas terrestres, como lo hacen en el mar las que llegan
de puntos diversos del horizonte. En ese cruce de
los ejes es donde se encuentra la verdadera cspide de la Tierra, el centro orogrfico de los continentes, que es al mismo tiempo el centro de
dispersin de los pueblos arios. Por un notable
contraste, precisamente en los antipodas de esta
regin de altas llanuras y de montaas elevadas
se extienden las partes del Pacifico ms desprovistas de islas, y probablemente tambin los abismos ms hondos del Ocano.

ELSEO RECLS

IV

Principales analogas entre los continentes; forma piramidal


de las partes del mundo; pendientes y contrapendientes.Cue~c.as cerradas de cada masa continentaL-Pennsulas
meri~IOn.ales d? c~da grupo de continentes.-Hiptesis de
los dlluv10s per16d1Cos.-Disposicin rtmica de las pennsulas.

Cada continente, considerado aisladamente


puede ser asimilado A una base piramidal con una
base enorme y una cima colocada lejos del centro
de la figura. El Monte Blanco, cima culminante
de los Al pes, est situado distancia relativamente muy corta de las costas occidentales y meridionales de Europa; sta en conjunto es una pirmide cuya altura equivale la milsima parte de la
base Y cuyas .verti.en tes vueltas hacia el Asia y el
Ocano ~!acial tienen una longitud cudruple,
por trmmo medio, de las pendientes inclinadas
hacia el Ocano y el Mediterrneo. El continente
asitico tiene por cimas las altas montaas del
Himalaya, y de esos puntos elevados las caras del
pas se inclinan siguiendo pendientes muy diversas h~cia los ocanos opuestos; por una parte, el
descenso es rpido hasta las llanuras y los golfos

NUESTRO PLANI!)TA

89

del Indostn; por otra, la contrapendiente es de


una lon(7itud mucho ms considerable.
.
El relieve general de frica es menos conoc1~~,
pero es probable que el monte ~enia y el Kll~
mandjaro sean las alturas culmwantes del poli
edro continental, y esas alturas, que se yerguen
leos del centro de frica, presentan por una parte
una inclinacin relativamente brusca y por la otra
una contrapendiente muy prolongada. En Australia ocurre el mismo fenmeno, porque los montes
ms elevados de ese continente son probablemente los que se encuentran en la ~ueva Gales_ del
Sur, poca distancia de las onllas del_ Pa~1fico;
desde esas montaas hasta el Ocano Indico, la
distancia es lo menos sxtupla.
Por ltimo, ambas Amricas pueden ser t~m
bin consideradas como dos slidos cuya c1ma
est lejos del centro de figura, uno en Orizab~
en Popocatepetl, otro en el grupo de_ las ~ontanas
boli' ianas. pesar de todas las diVel'bidades de
relieve que presentan los continentes, pe.s~r de
las oquedades y depresiones de su superficie, el
suelo presenta en muy pocas regiones cavidades
inferiores al nivel del mar, y esas cavidades, como
los alrededores del mar Caspio y el valle del mar
Muerto, estn precisamente situadas en los confines respectivos de los dos continentes: Europa
y Asia, Asia y frica. Hasta las depresiones del
Sabara de Argelia, cuyo suelo est en ciertos lugares ms bajo que el Mediterrneo, son el fondo

ELSEO RECLS

del mar an~iguo que separaba en otro tiempo la


verdadera Africa de las comarcas del Atlas.
li'O gran rasgo de semejanza entre las diversas ma.sas c?ntinentales es que cada una encier~a, distancia considerable de las riberas ocemc~s, una varias cuencas cerradas, donde se
extienden la.s aguas que no pueden derramarse
por l.as vertien.tes exteriores; esas concavidades,
que tienen su Sistema exterior de lagos y de ros,
son otros tantos mundos. En el continente asitico, el mayor de todos, cuyo centro de figura es el
mli~ ap~rtado del mar, las cuencas hidrogrficas
delmte~wr presentan mucha extensin. Comprenden ca.si toda la superficie de las altas mesetas de
Tartar1a Y de Mongolia, es decir, las cuencas del
Lob Nor, del Tengri Nor, del Koko Nor, del Ubsa
Nor; despus, al Oeste de las grandes cordilleras
del Asia central, abarcan la meseta del Ivn la
cuenca del Balkach, las del mar de Aral, de os
lagos. de Van Y de Urmials. Con la depresin del
CaspiO, la serie de las cuencas cerradas del Asia
se. enlaza con la de Europa, que se extiende hasta el
mismo centro de Rusia, hasta las fuentes del Knua
Y del Valga. En conjunto, toda esa reo-in cuyas
aguas, desde las colinas del Valda rus~ hasta las
mesetas de Mongolia, nu encuentran salida hacia
el mar, comprende un espacio tan vasto como Europa. Los dos continentes americanos tambin tienen sus siste.~as aislados de lagos y ros, que ocupan una posiCin correspondiente, uno entre las

NUESTRO PLANETA

91

montaas Roquizas y la Sierra N evada de California, otro en la meseta del Titicac.a, ent~e ~os .An
des y la cordillera propiamente dicha. Afr1ea ttene
muchas cuencas cerradas, y la principal es .la del
lago Tchad, situado en el cen.tro del contwente.
Por ltimo, la misma Austraha, pesar de su
escasa extensin relativa, tiene sus lagos Torrens,
Gairdner y otros, que no se comunican con el mar.
Segn habia observado Bacn, los tres grupos
de continentes presentan tambin unos con otros
un parecido singular por la forro~ peninsular de
sus puntas terminales, vueltas hacw el Ocano Anti'lico. Esas tres pennsulas meridionales no avanzan mar adentro de igual modo, puesto que se
encuentran respectivamente 36, 44 y 56 grados
de latitud, pero estn unidas unas con otras por
un crculo ideal, inclinado 10 grados sobre el polo
Sur. Las distancias respectivas de las tres extremidades continentales son iguales en la periferia
terrestre, porque los espacios marHimos comprendidos entre el cabo de Buena Esperanza y el cabo
de Hornos, el cabo de Hornos y Tasmania, sta Y
el Sur de frica, vienen estar en la misma relacin que los nmeros 7, 8 y 9.
Cada promontorio avanzado de la Tierra parece que fu en parte demolido por las olas. La
Amrica del Sur presenta en su extremo la imagen de una inmensa ruina; el tortuoso estrecho de
Magallanes la separa de la Tierra del Fuego, que
est dividida en varias islas por un ddalo de ca-

NUESTRO PLANillTA

92

ELSEO Rb.CLS

nales y que tiene al Sur, como un len echado el


for~i~able islo~e del cabo de Romos. De la pu~ta
mend10nal de Afl'ica sale otro cabo, el de las Tormer~tas,. al cual la esperanza de descubtir las
lnd1as hizo dar su nombre actual; al Este de ese
promontorio, unido con el continente por medio
de mesetas y montaas, penetra mar adentro el
gran banco de las Agujas, en el cual viene quebrarse la . fuerza de las corrientes, y que es, sin
~u~ a, residuo de una liel'l'a de::, a parecida. Por
ultim o,. el cont.in.ente australiano tiene por pro~onga cJn meridional la ribera escarpada de la
1sla de Van D.1emen, porque, por su posicin geogrfica, e::;a lierTa pertenece seo-uramenle la
Au::,tralia; el error de Cook, que bno ''ea en Tasmani a ms que un promontorio de Nueva Holanda, em ms aparente que real. Lo que completa
ms el parecido entre las puntas terminules de
los tres continentes del hemisferio antrtico es
que cada uno de los mares que se extienden al
Oriente de esas tierras baa una isla un archipilago considerables. Al Este de Australw, es la
Nueva Zelanda; al Este del continente colombiano, el archipilago de Falkland; al Este de frica,
la isla de !\ladagascar.
Estas ob:::;evaciones de Bacn, desarrolladas
luego por Buffn, Foster, el com paero de Cook,
y en los ti e m pos modernos por Steffens Carlos
Ritter, Arnoldo Guyot y otros gegrafos, h~n dado
lugur la hiptesis de que un terrible diluvio
1

procedente del SO.

93

desc~r? sobre los continen

t s del hemisferio meridiOnal para roerlos, re

c:rtarlos, llevar sus residuos los ~ontinentes del


Norte y formar as las largas pend1entes que bajan hacia el Ocano Glacial rtico.' Segn esta
hiple.,is, las tierras del Norte crecieron desm~
suradamente expensas de las del s_ur, de las
cuales no qued ms que el esqueleto. A esa gran
inundacin, que esculpi de nuevo las masas con
tinentales, atribu\a el via jero ruso Pallas el transporte de los innumerables cuerpo~ de.rnamrn~ts
sumeaidos en las tundras de S1bena. Sab1do
0
es que esa hiptesis la han defendido despus
Arhemar y sus disc\pulos. Para esos gelogos que
ven los grandes agentes de renovaci n terrestre
en una serie de diluvios peridicos, que descendieon alternativamente del Norte y del Sur cada
10.500 aos, las osamentas que se encuentran en
Siberia las trajo el penltimo diluvio, procedente
del hundimiento de los hielos del polo austral.
Segn una de esas hiptesis, el ltimo deshielo
vino del Sur; segn otra , del N orLe. Prudente es
prescindir de esas ideas contradictorias , que
atribuyen un cataclismo la forma peninsular de
los continentes del Sur. Hoy nadie duda de que el
rinoceronte y el rnammut hayan vi\'ido en Siberia,
donde actua lmente se encuentran s us restos.
Casi todas las grandes peninsulas de la Tierra,
Groenlandia, Kamtchatka, Corea, se ala!'gan tambin con direccin al Sur. Los tres continentes

94

ELSEO RECLS

del. Nort~ toman separadamente por tipo de sus


articulaciOnes meridionales el conJunto d 1
t
t'
e os
res con mentes del Sur, y proyectan cada uno
tres ye~nsulas en los mares que los baan al
MediOdia; las tres pennsulas del mundo corresponden en Europa, Asia y Amrica del Norte
tres grupos de pennsulas secundarias.
Sobre todo en el mundo antiguo se han formado con reg~laridad esas articulaciones peninsula:es, con ritmo y medida; de continente
conti.nente presentan las analogas ms notables
Arabia, por la belleza sencilla y alti\a de sus
contornos, rec~erda la for -na elegante y majestuosa d~ Espana; el Indostn, por la muelle
ondulacin de sus riberas y la redondez de sus
~ahas, conesponde Italia; la India transgang
tiCa, con sus numerosos contornos dentados y el
~n?rm.e desarrollo de sus riberas, es como una
Imitacin de la hermosa Grecia, CU)a forma se
compara muy acertadamente con la de una hoja
de morera. En los dos continentes las pennsulas
ca~a vez son ms articuladas de Occidente
Or1ente. Las pennsulas mediterrneas especialme?te presentan el fenmeno notable de una
variedad .de contornos tanto ms grande cuanto
ms prxtmo Levante est el pas.
Las numerosas bahas que recortan las costas
de Espaa lo largo del l\Iediterrneo se desarrollan en arc?s de crculo regulares que equivalen por trmino medio la cuarta parte de la

NUESTRO PLANETA

95

circunferencia; los golfos de ltalia, como el de


Gnova, el de Npoles, el de Falerno y el de Manfredoni a, se abren como semicrculos completos
en el contorno de la pen1nsula, mientras la mayor parle de los golfos de Grecia recorta~ muy
profundamente las riberas y forman medtterr
neos en miniatura como el mar de Lepanto.
Hay que notar tambin que Espaa y Arabia,
pennsulas anlogas, no presentan al Este de sus
costas, de contornos sobrios y severos, ms que
islas de poca importancia. Italia y la India, cuyas
formas son tan ricas, tienen cada cual una isla
grande, y con sus puntos meridionales gozan
aqulla con Sicilia y sta con Ceyln. Grecia y la
pennsula lransgangtica estn baadas al Oriente
por mares sembrados de islas islotes innumerables, semejantes una nidada de pajarillos que
juegan al abrigo de las a las maternas. Las dos
pennsulas orientales que posee adetus el gran
continente de Asia, Corea y Kamtchalka, estn
asimismo acompaadas de un archipilago.
Las Lres pennsulas meridionales de Amrica
del Norte no pres entan en su aspecto la misma re
gularidad que las de Europa y Asia. consecuen cia de la forma estrecha y alargada del continente ,
dos de esas pennsulas, la Florida y la California
Baja, parecen atrofiadas en comparacin de los
rganos anlogos de los continentes del mundo
antiguo. El otro apndice peninsular, mucho ms
desarrollado porque se encuentra en el mismo eje

ELSEO RECLS

del Nuevo Mundo, no es ms que el istmo de


Amrica Central. EfectiYamente, bastara con una
si m pie depre~in de 30 metros para que el Pacifico y el mur de la~ Antillas unieran sus aguas
entre los dos continenles americanos. Parece adems que, en una poca geolgica reciente, un
estrecho unta ambos mares travs de la llanura
(llena hoy de Ja, a'-) que por una parte domina la
Sierra de Man Eungn y por otra la Sierra Trinidad. Un solo rasgo de relieve terrestre puede servir un tiempo para varias cosas: precisamente
en los antpodas de Amrica Central, las islas
de la Sonda sirven al mismo tiempo de istmo
entre los dos continentes de Asia y Nueva Holanda.

NUESTRO PLANETA

97

Articulaciones numerosas de los continentes del Norte.Formas pesadas de los del Sur.-Desigualdad de los continentes del mundo antiguo.-Desarrollo de las costas en
razn inversa de la extensin de las tierras. -Contrastes
entre el mundo antiguo v el nuevo.-Ejes transversales
entre si de Amrica y el mundo antiguo.-Contraste de los
climas en los diversos continentes de Norte y Sur, Oriente
y Occidente.

Un contraste fcil de comprobar es el de la


forma de las riberas continentales. La Amrica
septentrional, Europa y Asia tienen, comparativamente con su masa, considerable longitud de
costas. Golfo~ profundos, mares interiores pene
tran en ellas hasta gran distancia y su contorno
est lleno de pennsulas dentadas; puede decirse
que por su organizacin esas masas continentales
parecen cuerpos articulados y provistos de miembros. La Amrica del Sur, frica y Australia parece que tienen en cambio una forma rudimentaria;
su perfil es de una sencillez y una regularidad casi
geomtricas, sus golfos son escotaduras poco pro
fundas en la lnea poco movida de las orillas, y los
promontorios, que han adquirido una forma peninsular, apenas existen. Esos continentes represen
7

98

tan en la escala de la organizacin terrestre una


fase inferior de la vida. De todos modos, esa pesadez de contornos y esa falta de pennsulas quedan
compensadas en gran parte por la posicin ms
ocenica de los continentes del Sur y por la preponderancia del clima trrido. En efecto 1 el aire 1
ms clido bajo los trpicos, se satura de mayor
cantidad de humedad y las corrientes atmosfricas, ms rpidas y regulares, transportan los
vapores maritimos travs de espacios ms vastos.
Gracias las lluvias torrenciales, los vientos
alisios, los huracanes, las enormes masas de la
Amrica del Sur y de frica estn expuestas la
influencia ocenica lo mismo que las otras partes
del mundo escotadas por golfos y bahas. Los tres
continentes del Norte, cuyas riberas estn recortadisimas, deben sus mares interiores el respirar en una superficie muy desarrollada aquellos
vapores acuosos, sin los cuales serian desiertos
mmensos.
La superficie de los continentes no es un hecho menos importante que su forma, y los contrastes presentados por las diversas partes del mundo
son muy notables. Mientras ambas mitades de
Amrica son casi iguales en extensin, los cuatro
continentes :del mundo antiguo difieren mucho
unos de otros en superficie. Asia, por si sola,
comprende un espacio de tierra ms grande que
el de ambas Amricas juntas. Por su parte, Europa, proyectada en el Ocano como una simple

99

NUESTRO PLANETA

IDLSIDO REOLS

pennsula de Asia, es cuatro cinco veces ms


pequea_ que la enorme masa co? que est unida.
Al Sur, Africa tiene una superficie tres veces mayor que Europa, y Australia, ~omparad~ con su
vecina del Norte, cuya extensin es seis veces
mayor, no merece ms que el nombre de isla
grande. De todos modos, es de notar que por. un
curioso fenmeno de ponderacin, las dos mitades de cada pareja continental se equilibran en
la redondez terrestre. En la pareja occidental,
frica, que es la parte preponderante por la masa,
se encuentra al Sur y Europa al Norte. En la
pareja oriental ocurre lo contrario. El gran continente asitico est al Norte, y al Sur las tierras de
Nueva Holanda.
SUPERFICIE DE LOS CONTINENTES

Primera pareja
Amrica del Norte.
Amrica del Sur. .

20.600.000 kc.
18.000.000

Segunda pat'fja
Europa.
frica . .

9.900.000 kc.
29.125.000 ,

Tercera pareja
Asia ..
Australia ..

4o.440.000 k c.
7.700.000 ,

100

NUESTRO PLANETA

lllLSIIIO RBlOLS

:ambin pueden compararse los continentes

mdiC~ndo las dis_tancias desde su centro de figura


la ribera ocemca ms prxima.
RADIOS DE LOS CONTINENTES

Primera pareja
Amrica del Norte.
Amrica del Sur. .

1.750 k.
1.500 ))

Segunda pareja
Europa.
frica ..

770 k.
1.800

Tercera pareja
Asia ..
Australia ..

2.400 k.
990 ,

Esa gran desigualdad de los continentes podra sorprendernos si no se supiera que. segn la
hermosa .ley expuesta por Geoffroy Saint-Hilaire,
toda func1n ha de desarrollars e en un organismo
expensas de otra funcin. Verdad es que Europa es pequea, pero tiene gran riqueza de costas
~olfos Y pennsulas en sus contornos, y de islas
Islotes en sus mares. Las tierras y las aguas
estn c~locadas en capas alternadas como para
formar mmensa pila elctri ca en la cual s ustituyen los cidos, chapas de metal hilos conductores las tierras, los mares y las corrientes areas.

101

Tan di versa mente articulada est Europa, q~e sus


costas tienen un desa rrollo total ms co~s~era
ble que las de Amrica Meridional de Afnc~,
pesar de que sta cubra mucha mayor extens1?n.
Australia parece primera vista una excepc1~n
(por su forma pesada) de aquella ley en_ cuya virtud las masns conti nentales ms pequenas son al
propio tiempo las mejor or~anizadas, pero ?o
hay que considerar Austraha como cuerpo aislado; hay que tener tambin en cuenta el prolongado istmo de islas islotes que la enlazan con
la Ind o China. Alli hay numerosos archipilago~
de tierras cuyo desarrollo total de costas es cas1
incalculable, y tienen por lo tanto todas las ve ntajas de clima, riqueza y fecundidad que ?a una
situacin martima; all, ms que en nmguna
otra parle del mundo, se despliega la magni?cencia de la vida terrestre por el esplendor y vanedad
de sus productos.
Los cuadros s iguientes, que dan en kilmetros
la longitud absoluta y relativa del litoral martimo
en cada continente, forzosamente han de resultar
incompletos. No podemos separar de Europa
Inglaterra ' Irla nda , Sicilia ni las islas de Grecia,
comarcas que han representado gran papel en la
historia de la civilizacin. No podemos prescindir
de las Antillas en el Nuevo Mundo, ni de las Molucas, archipilago de la Sonda y el Japn al
Oriente del continente de Asia.

102

NUESTRO PLANETA

ELSI!lO RlllOLS

LITORAL MARTIMO

Primera pareJa
Amrica del N o rte ..
Amrica del Sur.

48.230 k.
25.770 ,

Segunda pareja
~uropa ..

31.906 k.
20.215 ,

A frica.

Tercera pareja
Asia. . .
Australia.

57.753 k.
14.400 ,

RELACIN DEL LITORAL CON LA

SU~ERFICIE

Primera pareja
Amrica del N o rte.. 1 k. por
Amrica del Sur 1 , por

407 kc.
689 ,

Segunda pareJa
~uropa ..

Africa.

k por 289 kc.


1 , por 1.420 ,

Tercera pareja
Asia. . .
Australia.

1 k. por
1 , por

763 kc.
534 ,

lOS

Teniendo en cuenta las principales islas, la


Gran Bretaa, Irlanda, Cardea, Sicilia y algunas
otras, se calcula el desarrollo total de las costas
de Europa en 43.000 kilmetros, sea en un kilmetro por 229 kilmetros cuadrados de super
ficie.
En los dos continentes del Nuevo Mundo,
mesetas y superficies presentan una superficie
casi igual en extensin, y bajo este aspecto tienen
una armonia que no existe en el mundo antiguo.
Todas las comarcas occidentales de la Amrica
del Norte y una gran parte de las orientales son
mesetas lisas dominadas por cordilleras; las
llanuras que se extienden entre esos dos sistemas
de elevaciones y comprenden las cuencas fluviales
de la Amrica inglesa y del Misuri-Mississipison iguales en superficie las tierras elevadas
que tienen ambos lados. En la Amrica del Sur,
las llanuras tienen ms extensin relativa, pero
si se aaden la cordillera de los Andes y sus
estribaciones las masas colombianas, las del Per
y Bolivia, las masas de Famatina, de Aconguija,de
Crdoba, las sierras de las Guyanas, las cordilleras del litoral brasileo y de Minas Gevaes, las
gradas gigantescas de Patagonia, entre la arista
de los Andes y la orilla del Atlntico, se ve que el
equilibrio viene ser igual entre las tierras altas
Y bajas de aquella parte del mundo. Segn Humboldt, cuyas cifras deben ser comprobadas cuidadosamente con los medios que nos da un conoc

104

ELisEO RECLS

miento cada vez mAs exacto d l


.
la elevacin media de la A
~ relieve terrestre,
de ser de 228 met
1mrJca del Norte debe
de 351.
ros, y a de Amrica del Sur
.

Los continentes del mund


.
tan la misma arman
1 o antJguo no presen.
Ja en a confio-u
.
d
e su relieve. Considei'ada As . o racJ n. general
un vasto sistema d
la en su conJunto,es
d
e mesetfls qu
.
esde los promontorios del A .
e se exttenden
de Corea, y desde las
. s ta l\1 enor ha s ta los
hasta las de la pro . . orillas del Beluchistn
VJncia de Vchot 1 L
.
central de Asia rod d
z e a regin
altas del globo ~s J ea a por las montaas ms
de todos los co,ntine:~:s~ ten~stre ms elevada
A la altura media de 3
e~ Ciertos lugares llega
La superficie total d 1 .
' 1-.000 y 5.000 metros.
calculada por Hum~o~;t ~esetas ~e As ia ha. sido
partes de aquella parte d 1 n las cmco sptimas
las llanuras del Ga
e mundo; l\Iesopotamia,
tundras de SJ.be . nfges y del Indo, la China y las
r1a orman t
sptimas partes del
t. JUn as 1as otras dos
.
con m en te En
b'
traha es muy pobre

cam 10, Ausparte de la Tierra en mesetas y cordilleras; es la


no. Muy hipottico~u:a~~nos sobresale del Ocaca de su elevacin
d. e ser los clculos acerbien sus regiones ~et 1~, porque no se conocen
In erwres pe!' 1
continente australia
'
o a a 1tura del
11
de Asia calculada no no. egarA un tercio de la
boldt en' 355 metro aproximadamente por Hum-

odo

s.

Europa, situada en el grupo del mundo anti-

NUESTRO PLANETA

105

guo diagonalmente . Australia, presenta un gran


predominio de las llanuras sobre las mes~~as .. La
Europa oriental casi entera es una campma lisa,
y ese campo, cultivado en gran parte, pero lleno
de brezos y turba de trecho en trecho, se prolonga
por Polonia y Prusia hasta las fronteras de Francia y Blgica; en aquel inmenso espacio es tan
uniforme el terreno, que en una distancia de 3.950
kilmetros,desdeNijni Novgorod Colonia, no hay
ni un tnel de ferrocarril. En Europa occiden
tal, que bajo el as pecto histrico es la verdadera
Europa, son muy numerosas las tierras ele
vadac;;; generalmente se reducen simples cordillera s , que tienen ambos lados llanuras
considerables. Las nicas mesetas que tienen
notable importancia en la arquitectura general
del continente, son las de la peninsula ibrica, de
Suabia y de Turqua; las tres se apoyan, de una
manera rtmica, en una cordillera cuya vertiente
opues~a domina extensiones horizontales de alu
vin. Al Norte de los Pirineos y de la meseta de
Espaa, se extienden las llanuras del Garona y
del Langedoc; al Sur de la meseta b.vara y del
muro de los Alpes, las frtiles campias de Lombardi;} y del Piamonte continan la superficie del
mar Adri.tico; por ltimo, las tierras bajas del
Danubio estn separadas de las mesetas de Tur
qua por la cordil lera balknica, que se desarrolla
casi paralelamente la Pirenaica. causa del
escaso nmero de mesetas que hay en Europa, la

106

NUESTRO PLANETA

ELSEO RECLS

altura media de este continente viene A ser la


mitad de la de Asia; Humboldt la ha calculado
en 205 metros. Intil es decir que no puede determinarse la altura media de frica, pero los viajeros modernos que han penetrado en lo interior
de aquella parte del mundo han visto lo bastante
para que podamos afirmar la analoga de frica
y de Asia respecto A la altura de la Tierra. Excepto Egipto, las llanuras del N1ger, algunas regiones
del litoral y algunas partes del Sahara que antes
cubria el Ocano, el continente estA completa
mente compuesto de mesetas que se suelen apoyar en altas cordilleras. Esa ley de las diagonales
que presentan en sus dimensiones respectivas los
cuatro continentes del antiguo mundo existe
igualmente respecto A su arquitectura general.
Los dos, continentes donde dominan las mesetas 1
Asia y Africa, estn dispuestos diagonalmente A
los dos continentes en los cuales son mAs extensas las llanuras, Europa y Australia.
Otro gran contraste entre el mundo antiguo y
el nuevo es el que presentan las partes centrales
de estos grupos. Entre ambas Amricas se extiende
un mar de forma casi circular, rodeado completamente por un cinturn de islas y riberas continentales. El centro del mundo antiguo, en cambio,
estA ocupado por las llanuras de Mesopotamia y
tierras altas, hacia las cuales se dirigen oblicuamente varios mares. El golfo Prsico, el mar Rojo,
el Mediterrneo, el Ponto Euxino y el mar Caspio,

107

d
aquella regin central de los continentes
ro. eatn les y van herir oblicuamente la masa
or1en a ,
. t
Al ver
nta onal con intervalos casi stm neos.
for~a y la dimensin de aq~ellos mare~, pareque la regin que circunscnben ha sufndo una
ce . de torsin como si la arrastrase un podeespecie
,
roso torbellino.
.
Por otro fenmeno de ponderacin m~y nota
ble las montaas mAs altas de cada mitad del
lobo estn situadas en los hemisferios opuestos,
~ero igual distancia del Ecuador. Cerca de uno
de los trpicos se yerguen el Himalaya y demlis
gtandes masas de Asia; ce:ca del otro, se levantan
los Andes de Bolivia Y Ch1le.
Otra diferencia de las diversas partes del ~undo merece mencin. consecuencia de la dispo
sicin anular de los continentes alrededor del
Gran Ocano las costas occidentales de Europa
'
t a l es del
y frica corresponden
li las costas onen
Nuevo Mundo, en vez de recordar las del rest~,
como reclamaria la analogia. Al Norte, Escandlnavia hace juego con Groenlandia; mas al Sur, ~as
dos orillas que se miran travs del Atlnt1co
septentrional se parecen mucho por sus escotaduras numerosas, sus golfos profundos, ~us penin
sulas y sus islas, y no hay ninguna s1metria de
formas entre las costas de Europa Y las de la
California y Colombia inglesa. Muchos gegrafos, y Humboldt entre ellos, han credo que el
continente de frica y el de Amrica del Sur te

r:

108

ELSEO RECLS

nfan sus lados correspondientes orienta dos en el


mis m o sen ti do. N o es cierto; esas dos partes del
mundo presentan entre s el mismo contraste que
~a s d os manos del hombre. Hay simetra, pero no
1gualdad. Las mesetas ms altas y las montaas
m s elevadas de frica se levantan al Este del
continente, y la cordillera de los Andes domina
las riberas occidentales de Amrica del Sur. Los
m ayo res ros africanos, el Orange, el Congo, el
Nger, el Senegal y hasta el Nilo derraman directa indirectamente s u s aguas en la cuenca del
Atl ntico, a l cua l van parar tambin los ros
inmensos del continente americano, el Plata, el
Am azonas, el Orinoco y el f\Iagdalena. Los de
s iertos saharianos que se inclinan hacia el Ocano Atlntico corresponden los llanos de Vene
zuela y las pampas argentinas, vu eltas hacia la
misma cuenca ocenica. Por ltimo, los dos istmos de Suez y de Panam ocupan cada cual en la
esquina de s u continente una posicin simtrica,
pero op uesta. Por Jo tanto, hay que considerar
Cabo Verde como la punta correspondiente al
promontorio brasileiio de San Roque, y el golfo
de Guinea est representado allende el Oeano
por el vasto semi circulo de riberas que se extiende al Sur del Brasil. H asta en el fondo del mar
persiste la simetra, puesto que una elevaci n de
4.000 metros harta surgir del centro del Atlntico
una tierra larga, separada de Europa y del Nuevo
Mundo por dos canales paralelos.

NUESTRO PLANETA

109

En cada uno de los dos grupos de continentes


. ntes y contra pendientes estn colocadas
las pen d 1e
.
A
1
en sentido inverso. En Africa, E~ropa y . s la, e
declive ms prolongado de las tier~as sigue la
direccin del Oeste y del Norte hacia el Ocano
Atlntico y los mares glaciales. ~n el Nuevo
Mund o tambin baja la contrapen dlente del co ntinente hacia el Ocano Atlntico. Resulta de ello
un con traste que al mismo tiempo es una .armona; los dos mund os estn vueltos un o ha cia otro
y sus costas, llanuras y ri os, a~i como las r~
giones donde vive el hombre, llenen ms fcil
acceso.
Otro contraste, quiz el ms importante de
todos para la hi s toria de la humanidad, es el que
presentan los dos grupos de los contine n tes .por
su disposicin recprocamente trans:ersal. Mientras las comarcas ms ricas y ms v1 vas del mundo antio-uo desde el estrecho de Gibraltar hasta el
archipi~la~o del Japn, se extienden de Oeste
Este, paralelamente al Ecuador, el Nue.v~ Mundo
se alarga de Norte Sur; como el mer1.d1ano, colocado en el camino que siguen los v1erltos, las
corrientes y los pueblos proceden tes de l.a otra
masa de tierras emergentes, ese doble contmen te
recibe y desarrolla los grmenes de vida cuya
elaboracin ha empezado a l otro lado de los m a
res. Esa disposicin transversal de Amrica re la
tivamenle al mundo antiguo es u no de los rasgos
principales del relieve planetario y uno de los que

110

ELSEO RBlOLS

influyen de manera decisiva en el porvenir de


toda la raza humana.
Ul~im.amente, tampoco hay que olvidar que
los prinCipales contraste~ de las masas continent~les procede? naturalmente de todas las oposiCiones producidas por las diferencias de lonaitud
Y de latitud. Esos contrastes son los del cli~a y
su verdadera caus reside en la forma de la Tierra y en sus movimientos alrededor del Sol.
El. ~ontraste astronmico entre el Norte y el
s.ur. divide las partes del mundo en dos grupos
distmtos. Los tres continentes del Norte pertenecen la zona te m piada en casi toda su extensin
Y proyectan sus peninsulas avanzadas, por una
parte en la zona glacial, por otra en la zona trrida. Los tres continentes meridionales presentan
su desarrollo mayor entre l os trpicos en la
zona templada del Sur. Reciben la mayor canli
dad de vapor anual, y por consiguiente son teatro
de .los fenmenos ms notables de la vida planetari~. En ellos se verifican los cruces de vientos y
lluvias de ambos hemisferios y se forman los
hura canes; en ellos hay inmensos desiertos; en
ellos se presenta la vegetacin en todo s u esplendor y llega la fauna terrestre s u mayor fuerza y
belleza.
El contraste entre el Oriente y el Occidente
es tambin muy importante en cada grupo conti
nental, porque toda la serie de fenmenos climatricos que acompaa al Sol en su carrera apa

NUESTRO PLANETA

111

rente alrededor de la Tierra no sigue de manera


uniforme las latitudes paralelam~nte al Ecuador.
consecuencia del reparto desigual. de mares y
tierras, viajan corrien tes, vientos y chmas, o~~ al
Norte, ora al Sur, y producen asi una opos1c1n
muy definida entre la parte .occidental de un con
tinente y la oriental del contmente opuesto: Hasta
entre Asia y Europa, pesar de estar u~I~ as en
gran parle de su extensin, es bastan~e VISible el
contraste para haber llamado la atencin de nue~
tros antepasados ms remotos y haber dado origen las denominaciones usuales de. L~vante Y
Poniente, Oriente y Occidente, que mdi~an, no
slo la situacin, sino tambin las diferenci.as respectivas de climas, comarcas y pueblos. Sm embargo, el contraste es ms notable entre el ~undo
antiguo y el nuevo; latitud igual, las nberas
occidentales de Europa y las que estn frenl~
ellas allende el Atlntico tienen clim a~ muy diferentes, por los cambios que originan la~ corrientes maritimas, los vientos y todos los fenmenos
en la atmsfera.

112

NUI!l8TR0 PLANETA

us

ELSEO RECL 8

. t nb Ul<do las tierras en


ley que ha d lS
areJas continentales.
tresElp valle tortuoso d e1 Atlntico , que separa
e1
.
M do del antiguo se divide tambin en
Nuevo
que difieren p~r la forma de los condos cuen~ clima los vi en tos y las corrientes. Por
tornos, e
, \ega el Atlntico meridional en
una parte, se tep 1

ebrato semicirculo entre las nberas poco qu


~::de los dos continentes de macizas formas; por
1 tra el .Atlntico septentrional se estrecha graao
. 1os po1are s y proyecta
dualmente
hacia los hle
.
derecha izqlllerda
go lf os, can ales y pennsulas.
ld
Al Este, el Mediterrneo, la Mancha .Y el cana e
Irlanda, el mar del Norte y el BltiCo; ~ ~ Oeste
el mar de las Antillas y el golfo de Mpco; das
aguas llenas de islas en que desemboca el
Lorenzo: el mar de BaWn, el estrecho y ~a b~ a
de Hudson se corresponden de un hemlsferw al
otro y por la semejanza de sus contorn~s acrecien~an la armonia de los mismos contmentes.
Las dos cuencas del Atlntico, comparables con
los dos moldes huecos de una medalla, rec~erdan
por su form a genera 11 as d os pare1as contmenta
.
les cuyas riberas baan . La cuenca septentrwnal,
con tierras muy articuladas, es el ms rico de los
ocanos en golfos, bahas Y puertos de todas cl.a
ses, y el des tinado por la Naturaleza convertlr
se en camino real de todo el comercio de las naciones.
El mar de las Indias, encerrado en la inmensa
Ja

VI

Armona de las formas ocenicas. -Las dos cuencas del Pacifico.-Las dos del Atlntico.-El Ocano ndico-El Ocano Glacial rtico y el continente Antrtico.-Los contrastes;:condicin esencial de la vida planetaria.

la armona de las formas continentales responde la de la s formas ocenicas. El mar del Sur,
inmenso manantial de aguas, comparados con el
cual son los dems ocanos brazos de mar, cubre
por si solo todo un hemisferio del planeta; pero
pesar de sus enormes dimensiones, presenta un
conjunto armoniosisimo, tanto por el anfiteatro
de las riberas desplegadas alrededor del Pacfico,
desde la isla de Van Diemen hasta la Tierra del
Fuego, como por el cinturn de los maravillosos
archipilagos de Polinesia. Esas islas tan bellas y
numerosas, llamadas por Ritter la Va Lctea de
las aguas, estn sembradas oblicuamente lo
ancho del mar del Sur, desde las Filipinas hasta
la isla de Pascuas, y dividen la inmensa cuenca
del Pacfico en dos masas distintas por sus vien
tos, el circuito de sus corrientes y las ondulacio
nes de sus olas. El gran hemisferio de las aguas
forma una especie de pareja ocenica, siguiendo

. a
ffilSID

u:s

:t

114

ELSEO RlllCLS
NUESTRO PLANETA

tina que forman las costas de frica de Arab


d 1
,
Ia,
e as pennsulas del Ganges, de las islas de la
Sonda y de Australia, no puede presentar el mismo carcter doble que los otros dos ocanos d 1
mun?~ pero si s~ tienen en cuenta la s antiguaes
condiciOnes geolgicas de Asia, podemos considerar el mar Caspio, el mar de Aral y Jos dems
lag~s del Asia Occidental como rest~s de aquel
ant1guo Ocano que en el hemisferio del Norte
hacia juego con el mar de las India s. De modo
que ha debido de haber tres ocanos dobles como
hay tres parejac;; continentales. Adems, es ~roba
ble que las regiones polares del Norte y del Sur
presenten asimismo un problema de equilibrio
entre la Tierra y las aguas. Se conocen todava
muy poco las r'egiones del polo boreal y austral
pero las exploraciones de los nave()'antes
y Jo~
0
estudios de los meteorlogos confirm an cada vez
ms la antigua hiptesis segn la cual ha de exte?derse un mar libre alrededor del polo rtico,
~Ientras ocupa el antllrtico un casquete de tierras.
S1 en efecto ocurre as, la armona de la s masas
continentales y lquidas que c::e mezclan en todo
el planeta queda admirablemente completada por
el contrllste de esos polos de tierra y agua que
ocupan los dos extremos del eje terres tre.
Las semejanzas generales y los grandes con
trastes que acabamos de resear no son Jos nicos rasgos de ese gnero que presenta la Tierra,
Y nada ms fcil que proseguir estudiando ese

115

paralelismo mar por mar, rio por rio, montaa


por montaa. Adems esa simetria puramente exterior presentada por las formas continenta les es
poca cosa si se compara con la armonia profu nda
que res ulta de las alternativas de los vientos, de
las corrientes, de los climas y de todos los fenmen os geolgicos; no ha de buscarse la verdadera
belleza de la Tierra en las diversas partes del
globo, si no en su manera de funcionar. La vida
del planeta, como todas la s dems vidas, est
compues ta de perpetuos contrastes en una armon a perpetua, y esos contrastes se modifican sin
cesar. Los conti nentes, los m ares, la atmsfera y
de una manera ms especial cada monte, cada
pennsula, cada ro, cada corriente martima, cada
viento del espacio, pueden ser considerados como
los rganos del aslro que nos lleva, y slo viendo
trabaj ar esos rganos, estudiando s u s acciones
y reacciones contin uas, es como puede llegarse
conocer la fis iologa del cuerpo planetario.
La geografa fsica no es ms que el estudio
de esas armonas terrestres. Las armonias superiores procedentes de la s relaciones de la humanidad con el planeta que le sirve de teatro, la
historia toca describirlas.

NUBlSTRO PLANBlTA

CAPTULO IV

Las llanuras

Aspecto general de las llanuras.-Llanuras de aluviones fl.uviales.-Llanuras cultivadas.-Uniformidad de las llanuras


incultas.-Diferencias de aspecto producidas por los climas
y las diversas condiciones fisicas.

Las partes de la superficie terrestre en que la


v~da del globo se muestra con menos fuerza y vartedad son las comarcas cuyo nivel vara poco. En
esas regione", la horizontalidad apenas sensible
de la pendiente impide el libre trnsito de las
aguas; las ca m pias presentan la misma vegetacin la misma esterilidad en vastas extensiones
'
su aspecto general suele ser muy montono. Sin
embargo, pesar de la uniformidad de las llanuras, los fenmenos de la Naturaleza son en ellas
tanto ms notables cuanto que se verifican de una
manera ms sencilla y regular.
Cnsi la mitad de las regiones continentales se
compone de tierras bajas y relativamente lisas,

117

cuya superficie lla na suavemente inclinada prue


ba la accin de las aguas del Ocano de los mares interiores que las cubr1an anteriormente; son
antiguos fondos que se han levantado y por la uniformidad de su aspecto, parecido veces al de las
extensiones martimas, contrasta notablemente
con las tierras altas las montaas cercanas.
Unas llanuras, regadas por rios, han sido movidas diversamente por las aguas corrientes, y
gracias Jos aluviones frtiles que han recibido,
gracias la humedad que penetra en ellas, han
dado espontneo nacimiento grandes bosques.
Pierden entonces su parecido con la superficie
del mar, y nicamente lo conservan cuando se
las Ye desde lo alto de un promontorio, cuyo
alrededor se agrupan como olas los rboles copudos. Por ltimo, cuando los hombres se apoderan de las llanuras para construir sus ciudades y
cultivar los terrenos, introducen gran variedad
en aquellas extensiones uniformes y no dejan de
modificar su aspecto primitivo. Esas regiones
bajas, destinadas por la horizontalidad del suelo
ser teatro de escasa actividad en la vida planetaria, son ahora la principal residencia de la humanidad, y en ellas lleva cabo la civilizacin sus
ms notables progresos.
Las llanuras que mejor conservan su antigua
apariencia son las que por falta de lluvias por
no tener casi ninguna inclinacin estn regadas
por pocas corrientes de agua por ninguna. Por

118

ELSEO RECLS

eso se confunden las llanuras con los desiertos


del globo en varias partes de ste. Dejando aparte
las tierras bajas cultivadas, las mesetas y cordilleras intermedias, se ve que hay coincidencia
entre la mayor parte de las giandes llanuras y
las soledades de los continentes. Las regiones
occidentales y orientales del Sahara, los Nefud de
Arabia, las estepas del Caspio, del Ara! y del Balkach, las tundras de Siberia son un tiempo vastas llanuras y los dos desiertos ms considerables
del globo. El eje general de las llanuras principales del mundo antiguo est orientado, como el
de los desiertos de las montaas y de los continentes, de SO. NE., y en el nuevo mundo el eje de
las tierras bajas se dirige de Norte Sur, paralelamente la cordillera de las Montaas Roquizas
y de los Andes. Todas las tierras desprovistas de
arbolado se parecen por su uniformidad. En la
superficie de esas llanuras, como en la del mar,
bastn con mirar el contorno del horizonte para
ver con claridad las pruebas de la redondez del
globo. Aunque la vista se cierna sin dificultad por
encima del suelo pelado de la masa verde de
las plantas, las bases de las colinas y los troncos
de rboles que aparecen en los linderos de la llanura quedan ocultos por la convexidad de la Tierra; no se ven al principio ms que las cimas de
los collados y las puntas del ramaje, y luego,
medida que el observador se acerca, se revelan
las pendientes infel'iores y los troncos de los r-

NUE~TRO

PLANETA

119

boles corno en alta mar se ve el casco de_l buque


mucho despus que las velas y los msttles. Po~
ltimo, y lo mismo que en el Ocano, el espect
culo variable del cielo, al cual, por l_a costumb no se presta ms que una atencin secund:~ia en los pases quebrados, recupe_ra toda
su importancia en las llanuras y se convterte e_n
el principal elemento del ~aisaje._ L_a superfi?te
de la llanura uniforme y sm movlmlento se melina hacia el horizonte como el dorso de un ~s
cudo gigantesco, y nada presenta en ~u extenstn
que pueda atraer la mirada; pero enctma apa~ece
la redonda cpula de la atmsfera, con s~s JUegos de sombra y de luz, la gradacin sucesiva de
sus colores, desde el azul profundo hast~ el purpreo encendido; sus nubes que se pei:siguen, se
dispersan, se agrupan, forman largas tira~ ~rans
parentes se acumulan como masas cenicientas
y sombras. veces, cuando el aire que llena el
espacio es calentado con desigualdad por los rayos solares, los objetos lejanos se deforman aparentemente, se acercan, se superponen Y producen aquella fantstica ilusin de espeji~mo que
en otro tiempo se crea obra de duendes JUguetones.
Si todas las llanuras peladas de los continentes se parecen en la curvatura del suelo, en la
redondez del horizonte y en los juegos de la atmsfera, difieren en cada pais segn la naturaleza
geolgica del terreno, la temperatura media, los

1~

ELSEO RECLS

cambios de estaciones, la direccin del viento la


abundancia de la lluvia y las dems condicio~es
fisicas del medio. Hay llanura arcillosa dura y
compacta como el suelo de una era; otra, cuyas
rocas son calizas, est cortada de trecho en trecho
por barrancos de tajadas paredes; otras son arenosas, y el viento las llena de ondulaciones como
el mar. Algun.~ s (que son pocas) estn despi'ovistas .de vegetacin en extensos es pacios; presentan
varws tallos aislados, cada uno de los cuales es
una planta de distinta especie, y puede viajarse
dias enteros por esos desiertos sin ver otros
representantes del reino vegetal. La mayor parte
d~ las llanuras poseen una flora compuesta de
d1ver as especies, pero dos tres plantas ms
comunes que las dems, apareciendo uniformemente en centenares de kilmetros cuadrados
'
paree? que se han apropiado el desierto y le dan
una fi onomia especial. Por ltimo, ciertas soledades, durante la estacin de las lluvias durante todo el ao, son magnificas prader~s verdes
que esmalta~ las flores, espacios que el hombre
p~ede conquistar fcilmente hincando en ellos la
reJa del arado.

NUESTRO PLANETA

121

Il

Landas francesas .-La Campia.-Brezos de Holanda y del


Norte de A.lemania .-Puszla de Rungria.-Estepas de Rusia. - E stepas saladas del mar Caspio Y del A.ral. - Tundras .

Gra cias las lluvias tradas por el viento d~l


mar, los desiertos pequeos de la Europa occidental no so n espantosos como el Sahara los
Nefud de Arabia . Los ms conocidos son las
landas de Gascua . La antigua regin de las Landas fran cesas no se coro pona slo del departamento que lleva es e nombre; abarcaba tambin
la mitad del Gironda y el ngulo extremo del. Lot
y Garona y se extenda sobre cerca. de un mllln
de hectreas. Aquel espacio, cubterto en otro
tiempo por las aguas del Ocano, es una mes~ta
de 50 60 metros de altura media, con suave Inclinacin al NE. hacia el Gironda y el Garona;
al O. hacia los estanques del litoral; al S. hacia el
ro Addur. La uniformidad de la gran meseta de
las Landas es tan grande, que en una longitud de
45 kilmetros entre Lamothe y Labonheyne, el
ferrocarril de Burdeos Bayona es perfectamente
rectiHneo: parece un meridiano visible.

122

ELSEO RECLS

~:s~:c~~c;~~~unos aos, el tr~bajo del hom.

bre
to d

. .
o para reconquistar aquel vas
ominiO, antes tan descuidado
.

municipios tratan d
,
' parti?ulares y
los brezos con plan~ac~~~I!u~cer~e sustituyendo
boles, y es indudable ue
e pino_s y otros rperflcie de las antio-uasql ;n poco tiempo la subosques y cultivoso En an as e~~ar cubierta de
ahora lo

pocos Sitios puede verse


que antes era tod 1
lindes de los viedos bordet a meseta, desde las
las primeras colina
.
_eses hasta la base de
s pirenaicas.
En esos espacios d h b.
falta variedad pero . es a Itados, al paisaje le

Siempre t"
encanto singular
1
Iene grandeza y un
leza libre Ve el
para os amantes de Ja Naturaespectador en torn
1
. .
.
l Imitado,
encerrado or el
.
o, en e c_rculo
ferencia uniforme p .
honzonte en su Circun
.
'
un
Inmenso
bos
d
d e distmtas especies
que e brezos
metros sobre el suelo q~~ ~e elev~ hasta uno dos
esas plantas aaden l.
a estacin de las flores,

eves mati
delicado verdor p , .
ces sonrosados al
, ezos1empre
t
.
una porcin de
'll
. es n erizadas con
ram1 as sm h
como si las hubiera 1 .
OJas, y tan negras
partes, los helechos ca ~Inado el fuego. En otras
del suelo y llenan la ~ ~altos se han apoderado
gancia. Ms allA h a m sfera de penetrante fraque florecen juntos
ca~pos de juncos y retama
nura con un inmen n plnmavera y cubren la Haso ve o de
M
neas y malezas crecen al bor oro. usgos, graminenfares y otras pl t
de. de los senderos;
an as acuAtiCas duermen en

a:

NUESTRO PLANETA

123

la cenagosa superficie de las lagunas; ramilletes


de juncos crecen en la tierra esponjosa de los
charcos. Apenas puede distinguirse en el horizonte lejano una linea de color verde azulado que
indica el lindero de un bosque de pinos.
En vastas ex~ensiones de las landas est compuesto el terreno superficial de arena blanca y
casi pura, pero en general se ven mezclAdos con
la tierra residuos vegetales que le dan un color
gris negl'Uzco, semejante al de la ceniza de carbn. Debajo de esta primera capa se extiende un
estiato de arena aglutinada que suele tener color
de herrumbre y presenta gran analoga con el aspern fetTuginoso. Esa arena compacta, conocida
en las landas de Mdoc con el nombre de alios,
debe su color y dureza la infiltracin continua
del agua de lluvia que lleva al suelo substancias
orgnicas en disolucin y las mezcla intimamente con las molculas arenosas. Generalmente
el alios, pesar de su apariencia ferruginosa, enciena una proporcin pequesima de xido de
hierro. Cuando se arroja al fuego, se carboniza
lentamente para reducirse ceniza, pero en ciertos lugares, sobre todo en los pantanos, donde se
forma espontneamente el hierro de limo, la capa
inferior suele convertitse en verdadero mineral.
Generalmente, el banco de alios, cuya dureza est
en razn inversa del espesor, permanece com pielamente impermeable como una hilada de rocas.
Detenida por esa capa continua de alios, el agua

124

ELSB:O RECLS

de lluvia ha de quedar forzosamente sobre el suelo


y durante la estacin lluviosa la superficie de las
landas se conve rtiria en un inmenso cenagal si
no se cuid ara de abrir de trecho en trecho unos
como sumideros que recogen lo que rebosa de los
charcos d i5persos y lo llevan, ya los arroyos del
interior, )ll los estanques del litoral. Para atra
vesar fcilmente las extensiones de agua, que A
veces se pierden de vista, han tomado los pastores
de las landas la costumbre de pasearse y vigilar
los rebaiios montados en zancos de cerca de un
metro. Creo que son los nicos hombres que tienen esa costumbre en toda la tierra, y que no
men ciona otros la historia de la humanidad.
Casi todas las regiones de la Europa Occiden
tal que antes cuLHa el mar y conservan la uniformtd ad de la st.:.perficie martima, estn cultivadas
desde hace mucho tiempo; pueden servir de ejemplo la s tienns bajas del antiguo golfo de Poitou,
el esluario cegado de Flundes, la mayor parte de
Holand a, de la Frisia alemana y de Dinamarca .
Pero tierra aden tro se encuentran de trecho en
trec ho comarcas de landas semejantes las de
Burdeos. Pueden citarse en Francia las de Sologne y Brenne, que eran antes enorme bosq ue de
ms de 500 000 hectreas y se transforman de nuevo en sembrado de pinos. En Blgica las landas
arenosas de la campia que, desde que se estable
cieron los germanos y los btavos en las comarcas
vecinas, siempre han sido una extensin de bre-

NUESTRO PLANETA

125

de .charcos, se ~xtendian en 1849


zos sembrad~ . d 140.000 hectreas, pero los
en una super cte e b Jgas que sitian esas lan.
cultores e
.
vahentes agn
d . sus dimen sw nes unas
das no cesa n de re_ uclr

1.600 hectreas al ano. de Alemania la zona de


En Holanda y Norte
hura y se extiende por
. ma yor anc
d
d
brezos a qUlet e
onsiderable que la e
fi much o m s e
una super cte
Slo en H olanda, una exlas landas de Gascuna.
sea ms de la
. d 1 ?00 000 hectreas,
tenstn e . conSIS
. t e e n un suelo arenoso
mitad del terntono,
1 d d cu yas partes
na vasta so e a ,
tablemente con los
que era hace poco u
incultas todava contrastan no .6 de arena ele. . Esa regt n
'
l mar est en gran
ricos polders del htoi a . b
vada un os 15 metros so re e osa's las cuales

d t rberas esponJ
'
Parte cubterta
e u
d haberlas seca o
despus
e
se puede pren d er f ue g
.
durante
bt neos En vei an 0 ,
do con cana les s u .err
l o~ a ldeanos esos monlos das buenos, encienden.
do se esparce en
el meen I
b
tones de tur ~ seca ~
de hectreas arden
vastas extensiOnes; mill.ares d 1 Norte pasa junto
un tiempo. Cuando el viento lle~'D consigo el humo
esas hogueras grandes, se
de JeCTuas de
b
.

de la turba hasta centenares


ntro de Francl8
acre
Hol anda ~ veces hasta el ce
1 ortgen
'
.
.
Ese es e
ha sta Suiza, Bavtera y ~usttia. 1 N rte que dan
de las nieblas secas meb\as de
~tan' medias
tono amarillo la .almsfern y o.c~le la hoguera
el sol. Cuando el vtento es fa:oi a . 's en 1865,
envia el humo hasta grandes distancia '

126

ELSEO RECLS

cuando se incendi un barrio de Limoges, la humareda, que se desarrollaba en largos torbellinos


con direccin al Oeste, se vi perfectamente en
Marennes, unos 200 kilmetros en lnea recta.
Las landas del Norte de Europa presentan,
por ser mlls fro ei clima, una vegetacin menos
alta } menos \'ariada que la de las landas de Gascua, pero parece que la composicin del teneno
es ca i la misma en ambas zona~;, El color amariJio de la nrena en Alemania y Jutlandia se debe,
como en Francia, la filtracin gradual del jugo
de las plantas, cargndo de tanino, y la toba de aspecto ferruginoso que se encuentra cierta profundidnd en el subsuelo y niega paso las races
de los rboles, no es ms que un banco de arena
compacta de la misma naturaleza que el alios de
la - landas francesas. En Jutlandia, donde ese han
co presenta un espesor medio de ciuco siete centmetros, ~e le da el r.ombre dejeors al ascua de
hierTo. En Inglatenn, Escocia Irlanda, se descu
bren tn mLin delgadns capas de igual apariencia
bajo las grandes llanuras solitnrias de los nivors
1\luy diferentes por la \'egetacin son las grnndes llanuras herbosas de IIungria y Rusia Central;
son inmensas praderas, no menos uniformes que
la s landas, pero de aspecto ms agradable y suave,
sobte todo en prima,era. La pus~ta madgyar, que
cant Peta>ti, es un antiguo lago de ms de 500 kilmetros de circunferen cia, limitado una parte
por la gran curva del Danubio, desde Pest hasta

NUESTRO PLANETA

127

l hemiciclo de los Carp_aBelgrado, y la otra ?ore l


de la Transilvama;
occ1denta es
tos y montanas
1 s frtiles aluviones que
alimentado el suelo por ~ os rios le han llevado
el Tisza, el Maros y los o r as es muy frtil y en
t -as cercan ,
da abundantes cosedesde las mon an . d
t
cul t1va as
d
toda s las par es
. es dedicadas pra era_s
chas. Vastas extenswn h. ba ondulosa recornares de 1er
med bravos Y por
naturales son m
10
or
toros
das libremente p
montan los ru d os
aquellos raros caba llos qued aquellas llanuras
.
L l rmosura e
d. de las cuales las casas
jinetes eztkos. a 1e
verdes y floridas, en me 10 d aparecen veces
.
h
de adobes, es
baas, hec as
. t ms el contraste que
hasta el techo, la acreclen a . irculo de las monta
forma en el horizonte el semlc
as azules.
Rusia Central no
1
Las estepas herbosas, de a admirable marco
s"'ta hungara,
.
tienen, como 1a pu ~>
.
un encanto swgu.
pero tienen
.
d
de elevadas c1mas,
f1
v la o-entlleza e
b
lar por la belleza d e sus . ores J nire.
Ln vasta
mpwn en e 1
sus espigas, que seco u .
egra) ll amada asi

(t1erTa
n
un mar de
regi n del Tchorno~om
parte
.
Por el color del sue lo, es en 5o-ran por puebleclllos,
. 1 0 en trec110 n con lenl1lu
. d
hierba cortadodelrecl
.
s que corre
campos cu lt1Vados y no 1 Tchornosjom, que se
entre orillas profundas. E
del Don, del
.
or las cuencas
.
extiende un l1empo P
d
na superficie de
Dnieper y del Valga, compren e u as doble que

d e hectreas,
e tierra vegeta l
ms de 80 millones
. la
. y en ese m
. me nso espacw,
Franc1a,

128

ELSEO BlllCLS

presenta en todas partes una profundidad considerable, que varia de uno fl cinco metros y hasta
10 20 algunas Yeces. Como lo demuestra la naturaleza geolgica del s uelo, la llanura no es de
origen ocenico; en ninguna parte se er1cuentran
residuos mar!limos ni carmbanos errantes arrastrados po1 los hielos de las montaas escandinavas. Las tierra ~ negras eran un continente de
forma iiTegular rodeado de agua por todas partes;
fertilizada sin cesar por los detritus del csped,
se negaban nlimentar las races de los rboles,
no haba bosques, y gracias una canalizacin
subtennea natural, no se formaba ningn charco
de agua e tancada. Aquellos terrenos, preparados
a l cu lti vo po1 una vegetacin herbosa de muchos
millares de iglos, son de los mejores del mundo
para la produccin de cereales, y tarde temprano se convertirn en grandes campos de trigo.
Al Sur del Tchornosjom se encuentran de ti'echo en trecho algunos islotes de la misma naturaleza, notables asimismo por la I'iqueza de s u
vegetacin, pero la mayor parte de las estepas, que
s?n fondos mnrinos que surgieron en poca re
c1ente, no son Yerdes ms que en primavera. Los
calores del esto queman rpidamente sus cspedes, y los rebaos que pacen en aquellas vastas
llanuras se ven obligados refugiarse orillas
de los ros para encontrar alimento. Los nicos
oasis de la s estepas del Dnieper y del Don son
los campos, cuyos habitantes han sabido purificar

NUESTRO PLANETA

1'29

de Jos
v regenerar el suelo empleando el dagua
d
1

ntiales. Algunos pueblos, fun a os en e


mana
1
son verdade
siglo ltim o por colonos a emanes,
. , ros nidos de verdor, cuya belleza for_ma sor pt en
dente contraste con el aspecto formidable de las
soledades cerca nas.
.
Casi todas las comarcas de Rusia y Tartana
situadas debajo del nivel del Ocano en la ~ran
depresin del Caspio son e~t~pas, ms. n.da.s
todava que las de Rusia MendiOna.l; sus mtet ml~
nables extensiones de arena movedtza, b.ancos d
arcilla dura como el suelo de una era, hilada~ de
rocas cortadas de trecho en trecho por l~endJdu
ras en las cuales se ha juntado algo de tteiTa vegetal. Las estepas de arena arcil la comprenden
la mayor parte de la cuenca occid~ntal del mar
Caspio, las estepas roquizas se ~xttenden al E~te
Co n direccin Tarta ra; por lttmo, las llanUJ as

del
salinas que demuestran la anttgua
extstencia
mar, ocupan extensin considerable entre la corriente del Volga y la del Yaik. Alli se e~c.uentr.a
tambin el de ieeto de Narn, cuya superticJe arelllosa y desprovista de hierba est bembrada de
mesetas arenosas cubiertas de verdura Y atravesada de Norte Sur por una cordillera de m?anos que resguarda los pastos ocult~s en los baos
fondos. Excepto esos pedazos de tterTas ,arde~,
visitadas por los nmadas, casi toda la ~uperhct.e

de la ande la depresin caspiana es la 1magen


dez; no se ven ptaderas naturales como en las
9

130

ELSEO RECLS
NUESTRO PLANETA

estepas del Dnieper, del Don y del Irtich, y los


pastos ocupan una zona muy limitada, bastante di stancia al Norte de la ribera actual del
mar. Cuando cae all una nube de langostas, lo
cual suele ocurrir, no queda ni un tallo de hierba
y las caas de los pantanos quedan rodas hasta
el mismo nivel del agua.
Ya se sabe cun incierto es el aspecto de la
superficie de las estepas en pleno invierno, cuando
todo est oculto baJO la nieve, y el viento helado
levanta olas en aquel ma1 blanco; pero en la estacin ms alegre del ao, la inmensa extensin de
arena blanca y arcilla rojiza, en la cua 1 crecen de
trecho en trecho arlemi"as y euforbios de hojas
obscuras, presenta tambin espantable nspecto.
El terreno que se atJ'a\iesa en carro galope, parece ~na sbana de fuego rayada por largas lneas
cenicientas. De trecho en trecho "e atraviesa trabajosa~ente un bananco abterto por las aguas
tonencwles de la tormenta, y luego se da la vuelta
li un cenagal de aguas blancuzcas columbradas
travs de un hosque de caa". En Ion ta nanza un
lindero de. sal icores de color de sangre delata un
charco ~almo ) en el horizonte indtcan la ribera
del mar nubes pesadas escalonada~ en grandes
masas. El suelo despide intolerable calor. Al mismo ti e. m po, la brisa, llamada como por un fo co de
atracctn la superficie ab1asadora de las estepas, levanta torbellinos de polvo al lado del carro
se ven residuos de plantas secas que saltan mi-

131

Jlones; arrollados por el viento, esos carreristas


de la estepa vuelan porfia ras del suelo y dan
saltos de muchos metros; parecen seres vivientes
arrebatados por una danza infernal. Al final de
cada etapa puede el viajero pararse un momento
del a11le de una misernble choza medio e11terrada
en la areua. Se entrev una figura humana de
ojos huraos y revueltas greas y luego se emprende de nue\'O el camino para internarse otra
vez en el de::,ierto.
Pocas \ eces se ven lo lejos las kibitkas de
kalmukos k10gnices los tumulus levantados
en otro tiempo sobre las osamentas de los gueneros; recrrense veces centenares de leguas
sin ver ms huellas de pasos humanos que los
candes formados por las ruedas en la arcilla
endurecida. En aquellas soledades, los rboles
son casi completamente desconocidos y los poqusimos que se ven se contemplan con una especie de adoracin, como presente milagroso de
alguna divinidad. Entre el mar de Aral y la con
fluencia del Or y el Yaik, es decir, en una extensin de 500 kilmetros en linea recta, no existe
ms que un rbol, especie de lamo de ramaje extendido cuyas races se arrastran lo lejos por el
suelo rido. Los kiognices sienten tal veneracin
por aquel rbol so litario, que veces dan rodeos
de mucha s leguas para visitarlo y cada vez cuelgan
de sus ramas una prenda de ropa, y por eso se le
llama sinderich agatch rbol de los pingajos.

NUESTRO PLANi!lTA

182

133

ELSEO RECLS

Las llanuras de Siberia meridional que se extienden al Este hasta el Atlas y el lago Dsaisang,
presentan un aspecto mucho ms variado que las
estepas caspianas, las landas de Francia y los
brezales de Alemania; esln cortadas por series
de colinas redondas y bosques de conferas que
limitan de trecho en trecho el hori zo nte y dan
algo de movimiento al conjunto del paisaje. Ade
ms de las gramneas de las praderas, centenares
de hierbas y arbustos embellecen tambin la superficie del suelo; en primavera, las ros coas, los
ciruelos espinosos, los citisos, los tulipanes y
otras
plantas de flores sonrosadas , blancas , ama
.
rtllas y multicolores, brillan sobre el Yerdor en los
va !les ondulosos de la e tepa.
Al Norte de Rusia y Siberia las largas llanuras
que bajan con pendiente insensible hacia el Ocano Glacial no estn menos solitarias que las estepas ca<;pianas y su aspecto no es menos formidable. ~urante g tan parte del aio el espacio circular
que ctrcunsct'lbe el horizonte parece inmenso su
dario de nieve plegado por el viento. Cuando
de~Tite esa capa el sol de verano, las regiones ms
baJa<; de la llanura 6 tundra apa r'ece n trechos
s~mbradas de spagnum y otras plantas verdes que
hmcha co mo esponjas el agua oculta en Jos char
cos, pero casi en toda su extensin est cubierto
nic~menle el suelo por mu~go y lquenes blanquecl?os; parece que el espectador tiene s iempre
la VI tala ma~a inacabable de la nieve invernal.

En aquellas regiones est siempre adems la tierra


helada hasta gran profundidad, pesar de Jos ve
getale ~ rudimentarios que crecen en la s uperficie
y de las lagunas que brillan durante algu nos
meses ~n las depre siones cenagosas del suelo.

Ill
Semicrculo de los desiertos, paralelo al de los desiertos Y es
tepas.-El Sabara; arenas, rocas, oasis.-Los desiertos de
Arabia, los Nefud.-Destertos del Ivn y del Indo.-El
Cobi.

gran di~tancia al Sur de esa zona de landas, de praderas, de estepas y de tundras, que se
prolonga como un semicrculo irregular desde
Francia hasta Siberia, hay otra zona paralela de
llanuras y mesetas desiertas, de aspecto ms mo
ntono y formidable. Esa zona, atravesada por la
linea ideal que Juan Regnaud ha llamado el
Ecuador de contraccin, co mprend e el gran Saha
ra de frica, los desiertos de Arabia y Persia y el
Cobi de la Mongolia china. En gran parte est
desprovista de agua y de vegetacin, y en conjunto es menos accesible al hombre que las soled a
des del Norte. No slo la calientan ms los rayos
del Sol, sino que recibe menos humedad por las

134

IIILSII:O RECLS

cordilleras que en varios puntos cortan el paso


las lluvias, y sobre todo por la situacin diagonal
que ocupa en la parte ms maci za de los dos continentes ms vastos: frica y Asia.
El grupo de desiertos ms considerable del
mundo entero es el Sahara, que atraviesa el continente africAno desde las orillas del Atlntico
hasta el valle del Nilo. Ese inmenso espacio tiene
ms de 5.000 kilmetros de Este Oeste y 1.000
de anchura media; su superficie cubrira las dos
terceras p:~rtes de Europa. Es la parte de la Tierra
donde el calor es ms intenso, aunque se encuentre al Norte de la linea ecuatorial; alli est el ver
dader~ Sur del mundo y el principal foco de
atracc~n de las corrientes atmosfricas. En aquella regin no hay ms que una estacin: un verano
ardiente implacable. Pocas veces refresca la llu
va aquellos espacios abrasados por los rayos
del Sol.
La altura media del Sahara se calcula en 500
metr?s, pero el nivel del suelo es muy vario en
la~ diversas regiones. Al Sur de Argelia, la superficie del Chot_t-Mei -K'ir, restos de antiguo mar
que se comumcaba con el Mediterrneo se encuentra hoy unos 50 metros ms bajo que' el golfo
de las Sirtes, y al Sur y al Este el terreno se levanta
en mesetas montaas de aspern oO'ra.
mto de una altura que vara entre 1.000 y 2.000
metros. En el centro de las regiones del Sahara
se yergue el Djebel-Hoygar, cuyas laderas estn

NUESTRO PLANl!lTA

135

biertas de nieve durante tres meses del ao,


~~sde Diciembre hasta Marzo, y por cuyos alfoces pintorescos corren torrentes que van perderse en las llanuras cercanas. _Aq uella m_asa de
altas montaas es el hito que suve de l1r~ute entre los desiertos orientales Sahara propiame?te
dicho y el grupo de desiertos del Oeste conoCido
con ei nombre general de Sahel. Ms al Este, los
s de Asben de R'at y del Fezzan, que se ex
~i:~~den oblicu;mente hacia las rib~ras del golfo
de Trpoli, podran ser tambin ~onsiderados como
la frontera comn ambas regwnes.
El Sahel es muy arenoso. En la mayor parte
.. darena
de su extensin, forman el sue lo guiJ~S
l ca
de grano grueso, que no de strozan los pies e
.
mello; algunas de las hileras de mdan?s que se
levantan en aquel desierto, son cordilleras de
montecillos compuestas de arena pesada q~e resiste al soplo del viento; pero en muchas regwnes
del Sahel las molculas arenosas del suelo son
.
finas y tenues; los vientos a lISIOS
que pasan por
encima del desierto forman con esas masas are
les las del Ocano, Y
nasas largas olas semeJan
las levantan en mdanos mov1' bl es, qu e. van con.
uistar
los
oasis
colocados
en
su
cammo.
Al
_vlaq
.
el S 0 . 1mpu

lsos del
jar con lentllud
hacia
. viento la arena alcanza las riberas septentrwnales
d~l Niger y del Senegal en muchas partes de su
carrera y con su incesante tn'b u t o r echazan gra e 1 S u r Al
'
dualmente
las aguas de esos rios h ac1a

136

137

ELSEO R.BlULS

NU.BlSTltO PLANETA

Oe le, la arena del desierto inv d


.
Ocano lo largo de la costa
a e tambin el
entre el cabo B d
que se desarrolla
de d 1 .
OJa or y el cabo Bla neo, sealados
e. eos por los mdanos ms altos del
d
se extienden mar adentro h
~un o,
bancos de aena ar
d asta. gran distancia
.
Imenta os sm cesar
1
VIento del desierto V el b
por e
re tos de los Lu ~.
ra e que va recoger los
sin temor hasta q 'e. n~~ragos puede adelantar
Una coniente de vanos ulmet:os de IR ribera.
arena anda Sin e

del desierto, de NE. SO


esar travs
deseo m po~icin y 1
.1 Los restos de rocas en
las costas de la . as mo culas depositadas en
.
s Sirtes por la marea
, ~u y percep
tibie en aquellos 1
viento que Jos im ~~ares, son recog:Jas por el
de pu. de u . ~usa las llanuras del Sahel y
res de aiios l~e v~a~e que_ d~a centenares millar
. . ' g por ultimo al litoral del All n
Ico par a e m prender otra 0 d.
tes ocenicas.
Isea con las corTien-

quero. En las partes ms hondas, Jos lagos que


existirian en un pa\s hmedo estn sustituidos

Aigunas partes del S l1


.
son arenosas p .
a ara. onental lamhin
, e1 o 1a superfic16
.
desierto e t oc u d
casi entera del
cilla por masa:~ a por mesetas de rocas Je arocre. Las cordillera: :o:tes grises de color de
y como las del Oeste an da.nos son ?umerosas,
por el viento haca' 1 dSan Sin cesar, Impulsadas
.
'
e
ur SO L
as mesetas
roqUJzas e tn cortadas
profundas bend'd
trechos por a nchas y
uras que
JI
movediza y en la
va enando la arena
,
s cua 1es pued h
.
ro, como el monta
1
e undirse el viajes en as grietas de un ventis-

por charcas salinas.


Las regiones del desierto desprovistas de oasis
presentan un aspecto verdaderamente formidable
inspira espanto atravesarlas. El sendero abierto
en la inmensa soledad por las patas de los camellos, se dirige en lnea recta hacia el punto del
espacio que quie1e alcanzar la cara,ana; veces,
esas dbiles huellas de pasos estn cubiertas de
arena, y los viajeros tienen que consultar la brjula interrogar el horizonte; un mdano lejano,
un a zarza, huesos de camello otros indicios que
nicamente puede conocer la pupila experta del
tuareg, ensean el camino. Escasean las plantas,
privadas del agua necesaria: segn las comarcas
del Sabara, no se ven ms que artemisas, cardos
6 mimosas con espinas; en ciertos sitios arenosos,
falta la vegetacin por completo. Los nicos animales que !:le encuentran en el desierto, son escorpiones, lagartos, vboras y hormiga ; durante los
primeros dias de vinje, las moscas acompaan
tambin las caravanas, pero pronto las mata el
calor; ni las pulgas se aventu tan por aquellos peligrosos parajes. La implacable irradiacin de la
inmensa superficie blanca roja del desierto deslum bra: esa lu z que ciega da todos los objetos
un tinte sombro infernal. veces elragle, espe
cie de fiebre cerebra l, se a podara del viaje ro atado
al camello, y le hace ver los objetos ms fantsti-

13b

ELsEO RECLS

cos travs de delirantes ensueos


llos que conservan d
. .
. Hasta aqueommw sobre
f
y ven con claridad se .
sus acuitadas
Sienten a sed d
'
nos espejismos que }
la os por leJa.
1acen bail
d
OJOS 'apores semejan t
ar e ante de sus
tienda montan-a
esb palmeras, grupos de
'
s um rlas b 1
das. Cuando el

1'1 antes cascaVIento sopla


f
cuerpo granos d
con uerza, azotan el
e arena que t

dos y pinchan como


.
a ra vJesan los vesti pozos trabajosam:;~Jasb.Charcos que hieden
donada por cuyas p
de a Iertos en alguna honare es chorrea h
d d
b
re, se de:signan cada d'
ume a salojornada pero mu h
la como trmino de la
la cual 'se espera~aa~ .veces la charca malsana, en
gente de la caravana r::c~:a, falta tambin, y la
agua .corrompida que llen conformarse con el
anterior. Dicese q
d los odres en la parada
ue en fas au

mos ,iajeros han m t d


gustwsos, los misbeber el lquido n a a bo sus dromedarios para
ausea undo
estmagos.
encerrado en sus

~untanse tambin
1
terribles de cara
en as veladas historias
vanas sorpr d d
nos por un viento t
en ' as en los mdacompletamente baj ~mpestuoso, y sumergidas
asimismo de aru o a masa movediza; hblase
arenales las ~oc~~s enteros extaviados en Jos
pus de haber pad' Y.due han muerto locos des
calor r de la sed ecfl o todas las torturas del
.
, a ortunadam t
semeJantes aventuras d d
en e, son raras
las caravanas g d' a 0 que sean autnticas
, u1a as po r Je
fes expertos, prote'

NUESTRO PLANETA

139

gidas por convenios y tributos contra los ataques


de rubes y bereberes ladrones, llegan casi siempre al trmino de su viaje sin haber pasado otros
trabajos que el calor sofocante, la falta de agua
buena y la frialdad de las noches. Efectivamente,
el aire de esas comarcas est casi com plelamente
desprovisto de va por de agua, y el calor recibido
durante el da en la superficie del desierto se
pierde de nuevo en e\ espacio por la irradiacin
nocturna. La sensacin de fro producida por
aquella prdida de calor es muy viva, sobre todo
para el fl'iolento rabe. Todos los aos se forma
hielo sobre e\ terreno. Las escarchas son muy frecuentes. Durante su viaje al pas de los tuaregs,
ha observado Duveyrier una diferencia total de
ms de 72 grados entre la temperatura ms baja
(-4' 7) y la temperatura ms elevada (67' 7), pero
es probable que la verdadera diferencia entre los
extremos de frio y calor es lo menos de 80 grados.
En todas las partes del Sahara donde el agua
brota de manantiales baja torrencialmente de
alguna montaa, se forma un oasis, isla de verdor
cuya hermosura contrasta con la aridez de la arena
que la rodea. Esos oasis, comparados por Estrabn con las manchas de la piel de la pantera, se
cuentan por centenares y forman en conjunto una
superficie igual al tercio del Sahara. En gran parte
de ese eRpacio, los oasis no estn diseminados en
desorden, sino distribuidos en largas lneas en
mitad del desierto, ya consecuencia de la hume

HO

ELI:lEO RECLS

dad ms considerable de conientes areas que


pa-,an con aquella direccin, )a por las aguas
ocultas que siguen aquella pendiente trechos
en la ~m perticie. Gracias esa disposicin de la
m a) o parte de los o a -is en forma de colla re.;;, se
aventuran las caravanas en las soledades del Sahara; ealan anticipadamente sus jamadas las
dal:i de Yerdor que l:ie \'i:::.lumbran en el hotizonte.
Los oa is son por excelencia el pais de los d
tile::,; en lal:i cercanas de Murguk exi ten hasta
treinta variedades. Aquellos rboles son la riqueza
de las tribus, porque sus frutos sinen de alimento
hombres y animales, tanto los dromedarios
como los caballo::s y los perros. Ddbnjo del
ancho abanico de hojas que se columpian en el
aire Bzul :se ngrupan albaricoqueros, melocotoneros, granado::; y naranjos de ramas cargt1das con
frutos; enlzanse las' ides los ttoncos, maduran
el maz, el trigo y la cebada la sombra de aquel
bosque de rboles frutales, y ms abajo, el humilde trbol ocupa lodo el suelo regable; para uo invadu ese precioso terreno que e:s la vida mi:sma de
toda la tribu, hu n construido sus casas en la tierra
ms im prod uctiYa del oasis, en el mismo lindero
del de:sierto. De graciada mente, esos jardines ma
ravilloso s, que el viajero por los arenales considera
un lugar de delicias, suelen ser insalubres por la
evaporacin con tan te de aguas libias y conompidas que los canales de riego elevan al pie de los
rboles; los Csares del Bajo Imperio enviaban

NUESTRO PLANETA

141

. os los oasis para que perecieran


los sentenciad
tan preciosa para
El agua que es
d
t
ms pron_ o. .
es~ mal distribu\da; cuan o
aquellos ardtnes, a rara en el desierto), el arrallueve con fuerza (cos .
ro destruye
f
do sbtlamente en
,
yo, trans orma
1 los rboles; si el agua
veces los canales y ta a t dep itos, permitira
qued ara encenada en vas os . T ambi n se pue
ensanchar los lmites del oasi~. la perforacin
lt' ~ O'racias
den crear nuevos cu IV 0 :s, o
.
n de modo
.
que pract1caro
de pozos artes1a nos,
.
En ocho
b
1 tribus wdgeno'3.
bastante br aro as 186" los ingenieros ftanaos desde 1856 hasta
-:~:,
1 Sa hara de la
'

el H od ua Y e
ceses han abierto en .
83 f nles que dan en
d Constantma
ue
'
pronn c1a e
.
mentan
ms de
1
I'L
or mwuto Y a
d s han transfortotal 1.137 ' ros P
125 000 palmeras; algunos son deo. rto y Jo han

t -rible del esie


mado el aspecto er .
- huertos Es indudable
embellecido con magnfico~fi .
~gua de todos
1
que si se sacara la supel ct~ ;abara se recenlos manantiales ocultos en la aCY\'cullura, y por
q uisLara (Tran parte de l pa
.o
o se ha
o
. fi
. su clima com
consiguiente se modt cana
t~dad de lluvia

ntando 1a can 1
hecho en Eg1pto,aume
men del s uelo
1
y de 'a por de agua. Ad~ms, :a:xarueba que en
p
a mucho
Y de Jos restos que alll que
1 .
el Sahara et
reciente poca geo gtca ,
E Liempo de Jos
menos rido que actualme~~-e . ~dn l Sabara arge
d
1 S ll'luUS e
romanos, segn Icen a .
i
ero le hicieron
lino , el Nad Suf eta un gran 1 0 ' p
maleficio y des a pareci.

r:

----------------~--~--~1~

142

Al Este de Egipto, que puede ser considerado


como un Iargo oasis ribereo del Nilo, e m pieza
el des ierto y sigue todo el contorno del mar Rojo.
Gran parte de Arabia no presenta ms que arena y
rocas, y hacia el SE., en el Dahna, se encuentran
soledades que ningn viajero rabe ni francs ha
atra\'esado toda,a. Al Norte y al Este se extienden lo::. Nefud Hij a.;; del gran de~ierto, mucho
menos vastas que el Dahna, pero que son de recorrido formid able. Una de esas regi ones, que
Palgrave atraves, es tal ,ez aque lla c uya masa
arenosa, depo ita da en otro tiempo por las corrientes martimas tiene gmn espesor, en cierto luga res de 100, 120 150 metros, co mo puede medir
la miradu bajando hasta el fondo de una s e:species
de embudos que han abierto poco poco en la
arena los manantiales que brotan de la roca subyacente, gr<Hllica y caliza . Esa masa enorme de
materiales que repre enta cordilleras de montaa pul\'erizndas, no presenta una superficie lisa,
como pareca natuml, sino largas ondulaeiones
simtrica-, semeja nt es las o iRs que se levantan
en el mar de la:s Antillas ul soplar los vientos alisios. Esas olas de arena van de Este Oe:ste, paralelas al meridiano, y deben de obedecer u! mo
vimiento de la TierTa alrededor de :su eje. Mientras
las roca s ::;61 idus del fondo obedecen sin ra:ststen
cia la fuerza impubiva que las lleva li acia el
Este, las arenas movedizas situadas encima no se
dejan arrastrar con igual rapidez, se atrasan cada

14S

NUESTRO PLANETA

ELSEO RECLS

'd d infinitesimal, y parece que


dia en una cantl a
o las olas del mar las
1 Oeste com
resbalan haCia e
.
cuanto se mueve en la
corrientes atmosfn~~sl y surcos paralelos de los
superficie del globo. l ~~tura que Jos de los de
Nefud se elevan _ ms tanto por su aspecto de
mlls des iertos y dtfierefn
das por el viento, es
d arena orma
las ondas e
.
l
a de arena es de gran
Porque en esta regtn a cal P_ d 1 o-lobo llega casi
e b
1 d d a n gu. a 1 . dad
poder y la ve oct a
al Ecuador.
.
por su proxtml
. d
al mxm~um,
, s ula arbiga, la sene . e
Al Onente de la pe~ m
t travs de Asta
. . obhcuamen e
d l Iv n que ocupa
desiertos contmua
t d la meseta e
'
La mayor par e e
d do de montanas,
.
drano-ular ro ea
.
un espac1o cua
b
d
,, ento constste
1 1
'
las cuales se oponen al paso
. d e na s de capas
sall
en soledades ridas, revestl ashu secos cubiei' tas
t'guos lagos oy
'
.
d
nas, restos e an I
.
ue el vienlu arremohna,
otras de arena movedtza q "zos que el ospejismo
sembradas de montes I'OJI
n ce"' r sebo-n

, s form a s1
..
aleja aproxtma y lr an
f a Esa me .... cln no

d la atm s er
las ondulaciOnes e
d 1 Turkesta n ms
est separada de la: este~a~lb:z y se prolonga ~l
que por las montanas de
~y ms fcl
. t
anos extenso-s
Este por los dester os m
Baluchistn.
f l1 i ~ t n y e 1
A
les de recorrer del
g an ':::i d'
s t defendida

1
de
la
n
1U e
1
Has ta la nca pemnsu a
.
t das dere.
ndas s1 ua
por una zona de regiOnes
da uno de los
.
.
d l I do Entre ca
cha 1zqu1erda e
n
'n de sus aguas
e con la um
. b)
d
cinco ros (Pun 1a qu
f de estepas en
forman uno so lo, se alarga una aJa
>C.

'

144

ELSEO RlllCLS

que se pierden las aguas que bajan de las montaa~; el suelo es e1ial casi en todas partes, excepto
orillas de los cRnales de irrigacin construidos
con enorme ga..,to.;; por los habitantes.
Mlls all de la poderosa masa centra l de la
cual ir-radian la cordilleras de Asia, extindanse
estepas y desierto.;; nlterna ndo, segn las condicione~ topog,Mirn"' y la abundancifl escasez del
agua, en un espa<.:io de ms de 3.000 kilmetros,
ent1e Sibera y la China propiamente dicha. La
parte o1ientRl de esa zona se llama, segn los
idiomas, Cobi Chamo, es decir, desie1to por exce
lencia, y efectivnmente corresponde por s us enormes dimen iones al Sahara africano , situ ado
exactamente al extremo opuesto de la gran serie
de oledades que se prolonga travs de todo el
mundo antiguo. El espejismo, el andar de las
dunas, los torbellinos de arena y tantos otros
fenmenos descritos por los viajeros de frica, se
repl'Oducen en ciertas partes del Cobi, como en
todos lo desiertos; pero el fro es muy rudo por
la gran altura de las mesetas, que viene ser de
1.500 melo~, y la proximidad de las llanuras de
Siberia, atravesadas por el viento del polo. Hiela
casi todas las noches, y muchas veces de da. La
atm fera es de una sequedad extraordinaria, la
vegetacin falta casi por completo y no hay ms
oa JS e~ aquellas regiones que algunas hondonadas cub1e1'tas de hierba. Desde Kiacha hasta Pek!n,
no se ven mlls que cinco rboles en un espacio

NUESTRO PLANETA

145

de 700 800 kilmetros ocupado por el desierto


en aquella parte de la Mongolia. Adems, el "Cobi,
como el Sabara, estuvo cubierto por las aguas del
Ocano; hasta en las mesetas elevadas se ven an
tiguos acantilados cuya base royeron las olas y
largas playas de cantos rodados. se desarrollan
ahededor de golfos que desaparecieron.

lV

Llanuras y desiertos del Nuevo Mundo.-Humedad relativa


de los continentes americanos.-Distribucin de pramos Y
tierras ridas.-Praderas de Amrica del Norte.-Llanos Y
pampas.

Amrica , continente menos ancho y ms ex.


puesto en toda s u extensin los vientos lluviO
sos del mar que la masa mayor del mundo antiguo, presenta pocas comarcas cuya sequedad Y
aridez sean comparables con las de ciertas partes
del Sabara y de Arabia. Verdad es que las llanuras ocupan espacio relativamente mayor en el
Nuevo Mundo que en los continentes de Asia Y
frica, pero suelen ser regiones las cuales han
dado admirable fertilidad la abundancia de agua
Y el tributo de aluviones fluviales. Las tiel'l'as
bajas que se extienden ambas orillas del Missis10

146

ELSEO REOLS

sipt, y sobre todo las comarcas ribereas del Amazonas) sus grandes afl uentes, estn cubiertas de
inmen~o bosques, verdaderos m ares de rboles
donde nad1e se atreve aventura rse sin brjula,
y ha la completamente impenetrables, menos para
el indgena armado de machete. Las selvas del
Amazonas son la regin de la Tierra en que la ve
getacin presenta mayor exuberancia en ms vas
tas exlen iones.
La'5 llanuras desprovistas de rboles son tambin muy abundantes en ambas Amricas, y
pe ar de la fnlla de vegetacin son fertilsimas
muchas de ellns, formnda" por aluviones lacu tres
ftu\iales consecuencia de la composicin del
suelo, de la di lribucin de llu\'ias) coJTientes de
agua, y tnl \'ez de alguna ley, desconocidn todava,
del repn1to de las plantas en la superficie de la
Tiena, las llnnuras llenas de hierbas y g1amnens
altel'llan hru~camente con lo" bo<;ques vrgenes.
Es un espectculo muy notable el de e e cont1aste
inesperado entre la pared de troncos impenetrable
la mirada y la extensin ilimitada de la llanura
de hierba que la brisa hace ondular. En las cuencas del !\lic;;sis:sipi, del Amazonas y de los afluentes
del Pluta, e as t1an iciones sbitas suelen verse
menudo; despus de los grandes ros y las anchas exten~iones de aguas pantanosas, constituyen el n1sgo m'5 saliente del paisaje _d e las llanu
ras ameticanas.
Consideradas en su conjunto, las extensiones

NUI!.STRO PLANETA

147

herbosas de 'Am rica, como las landas, estepas


y tundras del mundo an~iguo, siguen una linea
paralela al eje de los contmentes. En Norte Am
rica estn comprendidas en la vasta cuen~a cen
ttal fo 1mada por los Alleghanys y las prtm eras
e tribaciones de las Montaas Roquizas. En la
Amrica del Sut, ocupan asimismo una parte de
la depresin media del continente ent1e las mesetas de las Guyanas y del Brasil y las I_Ilasas
avanzadas de los Andes. Gracias los v1entos
lluviosos del mar que penetran en aquellas llanuras, )a por el Norte, ya por el Medioda, se c~n
servu la vegetacin, lo menos d~ra~1te. vanos
me::.es del ao, y en ninguna parle, m s1qu1era en
las reo-iones meno':. frtiles, se ven desiertos verdaderos~ ::;tos, colocados, como en fl'ica y en Asia,
en una lnea paralela la zona de los pramos Y al
eje continental de Amrica, estn ~ituados al Oeste,
en las vel'tiente~ en las cuencas interiore::; de las
Roqui za::, y los Andes. Adems son relali~amente
poco considerables, y los cortan valles fluv1ales, de
los cuales unos terminan en lagos cerrados Y
otros de::;aguan en el mar.
Las praderas del Illinois y otros Estndos del
Oeste de la Repblica americana se par~clan no
ha mucho (salvo la diferencia de vegetaCin pro ducida por el clima), la pus~ta hngara Y las
estepas herbosas de Rusia. Cubiertas en ~oc~
geolgica anterior por las agu as del lago Mwhlgn, las que tod ava no se han trans formado en

148

ELSEO RECL8

ca m pos tienen una superficie uniforme y apacible


como la de un lago; ondulan alli las hierbas floridas que el Yiento mece; admanlas islotes de
rboles; agtpanse trechos esos islotes formando archipilagos, y los brazos de pradera que los
rodean se bifurcan y se reunen como brazos de
mar de hierba; una sola pradera situada en el
mismo centro del Estado de Illinois era lo bastante
vasta para que no se viera en el horizonte ni una
franja de arboleda tupida. Pero consecuencia
de la rllpida colonizacin de los Estados del Oeste,
esas comarcas cambian diariamente de aspecto.
Apresrese el viajero que trate de reconel' las
Yastas praderas, semejantes al mal', cuyo horizonte nicamente la redondez del globo limita, cuyas
hierbas son tan altas que cubren la cabeza de
quien las atraviesa y puede deslizal'se en ellas el
corzo sin ser visto. Pronto no existirn esas
praderas ms que en las narraciones Croper; el
arado inflexible las surcar. Los americanos ansan disfrutarlas y se apoderan con avidez de
a_quella tierra frtil. Las campias, catastradas
n~urosamente, se dividen en totons lps de seis
millas en cuadro y se subdividen en millas cuadradas repartidas en cuatro portes. Todo'> los
cuadrilteros e tn pel'fectamente orientados y
cnda carn Ci"~rl'esponde un punto catdinal. Quiet~es ndquieren CUi.idrados grnndes 6 chicos se
ld)t'anin de de5viar.:;e en la lne~ rerta10C7emetras
verdaderos con truyen camino~, levantan caba-

NUESTRO PLAN.IIlTA

149

as, abren viveros, siembran hortalizas siguiendo


la direccin del meridiano del Ecuador. Las
praderas tan hermosas antes, de contornos m~e1\emente ondulados, forman hoy un tablero mme nso: apenas se permiten los ingenieros de los
ferrocarriles cortar oblicuamente los grados de
lon gitud.
.
En el continente del Sur, las regwnes que co
rresponden las praderas de los Estados U nid?s
son las pampas del Plata y los llanos de Colomb1a.
Esas extensiones, tan bien descrilas por Humboldt son probablemente las llanuras que se pre1
bl
sentan con ca racteres de contraste ms nota e,
segn \a::; diYer::;as es taciones del aio. Despus de
la poca de las lluvias, esas llanuras q~e se extienden sobre la zona inmensa comprendtda entre
la corriente del Orinoco y los Andes de Caracas,
de Mrida y de Suma Paz, estn cubiertas de una
hierba tupida, de gl'amneas y ciperceas, entre
las cuales las mimosas y otras sensitivas ostentan
trechos su delicado follaje. Toros Y caballos
vagan millares en aquellos magnficos pas_tos.
Pero el suelo se va secando, agtanse las cernentes de agua, convirtense los lagos en charcas, Y
luego en cenagales, en cuyo fango se sumergen
cocodrilos y serpientes; la tierra arcil.losa se ~o~~
trae y se hiende, las plantas se marchttan Y ai :a
tradas por el viento se.hacen polvo; los reban.os,
hostigados por el hambre y la sed, se refuglan
cerca de los rios grandes, y blanquean la llanura

150

ELSEO RECLS

muchedumbre de esqueletos. En ton ces se parecen


los llanos los desiertos de frica situados
mayor distancia del Ecuador, al otro lado del
Ocano. De pronto, las tormentas de la estacin
lluviosa inundan el suelo, multitud de plantas
brotan del polvo y el in manso espacio amarillento
se transforma en pradera fl orida. Los rios se desbordan y veces se extienden las inundaciones
sobre centenares de kilmetros; las antiguas islas
11amadas mesas son las nicas tierras que aparecen encima de la masa turbia de las aguas.
Los llanos de Venezuela y de Nueva Granada
tienen una superficie de unos 400.000 kilmetros
cuadrados, casi igual la de Francia. Las pampas
argentinas que se encuentran al otro exttemo del
continente deben de ocupar ms de 1.300.000 kilmetros cuadrados. Aquella gran llanura central,
que forma uno de los rasgos ms salientes de
Amrica del Sur, extiende su inmensa superficie
casi horizontal en una longitud d,e 3.000 kilmetros desde las regiones abrasadoras del Beasil
tropical hasta las frias comarcas de Patagonia. En
un territorio tan vasto, los climas y la vegetacin
difieren mucho, y sin embargo, reina alli una gran
monotona con motivo de la horizontalidad del
suelo y de la falta de agua. Los rios de las Pampas, el Pilcomayo, el Bermejo, el Salado, que nacen
en los Andes y en la Sierra de Aconquija, acaban
por llegar la gran arteria fluvial del Paran, pero
no sin haber perdido en el camino gran parte de

NUESTRO PLANETA

151

racin en lagunas y panta


las aguas por la eva;o D Ice que baja tambin
nos. Ms al Sur, el r o u .'.a va perderse en
de los barrancos de Aconqu~J , . del Paran;
d bastante dlstancta
un lago s ala o.
O'Ua de las provincias de
todas las corrtentes de ao
d
Crdoba,
R'10 . S n Juan Men oza y
Catamarca,
1~ a
. ' de las montaas, Y
1
se debilitan segun se a eJan t os se fraccionan
luego se e~tienden cod:~ :e:7e:~ los absorbe poco
en charcas, la arena
t iba directamente
poco. El rio Quinto, qu~ a;u~s del E s tuario del
al mar y desembocaba a
Borombn, se para
Plata, en la caleta de San.
carrera pero al
ahora la mitad de su antigualas fuent'es de un
Este lo unen unas laguuas ~on
mo el Quin~o
d ons1derar co
riachuelo que se pue e e
l ico actual, la
inferior. Durante el periodo ge? .g nto de la eva s y el crec1m1e
.
.
d
dismmuctn e 11 uvia
lt d cortar el rio en
poracin haa dado por resu a 0
dos pedazos.
rodean en parte
Las llanuras occidentales que
b. d s de
tn sem 1a a
b
la montaa de Crdo a' es
y otros
osas retamas
d
'
' \loso y comPlantas espinosas, e mlm
.
1 elo arc1
arbustos de escasa hoJa; e su
rto de trecho en
pacto est cubierto de csped co ' . salinos
trecho, resplandecen al sol vastos edsp~cstoosn verda. d
de ver 01
completamente despoJa . 0 ~
atrave.saban antes
daros desiertos que los viaJeros d d frica y de
en caravanas como las solada es ~acen ahora
Persia, y en los cuales los coches lqu~
s del con.
.
l
t
las
pob
acwne
un serv1c1o regu ar en re

152

ELS&O RECLS

torno de la llanura, corren en Hnea recta, sin que


nadie se haya tomado el trabajo de trazar caminos. Ms al Este, la Pampa propiamente dicha se
extiende de Norte Sur entre el Salado y las regiones de Patagonia. All1 estn los inmensos y
clebres pastos que constituyen la riqueza de la
Repblica Argentina, por los ganados que la reco
rren por miliBres y millones. La superficie herbosa parece completamente horizontal; ningn
objeto interrumpe la grandiosa uniformidad del
paisaje, como no sea una manada de toros, el
muro amarillento de a lguna estancia algn rbol
solitario olvidado por el hacha del gaucho. Charcas,
unas salinas salitrosas, otras llenas de agua
dulce, estn sembradas por la pradera y continan
la masa ondulante de las gramineas con matas
de juncos y caas. Al Norte del Salado, a l gran
mar de hierba lo sustituyen bosquecillos de mimosas y otros arbustos espinosos que rodean
claros pequeos. Por ltimo, ms all de las sinuosidades del Pilcomayo, aparecen grupos de palmeras y la pampa, llamada en aquel sitio el Gran
Chaco, se une, con terrenos anegados istmos de
bosques, con las grandes selvas de la cuenca del
Amazonas.

NUESTRO PLANETA

163

V
.
La gran cuenca de Utah.-El desierto
l
Desiertos amencanos.la ampa. de Tamaruga . del Colorado.-El Atacanos y
p
Depsitos de sal, salitre y guano.

mo en la del Sur,
En la Amrica del Nort~, co
n al Oeste

te dt chos ocupa
los desiertos proptamen
. das por los muros
del continent~ cuencas d;:\~~: Montaas Roqui
paralelos dtverge.nles
ambos hemisferios la
zas. La falta de lluvtas es en
os cl ue hacen
.d
de los espact
causa de esa an ez
_
ata los vientos
.
.
lt s montanas P
.
1
maccestbles as a a
t. te las lluvtas
. notable con ra s '
hmedos; pero por .
de llegar los de detenid as en su cammo antes
p'entrional las
.
1 ntinente se ~
.
p ifico y en el contlstertos, son en e co
traidas por las nubes del. ac del Atlntico los
nente del Sur las que traJera?
de las cordivientos alisios. Al Norte la s arJslas Sierra Nevada,
lleras occidentales, Coast Roudgedy de las corrienson las que detienen la hume a . . al Sur, las
tes atmosfricas del Ocano vecm~~s que a l opo
masas orientales de los ~~desa~~;nticos del NE. y
nerse al avance de los ahsws
einan en las
del SE. ocasionan las sequias quedr s en los dos
.
opuestas. D e todos mo o '
vertientes

155

NUESTRO PLA'NET A

15<1

ELSEO RECLS

continentes
Ja mayoryaparle de los desiertos, ya
estn en u'anuras

en mesetas
ueron nivelados en po
l . , parece que
f
las aguas de algn Med~:r~:~:;.1Ca anterior por
El ms septentrional de eso d .
canos ocupa al Oeste del la o s esiertos ameri
del espacio llamado C
g de Utah una parte
uen ca Grande
.
. .
y comprend tdo entre la cordiller
y la Sierra Nevada de a gr;.~cip~l de las Roquizas
Utah es una inrn
a 1 orma. El desierto de
brada de matas densa s up.erficie de arcilla seme arterntsa en t
' . cter os lugares
no presenta ni huella de v
un arrecife de arga
egetactn y se parece
bies hendiduras en :~!sa cortado.por innurneracorre ni un arroyuel p gonos casi regulares. No
gn manantial bro~~oeaquellas soledades, ninduranle largas h
'
sp us de haber andado
nante algn carnp~r~: s~~ed.e e~contrar el camitensin en la cual s
fl .cnstahzada, blanca exe re eJan el 1
nubes corno en el
.
cte o azul y las
espeJO de un laa E
1
.
n
e
horlzonle aparecen alg unas rocas v 1 no.

tes grandes escorias m . o e meas semejannas atmosfricas
e.dio veladas por colurnque vactlan co
1 .
escansa
en
la
lla
d
rno
e
aire
que
rna e una h
,
d
e esas grandes
. oguera. A travs
d
11 anuras habitad

por una prodigiosa cantid~d
as um carnente
extraordinarias p
b
de lagartos de formas
, asa a el ca .
grantes, destinado desa
rnmo de los ernisustitudo por el f
parecer pronto para ser
errocarril d 1 p fi
e. a el co, trazado
d esde N u e va y ork A S a n F ranctsco.
Desde el des-

cubrimiento de California, millares de hombres


han perdido la vida en aquel desierto; innumerables caballos y toros han muerto de sed; la verda
dera direccin del camino se conoce por las
osamentas dispersas por el s uel o. De noche se
paraban las caravanas para no perderse cu a ndo
ya no se o1a el resonar de los esqueletos al paso
de las cabalgaduras.
Separadas de aquel desierto por cordilleras
donde se encuentran algunos valles umbros,
animados por arroy uel os, se extienden al Sur so
leda des no menos ridas. U nas no ostentan ms
vegetacin que malezas ruines que se arrastran
por el suelo; otras estn revestidas de un poco de
verdor por el fol\a}e de algunos arbustos espinosos,
pero la mayor parte de esas comarcas desiertas
aparecen todava con sus rocas arcillas peladas,
como estaban al surgi r del agua. Pitahayas sol
tarias se yerguen gran distancia unas de otras.
Sus troncos, que se levantan una altura de 15 6
20 metros, son rectos como columnas y conservan
desde la base la cspide un espesor uniforme,
igual veces al grueso del cuerpo humano; s us
ramificaciones, que no pasan de dos 6 tres, salen
del tronco en ngulo recto y luego se yerguen perpendicularmente, seme}antes los brazos de un
ca ndelabro. Por la regularidad de su forma, sus
lados paralelos guarnecidos de espinas, su color de un verde gris, esas plantas extraas parecen intermedias entre el rbol y la roca, y dan

156

NUESTRO PLANlllT A

lllLSlllO RlllCL S

al conjunto del paisae un


.
caprichoso En al
1
. aspecto formidable y

gunas regwn
tenares de kilmetros travs es se rec~rren cany llanuras, y dUIante el vi . de montanas, valles
dueto de la Yidn t
aJe no se ve ms pro'"' arrastre que
1
hasta esa vegetacin falta en la esas co umnas, y
da de Nuevo M..
. s partes ms riColorado, situado J~~~c~ ~1 AI'jona. El de~iei'to del
rio del mismo n
b
e la desembocadura del
om re en el golf 0 d
es una superfic1e d e arc1~ll a v ar
e aiJfornia '
te pelada Cuando
J
ena completamen montailas. I'OJ.izas ast~ pone el Sol detrs de las
, Iavesando co
polvorienta atmsfera 1 . .
n sus rayos la
cauce de algn ri'o , e ~IBJero, acampado en el

seco JUnto
Inmensa que fu
. aque 11 a llanura
1ago en otro ttem
rarse que ve extenderse del
po, puede figu
de un mar de fu
ante de l la superficie

e .

eRO.

Los desiertos de Am .
por valles frtiles
nca del Norte, cortados
, se prolongan al E
l .
cuencas del Ro R .
ste lUCIO las
confunden con lo OJ~ y del Arkansas, donde se
Estados mejicano: ~ r~~-os, Y al Sur hacia Jos
nalva; eu la zona t
~
!huahua, Sonora y Siroptcal q

las grandes 11 .
. , u e e m pteza ms all
uvtas estival
'
chamiento del territorio es__ Y el gradual estreocanos evitan 1 f
~ejtcano entre ambos
encuentran regio: or~acin de desiertos. No se
llegar las costasesd::npr~oles ni verdor hasta
Guayaquil. Los vientos al" ~ru, al Sur del golfo de
prenderse de su humeda~sws _que acaban de desencima de las pendan-

157

tes orientales de los Andes, pasan por el aire muy


por encima de las orillas del mar para recorrer la
superficie del Pacifico. Pocas veces enva_ un r~
molin o atmosfrico aque llas costas un v1enteC1
Jlo lluvioso. Pasan veces cinco, diez y hasta veinte aos sin que caiga una gota de lluvia en Paita
y otras poblaciones del litoral. La mayor parte de
las casas de !quique, ciudad rica y comercial, estn compuestas de cuatro paredes y prescinden
del lujo inlil de una techumbre. No estn las
costas del Per completamente desprovistas de
verdor; algunos ros pequeos, alimentados por
las nieves de los Andes y sangrados en toda su
longitud por canales de riego, conservan alguna
vegetacin en los valles, y durante la estacin de
invierno, especialmente en Mayo, Junio y Julio,
abundante roco humedece el s uel o de las montaas de la costa y hace germinar trechos cactus
y plantas bulbosas; por eso se llama esa poca
del ao tiempo de flores. Las ciudades comercia
les siLuadas en el litoral, los jardines de los valles,
las escasas hierbas de las colinas, por ltimo, las
pendientes escarpadas de los Andes, que se ende
rezan de ari~ta en arista hasta las c pides nevadas, prestan al conjunto del paisoje un carcter
de animacin que no tienen los desiertos de Norte Amrica.
Las soledades ondinas que mejor recuerdan
las regiones desiertas del antiguo mundo y de los
Estados U nidos son las mesetas alargadas que se

158

ELSEO BECLS

escalonan entre el ma
Andes en el p .
r .Y.1a gran cordillera de los
eru meridional

f
Boli' ia \ Chile tales so 1
y as ronteras de
...,...

'
n a pampa de Isla d
lamarugal y el de ierto d Al
y, a e
d T
e acama La
e amarugal, llamada a~t por 1 t.
pampa
. d

os amaruaos
ta matrn os que crecen en las
.
b
alguna humedad cll . .
d dept eswnes donde
OI I ea el s uelo
d
altura media de 900 1 200
, es e un a
gran parte cubierta de ca.
m~tros. Llanura en
se explotan como canter:sas salr?as sa lares que
tos de sal son tan tecios Jade pr~dra. Los el:>traen aquella meseta q 1 y s llu\ ras tan escasas
bl d
.
, ue as casas del
N onn, donde estn establ d
pue o e la
.d
ect os los obl'e.
sr o enteramente hecl
d
.
ros, 11an
situados al E te d T ws e sal. Ciertos desiertos
,...,
e a mnruO'al
'
elevadas

o en mesetas ms
, contrenen mayor cant'd d d
pampa de sal, dominada o
1 a
e sal. La
y cuya altum med'
Lp .r el \'Olcn de Isluga,
Ia no
nJa de " 100
blanca en toda su
t
.
"t
mettos, es
200 kilmetros '-' urelax ens lln, en una longitud de
J
anc Iuta
d' d
.
me ra e 15 40.
El espesor de la sal d
epos1tada en ~
ria entl'e 1?" .30
.
e:::;a rne . . eta vaw J
centimetros se"n 1
.
nes del teneno.
' b
as ondulacJO
De dnde proceden
sal? Indudablemente d 1es~s masas enormes de
en tie m '>Os renloto ~ e be. m.lr 6 de los lagos que
r
S
U l'lei'Oll
Jj
Y que ha ido

aque as comarcas
vaciando el gtad 1 1
,
del tel'leno La
.
ua e\'antamiento

s materws sal
y rocas, porque la ca d
tnas saturan arcil las
por eflorescencia el;at :sal se vuelve formar
0 as las supel'ficies del

NUESTRO PLANETA

159

desierto donde se hicieron recolecciones anterio


res. El distrito de Santa Rosa, cuya sal se limpi
toda en 1827, estaba de nuevo completamente
blanco y en disposicin de ser nueva m en te explotado los 23 aos. Adems, la sal marina no es
el nico pt'oducto de esos inmensos laboratorios
naturales: tambin producen nitratos, sulfatost
carbonato de sosa, boratos de sosa y de cal, cuyo
espesor crece todos los aos gracias los torrentes que bajan cargados de residu os por la cordi llera prxima. De la pampa de T amarugal proce
de el salitre, artculo que durante las guerras de
Europa y Amrica da g1an importa ocia In poblacin de lquique. mediados del siglo XVIII, un
indio llamado Negreros descubri la exi...,tencia
del salitre en la pampa. Al encender una hoguera
de malezas, not que se de1Teta la tierra y bro
taba un arroyo entre tizones y ceniza~. De:::.de
aquella poca empezronse explutul' uquellas
capas, pero de"de hace unos quince at-lv::> -=>e ha
desarrollado extraordinariamente esa indu tria.
Segn el ingenie1o Smith, las capas de nitrato
cubren en la pampa de Tamarugal una superficie
de 1.250 kilmetros cuadrado-;, en ciertos luO'cH'eS
b
,
donde la masa no tiene menos de tre::; metro.., de
espesor, se ha podido sacar una tonelada de salitre por metro cuadrndo, pero aun no contando
mlls que con un producto de 50 kilogramos por
metro, se ve que la cantidad total de salitJe con te
nida actualmente en las capas superficiales de la

160

ELSEO RECLS

pampa no es inferior 63 millones de toneladas,


bastantes para alimentar el comercio durante
1.393 uiio~, mie nlra" la explotacin media no rebasa ra los lim1tes de la de 1860.
El desierto de Ata cama, que es el ma yo r de la
Amrica meridi ona 1, ocupa ancha zona de mesetas entre la ribera del Pacifico y la elevada muralla de los Ande que separa Bo livia de la Repblica Argentina. Aquella extensin de rocas
rojizas, de arcillas peladas y mdanos muvibles de
arena en forma de medi as lunas, es tan inhos pitalaria, que los conq uistadores de Chile, incas espaoles, no se aventuraron en ella para seguir el
litoral; tuY ie ron que pasar lejos por el interior,
por las mesetas de Bolivia, y atravesar dos veces
los Andes antes de entrar en los valles c hilenos.
Poco ha que los hombres de ciencia eran los nicos viajeros que se atrevieran arriesgarse en el
de~ierto de Atacama. Sin embargo, esa co marca
de tan formidable aspecto encierra tambin, co mo
la pampa de Tamarugal, grandes riquezas naturales que no dejarAn de excitar el trabajo hum a no
y lodos lo5 progresos de la civilizaci n en a quellas tierras de~oladas. Con la sal y el sa litre se
ju nta el g uano, ha cina miento de las innumerables
deyecciones de todas las a ves q ue se la nza n en
bandadas sobre el litoral. Durante el transcurso
de lo.:; siglos, se han amontonado las inmundicias
como verdaderas rocas que el so l d iseca y c uya
superficie ablandan pocas veces las ll u vias. Las

NLESTRO PLANETA

161

masas de delnlus, al parecer inti les en aq uellP


riberas desiertas, son la vida para las ca mpia s
de 1nglatena , Francia y Blgica, agotada.s por
cultivos intensivos, y por lo tanto, constlluyen
entre los pueblo::. importantsimo elemento comercial. El principal tesoro de la Repblica pe
ruana s u Banco Nacional, digmoslo as, son lo
m ont~nes de deyecciones que cubren las islas
Chinchas, en aguas del Callao. Encuntren se .all,
segn las diversas evaluacio nes, de 12 15 millones de toneladas de guano excelente, que representan para el Per ms de 2.000 millones, y cuyo
producto, b1en utilizado , permitiria ios dichosos
poseedores co nstruir u na magnHi co red de ferroca rriles y una escuela en cada pueblo.

ll

NUESTRO PLANETA

CAPTULO V

Mesetas y montaas
I
Diferencia entre mesetas y llanuras.-Importancia capital de
l~s mesetas en la economa del globo.-Distribucin de las
tierras altas en la superficie de Jos continentes.

. A pesar de la Yariedad de aspecto y de vegeta


Cin producida por los climas, las ti~l'!'as bajas,
entre. las cuales hay tantas que son soledades
estnles, representan en la hi!Stona del globo un
pa~el mucho menos importante que las partes
salientes de la superficie. Grflcias al relieve del
plan_eta se han organizado) viven Jos continentes;
g racias esas d e:-s1gua
.
Id ndes del suelo se reparten
de manera tan \aria los climas, las aguas los producto y las poblaciones de la Tierra.
,
. T odas las partes altas de los continentes y las
1sl~s :e ~~viden natUIalmente, segn la altura y
la mch~1ac1n del suelo, en mesetas y sistemas de
montanas. Se ha convenido en llamar mesetas
las masas de llerTas elevadas encima del nivel del
mar, aunque su superficie no sea lisa y regular.

163

Cuando el suelo es muy desigual, abierto por hondos barrancos sembrado de colinas y montaas,
se considera como superficie de la meseta el plano
ideal que pasa por la base de todo s Jos cerros y
entre todas las depresiones. Existen tambin mesetas ca~i perfectamente lisas, como In ~ llanuras
jalonadas de Tejas y ciertas parles de la cuenca
de Utah.
Adems, las tierras bajas ostentan frecuentemente un terreno muy quebrado con valles y co
linos, y se unen con las mesetas superiores, ya
por medio de pendientes graduales, ya con un a
serie de terraplenes que pueden considerarse
como ascenso de la llauura descenso de la meseta. La difereucin que existe entre las tienas
altas y las baja:;, es puramente relativa: podemos
decir, usando el lenguaje' ulgar, que una llanura es
una superficie relalivameule li::::a, dominada uno
'arios lados por reg1ones ms ele\ a das, mientras la:; mesetas :::on ms altas que los tenenos
que las rodean. Una llanura para Jos habituntes
de una montana, es meseta para los que viven
ms alJajo. En las tierras, fre( u en temen te inundadas, de In Lu,iana, se llaman colinas y collados
las ondulacioues del suelo, casi Imperceptible::;
la simple vista, que no in,ade el agua desbordada, )' en la extensin aplanada del mar se llaman
mont~flas de hielo los lmpunos de~prendidos de
los 'en tisqueros de G1 oe11land ia y del Spitzberg.
Al contemplar las alturas de Obido~, que ~e levan-

164

ELSEO RECLS

tan en medio de las interminables llanuras del


Amazonas, crey Agassiz contemplar las montaiias sublimes de su patria.
De modo que no divide la geog1afa en llanuras ) mesetas los diversos escalones de la Tierra
por la altura absoluta de stos, sino por s u relacin con la masa continental de que forman par.
te. Las campias del Indostn septentrional e llln
ms elevadas que las mesetas de Suabia y Baviera, y si n embago, hay que considerarlas como
llanurn, porque pertenecen un continente cuyos
ra'~gos generales son gigantescos comparado con
los de Europa. En las dos partes del mundo, las
proporciones respectivas existen entre los di,esos escalones de la masa continental; las mes etas
del Asia Central corresponden la Alemania del
del Sur; el Himalaya Jos Alpes; el Indostn, con
sus llanuras y montaas, la pennsula itlica.
Aunque las mesetas, p1ecisamente por su
ma a y por In grandeza de sus proporciones, llaman menos la atencin de los hombres que las
montaas abruptas que se yerguen entre dos
pa1 es como enormes murallas, su importancia
en la vida del globo es s uperiol' la de los dems
I:asgos del relieve continental. Si la supe! ficie sa
IIente del planeta estuviera perfectamente lisa, la
regularidad m s desoladora reinara en todas
pates: los mismos fenmenos se reproducirian
en toda la extensin de los continentes desde un
ocano hasta el otm; los vientos, cuya carTera no

NUESTRO PLANI!;TA

165

detendra ningn obstculo, giraran alrededol'


d 1 globo con movimiento invariable, como las
a ~ritas f:jas de nubes que el telescopio descubre
en torno al planeta Jpiter. ~o habr a masas. elevadas que por u po::,icin lra11-:,versal la dtl'eccin de los vientos pl'oducen una ruptura de
equilibrio y hocen repercurtii' las coiTie~tes atmo-,fricas en todas direccione~; no habrw esos
grandes refrigeradotes que condensa~ el agu~ de
la s nubes y la conseivan en s us dep~Itus de hielo
y nie,e; las lluvias caeran en todas parles d.e
igual manera, y lns a.guas, no enconli:and~ decl!.
ve paa dirigir~e hacw el Ocano, f?'. m.~ ~ tn!l .poi_
doquiera ptridos cenagales. El e4 uJllbll.o pede:
lo d~ las fuerzns naturales trnera con~Igo ~l estancamiento y lo muerte ::.i lo::, hombres pudieran
exi~tir en ::,emejante Liena; leJOS de encontrar en
la uniformidnd de la llanuru inmensa ma~ores

s petma nefacilidade~ para comuniCHr::,e


en t 1e
.
en lodo
cern it d1~perso~
<.1 1re d e d OI. d e sus Jcwunns
~
el ::;aiYajsmo primitivo. La~ emigracwne~ de pue ,on Por las pendientes de
blos enteros que baJai
las mesetas en busca de una patria nueva, no se
habra SidO
habi an \'el'l. f'1ca d o. T o d a "',.-1\'.Il.Izncin
<
. po::;Ible.
.
.

a 1 ct'erlos bO'elogos,
1m
Quizs,
como pians
.
.
la superficie del globo estaba liso cuando elJcliO
sau1o nadaba pesadamen le en los pantanosyel
pterodctilo extendia sus alas por encima .de los
caaverales. Aquella era la tierra del reptil, pero
no podia ser la del hombre.

166

NUESTRO PLANETA

167

ELSEO RS:CLS

Si las grandes mesetas del 1


colocadas alrededor del Ocan g obo. est~vieran
su largo declive h b'
.
o Glacial Artico y
.
u Iese Ido ba d
.
Indico y el p 'fi
Jan o hacra el
Ocano
h b
.
acr co lampo
posible el desarrollo de la h~
. co a ria sido
la altura de las mesetas h mamdad. En el Norte,
zona glacial otra zo
tb~!a superpuesto una
ca, hasta la de las plan~ g acial; lo~a vida org{mibria dejado de existir n a~ ~s rudrmentarias, hahelados que habrian
a lemen le, y los vientos
de las nieves hab 1
aJado d.e aquella ciudadela
r an convertrd
polar la templada d d
.o en segunda zona
varios, donde han' on.de germinan productos tan
naci o tanto
b
sos. Los nicos paises h b '
s pue los poderoa. rtables serian las islas
del mar del Sur 1
continenles si el hy asbregrones tropicales de los

om re pud
..
ma donde sucedera
1
rera VIVIr en un clivientos helados d ni ca ores abrumadores los
e as altas
mesetas del Norte.
P ero aun suponiendo
ran podido establ
que pueblos aislados hubie
ecerse en aq 11
guramente no hab i
. . ue as comarcas ser a extstido 1 l
.
'
que este nombre no . "fi
a 1umamdad, porsrgm ca u
d . .
e Individuos aislad
.
na muchedumbre
os, srno el
en t ero, consciente d 1 .
g nero humano
es mrsmo y d
.
e su destino.
S ean cuales fuera 1
reparto actual de 1 n as causas geolgicas del
h
as mesetas

reconocer q
en os continentes
8 Y que

ue su alt
'
aproximan la
.
ura crece segn se

zona trrtda
como SI de la rotaCin del globo
resu 1tara
general de la masa 1 , no. s 1o la hinchazn
p anetaria, sino tambin la

:r?

tumefaccin de los continentes. En el trpico de


Cncer la altura media de los planetas viene ser
igual la de las montaas de la zona templada, y
las mesetas de esta ltima zona tienen la misma
altura media que las montaas de la zona polar.
De esta disposicin de las tierras altas, resulta
que en cada latitud ciertas partes salientes de los
continentes presentan un resumen de los climas
que, desde esa latitud hasta el polo, se suceden
en el contorno del planeta. Gracias las mesetas
y las montaas que las coronan, gozan la vez,
en los diversos puntos de su superficie, la penin
sula ibrica, Turqu!a, el Asia Menor, de todas las
variedades del clima templado, y proyectan sus
cimas elevadas hasta las regiones frias de la al
msfera anlogas las del polo. En esas comarcas
terrestres, el viajero puede mudar de clima en
algunos dias, y veces en pocas horas, cuando
en el mar tendria que llevar cabo un largo viaje
de circunnavegacin hasta los bancos y ventisqueros del polo para atravesar las regiones correspondientes. Basta con la circunstancia de la elevacin gradual de las mesetas hacia el Sur para
duplicar el nmero de zonas. En las latitudes
medias, el clima polar se superpone al clima tem
plado. En el lndostn se escalonan tres zonas en
las laderas del Himalaya; por la llanura corren
los rios grandes, se extienden impenetrables bosques, habitan numerosas poblaciones; ms arriba
estn los torrentes, largas avenidas de abetos, los

168

ELSEO RECLS

rebaos que vagan por los pastos; todava ms


arriba haj malezas, musgo, nieve y hielo.
La funcin de las tieras altas en la economa
del globo, con iste en llevar el Norte al seno mismo del Mediodfl, en juntar todos los climac:; del
planeta y todas las estaciones del ao. Todas las
mesetas son, digllmoslo as, continentillos que
surgen de la 1'1er'J'a y presentan (como los conti
nentes que brotaron del mar) en el conj unto de sus
fenmenos uua especie de resumen de los de la
Tierra toda; son otros tantos microcosmos. Cent~os vitales del organismo planetario detienen los
\lentos y las nubes, dan salida al ngun, modifican
todos. lo mo\'imientos que se pi'Oducen en la superficie del globo. Gracias al circuito incesante que
se e:stablece entre todos los salientes del relieve
continental y loos dos ocanos del agua y de la atmsfera, los cl1mas escalonados en las laderas de
las montaas .se mezclan de diver-;as maneras, y
ponen en contmua y mutua relacin las floras las
faunas, las naciones y las razas humanas.
'

NUESTRO PLANETA

ll

Las grandes mesetas del Asia Oe~ttal! !a pu~rt~ ~el Hind~


Kuch. - Mesetas de Europa: su dtspostctn sunotnca.-hle
setas de las tlos Amricas. -Analogia de la cuenca cerrada
de Bolivia y el pas de Utah -Mesetas de frica.

Las me etas, Jo mismo que los cotlli nentes,


tienen una organizacin ms meno-:s rudimet~
taria , forma ms menos articulada,) por con~t
guieule, su importancia en la vida del globo \'a r~a
proporciorwlmenle. Las grandes me etos de A ta
Ceutal, que pueden considenuse romo el e::-.~ue
leto mismo del continente, ejercen en realidad
un a tnftuencia de primer orden en 1~ economa
general de la Tierra, pero estn cast ~e~Hltndas
del res lo del mundo, corren su::; nguas lll CIU cuencas interiores sin salida hacia el mar Y las pobla
.

ClOnes
que las hn b'tlan vtven
e.n utl ai~:da miento
.
casi completo de las dems nacwnes de A':iia. El
. d o a 1 Sur nor
principtd grupo de me" etas, l 1mtta
los montes de Karakorum y de Kuenlun, al Oeste
por el Bolor al Norte por el Thian-Chan, el Alias
.
~~ los montes' Daul'los,
al E:,le por la ~ ~oledades
.
.
1
sistemas
dt
del gtan desierto de Mongo l ta y os
.
.
d
1

t
l

de
Cluna
01
versamente ramificados e 111 er
t

170

J!lLSEO RECLS

constituye un inmenso cuadriltero casi igual


Europa en extensin; hay tierras de esas, como el
Dapsang y el Bulln, apoyados ambos en el Kuenlun, cuya altura media excede de 5 000 metros. En
la mayor parte de su contorno, esa enorme fortaleza central de las mesetas de Asia es casi inaccesible por su formidable recinto de montaas, nieves y desiertos; hacia el NO., entre el Thian-Chan
y el Atlas, se abren varias depresiones, cuyo
travs se lanzaron los jinetes mongoles, siglos ha,
para devastar el Asia Menor y la Europa oriental.
La gran masa cuadriltera del Asia central
confina por un lmgulo con otra meseta de dimensiones menores, pero de forma casi anloga, que
es el I vn. Este territorio elevado, que tambin
est en gran parte compuesto de desiertos, no es
para las poblaciones que lo habitan una crcel
semejante las tierras altas situadas ms al Este;
presenta numerosas salidas al Norte hacia las
llanuras de la Tartaria y hacia el mar Caspio, al
Oeste hacia los valles del Tigris y del ufrates, y
se comunica con los sistemas montaosos del
Asia Menor, larga pennsula proyectada entre dos
mares de Europa. Cosa notable: precisamente
cerca del nudo de montaas que une los dos
grandes sistemas de mesetas de Mongolia y del
lvn, se encuentra la puerta principal de las na
ciones arias, el desfiladero por donde pasaban el
flujo y reflujo de guerras, emigraciones y comer
cio. Por singular contraste geogrfico, ese n udo

NUJ!lSTRO PLANitTA

171

vital de Asia es un tiempo el lugar que une am


bas grandes masas de mesetas y aquel que hace
ca rse las llanuras del lndostn con las
comum
1 t"
.
tArtaras Las dos diagonales de as te
caspws y o

.
rras altas y las tierras bajas de Ast.a se ~uz~n~~i
.n ulo recto en aquel punto del f:Imdu uc .
es~ el lugar ms notable de la Tierra en la htsto.
ria de la humanidad.
En Europa las mesetas ms constdera.bles

muy stmresentan asimismo una dlspostct n


irica . Todas, excepto la estrecha meseta de la No~
ruega meridional, estn situadas, co.m~ en el con
tinente asitico, al Mediod1a, y las hmlla por una
parte una cordillera. Al Oeste est la meseta espa
ola, cuya altura media es de 600 ~~tras, y qu~
l muralln de los prmeos; en e
se a paya en e
bia Hacentro de Europa est la meseta de Sua
Y d
.
S
01, los gtandes Alpes e

ia
viera, dommada a 1 ur P
Suiza y Ti rol al Este, las tierras altas de Tut qu ,
'
.d.
1 de los Balkanes.
. d 1
q ue siguen la base men onad. se ext1en
ea
10
1
De las tres mesetas, la de me
por una espe
Norte de un sistema de montanas, Y
t
das cada una
eie de polaridad las otras d os, SI ua
S d
'
t an al ur e
un extremo de Europa, se encuen r
Por
la cordillera que les sirve de punto de. ap~yo. u
de orgamzact n m .
lt
otra parte las tterras a as, . ,
erda n la f arma
cho ms rica que las de Asta, I ecu
b bias
de su continente, con largas pennsulas ~ a ue
.

us promontol'lOS, q
profundas; tambtn ttenen s
.

llanura adentro, an
se proyectan en lontananza

112

EILSillO REICLS

cho~ ~'alles se ab!'en en su espesor, permitiendo


la :salida los pueblos que habitan en la meseta
Y en los pases cercanos. Gracias sus variados
c?ntomo<::, la:s comarca altas de Europa no e tn
al Indas del continente; en ningn punto :se han
acumulado los ros en masas estancadas; cada
gota de agua, cada producto del suelo, cada hombre encuentra alli camino hacia las llanuras de
alrededor. Podemos citar las can~~es masas cal~.llreas de Francia meridional como tipos de esas
tleiTa. alta~. cuyo contorno e:st muy caracterizado
por murallas abruptas que, sin embargo, gracias
1~ . \'alle'-', IJO son fortalezas inacce~ible:s. En la
regru del Jura, me::;eta:s anlogas han :sido cortadn . p~r Ins agua::; con tal regularidad, que ll\'OJunlan~menle hncen pen~ar en los gigantes le
g endnnos (fUe IJerJd'Jan os monte::; de un tajo.

Lvs me~elas de Ins doc;; Amricas son mucho


m(l allH:s que Jac
d e E Ul .Opa y C01'1'9SpOI1den por
e"
su nllurn D. lns dimen ione ~ de los continentes
donde e~ln. Exc.:epto las mesetas c:;ecundarios de
l o Alleghanys, de las Guynnas y del Brasil todas
]as ~tenas nlt~~ am.ericanas estn compre;ldidas
entre las ramrficaclOnes de las cordilleras que se
le\'antan
Ut
1 al Oe:ste cerca del pnuCI'fi co. L a me:seta d e
gran cuenca es un vasto territorio de
a1
contornos macizos et.Iza d os d e murallas paralelas. de torres, y 11m1ta d os d e una parte por la
arl t ~ de las Montaas Roquizas, de otra por la
de Sierra Nevada; es la vrtebra del esqueleto

NUESTRO PLANETA

173

continental. l\ls al Sur se extienden las mesetas


rodeadas tambin de montaias y cortadas por
Yalles) barrancos de Nuevo Mjico, de Arizona,
de Chihuahua, de la Sonora. La masa de Anahuae,
enorme ciudfldela que se yergue entre ambos ma
res, esl dominada por el Popocatepetl, el Cofre
de Perote, el Orizaba; vienen luego, ms all del
istmo de Tehuanlepec, varias me~etas, lt~s de Guatemala, Honduras, Salvador y Co::,ta Rrca, apoyada todas en filas de monlDias, en p:ll'le volcl:lni
cas; sus alturas re.;.pecti"as corresponden de una
manera general con la mayor menor anchura
de su base, bailada una par te po1 el Pacfico,
la olra por el mar CAribe.
Al Sur del golfo de Darien las altas mesetas
empiezan en la enorme cordillera de los Andes;
donde la poderosa cordillera se bifurca se divide
en forma de abanico, abarca enlre s us aristas una
meseta de 1.500, 2.000 3.000 metros de altura.
En Colombia hay las mesetas de Paseo Antiaqua, Cundinamarca y Caracas. Ms al Sur, las
cordilleras de los Andes, que se separan, se reunen
y ''uelven epararse, encierran entre sus pica
cho ~ neYados las mesetas de Quilo, Cerro de Paseo,
Cuzco y Titicaca y se apo) an lateralmente en . l~s
tierras altas y desierta::; de Atacama, eutre Boli\'Ia
y Chile, y en los terraplenes montuo~os de Cu)O,
al Oeste de las pampas argentina::;. De todos las
me-:,eta:s de la Amrica meridional no hay ms que
una completamente cerrada y no puede dar sa lida

174

17&

ELSEO RECLS

NUI!lSTRO PLANETA

las aguas hacia las llanuras inferiores: es la meseta de Titicaca, cuya elevacin media no es inferior 4 000 metros y por su altura y extensin
es lo ms saliente del perfil colombiano. Esa
meseta boliviana representa en aquellas regiones
la gran cuenca de la Amrica septentrional. Las
dos comarcas ocupan la parte central de sus continentes respectivos, ms de 3.000 kilmetros
de los istmos de la Amrica central; ambas mesetas se encuentran entre las ramas abiertas de un
gran sistema de montaas y encierran cada una
en sus depresiones lagos sin salida hacia el mar
Geogrficamente, estn esos pases como ais
lados del resto del mundo. Muy trabajosamente
pueden entrar los pueblos semibrbaros de BoliYia en relacione~ de comercio y civilizacin con
las otras repblicas de Amrica y con las co
matca:s europeas. En la meseta de Utah :se e:stable
cieron los mormones para salvarse de la pre:sin
de los pueblos cercano::;; ha sido necesaria toda !u
energa de los norteomerit:anos para ir peiseguir en aquellos de::;iertos 4. la jo\'ell sociedad
teocrtica. Lns mesetus en que se desarrollaron
las ci"ilizaciones autctonas de los aztecas, tolteca::;, qualinoaltecas, muiscas, chibchas incas,
tienen sobre las cuencas cenadas del Utah y de
Boli\ia la inmensa ventajn de comunicarse con
el litorul por medio de sus \'alles abiertos y las
aguas de sus ros.
Las mesetas de frica e tn todava ms ais-

ladas del resto del mundo que las grandes mesetas americanas, pero no por su gran altura ni lo
escarpado de las montaas que las dominan, sino
por el clima y situacin del mismo cor:tinente. La
mayor parte de las tienas altas de Africa estn
poco elevadas y sus pendientes tienen fci l acceso.
Las mesetas de la colonia del Cabo, cuya altura
media es a l Sur de 200 metros escasos, se elevan
gradua lmente hacia el Norte hasta el desierto de
Kalahari, situado una altura que vara entre
600 y 1.000 metros sobre el nivel del mar. Lo que
ya se sabe del interior de frica permite creer que
la altura media de las mesetas crece, aunque
poco, en direccin al Ecuador. En el mismo centro del continente, la regin de los lagos donde
estn las fuentes del Nilo presenta una elevacin
de 1 200 1.300 metros nada ms, y al Norte de
frica las mesetas de Marmecos y Argelia son
inferiores 1.000 metros. La meseta tuus notable
del continente es la de Etiopa, que en uua anchura de unos 1.200 kilmetros se sostiene una
elevacin media de 2.400 2.700 metros. Las fra gosidades ms speras de e:sa masa mi_r~n. hacia
el mar, como para defender los abisini?s de
cualquiera aO'resin de los pueblos extraneros,
pero la contr:pendiente inclinada al NO. hacia el
Nilo es diez veinte veces ms sua\e, Y por esa
parle sera Abisinia fcilmente accesible si los
desiertos las luchas incesantes entre los pueblos
} la caz~ de esclavos no hicieran muy peligrosas

17G

ELSEO RECLS

las fronteras. Considel'ado en s u conJunto el


l
f
, co nll)en e a nca no, que es el menos conocido de toda:s la:s grandes plH'les del mundo y el que habitan las pobla<'ione.;;, ms brbaras no presenta
' obstculos
Ilara lo s cam b'ro ~ <'Omun icaciones
naturales que puednn co mpararse con los que
ofrecen . la. altas rnasas del Asia central y las
meseta_-, de ?.., Andes. Po la di lribucin de s us
m?nlaua ' trena~ altas, ll an u ras y desiertos lo
J?I~mo que por ~us contornos generales recue;da
Afl'lca la pennsula del Indostn; es ~na India
once rece ~ m
d f
B)Or, pero mucho menos herma a y
e orma:s menos definidas que aquella admiable
parte de Asia.
t

III
~fontanas aislada

M
mas de
t s.- asas montailosas.-Cordilleras y sistegradoo -:~:ga~asd.-IIlermosura de las cimas.-Montes sa.
nas e os trepadores.

. portantes que
. Las montaas mue lO menos 1m
1a:s mesetas en la eco
d e 1 globo, se conocen
.
noma
mucho meJor por 1a maJes
tad de s u aspecto s u
cont rasl
'b '

. l
~ s u Ito co n los espacios que las rodean
~
u vanedad de fe n menos que en ellas se pre
sentan L os mont es que se elevan ai:sladamente
} en medio de los
mares, ya desde el seno de las'
r

NUESTRO PLANETA

177

llanuras, producen especialmente el efecto ms


grandioso y dejan en la imaginaci n de los pueblos la impresin ms viva y dura dera. No pueden imaginarse cuadros de belleza s uperio r los
que forman las graciosas pendientes y las cum bres
azul adas de esos montes solitarios, como el Ven tonx, el Etna, e l vo lcn de Tenerife, el Orizaba y
otros picos cuyos pies se extiende todo el espacio
comp rend ido en el horizonte. H asta alturas que
en comarcas de grandes montaas apenas mereceran nombre y pareceran si mples encinas, semejan formidables cumbres cuando se elevan en
medio de las llan u ras desde los senos del mar.
Una cim a de 240 meLros, cuyo alrededor se extienden las campias montonas de la Pomerania
baja, ha parecido tan prodigiosa los habitantes
de la comarca por s u s fagosidades, que le han
dad o el nombre de' Montaa del Infierno (Hollemberg), y u na coli na de Dinamarca que se eleva
170 metroa sobre el nivel del mar ha recibido el
nombre de Montaa del Cielo (H'immelbe rg); es
un ol impo como e l de Grecia.
Exceptuando los conos vo lcnicos, pocos mon
tes hay que se levan ten ais lados en med io de las
llan uras. En casi todas las comarcas de l mundo
cuy o relieve est muy pronunciado, las cim as so n
numerosas. Generalmente, las que estn ag1upa
das en crcul os rodean u na cumb re central ms
ele va da y estn ro deadas tambin de alturas s ecundarias que se apoyan en estribaciones laterales
12

17~

ELSEO RECLS
NUESTRO PLANETA

y bajan escalonlindose li las llanuras inferiores


ejempl os de ello son el Harz en Alemania, el Mon~
f~rrat en Piamonte, el Sinai en Arabia y el soberbiO grupo de la Sierra Ne\ada en Santa Marta
que se levanta li 6.000 metros de altura en u~
espacio r.ircular limitado por el mar, los pantanos
} los profundos \'alles de Ro Csar y la Rancheria. Lnc;; cordillerns e u e se di~tinguen siempre por
~n desarrollo considerable de la longitud de las
lieiTns elevadas, tambin tienen veces como
c~ml~re un pico dominnnte, fi cuyos lados van
diSmltluyendo sucesivamente las cuestas montaosAs, pero no existe una cordil lera donde esta
alinenrin normnl "e verifique con una reaularida.d geomtrica. La mayor parle de los le~anta
mJentos montnosos presentan un conjunto de
ma ns y cordilleras ngrupadas de di,er<:o modo,
en las cuales 5lo ~e con.Jce la direccin de las
crestns con estudios prolongado<;;; no son cordillern..;, sino sistemas de montaas.
Gracins la diversidad cue presentan esos
grupo. tnn numeroc:os de alturas segn su origen
geolgH~o. In com ro icin de sus bnses la direccin de u eje, la posicin de sus cuo~ la veaetacin que los cub1e, la luz cue los alu~bra, los
agente~ ntm..,.fricos cue los modificnn, en da montaa c.;;e dist,naue
de us vecmas

b
po1 un carcter
de belleza e.;;pecinl En esa asamblen de cimas
cada una de las que yergue sus surradas ladera~
por encima de la ansta del levantamiento adquie-

179

re una apariencia de vida independiente, como si


disfrutara de individualidad aparte. La contemplacin de esos colosos que dominan el horizonte
ejerce en gran nmero de personas verdadera
fas cinacin, y stas se dirigen por una especie de
instinto, irreflexi\'O fi veces, hncia las monlalas
para trepar por ellas. Por In gracia y mnje::stad de
su forma, por su o::sado contorno, que resalta sobre
el cielo, por el cilllurn de nubes que rodea sus
rocas y sus bo .. ques, por las incesantes variaciones de sombra y cln1 idad que se ob::servan en barrancos y estribaciones, las monlalas parecen
adquirir corno una perso nalidad y casi piensa uno
ver seres \'ivo::s en e::sas masa<; roquizas. Cada mon
tan <.:U) U cima se desprende del re~to de la masa
con lineas atreYidas parece de tal modo un indtviduo aparte, que se le !Ja solido dar un nomb1e,
fi 'e ces un potico ttulo de hroe de dios, ] en
el lengunje coniente se le atribuyen cualidades
humanas. Y es que, en efecto, las monlala8 son
individuos geogrficos que modifican de mil maneras los climns y todos los fenmenos vitales de
las regiones prxrmas slo por su posicin en medio de las llanuras. Adems presentan en poco es
pacio un resumen de todas las bellezas de la T1ena.
Los climas y zonas de vegetacin se e calonan en
sus pendiente ...; pueden abarcarse con una sola
mirada cultivos, bosques, .Haderas, hielos y ni e
ves, y cada noche la luz moribunda del Sol da
las cumbres... marlivilloso aspecto de transparen-

NUESTRO PLAN&TA

180

ELSEO RECLS

cia, como si la enorme masa no fuera ms que


un leve cortinaje de color de rosa que flotase en
los aires.
Antes los pueblos adoraban las montaas,
las reverenciaban lo menos como morada de
sus divinidades alrededor del Mern, trono soberbio de los dioses de la India; cada jornada de la
humanidad puede medirse por los montes sagrados donde se reunan los amos del cielo, donde
se llevaban cabo las grandes epopeyas mitolgicas de la vida de las naciones. El pico de Lofn
en China, el volcn Fusi Yama en el Japn, son
montaas di vi nas. El S a manala pico de Adn,
desde el cual se dis fruta de tan grandiosa vista en
los valles frondosos de Ceyln, es venerado tambin como lugar santo, y en su ms alta cspide
se levanta un templo de madera unido la masa
grantica co n cadenas e m potradas en la roca; segn la leyenda mahometana y judia, alli hizo Adn
penitencia durante siglos a l ser arrojado del Paraiso; all dej Buda la huella de su pie al tomar
Yuelo para ir al cielo. Para los armenios, el monte
Ararat no es menos sagrado que el Samanala
para los budistas la cima que d o mina los manantiales del Gangas para los indios. A una roca
del Cucaso fu aherrojado Prometeo por haber
robado el fuego del cielo. El monte Etica fu
mucho
tiempo la ci udadela de los titanes1 las tres
Ctmas del Olimpo, que se redondean en forma de
cpulas, eran la magnifica morada de los dioses

181

helnicos, y cuando un poeta invocaba Apolo,


diriga la mirada ha cia el Parnaso. Si los helenos
cullos vene i'Aba n as las montaas de su patria,
fio-rese el lector cu 1 ser la a doracin de los
b
b1baros indgenas hacia la montaa que sustenta sus cabaas en los terraplenes como un rbol
sostiene en sus ramas el nido de un ave.
En nuestros das ya no se adora las monta as, pero cuantos las conocen les tienen cario
profundo. Trepar las altas cimas es ahora una
verdadera pasin; se intentan millares de ascensiones y los clubs alpinos, sociedades de trepadores, compuestas en gran parte de los sabios m_s
enrgicos y ms inteligentes de la Europa occi dental, se han propue::.to vencer todps las cimas
que antes se consideraban inaccesibles, traer al
guna piedra de ellas como trofeo y dejar al_l un
termmetro cualquier otro instrumento ctenl
fico, para facilitar la empresa de los atrevido_s
trepadores que lleguen despus. Los clubs alpt
nos han trazado la li::.ta de todos los picos rebeldes hasta ahora, han discutido los medios de alcan zar los, han provocado muchas ascensiones, Y
con s us mapas, memorias y reuniones han ?ontribuido en grande . que se conozca la arqUit~c
tura de Jos Alpes. Las recopilaciones que contienen los diarios de viaje de los miembros de las
diversas sociedades son indiscutiblemente las
obras en que se encuentran ms preciosos_ datos
sobre las rocas y los hielos de las montanas de

182

ELSI!IO RHICLS

Europa y los datos ms hermosos de ascensiones. Ms adelante, cuando los Al pes y otras cordilleras accesibles del mundo se conozcan perfectamente, las memorias de los cl ubs alpinos
sern la !liada de los trepadores de montaas y
se referirn las proezas de Tyndall, Turkett, Coaz,
Thobald y otros hroes de esa gran epopeya de
la conquista de los Alpes, como antes se relataban las hazaas de los guerreros.
De dnde procede la a legl'ia profunda que se
experimenta escalando las altas cimas? Empieza
por ser una gran voluptuosidad fsica respirar un
aire fresco y vivo que no est viciado pol' las impuras emanaciones de las llanuras. Se siente un o
hombre nuevo al gustar esa atmsfera de vida
medida que se sube, el aire es ms ligero, se aspira pleno pulmn el aire, el pecho se hincha,
los msculos se robustecen, la alegria penetra en
el alma. El peatn que sube una montaa es
dueo de s mismo y responsable de su propia
vida no est entregado al capricho de los elementos como el navegante que se aventul'a en los
mares menos se parece al viajero por ferrocarril,
semejante un paquete humano, expedido hora
fija bajo la vigilancia de un empleado con uniforme. Al tocar el s uelo, ha recuperado el uso de sus
miembros y de su libertad. Su vista le sirve para
evitar los pedruscos del camino, para medir lo
hondo de los precipicios, para descubrir los relieves y fragosidades que faciliten el escalamiento

UI!ISTRO PLANETA

183

de las paredes. La fuerza y ela.sticidad de los mscul os le permiten salvar abismos, delene.rse en
las pendientes rpidas, subir p~r los ata JOS. En
mil ocasiones, durante la ascensin de una montau escarpada, comprende qu~ .c01:reria .u n :erdadero peligro si perdiera el.eqmllb.r w, SI deJara
que velara s u mirada el vrtigo, SI se negas~n
servirle sus miembros. Precisamente esa conci~n
cia del peligro, unida la dicha de vers~ ~gil Y
dispuesto, duplica en el viandante el sentimiento
de la seguridad. Con qu jbilo recuer~a ms
tarde la menor pal'ticularidad de ~a ascensin, _las
piedras desprendidas de la pendiente que cai!ln
al torrente con rumor sordo, la raz que se agarr para escalar un muro de penascos,
e 1 chorro
.
de agua de nieve que apag su sed, la pnmera
grieta de ventisq uero que se atrevi sa~var, la
larga pendiente que tan penosamente subi ~un
dindose en nieve hasta las rodillas, y por ltimo,
la cumbre desde la cual vi desplegarse hasta el
horizonte el inmenso panorama de valles, mon.taas y llanuras! Cuando se vuelve ver desde leJOS
.
la cima conqmstada
cos t a d e tantos esfuerzos,
se descubre y adivina con la mirada llena de gozo
'de
el camino que se recorri an t e.s. desde los , valles
de la base hasta las blancas meves de la cuspl
La montaa pal'ece que nos m ira' nos sonrie
.
desde lejos para nosotros hace bril.lar sus meves
y se ilumina al atardecer con s u ltimo rayo.
El placer intelectual que proporciona la aseen-

181

ELUI:O R.lllOLOS

sin, y que est tan intimamente unido con las


alegras materiales de la subida, es tanto m.s
grande cuanto ms agudo es el ingenio del trepador y ms se han estudiado los diversos fen menos ~e la Nalurnleza. Se ve de cerca el trabajo de
erosin de aguns y nieves, se pre'5encia el avance
de. los ventisq~1eros, se ve las rocas errantes que
ba_1an de la ctrna la llanura, se siguen con la
mirada las enormes hiladas horizontales, se dis
tinguen las masas de granito que le vantan la-s
capas, y al llegar una elevada cima se puede
contemplar en conjunto el edificio de la montaa
con sus barrancos y estribaciones, sus nieves,
b?sques ~praderas. Los valles y caadas que los
?lelos, meves intemperies han esculpido en el
Inmenso relieve, se revelan con claridad se ve la
obra llevada ll. cabo durante millares de siglos por
todos los agentes geolgicos. Remontndonos
~asta el or_igen mi...,mo de la montaa, podemos
JUZg~r meJor las diversas hiptesis de Jos sabios
relativas la ruptura de la corteza terrestre, las
dobleces de las capas, la erupcin del granito y
el prfid~, y dejando a parte ese mvil mezquino
de la vamdad que impulsa muchos hombres
disti.ng~irse como trepadores, se experimenta un
s~ntimien~o de natural altivez al comparar la pro
p1a pequenez con la grandeza de los fenmenos
de la Naturaleza que nos rodea. Torrentes rocas
aludes, hielos, todo recuerda al hombre su' debili~
dad, pero por una reaccin natural su inteligencia

NUESTRO PLANETA

185

y su voluntad se exaltan coP.tra los obstculos;


goza venciendo la montaa que lo d~saf1a, pro- .
clamndose conquistador del p1co formidable, que
al principio le inspir cierto terror religioso.
.
Gracias la facilidad creciente de las comum
caciones, al amor la Naturaleza que se desarrolla en la sociedad moderna; gracias al ejemplo que
'dan osados trepadores de montaas, las altas regiones de la Europa Central, en la s cuales se aventuraban antes raras veces los viajeros, por falta de
caminos, rpidas pendientes, riesgos de aludes Y
miedo lo desconocido, hoy son el centro de
atraccin de los pueblos. Esas montaas difciles
de salvar, que se levantan como mura~las entre el
Norte y el Medioda, hacen que sea Su1za el punto
de reunin de las naciones europeas, y durante la
estacin de Jos viajes, baos y ascensiones, recibe
un a poblacin fl ota nte de muchos cent~nares de
millares de almas, que aumentan cada ano. Vetey,
Lu cerna I nterlaken, son otras tantas ciudades
santas ~ las cuales van en peregrinacin todos
los amantes de la Naturaleza.

186

NUEI:!TRO PLANETA

ELSEO RECL.S

falta de un nombre especial, llegando emplear


expreswnes muy Impropias.
La razn de esta penuria de trminos geogrficos precisos es fcil de comprender. Las ciudades donde han ido adquil'iendo cultura gradual
los idiomas suelen esta1 situadas en regiones
llanas en colinas poco onduladas. La nomenclatura francesa relativa las montaas sel'ia indudablemente ms rica y ms exacta si desde Blois,
desde Odeans desde Par!s se vieran alLas
cumbres en el horizonte. La abundancia y la exactitud de los trminos que los alemanes del Sur,
los espaoles y los italianos emplean para descri
bir con un vocablo las diversas protuberancias
montaosas procede seguramente de que esos
pueblos han vivido y han formado su lenguaje en
presencia de grandes eumbres. Cita Humboldt en
los Cuadros de la Naturaleza los siguientes nombres empleados por los autores castellanos: pico,
picacho, mogote, cucurucho, e pign, loma, mesa,
faralln, tabln, pea, pen, peiasco, laja, cel'l'o,
sierra, senania, cordillera, monte, montaia, montauela, altos, etc., que sitven para designar
formas diversas de montaas reuniones de
ellas.
Los habitantes de los Pirineos y Alpes franceses tienen tambin en s us dialectos gran variedad
de expresiones, consagrada cada cual un tipo
especial de m ontaa, y que sirve por lo tanto para
pintar al espritu una forma bien definida. Varios
o

IV

D~vuel:::s forma_s

de las monta:JJ.as.-Pobreza de las lenguas


para pmtar el aspecto de los montes -R
d1
espaol d
.
.
1queza e
Y
e
pators
de
los
Alpes
y
de
los
p
.
N
r
umeos.- umeos Slmas palabras que emplean para ello.

Las montaas varan mucho de formas segn

~~ alt~ra, su constitucin geolgica la fuerza de

ti~re~c~n

de los meteoros que las at~can. La mulu . e causas, desconocidas en parte que han
trabaJado
d e. concierto

.
sucesivamente para escudlptr _los s~hentes terrestres es tan gi'ande que
ca a Cima tiene ~u aspecto pai'ticular.
.
Habra' que
emp 1ear
. SI. no para cada
- una designa ct n especial
montana lo m
'
c ual
enos para cada tipo general al
~ue an re~ucirse las numerosas formas de
1as PI otuberanc1as D

esgrac1adamente
son las
1enguas en general d
.
d
,
. .
emasw o pobres en palabras
que sigm 5 quen una
d
cum b re de contornos determma os. Sean cual es f ueren la apariencia

de los
montes y la compo ..
el gegrafo y 1
~ICI n geolgica de s us rocas,
e e~critor se ven obligados
.
se veces de lo
.
s ervirlas
s mismos trminos para designar, como no recurra n 1argas descripciones,

187

188

ElJSEO RECLUS
NUESTRO PLANETA

de estos nombres, resto de la herencia de los antiguos__dialectos clticos ibri cos, merecerian ser
admlttdos en la lengua escrita, sobre todo cua ndo
Jos emplean de una manera u s ual todos los montaieses fr anceses, desde las fuentes del Rdano
hasta los Pirineos.
En_ los Al pes del Queiras y del Viso, las grandes c1ma:::. de paredes escarpadas que dominan
to_das las cimas cercanas se llam an bric 6 bree
EJemplo de ello es la hermosa pirmide truncada
de Chamberpon (3 388 metro-.,), que se levanta al
Sur del valle de Ubaye en medio de un ciculo de
montaias puntiagudas, de menor a ltu ra. Ao;;i es
ta_mbin el \ 'i-,o, lo menos en la parte se ptentrwnal.:_ porque en la otra Yertiente presenta la
m o nlcma una pendiente demasiado regular para
darle nombre de bric. Encima del valle superior
del GuJI se le,antan las negras escarpaduras con
su~ alu~e~; despus la eno1me torre de paredes
pe1 pend1 culal'e:s y luego la cima truncada con su
~spesa _capa de nieve. Aquel terrapln, al parecer
macc~s 1ble Y que domina la garganta de Volante,
las c1mas secund a rias del Visoletto y las ro cas
d_es~oronad as, es el bric del Viso. Esa palabra
s~gmfica ms para los montaieses que aun no
VIeron esa punta sobe rbia que los trminos vagos
de monte montaia .
l La antigua designacin, abandonada hoy, de
pe ve, que se encuentra todavia en los nombres
de Grand Pelvoux, Pelavas, Pelvas, Pelvat, Pelv

e!

189

y otros muchos montes del Delfinado, represen


taba un cono enorme cuya masa dominaba todas
las cimas de alrededor.
Los tucs y trucs de los Pirineos so n tambin
cimas de gran altura, pero no los ms elevados
de la cresta; se llam a n as por la forma atrevida de
sus fragosidades ms altas, y no por s u preeminencia sobre las otras csp ides de montaias.
Pueden cita rse como ejemplos los tucs de Man
pas, de M onta rgui, de Manferme, en los Pirineos
Centrales.
La tuque, truque, tusse tausse, es monte de
pendientes ms prolongadas ~ ba -es. ms anchas
que el tuc, pero esas designacwnes pmtore~cas s_e
sustituyen hoy por el trmino gen~ral de ptc,.apltcado indistinta m en te todas las c1m as pun lJBgudas y de dif ci l acceso. Los mdanos del litoral
atlntico, que so n verdaderas montaas para los
habitantes de la intermin able llanura de las lan
das francesas conservan todavia el nombre de
tucs, caido en desuso para los gigantes de los Pi
rineos. algunos kilmetros de Arcachn, un
mdano de 80 metros de altura ha llamado tanto
la atencin de los landeses, que por un enftico
pleonasmo le llaman truc de la truque.
.
Las cimas muy escarpadas, que se destgnan
generalmente co n el nombre exagera~~ pero ex
pre:::.ivo, de aiguilles (aguj us), h a n rectbtdo de los
ltte los
.
indlgenas apelativos menos a ro b 1ctosos, et ..
cuales el ms comn es el de pie. En los Ptrweos

J90

ELSEO RECL S

hay tambin varias piques como la .


l
1
p rque ong ue d e.1 vIgnemale (3.768 metros)
y la pique de
Estats ~a 080); la gia n masa de Jos Al pes de Pelvoux li.ene como cima dominante una punta
de 4 10:3 metros de altura, que se llam la barre
des Ecrms. En otros ladoc:;, especialmente en Sab~)EI y en la Suiza francesa, las cimas de las
n_usm~ forma se conocen con el nombre de dents
Sinnimo de In< d esJgnarJn

de co,al empleada'
en la Suiza Central, contar del monte Cer\'ino
1\latterhoon, pam nombrar esa mnsa de contornos
. atrevidoc;;'"' eonsJd era d a por Brrn como
tipo Ideal de la montna. Los dents (di.entes) suelen ser menos no-ud
. .
la cima
e o
os que 1as atgwlle~ Y tienen
redondenda, pero las lran;;ici~,;es que
p1esentnn lo perfile~ do 1
os montes son tan
g rad. un 1e~, que es difcil estnblecer
una clasificacin
r1guro
~a H
b
d
..
.
n acn a o por prera lecer u na
gicln confusin en In nomenrlnturn y 1, mayo!'
pa ite de lns cimas d 1 Al
. ,
u

di .
e os pes SUJ70s llevan in1
I.ntamenl_e los nombr'es de horn; en el Tiro! so
~plica tambin el nombre de logel ) las montnllas de formas ms diversas.
Las. pirmides. d e cu~.1 t.10 caras que aparecen
nu mero'a
en Clertns
. tas d e montaiias sor1

' eres
)lls carre'f;
q .
,
' uer~ e~, e~querras Y quairats, de los Alpes ) de los Pll'lneos .. ~ d
dad
' pico~ e este gnero han
o su nombre o-1n
ses la de Q .
o.' n pni.1e d e los Alpes trance,.
ueJras. SJ la punta de 1
. .d
s us titu ye u na lar a
a p1r m1 e
g cres ta, el mon te se llama u na

NUESTRO PLANETA

191

taillante (co rta nte); si termin a en un a masa de forma cbica, se designa con el no mbre de tour (torre). En las regiones de montaas calcreas es
donde ms se encuentran esas enormes hiladas
cuadrangulares que parecen colocadas por titanes. En Europa hay poco-=; especlllculos iguales
en belleza al que presenta desde el pico de Ber
gons del Pimen la parte ca liza de los Pirineos
Centrales con sus murallas como cantiles, suc;
terraplanes cargados de nieve, sus altas torres,
in accesibles al parecer, y sus brechas semejantes
las l'l berturas practicadas entre almenas. Las
alturac; calcreas de la Clape, cerca de Narbona, y
en ms de una comarca la-=; montaas de aspern
prec::;entan un perfil anlogo. Las laderas de esos
montes tajados suelen designarse con el nombre
de parois (paredes), m uros murallas .
Las torres de dimensin relativamente escasa
colocadas como edificios en altac; mo11laiia.;;, tie
nen en los Pirineos el nombre de pe/Ze bougn
La tete (cabeza) es una cima de pendient ._, lei'
minales regulares de su11ve inclinacin que se
yerguen sobre una masa de laderas ms escarpadas. Si la redondez de la cima se desarrolla en
forma de cpuln, la montala es un soum (cumbre)
dme (cpuln), como el del Monte Blanco, la
masa ms gigantesca del continente europeo. En
la Suiza alemana, las cumbres achatadas, como
el Righi, se llaman kulm. En los Vosgos los ballons (globos) y en la Selva Negra Jos boelchen

192

ELSEO REOLS

acaban en grandes cimas hinchadas como ampoHas. Las bases de esas montaas son generalmente anchas y sm~ pendientes suaves.
Los nombres de los salientes secundarios no
son menos numero...,os ni menos precisos que los
trminos aplicado~ por los montaieses las cimas pl'incipale . U na estribacin de forma redondeada recibe fl'e cuentemenle en los Pirineos el
nombre de turon turomel y un promontorio
escarpado semejante una sierra (kamm en ale
mn) se llama serre, sarrat serrere, y es la sierra espaola en miniatura. Una motte (muotta en
los Grisonas) es una altura casi aislada del resto
de la masa, que se yergue en medio de un valle
entre tierra de aluvin. Diferentes nombres de
montaas indican la naturaleza de sus rocas
de su vegetacin. Los montes Lauzet Lauzires
estn compuestos de rocas de pizarra y en los
Pirineos las numerosas cimas llamadas estibere
pradere estn revestidas de verdor. El nombre de
puy, puig, pey, pech puches trmino general que
se aplica indistintamente todos los salientes de
crestas de las llanuras, desde el puig de Caslite
(2.915 metros) hasta la prominencia ms chica. Es
de notar que en el idioma de los habitantes pire
naicos y alpinos, las palabras que sirven casi
nicamente para designar las altuas en el len
guaje clsico, como montaa y colina, se toman
en sentido muy diferente. Una montaa no es
ms que una extensin de pastos ms menos

NUESTRO PLANETA

193

vasta, y el trmino de colina se aplica una caada comprendida entre dos cimas.
Con los nombres empleados por los habitantes de los Alpes y de los Pirineos para describir
los diversos tipos de montaas, hay que juntar
los que se usan en las colonias francesas de lo~
trpicos, algunas de las cuales, como morne y pt
tou , han entrado en la lengua literaria.
. En los
pases volcnicos los montes de ongen gneo,
de cpula redondeada como el Puy de Dome
atravesados por un crter como el Puy de Sancy,
reciben nombres locales muy apropiados, pero la
mayor parte de esas palabras se ignoran . gran
prueba de que las sociedades modernas _ltenen
todavia por ideal una vida artificial extrana la
Naturaleza. Afortunadamente hay como un reftu
jo gradual; seducidos los viajeros por la hermosura de las cimas que antes los espantaban, se
dirigen ahora en masa hacia las monta~a~, aprenden conocerlas, amarlas y descnbtrlas; lo.s
idiomas y los conocimientos cientficos se ennquecen un tiempo.

13

194

ELSEO RECLS

Desigualdades y depresiopes del relieve de las montaas.Origen de los valles, alfoces y dems depresiones.-Valles
longitudinales.-Valles transversales.-Valles sin uosos de
vertientes paralelas.-Valles en desfiladero y de planos
escalonados.-Cluses y caones.-Disposicin general de los
valles.-Circos.-Onles de los Pirineos.

La altura es el menor elemento de belleza en


una montaa; su majestad y la gracia de su aspecto se la dan, sobre todo, las arrugas y declives
de sus estratos, los circos y caadas abiertos en
sus pendientes, sus abiertos desfiladeros sus
bruscos precipicios y los anchos valles horiz'ontales colocados en la base del coloso, y que con el
contraste. acrecientan sus magnficas proporciones. Gracws la variedad de lneas y contornos
presentada por todos esos accidentes su cesivos,
t~ma el monte una apariencia de grandeza y de
v1da de que en su origen carecia. Como un pedazo de mrmol tran s figurado por la escultura, la
P?derosa masa, antes meseta mon tona s imple
cupula de rocas, ha sido tran s formado gradualmente por los meteoros en una montaa de soberbio perfil, que representaba para nuestros antepasados la fa7 de un dios. Pueden imaginarse

NUESTRO PLANETA

195

fcilmente los cambios que han dado la forma


de los montes los valles y depresiones de todas
clases, cuando se recorren ciertas alturas en las
cuales co nse rva una vertiente su antiguo aspecto
de meseta, mientras la otra, bajando bruscamente
hacia la ll lln ura, aparece como una montaa escarpada. As so n algunas regiones de la meseta
central de Francia, de Auvernia, de los moutes del
Jura, de la R ankeAlp en Wurtemberg y en Baviera. Por un lado se extienden largas pendientes
pedregosas, los campos so n estriles, el horizonte
es montono y sin movimiento; luego, de pronto,
cuando se llega la arista, se ve Jos pies una
serie de abi::>mos; circos donde se juntan las aguas
aparecen entre las quebraduras y los muros de
roca s desmoronadas; debajo se ven en una profundidad cad a vez m s brumosa terraplenes y
cornisas coro nados de abetos; las aguas que corren por las caadas brillan en la base de los pro
montorios y en el fondo del abismo se extiende
como otro mundo el valle apacible con su rio que
serpentea, campos, vias, bosques y alegres poblaciones.
Cul es el origen de Jos valles, los alfoces, los
barrancos y las dems depresiones? El mismo
que el de las montaias, y no estn los gelogos
muy con formes al apreciar ese problema. Puede
afirmarse de un modo general que unas de esas
depresiones son rasgos primitivos de la antigua
arquitectura de los montes y empezaron por ser

196

ELSIIIO RIIICLOS

ya arrugas. de estratos, ya aberturas de rocas, y


otras han sido gradualmente abiertas por el tiempo, excavadas por las nieves, las lluvias, los hielos
y la s corrientes de agua. Quienes tratan de reconstruir con el pensamiento los sistemas de montaas de las edades precedentes , dicen con cer teza
de ciertos valles que son contemporneos de las
masas que los rodean; pueden tambin declara r
osadamente que tal cual barranco ha si do abier
to por los meteoros; pero dudan respecto muchos de los ms importantes rasgos de la montaa.
De todos modos, los grandes valles longitudi
na les comprendidos entre dos cordilleras paralelas, pero diferentes por la edad y por la for macin
geolgica, son indudablemente valles pt'imitivos
pliegues de la corteza terrestre formados natural:
mente por las pendientes de Jos largos relieves
que se han enderezado derecha izquierda. El
fondo de la avenida debi de se r levantado en su
mayor extensin por fuerzas que ambos lados
trab~jaban debajo de las masas vecinas, y Juego
ha Sido modifi ca do diversamente durante el transcurso . de las edades por las aguas que Jo han
rec?rrtdo; algunas cavidades han sido cegadas;
vartas rocas han sido arrebatadas; las aguas han
levantado el terreno en unas partes y Jo han
socavado en otras, pero con todas esas modificaciones no deja de conocer el gelogo en el valla
un surco de la misma antigedad que las altas

NUIIISTRO PLANETA

197

cimas de las montaas cercanas. La gran depresin del Valais inferior que separa las ma sas del
Fintter Harhon y de la Jung Fran de Jos del Monte
Rosa y Monte Blanco es en s us rasgos esenciales
un va lle primitivo. La vasta cavidad del Leman,
que forma una media luna entre el Jura y los
Alpes y que en sus mayores profundidades baja
hasta muy ce rca del nivel del mar, puede considerat'se, con mayor razn todavta, corno nacido
al mi mo tiempo que los montes todos de Suiza.
Ciertos valles transversales, cortando brusca mente las cordilleras, tambin deben de pertenecer
en s u mayor parte la primitiva arquitectura de
los montes. Sirva de ejemplo el encantador va lle
de la Engadine, cuya pendiente se eleva casi insensiblemente hasta el umbral de la Maloggia (1.811
metros), encima del cual se levanta 2.241 metros
ms arriba la cima de Bernina. En los Alpes
ne ozelandeses, Julio Haart ha descubierto un valte
transversal ms asombroso todavia, puesto que
su umbral, dominado un lado y otro por cimas
de 2.400 y 3.000 metros, no se encuentra ms que
485 metros de altura, la quinta parte de la altura de la cordillera. Por ltimo, en tod as las hileras de montaas compuestas de conos vo lcnicos
levantados de trecho en trecho en una misma
hendidura de la tierra, los anchos valles transver
sales, que son en realidad restos de antiguas 11a
nuras, son muy numerosos. Tambin puede o~ser
varse lo mismo en Jara y en los Andes de Ch1le.

198

ELSEO RECL S

R~specto ~ los valles transversales ordinarios

que llenen ongen en alguna depresin de vertiente


de montaa y van A parar un valle ms grande
A la llanura, despus de haberse juntado con
otros valles abiertos A derecha izquierda en el
e~pesor.d~ los .montes, dificil es, y A veces impo
sibl.e, dtsttnguH' la parte que corresponde la
accin de las aguas y la que ha de atribuirse A
otras causas en la formacin de esos surcos gigantescos. Hasta donde, A ambos lados del valle,
se corresponden perfectamente las hiladas de roca~ es dific1l saber si la pl'imera hendidura fu una
raJa natural producida por la I'etirada de las capas
por algn movimiento brusco del suelo. Basta
con ver el trabajo geolgico verificado cada ao
por el torrente que muge en las profundidades
par.a comprender cun poderosa debi de ser su
accin durante el transcurso de los siglos.
Buffn habla comprobado que gran nmero
de valles tortuosos de las montaas es tn dominados, desde su entrada su salida, por paredes
escarpadas ambos lados. los promontorios
de una vertiente corresponden valles abiertos en
la otra; los ngulos salientes y los entrantes alter~~n cada lado de tal suerte, que s i las dos penIenles ~puestas se aproximaran de pronto, se
confundirian sus sinuosidades. O lros valles sin
embargo~ p:esentan un gnero de formacin t'otal
mente dtstmto; sus vertientes, en lugar de desarrollarse regularmente en curvas paralelas, se

NUESTRO PLANETA

199

separan de pronto una de otra para aproximarse


despus y separarse del muro; asi se produce,
por una especie de ritmo diferente del primer tipo
del valle, una serie de cuencas redondeadas separadas unas de otras por angosturas. En los
Pirineos, el Jura y las regiones calizas de los Alpes,
los valles de esa formacin son muy numerosos,
pero generalmente se observa una mezcla de las
dos formaciones; en ciertos puntos de su curso
los valles se desarrollan tortuosamente entre vertientes paralelas; en otros, estn dispuestos en
cuencas su ce si vas. El largo canal del Bsforo, que
puede considerarse como un valle invadido por
las aguas del mar, presenta en su parte superior
varias extensiones de agua semejantes lagos,
mientras aguas abajo las riberas opuestas pueden
encajarse perfectamente una en otra, por la regularidad de sus sinuosidades.
Las diferencias en la forma de los valles se
explican por la naturaleza de las rocas. que el
agua tuvo que socavar. Donde los matenales de
arena, aspern, granito, esquisto lava son de
composicin anloga y presentan en todas partes
una resistencia igual la del agua que las ataca,
sta puede seguir su movimiento norma.!; se desarrolla en meandros que chocan altemattvamente
con una y otra orilla, y por consiguiente, da las
mismas sinuosidades de un lecho al valle que
abre. En cambio, cuando las rocas consisten en
hiladas de desigual dureza las atraviesan muros

200

lllLisSIO R.lllOLS

naturales que forman obstllculo, las aguas han de


extenderse forzosamente como un lago y han de
roer lateralmente las riberas hasta que se perfore
el valladar y el agua se derrame como un torrente
al pico inferior. De esa manera se forma, durante
el transcurso de las edades, una serie de cuencas
superpuestas, unas llenas parcialmente de agua,
otras completamente vacas, unidas todas por estrechos desfiladeros, por donde se precipita el
torrente del valle. Los ejemplos de este escalonamiento de planos cuencas de verdor que se
suceden como otros tantos peldaos son muy
numerosos en todas las regiones de montaas.
Pueden citarse: en los Pirineos el valle de Os, y
en los Alpes el alto valle del Isre, cuyas antiguas
cuencas lacustres y alfoces sombros alternan con
tanta regularidad .
. L~s estrechas cortaduras que sirven de comun~cacin entre las cuencas en las cuales se precipitan las aguas torrenciales, se llaman cluses en
el Jura Y clus en los Alpes de P1ovenza, pero en
aquellas comarcas no se limitan ll cortar barreras
de pea, sino que atraviesan montaas. Las cuencas del VRr y de las corrientes de agua vecinas
son muy ricas en desfiladeros de este gnero,
enormes cortes practicados travs del espesor
de las murallas calcllreas. De esos clus hay algunos verdaderamente formidables, los del Lobo
entre Grasse Y Niza, los de Saint-Auban del
Echandan Y otros, por donde pasan las agua~ del

NUESTRO PLANETA

201

Var y sus tributarios. Son desfiladeros espantosos; . cada lado del torrente se yerguen rocas
tajadas de varios centenares de metr~s de altura,
y que genetalmente sostienen en su ctr:na los mu
ros pintorescos de algun pueblo anttguo. Esos
clus estrechos, donde ha habido que trazar trabajosamente caminos y sende1os, han de colocar~e
entre los espectculos ms curiosos de Franc.ta.
La contemplacin de aquellos sombros pasaes
sobrecoge el nimo, porque se penetra e~ ellos
inmediatamente despus de haber recorndo las
fl'tiles llanuras del litoral mediterrneo, sem.bra
das de quintas, jardines y bosquecillos de ol!vos.
Los clus del Ande y principales afluentes, los ?el
Dordoa alto, del Tarn y del Lot, tienen tambtn
formidable aspecto, pero lo-s ms notables ..del
mundo son probablemente los caones de Mtco,
Tejas y Montaas Roquizas, donde se ve correr
un ro casi sin agua . varios cenlen.ares de m_etros de profundidad entre peones tajados. Segun
el gelogo Nowberry, el gran can del Co~orado
no tiene menos de 480 kilmetros de longttud, y
en varios sitios sus murallas perpendiculares se
levantan . 1.000, 1.500 y 1.800 metros.
Segn el tamao de los montes, la natural~za
de sus rocas y la abundancia de nieves y llu~tas,
los altos valles presentan la ms asombrosa dtver
sidad de formas y aspecto. En las masas de mon
taas cuyos torrentes bajan hacia la lla~ura yor
un cauce muy inclinado y con bruscas smuostda-

202

NUESTRO PLANETA

ELSJ!IO REOL S

des abiertas en el espesor de la pea, la mayor


parte de los valles tributatios, desembocando
derecha izquierda en el surco transversal, tienen
una disposicin semejante la de ste, pero son
ms sinuosas y rpidas y reciben las aguas de
caadas ms pendientes todava. En general, cada
valle tributario se une al del medio, precisamente
en el Jugar donde ste desarrolla la parte convexa
de su sinuosidad, de modo que el conjunto de los
valles y sus ramificaciones estn colocados como
los rboles de ramas alternadas. En las montaas
calizas cuyos torrentes recorren una serie de cuen
cas escalonadas que comunican entre si por medio
de cluses, el sistema de valles presenta una dispo
sicin ms rudimentaria: cada cuenca es al mismo
tiempo el punto de unin de los dos valles latera
les abiertos un f1ente otro y que suben en linea
recta hacia las alturas. El conjunto de todas esas
depresiones simtricas recuerda los rboles que se
levantan en espaldera en los jardines y cuyas
ramas opuestas se arrastran en lneas paralelas
por las murallas.
Las caadas, barrancos y pequeas depresiones de montaas, desde las profundas cortaduras
que las leyendas atribuyen al tajo de una espada
gigantesca, hasta las graciosas ondulaciones que
se asemejan los dobleces de una pieza de tela,
presentan variedad tan grande, que es imposible
clasificarlos sistemticamente. Cada montaa con
individualidad propia difiere en las caadas, que
f

203

arcter particular de gracia de ma


poseen Su C
)estad .

un circo
Casi todos los valles empiezan por
,d 1
menos vasto, abierto en el espesor e a
ms
t l de la cordillera y formado por la
masa cen ra
de todos los vertederos
reunin de los barran_cos e lo rodean. Los anfi
h
las montanas qu
que ay en
i tica circular que se ven
teatros de forma el P .
, n de los mon
t - el m 1smo COl az
abrir de repen e en
. do mucho tiempo por
tes despus de haber camtnt s laderas de los prolos valles tortuosos por a.
de los es
d
constlluyen uno
montorios escarpa os,
calma y grande
pectculos ms hermosostp~rssuca\ .zas coma los
. 1 E las mon ana
, '
za apac1b e. n
d verticales y cuencas
Pirineos centrales, de pare es
contemplar esos
muy hondas, es donde hay qute bies por sus vas
Los ms no a
.
admirables c1rcos.
vados que los
.

terraplenes ne
tas d1menswnes Y
Id
) de Gavarine, de
rodean, son las onles (ca e~:~enta accin de los
Estanb, de Troumouse, quled as calizas de las
. t
n las a el
siglos ha a b Ier o e
rtes fragosas reco
montaas de Marbor. Esas pamuros prodigiosos
rridas por los torrentes;f>;~o:oo 900 metros de

\daos enormes
q ue se levantan hasta
.
d'1cular esos pe
altura cas1 perpen
'
naciones enteras;
i n sentarse
d
en los cuales po r a
d n de los bordes
e despren e
esas cascadas que s
velos difanos o
. . .
flotan com 0
d
de los preCipiciOs Y
saltas cimas e
aludes; esa
se derrumban como
l
ntan la cabeza por
s que eva
inmaculadas meve

ELSEO RECLS

enci ma de las paredes para mirar


tod o se
en derredo~
- encuentra reunido en el fondo d 1 ,
montanas sol itarias para hacer de e
. e a_s
renaicos
d
sos cucos piuno e 1os cuadros ms grandiosos d"'Europa.
.,

VI
Escotaduras de las aristas de las monta
.
de las gargantas -R
.
as.-D1versas formas
1
y la de los pasajes.~~:lO~ entre l~s alturas de las cimas
y e las sahdas.-Pendiente real
ideal de 1
as montallas.-Volumen de las masas.

Lo mismo que lo
11
escotad uras de las ar~s~:s ~s, !son las g~ rgantas
primiti vos producidos
e as mon_ta n as rasgos
tura de 1
por la co ntraccin la rup as capas leva nta das s u
d
.
ms recien le debid
.
reos e origen
derrumba mient
os la acctn de meteoros y
os.
L a variedad d
la form acin d e causas q~e han contribuido
e esas depres iones d 1
cresta, la
f uerza de resisten ela d e 1as r ocas p e a- lt.
peripecias de la 1 1 .
' or u 1mo, 1as
siglos entre las ci~a~ m~es~ ~te trabada durante
dado las ar
Y e au_e que las rodea, han
Unas son ~img~:~as gran dtferencia de aspecto.
entre dos lomas red a;ugas co n csped nieve
tas de rocas e t on eadas, otras estrechas arisor antes, dominadas cada lado

NUESTRO PLANETA

205

por masas piramidales, como las fourches y hourqueites de los Pirineos; otras so n rajas hondas
abiertas entre paredes verticales; otras, se mejantes anchas puertas ~biertas entre los va lles de
las verlien tes opuestas, so n verdaderas brechas
que parece que la zapa y la mina abrieron en la
pea viva.
Se ha tratado de indagar ms de una vez si
existe una relacin constante entre las alturas de
las ci mas y la de los pasos que escotan la ari sta.
Era fcil prever que como las intemperies, lluvias
y nieves han atacado de diverso m odo las
montaas, las depresiones de las ga rgantas que
proceden de esas erosiones secul ares han de encontrarse alturas variables en las distintas masas. Asi lo ha dem ostrado William Huber co n
pacientes estudios comp arativos. En el gl'Upo del
Monte Blanco, la proporcin entre la altura media
de las ci m as y la de los pasos es como 1'28 1;
en el gru po del Monte Rosa, es de 1'43 1; en el
de la Jun g Fra n, de 1'62 1. La relacin entre la
cima ms a lta y la garganta ms baja difiere
mucho tambin, segn los diversos sistemas de
montaas. Asi co mo en la masa de Todi esa_relacin es de 2'68 1, no es ms que:de 1'53 1 en
el grupo de los Alpes del Tessino. En ge neral,
puede evaluarse la altura de las gargantas ms
anchas y ms profundamente abiertas de los Alpes
en la mitad de la elevacin de las ci mas que las
rodean, y en los Pirineos es de dos tercios. Las

206

ELSIJ:O RECLS

depresiones considerables que dividen los Alpes


en masas distintas, y hacia las cuales se inclinan muchas gargantas secundarias, dan por el
contraste un carflcter particular de grandeza y variedad a l sistema orogrfico de la Europa Central.
Los Pirineos tienen mucha ms unidad de arquitectura que los Alpes; por la altura relativa de sus
gargantas, son un o de los tipos ms hermosos de
cordillera.
Hecho notable, evidenciado por Huber, es que
las gargantas ms hondas de una masa desembocan precisamente frente fl la s cimas mfls elevadas
de la masa opuesta. La garganta del Simpln
(2.010 metros) se abre directamente frente al grupo
de la Jung Fran (4.167 metros) y el Gemmi (2.183
metros), que es el paso menos elevado de los Al pes
leon eses, desemboca en el Yalle del Rdano frente
al !\lonte Rosa (4.638 metros). La garganta de
Luckmanier (1.917 metros) mira hacia las cimas
del Todi; el paso de Julier se encuentra en el eje
de la gran masa de Bernina; desde casi todas las
gargantas principales se ven erguirse al otro lado
del valle montes elevados de una de las cordil leras divergentes que irradian alrededor del nudo
centrfll del San Gotardo.
qu causa debe atribuirse esa disposicin
general de las gargantas designada por Huber con
el nombre de ley de las salidas desembocaduras?
Puede explicarse en gran parte por el hecho de
que las masas montaosas ms eleYadas desean~

NUESTRO PLANETA

207

san generalmente sobre los pedestales mfls anchos y slidos; por lo tanto, los torrentes rodean
su base, y en la vertiente opuesta los fenmenos
de erosin adquieren mayor actividad, y las gargantas se ab!'en cada vez mfls en el espes.or de la
cordillera; durante el transcurso de los s1glos, las
diferen cias de relieve entre las fragosidades de las
dos cordil leras acaban por acusarse con mayor
vigor. En Jos Pirineos, esa correlacin de masa: Y
alfoces entre dos aristas distintas no puede senalars e mfls que en escaso nmero de lugares, por
la sencillez general de la cordillera y la a ltura
relativa de los pasos, pero se presentan fl trechos
ejemplos indiscutibles de esa ley; el puerto de Venas, que se abre precisamente frente la Maladelta, la profunda depresin en la garganta de Puy
Moren, est. frente al grupo de cumbres de Fontargenle.
Considerada desde un punto de \::,la ge neral,
esa ley de las desembocaduras no es mfls q.ue un
caso particular de la ley indicada en otro. tiempo
por Buffn acerca de la forma serpentma que
presentan todos los valles normales. El ngulo
saliente de una cordillera se reproduce en hueco
en el ngulo entrante de la cordillera opuesta, la
cima se eleva frente una garganta, los gl'upos de
cimas muy elevadas corresponden un paso ms
hondo que los demfls. St as curvas de un valle
hacen suponer que una escotadura de la cresta
responde la parte convexa del torrente, podemos

208

ELSEO RECLS

afirmar con seguridad que la linea de unin que


junta dos codos bruscos de torrentes separados
por una cordillera pasarA por una profunda depre.
sin de la arista.
Los estudio comparados hechos por los gegrafos desde los tiempos de Humboldt sobre el
relieve de las cordtlleras, se referan, no slo A la
allura relativa de gargantas y cimas, sino tambin
la inclinacin media de las vertientes. La verdadera pendiente de una arista de montaa es aque
Jla linea tortuosa y de varia inclinacin que sigue
el hilillo de agua al bajar de la arista de lagarganta fi las llanuras inferiores, pero esa curva
mfis menos regular no es la que constituye la
vertiente de la cordillera, sino la linea ideal que
travs de las cumbres secundarias, y por encima
de gargantas y valles, une las cimas de la arista
principal con la base de las escarpaduras avanzadas en las llanuras adyacentes. Esa linea ideal no
estfi nunca tan inclinada sobre el horizonte como
lo ha~en suponer primera vista el aspecto de las
pendientes y el sbito contraste de alturas y valles;
de modo que pintores y dibujantes ~xageran dos
6 tres veces el verdadero relieve de las montaas
para reproducir el efecto que hacen al espectador.
El Jura, cuya pendiente general es muy suave,
presenta, desde la cresta del Tendre hasta la
poblacin de Arbois, un declive total de 1.307 metros, sea
2'6 metros cada ciento 1 lo cual seria en

un cammo carretero una pendiente m u y escasa.

NUESTRO PLANETA

209
'

La pendiente general de los Pirineos es mucho


ms rpida, puesto que desde la cima del MontPerdu hasta la llanura de Yarbes, el declive es de
3.042 metros, 6 sea de 5'2 por cada ciento, pero
aun es ese un declive bastante menor que el de
la mayor parte de las cuestas en los caminos montaosos; es inferior la del ferrocarril que sube
por las laderas del Monte Cenis. La vertiente
montaosa ms rpida de Europa es la de las laderas alpestres que miran A las llanuras del Pamonte y de Lombarda; desde la cima del Monte
Rosa hasta los campos de Ivre la pendiente me
dia es superior 10 por 100, lo cual produce en
la mirada el efecto de una inmensa Babel de tones y pirAmides superpuestas. Ciertas masas de
montaas del Nuevo Mundo tienen pendientes
mlls rfi pidas toda vi a; la silla de Caracas presenta
al mar de las Antillas un verdade1o muro levantado 54 grados sobre el horizonte, fagosidad que
seria inaccesible si no se pudiera alcanzar por
med1o de caminos en zis-zas trazados en alfoces
y barrancos. Se comprende que el declive de las
vertientes montaosas no es exactamente igual en
ninguna parte de la masa; muy rpida en algunos
puntos, es escassima en otros, segn las diferen
cas de altura, rocas y climas. Si es difcil de se
alar el declive medio, por la gran diversidad de
las pendientes locales, el volumen total de una
cordillera es mucho ms difcil de conocer apro
ximadamente. Basndose Humboldt sobre los
14

210

BLSBO RBOLS

datos incompletos de la ciencia respecto . la altura de las mesetas y las montaas en los diversos continentes, trat de calcular la masa cbica
de muchas cordilleras. Segn sus c.lculos, la
masa total de los Pirineos, repartida con uniformidad sobre la superficie de Francia, levantarla el
terreno unos tres metros. Si todos los materiales
de las masas alpinas se repartieran con igualdad
sobre el continente europeo, aumentara 6'50 metros la altura de ste. Muy til sera reanudar
esas investigaciones para dar mayor precisin .
sus resultados segn se vaya conociendo mejor
su relieve orogrfico. El c.lculo m.s completo de
ese gnero debe de ser el de Sonklar sobre la parte de los Alpes tiroleses conocida con el nombre
de grupo del Oetzthal. Esa masa se supone que
podr. ser representada por un slido de una altura uniforme de 2 540 metros, de los cuales corresponderan 1.620 la meseta zcalo de la
regin montaosa y 920 al conjunto de los picos.
Repartida sobre Europa esa masa, no representara ms que una elevacin de 61 centmetros en
la altura del continente. Ya se ve, pues, que el
volumen total de las cordilleras de montaas es
menos importante que el de las mesetas de Espaa de Baviera.

NUlliSTRO PLANETA

211

VII
Hiptesis sobre el orden general de las cordilleras.-Teoria
de E. de Beaumont acerca de las elevaciones paralelas.Cordillera de los Pirineos tomada como tipo longitudinaLDiversas anomalias de la cordillera.-Barrera etnolgica
de los Pirineos.

Varios gegrafos han cretdo encontrar la ley


del orden general de las montaas, y sin aguardar
conocer completamente la superficie de la Tierra han tra zado su antojo hileras en montes
ms menos hipotticas. Buache, cuyas ideas
han prevalecido bastante tiempo, imaginaba que
la cordillera de los Pirineos continuaba por debajo de las aguas del Atlntico, despus travs del
Nuevo Mundo y del Pacfico, y reapareca en A ia
para formar el Himalaya, el Cucaso, los Balka
nes, los Alpes y los Cevennes, y volver al punto
de partida. Era la antigua imagen de la serpiente
mtica enroscndose alrededor del globo y mor
dindose la cola. Basta con echar una ojeada .
los mapas, como la ciencia permite hacerlos hoy,
para ver cun primitiva era aquella idea de la armona de las formas terrestres. Las leyes de la
Naturaleza se revelan siempre por una singular
variedad de fenmenos.

212

213

l!ILSEO Rl!IOLS

NUKSTRO PLAJ:oETA

En realidad puede decirse de un modo general


que las principales cordilleras, cortadas ti trechos
por golfos, brazos de mar llanuras, constituyen
una especie de corni:sa grande y circular alrededor
de la doble cuenca del Ocano ndico y del Pacifico. Cierto es tambin que la altura media de las
protuberancias del suelo, montaas y mesetas, va
disminuyendo desde las regiones tropicales hasta
los dos polos, pero se prese ntan muchas excepciones al estudiar la superficie de la Tierra en la
prodigiosa variedad de sus lineamentos geogrllficos. Ciertas comarcas parecen un verdadero ddalo de llanuras, de mesetas, de m o ntes de todas
formas y alturas; aqui puntas granilicas y cpulas
de prfido; allti aristas esquistosas, co1tadas en
forma de ngujas, murallas calizas, conos de basalto
de perfiles matemtica mente regulares. la serie
de la montaas que se han levantado durante
cada periodo de la Tierra hay que aiadil' las series
sucesivas de levantamientos posteriores; el orden
primitivo se ha modificado incesantemente durante el ttanscurso de las edades.
la geologia corresponde, pues, revelar el
orden verdadero de los montaas contando la
historia de su formacin. E. de Beaumont ha
tratado de llevar cabo esa labor, y pOI' la generalizacin atrevida de hechos sentados por la
ciencia, ha llegado ti formular una teor1a sencillisima. Partiendo del principio de que las capas sedimentarias muy inclinadas que be extienden por las

laderas de los montes, forzosamente han tenido


que er levantadas, mientras los estratos que con servan la hotizontalidad no han s ufrid o perturbacin de. de que se formaron, el eminente gelogo
ha podido asignar un a edad relati'a cada istema de montaas. Efectivamente, todas las cordilleras que llevan en sus pendientes hiladas
levantadns de un periodo geolgico y en cuyo base
se encuentran capas de una edad posterior, han
debido de surgir del s uelo durante el intervalo
mtis men os largo que separ la formaci n de
ambas series de estratos. Y comparando las direc
ciones de los sistemas de montaas de la misma
edad, se comprueba que :::.on ca~i paralelas por la
orientacin de s us aristas. De modo que Beau
mont ha clasificado las distintos cordilleras segn
su direccin, y de esa manera ha podido seiialar
coincidencias muy notables entre aristas separa
das una s de otras por millares de kilmetros. Un
hecho important1::;imo que res ulta de e::;la clasificacin de los montaas, es que los sistemas mtis
antiguos son generalmente los menos elevados.
Los Vosgos datan de una poca mucho ms remota que la cordillera pirenaica; sta ha s urgido
antes que los Alpes, los cuales son muy anteriores
li los Andes.
De todos modos, esa clasificacin geolgica de
las montaas no es tan senciiJa como parece al
principio, porque ti veces es dificil detemi.nar el
verdadero eje de levantamiento de las cordtlleras,

'-~----~-------------------------------------------214

ELI~EO RliiOLS

como Beaumont mismo pudo observar al estudiar


el sistema del Estere!. El estudio profundo de las
capas terrestres suprimira cuanto falso incompleto pueda haber en estas ideas tericas. La geografia que se limita la descripcin de la Tierra
durante la poca actual debe clasificar las diver
sas cordilleras segn la regularidad de su forma
su relieve y su importancia en los continente~
como puntos de reparto de las aguas, como laboratorios de meteoros, como barreras entre los
pueblos.
Entre las cordilleras de casi perfecta regularidad, puede citarse la parte oriental de los Pirineos.
As! como una rama de arbol, mejor dicho, una
hoJa de helecho, se divide y subdivide derecha
izquierda en ramitas, hojas y hojillas, cada nudo de
la cresta da origen uno y otro lado una cordillera transversal semejante en todo la primera,
aunque mucho ms corta, y desciende gradualmente hasta el nivel de las llanuras vecinas. Las
aristas transversales son semejantes entre si y las
separan profundos valles, adonde bajan los hielos,
Y por los cuales mugen los torrentes y circulan
las sendas. Los valles se corresponden en una y
otra parte de la cordillera principal y se comunic~n po~ la garganta puerto, sea por la depre
Sin abierta entre ambas cimas. Como la cresta
principal, se componen los transversales de una
serie de __cimas separadas entre si por otras tantas
gargantas, cuya altura disminuye proporcional

NUESTRO PLAN.IIITA

215

mente; cada cima da origen dos estribaciones


laterales, que no son ms que un rudimento de
cordillera terciaria paralela la grande, y las gargantas secundarias sirven para que se comuniquen cortas caadas que vierten sus aguas en el
torrente del valle principal.
La parte de la gran cordillera comprendida
entre la garganta de Roncesvalles al Oeste y el
puerto de Venasque al Este, y que presenta un
desarrollo de unos 140 kilmetros, puede consi
derarse como el tipo perfecto de una arista regular de montaas. La parte oriental de la cordillera
no est dispuesta de manera tan normal; el examen de las lineas de la arista demuestra que en
muchos puntos se separan de la forma Uptca.
La principal anomalia se encuentra hacia el
centro de la cordillera, una distancia casi igual
de los dos mares. Alli se ve que la arista pirenaica
no es sencilla, sino que est formada de dos lineas
distintas una de las cuales es la cordillera regular
'
del Oeste, mientras la otra, cortada en tres partes
por las dos profundas escotaduras de las gargan.tas
de la Perche y de Puymoron, e m pieza en la orilla
del Mediterrneo con el nombre de cordillera de
Albres se cruza en la masa de Cortabona con la
1
arista transversal ms importante de la montana
de Cadis y el Canig, se desarrolla hacia el Oeste
formando las masas de Andorra, Montcalm Y
Montvallier, y despus, corriendo paralela~ente
la cordillera procedente del Atlntico, termma en

216

ELSEO RECLS

la orilla derecha del Garona. Podrian compararse


los Pirineos con una cordillera normal que hubiera quedado partida en dos por una gigantesca
ruptuta y cuyas mitades, fijas en sus extremos
~ari_timos, hubietan girado ligeramente y en sentido mverso alrededar de esos extremos tomados
como ejes.
Una loma lrflnsversal que se apoya en ngulo
recto en la cordil lera del Norte, se suelda con la
del S~r en la garganta de Pallas; otra, proyectada
tambin en ngulo recto por la hilera de picos de
la cordillera meridional, se alarga ms al Oeste
Y no se queda separada de la arista mediterrnea
ms que por el estrecho desfiladero del Garona.
Los extremos de ambas cordilleras limitan por
todas partes un valle profundo, verdadero remolino_ terrestre alrededor del cual se yerguen las montanas como enormes olas. Es el pais de Arn,
centro de los Pirineos. Aunque sus aguas corren
por el Garona en las llanutas de Francia, no per
tenace orogrficamente ninguna de las dos
cuencas. Con ms titulas que el valle de Andorra
debiera ser el de Arn una repblica neutral entre
Francia y Espaa.
La segunda anomalia consiste en que las cimas ms altas no estn situadas en la misma
cresta. El Mont Perdu, el Pico Porets y la Maladelta se alzan al Sur de la cordillera de los Piri~eos atlnticos; la primera de estas montaas se
JUnta al eje central con varias gargantas elevadas,

NUESTRO PLANETA

217

pero el Porets y la Maladetta, gigantes erguidos


uno frente otro cada lado del Essevr1, forman
dos grupos casi completamente aislados: al Norte
los unen al sistema principal aristas nevadas.
pesar de esas irregularidades, proced~ntes
del trabajo incesante de los agentes que mo?~fican
la superficie del globo, la cordillera de los Pmneos
puede considerarse como ejemplo de _sistema nor
mal, y muy pocas cordilleras de la Ttena pueden
comparrsela por la senclllez general de su ~o.rma
cin. Por consiguiente, el aspecto de los Pmneos
es menos variado que el de los Al pes y otros m u
chos sistemas de montaas; la larga hilera limita
el horizonte con su muralla uniforme, dentada
como una sierra, y desde la llanura apena~ se ven
sus estribaciones. Aunque la altura medta de la
cresta central de los Pirineos supera la de los
Alpes unos 100 metros, y aunque las llanuras de
Francia sean ms bajas que las de Suiza, e:n el~
vacin mayor hace menos efecto po_r la dtspost
cin regular de los picos y la semeJanza de sus
contamos. Apenas se levantan algunas cumbres
de los Pirineos ms de 600 800 metros sobre
la altura media de 2.450, y en los Alpes muchas
montaas se elevan 2.000 y 2.500 ms que la
altura media de la cresta; el Monte Blanco yergue
su cspide ms de 4.800 metros. Los montes de
los Pirineos son, generalmente, si m pies ~o nos
colocados sobre el reborde del levantamte~to.
Montaas de una gran importancia geolgtca,

NOIIl8TR0 PLANETA

218

219

BILS.IIIO llBIOLS

como el Neuvielle y los montes de Os y Clarabide,


apenas se distinguen por su relieve de las alturas
que los rodean. Los picos que se desprenden mlls
del resto de la cordillera, como el Canig, el Mont
vallier, el pico de Taba, el del Mediodia de Pau y
la Maladetta, son poco numerosos.
consecuencia de esta sencillez de la arquitectura pirenaica, se ven en esas montaas pocos
valles longitudinales que se eleven ll derecha iz
quierda hacia dos filas paralelas de picos y pro
yectan en todos los alfoces y en los hacinamientos
de pea de los ventisqueros largos brazos llenos
de verdor. No se ven mlls que valles transversales
en el eje de los montes, muy inclinados hacia la
llanura. Las gargantas de donde arrancan los primeros barrancos de esos vall~s suelen ser simples
mesetas que reinan en la cima de la cresta 6 sombros corredores abiertos en la roca por el trabajo
secular de los agentes atmosfricos. Como esos
pasos son ms altos por trmino medio que los de
los Alpes centrales, fllcil es comprender que los Pirineos centrales hayan sido siempre la muralla
natural de Europa mlls dificil de salvar para los
pueblos. Entre la garganta de la Perche, cerca de
Mont-Louis, y el puerto de Maya, no lejos de Bayona, sea en un espacio de mlls de 300 kilmetros,
todava no atraviesa la cordillera ninguna carretera.

Vlll
tral -Contraste entre los Alpes y el
Montalas de Europa Cen . .
ontaloso de eslabones pa.t'po de s1stema m
Jura.- El J ura, 1
los Al es.-Masa central del San
ralelos.-Caos aparente de
R p y Monte Blanco.-Los
G t rdo -Masas del Monte osa
A~p:s c~nsiderados coma frontera entre pueblos.

t - s que forma, dig


El g t'an sistema de mon dana
E
a y cuyas ra
maslo asi, la espina dorsal e ur~p 'bros de un
.
tes ll los mtem
mificacwnes, semeJan
del continente,

los contornos
cuerpo, determwan . .
r la diversidad de
es mlls rico que los Plnneos po .
1 nmero de
d sus artenas, e
sus formas, el cruce e
'to de cordilleras
sus masas dispersas y s~ ~ tu~cin de los Alpes,
secundarias. Al relieve y dts fll
as de Europa
.
d raman as agu
cuyos ventisqueros er
d esa parle del
occidental, deben los puebl?~ e la civilizacin.
mundo indirectamente la Vl da y
fortificacin,
. nas e una
b
Erguidas como los as~w
la libre
.
1 inas protegen
las principales masas a p .
d todos los gru
.
.
1 S r el conJunto e
nactn smza; a u
t semicirculo al
f
a un vas o
pos de montanas orm
la cordillera de
.
enlaza
con
rededor de Ita lta, Y se
ueleto de la pe
los Apeninos, que constitu~e e1.esq d los Alpes
l
strtbactOnes e
ninsula; al Oeste, as e .
del territorio fran
forman el rasgo ms saliente

220

NUESTRO PLANETA

221

ELSEO RECLS

cs, y con sus eslabones transversales modifican


el relieve del Jura; al N orte, las mesetas escalonadas que se apoyan en los montes de Suiza bajan
hasl~ las landas de Francia; a l Este, los Alpes
Crmcos se prolongan en Bosnia y Serva con
eslabones calizos y mesetas que estn aisladas
slo por el Danubio de la ciudadela transilvnica
de los Carpa tos, y van irradiar por los Balkanes
y el Pindo hasta las orillas del mar Negro y el
mar Egeo.
La singular belleza de los Alpes se acrecienta
con el conlra~le que forman con ellos las montaas que los rodeo. Ese contrastre es ms notable
entre las masas de los Alpes centrales y las murallas del Ju ra, que limitan al Oeste el territorio natural de Suiza. De altura modesta, comparada con
la de los Alpes, son muy curiosas las cordil leras
del Jura .dec:de el punto de vista geolgi co y deben
ser ~onsideradas como el mejor tipo de cierta formacin de montaas, sea la de largas aristas
p~ralelas. La Carniola, la Herzegovina, la Bosma, presentan asimismo cordilleras colocadas de
ma?era anloga; tambin en Amrica pueden
designarse l0s montes Ojarek, y sobre todo los
Alleghan~s, que se extienden un espacio mucho
ms ~onsiderable que el Jura, pero no han sido
tan bien estudiados. Se enlazan por ambas paites
con montes granHicos y la masa principal del sist~ma, com para?le con una serie de olas marilimas,
tiene muchas Irregularidades.

El Jura de Europa ocupa en medio del conti


nante una s uperficie muy considerable desde l~s
orillas del Drme hasta las montaas de Boh.em1a,
pero la parle central de esa inmen sa extensin es
la nica designada generalmente con . el no~bre
de Jura, porque las partes extremas llenen diversas direcciones y se cruzan con masas de fo~ma
ciones distintas. En Sabaya, el Mole y otras cimas
se yerguen en los ngulos de cru.ce de la s murallas
jursicas y de los eslabones alpmos. El Jura propiamente dicho se prolonga desde el SO. hasta el
NE. del val le del Rdano al del Rhin, prese~tando
una ligera convexidad hacia Francia. Consiste en
filas paralelas y casi uniformes que. van elevn.do
se como escalones s u cesivos de Occ1dente Ortente, como otros tantos muros que presentan. por
un lado largas escarpas pendientes Y ter~mt~n
por el otro en abruptas quebraduras. Valles mtermedios separan esas muralles paralelas.' Y la ms
oriental, que en muchos puntos es ta~bi~ la ms
elevada domina las llanuras de SUJza. Circos en
form a de anfiteatros se abren en el espesor de las
murallas del Jura y de trecho en trecho cortan la
cordillera desfiladeros transversa les, animados
por torrentes, y la separan en pedazos aislados.
Se han comparado muchas veces esas meseta.s
fragmentarias que se alargan y Sd siguen con umformide.d en la misma direccin, con las orugas
por el su~lo.
q ue en larga procesin se arrastran
. 'd
n vanos
d
Prescindiendo de los cluses que tVl en e

ELSEO RECL S

pedazos los muros paralelos del Jura, se han


comparado ms poticamente esos montes con
el rizado que produce en uua superficie liquida
la calda de una piedra. Las largas lomas de Mont
Tendre, de Noir Mont y de Weissenstein son
magntficos observatorios desde los cuales puede
estudiarse gusto el contraste presentado por el
Jura y las ci mas agudas que sobresalen al Este
de la depresin bernesa de las masas del Ober
land . primera vista, esos montes parece que
forman un verdadero caos, que parece mayor
todavia para el espectador colocado en una de las
cspides alpestres. Vense entonces en el contorno
~odo del horizonte agujas, puntas y crestas arro
Jad as como al azar y casi innumerables, que parec~n las olas cu ajadas de un ocano inmenso. Muy
diferentes del Jura, cuya formacin general es de
gran regularidad, parecen los Alpes un desorden
espantoso, y hasta despus de haberlos estudiado
Y re?~rrido bien no se puede comprender la disposiCi n general de sus crestas. Entonces se ve
que el conjunto de las montaas est formado de
masas separadas que proyectan ramificaciones
en. todos sentidos, como los rayos de una estrella.
Mtentras el Jura y los sistemas de montaas que
pertenecen al mismo tipo se componen de eslabones paral~l.os, los Alpes estn constitudos por
1~ yuxtaposicin de varios grupos de eslabones
d1 vergen tes.
Desor, tomando por base de su clasificacin de

NUESTRO PLANETA

22S

los Alpes los diversos ncleos de granito y proto


gino que atravesaron las rocas ms recientes, ha
llegado deducir que el sistema alpino se compone de unas cincuenta masas distintas. Esa divisin geolgi~a concuerda en general con la que
podria hacerse estudiando sencillamente el relieve
y la direccin de las aristas, pero el nmero de
las masas ha de reducirse mucho si se considera
que forman parte de una misma cordillera los
grupos unidos entre si por aristas continuas de
gran elevacin.
La masa central, que es tambin la ms importante desde el punto de vista geogrfico, es el
San Gotardo, situado entre Italia y Suiza, en el
punto donde se reparten las aguas del Rhin, del
Tessino, del Rdano, del Aar y del Reuss, nudo en
el cual vienen unirse como radios las crestas
convergentes de las masas que los rodean. Al
NE. se encuentra el grupo de Todi; al Este, el
de Rheinwald; a l Oeste y al Sur los ms podero
sos del Finsterarhoon y del Monte Rosa . Esta
masa se junta con el Monte Blanco, que se levanta
ms al Oeste, pero alli cambia de direcci.n el
sistema alpino y en conjunto se dirige hacia el
Sur. Los dos primeros grupos importantes que se
levantan esta parte son los del Gran Paratso,
que domina las campias piamontesas, Y el de
la Vanoise y la Grande Casse, que separ~ dos
valles. Al Sur se repliega una verdadera cord1llera
que atraviesa el camino del Monte Cenis Yse une

NUIOSTRO PLANETA

224

225

ELSEO RECL'S

por crestas tortuosas con las masas de Grandes


Ronsses y de Belledonne al Oeste, la del Grand
Pelroux al SO. y el del Monte Viso al Sur. La
pirmide del Viso es el magnifico hito que seala
elllm~te entre los A lpes del Delfinado y los Alpes
mar1ttmos; es tamuin la ltima montaa de la
cordillera c uya altuta pasa de 3.500 metros. Ms
all la~ rama s terminales de Francia y de Italia,
extend1das como las varillas de un abanico, bajan
gradualmente hA cia el mar; al Norte de Niza y de
Menton, un a mn s a grantica pequea se levanta
ms de 3.000 m etros y dos de sus cimas ms altas,
el Gelas y el Clapier de Pagarin, sustentan ventis
queros en la s vertientes que miran al Norte all
term.ina la gran curva de los Alpes occidentales y
emp1.e za la co rdillera intermedia que la une con
la arts ta de los Apeninos.
Los Al pes orientales, situados al Este del San
Gotardo, presentan asimismo dispos icin por ma
sas. Al NE. de Todi se yergan el Sti.ntis al Este
d~l Rheinwald estn los grupos de Ber,nina, de
S1lvoet.ta Y de Ortelspitze; despus, de Oeste
E s te, v1enen las masas de Oetzhal, Stubaier, Gross
Glockner Y los montes de Hallstadt y ms all
los ~lpes propiamente dichos tienen 'poca importancia. Las cumbres de esas masas pasan de
3.00~ mett'OS y estn cubiertas de nieve; como las
cordilleras occidentales, merecen el nombre de
Alpes ~Blancos) que dieron los celtas aquellas
montanas.

La mnyor parte de esos grupos fllpinoc; pre


sen tan en las particularidades de su relie' e ...,l ngular ,atiedad de aspecto; no hRy lnea de esa
gran arquitectura que no tenga un carcter espe
cial de belleza y no se distinga de las dems por
un contrn~le imprevisto.
Pot lo pronto, la masa central del San Gotardo, ncleo del cual brota n las cordillems ptincipa
les, es poco elevada y de orden secundario, en
relaein con los dems grupos al pinos. E::;a masa
cuadrangular, que rodean por todtl.s parte:-; valles
profundos y anchas escotaduras de varias gargan tas, al Oeste la Furka, al Norte el Aberalp, al
Este el Lm:kmanier, al Sur los Unfeuen, e~t do
minada por cimas cuya altura media es de 2.950
metros, y In cimu ms importante, el Piz Rotando,
no excede de 3.197. Es probable que durante el
ttan"curso de las edades, las aguas superiores
del Rhin, del Hdano, del Reuss, del Te::ssino, de
la Toccia, las cuales caen desde las laderas de
esa masa central, hayan acabado por rebajar las
montaa<; del San Gotardo.
Otra anomala del sistema alpino es que la
elevacin media de las masas nevadas que se le
Yantan al Este y al Oeste del San Gotardo, no est
en relacin dtrecta con la altura de las cimas que
las coronan. En efecto, la verdadera ciudadela de
los Alpes, la que por la forma de s us montaas,
el nmero de s us picachos, la amplitud de sus
ventisqueros, merece ms que otro cualquier gru
15

227

ELSEO RECLS

NUESTRO PLANETA

po el nombre de masa c u lminante, es la pode


ro a muralla del i\lonte Rosa, cuya altura media
no e, menor de 4 102 metros. La diadema terminal de e te conjunto de montes se encuentra A
4.638 metros, y el Monte Blanco fJ 4.810; pero el
gi'Upo de cimas que rodean ese punto supremo
de Eui'Opa no tiene ms que 3.85 de altura media, 21-4 menos que la masa del Monte Rosa. Vienen luego por orden de elevacin los grupos de
la Jung Fran (3 753 metros), de BeminA (3 458) de
los Alpes Gl'ic:;ones (3.266), del Tod1 (3.143), ConsiderHdos en conjunto los diverso<;; grupos de Jos
Al pe ~ centrales, decrecen en altura de Oeste Este
y de Sur Norte, su vertiente meridional es ms
abrupta que el declive septentrionul y baja en
largas ramificaciones hacia lo-s valles del Rdano
y del Rhin. Los Alpes sirven de front ers etnolgica ' , como la mayor parte de las altas cordilleras;
fl un Indo e tlln franceses y alemn nes, olro itaHunos. Una de las regiones alpestres de mus dificil acceso, la de los Grisonas, transformada en
ciudadela central de Europa por el dda lo de s u s
150 valle , ha servido de refugio ciertas pobla
ciones que hablan hoy, aunque corrompida, la
lengua de sus antepasados, contemporneos de
los ciudadanos de la antigua Roma. Los Alpes,
gracias ll su divisin en nu merosas masas y ll la
profu ndidad relativa de s us gargantas, no son u na
barrera insu pera ble com o la cord illera pire n aica .
En los montes y valles de Suiza, ho mbres que

pertenecen las tres razas, alemana, francesa


italiana, se han confederado para formar un pueblo de hetmanos; colonias germnicas, rodeadas
completamente por poblaciones latinas, e han
establecido en vertientes de montaas que miran
al N orle en el valle de Viege, por ejemplo, y en
las Sette Communt de los alrededores de Bas:-sano;
en otras partes, hombres de la raza latina han
colonizado las pendientes meridionales de las
masas habitadas principalmente por alemanes;
finalmente, los antiguos aloborges, que hablan
hoy en francs ms menos corrompido, pueblan
las dos vertientes de los Alpes de Sabaya y Delfinado. Mientras en los Pirineos la cresta de los
montes limita las dos naciones, hancesa y es paola, las bases de las montaas piamontesas sirven
de fronteras no polticas, pero s etnogn\ficas, entre
dos razas; los valles de la vertiente Italiana, recorridos por los torrentes de Jos dos Doires, del Cluron, del Pelhs, del Stura, tienen una poblacin del
mismo origen que los valles del Maurienne, del
Qu eyras, de l Durance. Adems, segn hizo notar
tiempo ha el gelogo Ami Bru, las cordilleras
longitudinales son las que menos separan los
pueblos, por la semejanza de los climas en ambas
pendientes; las cordilleras transversales, como los
P irineos, son sie m pre las fronteras mlls diflciles
de salvar.
Para los cambios comercia les y para las rela ciones entre dos pueblos, tambin es tn mejor

226

228

ELSEO RECLS
NUESTRO PLANETA

distribuidos lnc; masas de los Alpes que la cord i


lleta regular de los Pirineos, y en todo tiempo tuvo
gran importancia el trfico entre ambas vertan
tes. Doce cnl'l'eleras, algunas de las cuales pueden
considerarse obras maestras de la industria humana, atavie~an la cresta para poner en comunicacin In~ llanuras de Italia con Francia, Suiza
y Alemnnia; un ferrocarril terminado ya hace muchos aiios pasa al Este de los gt'flndes Alpes por
en<:ima del Joemmering; otrDs \'as fl'l'eas atraviesan el eospesor de las altas montai1as del Centro, para que comunicndose libremente los pueblo por debajo de hielos y peascos, se glontiq u en
de hahet vencido los Alpes.

IX
Las cordilleras del Asia CentraL-El Kuenhm, el Karakorum,
el Himalaya.-Los Andes de la Amrica del Sur, tipos de
cordillera de bifurcacin.

Lo que las masas de los Al pes para Europa,


son las cordilleras del Him alaya, del Karakorum
y del Kuenhm para el co ntinente asitico. Esas
tres aristas de montaas tienen origen comn en
la ctechumbre del mundo meseta de Pamir,
de la cual irradian asimismo hacia el Norte y el
Oeste las sierras de ~olor Hindukuch. La triple

229

muralla del Asia Alta no tiene menos de 2.500 kilmetros de desarrollo, y su anchura, in clu yendo
la de las mesetas y valles intermedios, es por la
parte del Oeste, sea hacia el Sikl~im, de unos
1.000 kilmetros. La a ltura media de las cimas es
en cada co rdill era s uperior la de cualquiera otta
cresta montnosa del resto del mund o. Allt se encuentra el punto culminante de la T1e1Ta. Entre
las dos vertientes extremas hay un contraste ab
soluto; extindanse al Norte estepas ridas y fras
despliga ns e al Sur las llanuras ardientes y maravillosamente frtiles regadas por el Gangas Y sus
afluentes. Los peiiascos y nieves que se levan~an
entre a mbas reg10nes son un valladar etnolgtco
ms poderoso que el mismo Ocano. Sepa:an
razas de hombres y grandes religwnes. U meamente en muy pocos puntos han bajado los ~ogo
les budis tas los valles meridionales del Htmalaya, gracias las facilidades que les ofrecia para
atravesar las montaas su residencia en las altas
mesetas.
La cordillera del Norte, la del Kuenhm, es
muy poco co n ocida, y todavia no se puede afirmar
de manera pos itiva que no tenga cumbres ms
elevadas que las del Himalaya, pero lo probable,
por las noticias alcanzadas en diversos puntos por
los viajeros es que su cresta sea la menos alta de
las tres. El, Karakorum, 6 muralla del centro, e.s
tambin aquel cuya altura media es la ms consl
derable, y sirve de partidor de aguas. En aquellas

230

NUESTRO PLANETA

231

ELSEO RBlCLS

gargantas na cen el Indo y el Boahmaputra; en su


ba::;e est ~l Yalle de Kachemire, celebrado por los
poetas orientales como cmorada de la felicidad
) cuyos h_erm~sos lagos azules, rodeados de jardi:
nes, refleJan p1cos nevados de cinco y seis mil metros de altura. Los torrentes que bajan por una
Y otra ~arte de las montaas atr'aviesan luego
las cordllleras paralelas por prodigiosos desfiladeros, Y llegan en cierto::; sitios tener millares
de metros de profundidad.
El Himalaya, que es la cordillera ms conocida, ha sido muy poco explorada, si se compara
con los Alpes. La defienden contra las tentativas
de los explora?ores la falta de caminos y veredas,
los torrentes sm puentes, los bosques inaccesibles
de sus laderas, las formidables flagosidades y la
altura de _sus grandes cspides, que llegan hasta
los ~spacws del aire, donde el hombre no puede
r_esptrar. En la superficie de las montaas se extiende como barrera mortal una zona de anchura
variaule, el Terai, cuya humedad insalubre, alimentada por _las lluvias de los monzones y las
aguas qu~ baJan del Himalaya, humea al Sol con
dens~ s meblas que se arrastran por los rboles
Y extienden gran distancia la fiebre y la peste.
M uch_os d.1strttos

de las montaas pertenecen


todav1a soberanos indgenas que por astucia
fuerza se oponen los viajes de los europeos.
Poc~s aos hace que los observadores han podido
medtr la montaa ms alta de la cordillera, y pro-

bablemente de todo el mundo. Es el Gaurisankar


6 Chingo Pamari, cuya cumbre se levanta 8.840
metros, casi el doble que el Monte Blanco. En la
misma hilera se han medido hasta hoy 216 cimas,
y de ellas 17 .>asan de 7 .500 metros, 40 de 7.000 y
120 de 6.000. Despus del Gaurisankar, la montafa conocida que se levanta mayor altura es el
Da psun) (8 G25 metroc::.) en el Karakorum.
Losgrnndes picos del Himala ya, contemplados
desde uno de los promontorios que avanzan tie
rra ndentro en las campiiias del Indostn, forman
uno de los espectculos ms grandio::;o'::i que pueda admirur el hombre. Desde el pueblo de Dorjiling, con~lru d o por los ingleses en un teJTapln
ms de 2.000 metros sobre el m ve\ del mar, para
gozar del aire fro y fortiticante, como el de s u
pas natul, se \e erguirse en toda su m(ljeslad for
midt1b le el colo...,o del Kincllinjinga, de altul'a ma
yor de 8 ki \melros. En '::iU ba-..e, como en el fondo
de uu abismo de verdor, un torrente e~pumoso
brilla tnns de las palmeras; ms aniba, un
caos de moutaas frondosas, semejanleb las
olas de un ocano monstruoso, se amoutona al
rededor de la gran cspide tranquila; encima de
la muchedumbre de cimas secundartas se levan
tan lus largas pendientes del monte, al prtncipio
de un azul V8 poroso, ms su a ve que el del atre;
luego de blancura deslumbrante como la ~lata.
De hilada en hilada se levanta por fin la mtrada
hasta la punta term\nal, desde la cual, si alguna

,
23~

NUESTRO PLANETA

233

ELSEO RJllCLS

\'ez liega pisarla, podr contemplar el osado tre


pador un horizonte tan vasto como el de toda
Francia.
Espectculos tan grandes como el del Kinchinjinga, visto desde el Dorjiling, abundan en el Himalaya, principalmente en la parte oriental de la
cordill_era, donde alcanzan las cimas su principal
elevacin y donde los desfiladeros de los valles
son m~s hondos; pero si esos montes poderosos
del Asta alta son ms ma je:::.tuosos que los Alpes,
no tienen generalmente la misma vat iedad de aspecto, igual gracia de contornos ni tanto enca nto
en los paisajes. El Himalaya es uniforme en su
grandeza; sus picos son ms altos, sus nieves ms
extensas, sus selvas ms vastas, pero tiene menos
cascadas Ylag~s. Carece de praderas risueas y de
ho:::.quectllos aislados, y no le ~adaman las pinto
rescas alquera:::. escondidas en las caadas aso
modas los abismos.
Los Andes de la Amrica del Sur, considerad os en 1820, antes de los descubrimientos de
Wel>b Y Moorcooff, como s u periores en eleHlcin
al H1malaya, son dos kilmetros menos altos
m~ sublimes son los montes de Asia, y de m~
vario aspecto los Al pes, pero los Andes se distin .
g uen, princip~ lm ent e en las r egio n es vo l cnicas~
p or la regul a rid ad de s u s form as. Ade m s co ns t
tu yen un a cordillera rea lmente n ica d esde el
pun to de vista geogrfico, por s u adm ir able armo
n1a con el co ntinente que coronan co n s u ni vea

cresta. Esa largo arista de montaas, tan notable


por 5 u extensin de ms de 7.000 kilmetros_y
por la enorme altura de sus picos en un espaciO
de unos 50 grados de longitud, es menos _re_gular
de 0 que primera vista parece. Lo que dtsllllgue
los Andes de todos los dems sistemas grandes
de montaas, son las numerosas bifurcaciones de
la cordillera . Divdanse ocho veces en la parte
que se extiende desde las fronteras de Chile ~asta
las de Venezuela, para formar grandes recmtos
ovales que encierran una meseta entre las dos
hileras de picos, y en varios puntos sepranse los
Andes en tres ramas, apenas divergentes.
.
Desde la pendiente meridional de Amrtc_a
hasta ms all del Aconcagua (6.834 metro~), gt
gante de los Andes chilenos, In gran cordillera
royecta al Este masas poco importantes; algunas
P
de las pam
rugosidades se alargan por enCima
.
1 Sobre el grado
pas paralelas la ansta pnnctpa
30 de latitud esas: r ugosidades son mlls altasdy
~
a vasta meseta, e
n umerosas ' y forma n 1uego un
8 l NE la
la cual se despren de, orientada hacta .
.,
Otras sterras se
poderosa sietTa d e Aconqulj a. la meseta entre
yergu en sobre la e no rm e ..masa d 13 an b1furcac1n

1
las montaas de Aco nq m ]a Y a gr_ d La hilera
de Bolivia, en el g ra do 22 de latll_u .1 de for
occiden ta l co m pues ta de a nchas cupu as
'
1 del P acfico, Y 18
1
m a reg ul a r , s e acerca al \tora
.
bo nes
.
.
acta variOs es1a
cord1l1era onental ' que proy d 1 Este encor va a 1
importa ntes en las llanuras e

235

ELSillO RECLS

NUESTRO PLANETA

rededor de la gran meseta de Bolivia su larga serie de pico~ dentados y nevados, entre lo eua les
se le\'anta el Mamp Sorata (7.494 metro . . ), que
es el monte ms elevado de Amrica. Al No1te del
lago de Titicaca, las dos cordillerac:: se j un ton en
una muralla trans\ersal, pero continan de...,ano Hndose en direccin NO. paralelnmente a la costa. Aunque la cordillera oriental est atrlvesada
en muchos .. itios por ros tributario de la C! li'J'iente del Amazonos, es fcil de conocer por lu direccin gener:ll de los pedazos que la forma u.
En el nudo del Cerro de Paseo, las du-. et)l'd illeras se juntan otra vez, para dividirse lllmediRta menle en ll'e-:; direcciones: un ramal se pierde al
NE. en la.;; pampas del Sacramento, y lu!:' otros
dos, entre los cmlles se encuentra el \till e <dto del
.Maraiin, se reunen en el ngulo exlJ'elllO del
contiuente, cerea de las fronteras metidiuuales
del Ecuador. l\ls al )J"orte se ~ucedellYli'~t:::, mesetas peque Itas cubiertas de , e has 'l'geues, y
despus, ms all del nudo de Lojt1, las dos cord illeras separan de nuevo sus filas paralelas de
cimas ne\'ada~: as1 forman el magntit:o terrapl n
del Ecuador, que las masas ttans' er~ale:-. del Asnay y de Chismcbe dividen en tres llanura-., dJ....,lin
tas. Dos de stas, las de la Tapia y Quito, son las
grandiosas avenidas de volcanes que Humboldt
Lacondamine, Bongner y otros ' muchos sabios'
viajeros han hecho clebres; un lado se levantan
el Chimborazo, el Caralmirazo, el Illinisa, el Cora-

l Pichincha; al otro el Sangay (volcn ei


zn yfe idable del mundo), el Tunguragua.' e
ms orm
Cayambe que atrav1esa
Cotopaxi, el Ant.isana y e 1
,
la linea ecuatonal.
d
. , tanse ambtls cordiAl Norte del Ecua or, JUn
e se
1
eseta de Pa::-to, qu
ller.as para forma: ~e~2 o grado de latitud. All
extiende hasta cei e~
d. t. ntas que ya no for.empiezan tres cordilleras - IS 1 La, cordillera occi
0 montanoso.
marn otro. nuc e
l olfo de Darien entre el
dental se pierde cerca de
la cordillera canvalle del Atrato y el del l auca~derosas cimas de
tral, en la cual se elevan. as pde Heneo, separa
Huila de Tohma Y

Purac , d e

M dalent-l por u 1limO,


1
las cuencas del Cauca y de S ag Paz ~ncorvndola cordillera Oriental de Bumat' .::e' bifurca cerca
ta de OO'O a, ~
se al Oeste de l a mese
lo . no terminR cer
dos rama es. u
de Pamplona en
b d SIerra Negra,
.
1 nom re e
ca de Maracalbo, con e
'fl d limJta al Norte

nte rami ca 0
y el otro, dlVersame
des us de haber forlos llanos de Venezuela, y
p siO'ue el litoral
.
sn
de Caracas, o
mado la soberbia 1 a
. l sta la Boca de 1
on tono 18
.
y adelenta como un prom
ntaas de la Isla
ra de las mo
.
E
Dragn, que 1a sepa .
ordillera andma. n
de Trinidad. All termma la.~ 1 la cordillera tiene
su inmenso de sarrollo espu~ ,
l Chimborazo,
.
.
t es picos: e
r
dos por dstan
Por cimas culmmantesO'ua
separa
. l
el Sorata y el Aconcao ,
l poderosa ans a,
cias de ~.000 kilmetros ~n sa ms altas que el
de c1ma
e
pero tiene centenares
. .
cordillera paree
Monte Blanco. La prodigwsa

J .

NU ESTRO PLANE TA

236

E LSE O RECLS

h as ta ta l pu nto form a r part .


qui tectura del co n tinente
e mteg ra nte de la arde s us m es t
. , que muchos ha bita ntes
e ns Y vertientes 1

esp ma dorsal del m u d


a cons ideran co mo
n o en ter o n o
d
rarse que exis ta u n ais n o
,.
pue en ~gudillera de los Andes.p
d o mm a do por la cor-

X
Enfriamiento g radual del a1re
. en las pe d '
.
n Lentes de las mont al1as.- Dificultad d e 1as aseenswn
L' .
es.- lmltes de altura
d e las habitaciones . -El ma 1 de las montal1as.

Ba a ndo s u cima en 1
1
atmo fri cas, a lca nza n l:s a turas ~e las regiones
vez ms fri as
s monta n as zo nas cada
, Y co n ese esca lo

peratu ras s ucesi vas d


1
nami ento de te ro llosa variedad de 1' an .a Naturaleza maravita a pres en ta en e Imlas y flora s; cada a lta mon s us a deras u
fenmenos que se ven'fi can en 1n resu men de los
co m prendido entre las 11
e mmenso espacio
anu ras de su base y los
hielos del polo.
Como los rayos sol
.
~res cahentan con m s
fu erza en e l s u el
.
o mon tan oso qu
1
s egun demu es tra n la
.
.e en .as llan uras,
m ar avillosos colores d~bser vacln di recta y los
de los Alpes hay qu
t ~a~ fraga ntes fl orecillas
las capas d~ aire e~ a
mr_ la r a refacci n de
en n a mtento gradual de la

7.

237

tem peratu ra en las pen dientes de las mo nta as.


Los experimentos investigaciones de los fsicos
han demostrado que el aire dejn pasar los r[-l}OS
luminosos mucho ms fcilmente que los obscuros, de lo cual resulta que ell!alor exhalado dial iamente por el Sol atraviesa en grt~ n parte todo
el espesor del aire pnru ir calentar la supe1 (icie
del planeta, mient.ra~ el color irradiado pOI' el Sol
du t"lnle las noches se extiende por el espacio en
poca cantidad. Lns capas inferiureg de la Qtmsfet . obran como verdaderas pnntnlltt:::, para detener los rayos ema nndo:s de In 'U perficie terrestre
y precaver as el enfriamiento del planeta. Las
perdientes y cimns de las moutaiws quedan privad~::- por lo mismo en proporein su altura de
los efluvios que calientan ltt:::, llanuras situadas
en ~u base; se ele,an en espocios tanto mlls fl'ios
CU(lllto ms lejatloS yerlicalmcnte estn de las ca
pas de atmsfera espesa extendidas debajo. Gracias esta disminucin progresivu de temperatura
en las capas areas que las huiirn, las montaas,
ta n hermosas ya por su peifil y la maje.s~ad ~e
sus fo rm as, acrecientan todava la magmficencta
de su s contornos con el contraste de bosques Y
ventisqu eros, praderas y nieves.
Cu l es la pr opor cin media del descenso_ de
la tem peratura d esde la base de las m onta nas
has ta su cumbre? Difcil es de determin ar con
exactitud, porque corrientes de aire de temperaturas diversas se s u perponen en las alturas de la

238

ELSEO RECLS

atmsfera, y veces para el observador de una


zona relativamente fra otra superior y ms clida, como lo han demostrado de modo indiscutible varias ascensiones aeronuticas en Glaisher.
Pero cuando el cielo est despejado y el aire
tranquilo, el descenso de temperatura se verifica
con bastante regularidad para que pueda ca lcu larse su ley aproximadamente. Encima del suelo,
una elevacin de 76 metros suele corresponder
un de~censo de un grado en el termmetro un
kilmetro de altura, la disminucin de un ~rado
corre~ponde ya intervalos de 100 metros; segn
aumenta la elevacin, crece el intervalo, y los
9.000 metros baja un grado la temperatura cada
580 metros prximamente. La proporcin real del
d.escenso de calor no puede comprobarse tan f
cll~ente e~ las pendientes de las montaas, por
la mfluenc~a que ejercen el suelo y los hielos, pero
puede decirse de un modo general que en los
montes helvticos la temperatura en verano baja
un ?ra.do cada espacio vertical de 160 metros, y
en m vterno de 240 en 240.
El fr~ de l~s altas montaas las hace comple~amente mhabltables para el hombre. Ningn viaJero puso la planta so bre las grandes cumbr'es del
Karakorum ni del Himalaya; las principales cimas
de l o~ An?es, el Sorata y el Aconcagua tampoco
han s tdo vwladas, y aun son muchas las pirmi~es ms modestas de los Alpes que nieves y ventisqueros han defendido hasta ahora contra las

NUESTRO PLANETA

239

tentativas de ascens in. El punto ms alto alean ..


zado por loe; trepadores es la c s pide del !biga
min, monlaia del Tbet que se, yergue 6.730
mett'OS sobre e l nivel del mar. A aquella a ltura
cono::;iderable, los hermanos Schlagintweit, que la
pisaron en 1856, estaban todava. 2.000 metros
ms bajos que la punta del Gaunsankar. Desde
aquella poca, el globo de Glaisber se ba elevado
4.000 metros ms arriba en la fra atmsfera de
la Gtan Bretaa.
Las habitaciones permanentes de los hom
bres no alcRnzan en ninguna regin montaosa,
ni con mucho, los puntos ms alto-; que han
llegado los trepadores osados. Loius V ran Y Gurge, que so n los pueblos colocados mayor altura
en Fl'ancia y en Alem ania, se encuentran res~ec
livamente 2.009 y 1.889 metros, pero en Smza,
el h ospicio de San Bernardo, construido ~ace
varios siglos para recoger los viajeros transtdos
de fro , est mucho ms elevado; su altura es. de
2.472 metros. Otro convento, el de H aule, habJta
do por 20 sacerdotes tibetanos, es el gru po de
.
d
casas ms alto de toda la Tierra, y est sttua 0
4.565 metros. Ningn pueblo a ndin o, como no
sea tal vez el de Santa Ana, en Bolivia, se ha

que se
construido tanta altura. Los vtaJeros
aventuran por las pendientes de las gra~des mon~
ta as no slo tienen que padecer los r1gores ~e
' .
1 camino smo
frio, arriesgndose helars e en e
' .

t r penosistmas
que adems pueden expertmen a

240

ELSEO RECLS
NUESTRO PLANETA

sensaciOnes ocasionadas por el enrarecimiento


del aire.

E~ efecti,amente muy nnturnl que en altur'ns


donde la pre in atmosfrica es mucho menos
fuerte ( receb la mitad un tercio) que en la.:;
llanura infe1iores, se Sienta un mnlestnr cau::;ado
por el ca mhio bru~co, mucho ms si otms cor1diciones del medio, como el cnlor la hu m edAd del
aire, se modifican al mismo tiempo. Intrpidos
andal'iues, como Tyndall, que IlUll('H han sentido
los efectos del e mal de las montaiias), niegan que
e::::-te de~fallec imjento pueda obede<;er ms <;nusas que la fatiga. Julio Rmy no hn \'Slo ms
que una montan de los Andes donde se man.
fieslerJ los feumenos de la puna soroche de un
modo con":l tante en el organismo. E::.n montaia
es el CerTo de Paseo, cuya altuca no excede de
4.257 rnetms. Caballos, mulos, asnos y bueyes,
e~t fln sometidos, lo mismo que el hombre, la influencin particular de aquellos lugares, y luego,
elevacione . . mils considerables, se recobra el estado normr.l de salud; de modo que eu dicha regin
de los Ande~ haorfa que atribuir las emanaciones del suelo, y no la rarefaccin de la a t ms
fera, el malestal' de los viajeros. De todos modos,
las in\'estigaciones practicadas por R oberto de
Schlagintweit evidencian que el cmal de las mon taas. se ha sentido realmente de manera general en otras regiones andinas. Se padecen los
efectos del soroche menos altura en las pendien.

241

dientes de los Andes que en las del_ Himalaya. En


stas padece el viajero esas mo lesttas los 5.~
metr~s de altura, y en los Andes se ponen en armas muchas personas 3.250 6 3.500 metros.
Adem.s, son los sintomas mucho m.s graves en
las montaas sudamericanas; no se padecen ~lo
fatiga, dolor de cabeza y dificult~d para_resptrar~
como en el Himalaya, sino tambtn vrtigos, des
mayos alguna vez, y se suele sangrar por los la
bios las encias y los p.rpados. la misma a~tura
que, los p.ramos de los Andes 6 las altas ctmas
del Himalaya, pocas veces padec~ el aeronauta:
q ue no tiene que soportar las fatigas del andalr,
. m1 me t r os ' se. ve clara a
pero . los nueve 6 dtez
enfermedad y si e l globo siguiera subtendo, ~~~~
ceria sin re~edio el viajero areo. A algu~os 1
metros sobre .nuestras ca b ez as se
. exttende ne1a
regin de la muerte y en tan terrtble zona pe tran las blancas cu~bres de las montaas terrestres.

16

242

I!ILSEO RI!ICLS

XI
Achatamiento gradual de las montaas durante el transcurso
de los aiglos.-Derrumba.mientos y caos.-La cada del
Felsberg.-Accin lenta. de los meteoros.

Esas formidables ciudadelas de los montes


que dominan desde tan alto las habita ciones del
hombre y por cuyas laderas se arrastran las nubes
y ruge el trueno , no pueden dejar de ir hundin
dose lentaments en cuanto cesa de actuar la fuer
za de levantamiento que las hizo brotar de -la
Tierra. Ayudados por la gravedad, que tiende sin
cesar nivelar la superficie del suelo, se encarni
zan sin descanso los meteoros en la destruccin
de las montaas; abren en ellas valles y gargan
tas, ahondan los alfoces, socavan las cimas, ya
con derrumbamientos bruscos, ya con lenta y
continua erosin. Tarde temprano, esas poderosas aristas continentales de los Andes y del
Himalaya acabarn por ser hileras de colinas,
como otras tantas cordilleras ms antiguas que
tambin fueron espina dorsal de un mundo.
Los grandes derrumbamientos de montaas,
aunque poco importantes desde el punto de vista
geolgico, son muy espantables fenmenos de la

NUESTRO PLANETA

243

vida planetaria, y cuando ocurre una de esas catstrofes, conserva la tradicin su recuerdo durante siglos. No hay acontecimiento que produzca
ms efecto en la imaginacin popular. Las rocas
esca rpad as, suspendidas encima de los campos, se
separan de pronto y resbalan por las pendientes;
levantan a l derrumbarse una polvareda semejante
las cenizas vomitadas por un volcn; honibles
tinieblas se esparcen por el valle antes ri sueo, y
no se conoce el cataclismo ms que en el temblo r
del s uel o y el tremendo estrpito de los peascos
que chocan entre s y se parten. Cuando se disipa
la nube de polvo, se ve un hacinamiento de peas
y esco mbros donde haba praderas y cultivos; el
torrente del va lle queda obstrudo y convertido en
lago fango so , la muralla de rocas ha perdido su
antigua forma, y en sus laderas, de las cuales caen
todav!a a 'gunos residuos, se distingue la enorme
pared de que se desprendi Lodo un lienzo. En
los Pirineos, los Alpes y otras grandes cordilleras,
hay pocos va lles donde no se vean esos caos de
rocas derrum hadas.
Las principales catllstrofec; de ese gnero que
han ocurrid o durante los siglos de la era aclual
en las montaas de Europa son muy conocidas.
Al Sur de Piacenza (Italia), la antigua ciudad romana de Velleja fu tragada en el siglo_ IV por
los desmoronamientos de la m ontaa, b1en lla
mada de Rovinazzo, y el gran nmero d_e osa men
las y monedas que se encontr en las ruma s, prue

245

ELSEO RECLS

NUESTRO PLANETA

ba que la sbita caida de las rocas no di tiempo


fl los habitantes para salvarse. Otra ci udad roma
na , Tauretunum, situada, s egn se cuenta, fl ori
llas del lago de Ginebra, en la base de una estriba
cin de Dent d'Oche, fu co mpletame nte aplastada
en 563 por un derrumbamiento de rocas, y aun
se ve la enorme esca rpa que avanza co mo un promonLorio en las aguas del la go, el cual no tiene
en aquellos parajes menos de 160 metros de pro
fundidad . U na terrible ola de marea, le va ntada
por el diluvio de piedra!? , re co rri las riberas
opuestas del lago y barri todas las habita ciones;
desde Morgas hasta Verey, todas las poulaciones
del litoral quedaron demolidas, y no se empezaron A reedifi ca r hasta el siglo s iguiente. Las aguas
cubrieron en parte la ci udad de Ginebra y s e lle
varon el puente del R dano. Segn Troyo n y Morlot, fueron ca usados esos desastres por un de
rrumbamiento en Grammont en Derochios, algo
ms arriba de la desembocadura del valle del R
dano en el lago Leman. De ello debi de resultar
la formacin de un lago temporal y la inundacin
debi de devastar las orillas cuando las aguas
acumuladas destruyeron la barrera natural.
Cuntanse por centenares los grandes derrumbamientos de rocas que ocurrieron durante los
siglos histricos en los Alpes y montaas vecinas.
En 1248, cuatro pueblos situados en la base del
Montgranier, cerca de Chambery, quedaron soterrados bajo enormes hacinamientos de ruinas ca

lizas que luego surcaron diversamente_Y esculpid?


en forma de montecillos; lagos pequenos, conocidos con el nombre de abismos, estn esparci dos
entre los antiguos restos que cu bren hoy los cultivos. En 1618 el des moronfl miento de Monte
Conto sepult fl los 2.400 habitantes del pu~blo
de Plurs, cerca de Chiarenna; dos de los cmco
picos de Diablerets se derrumbaron, un o en 1714
y otro en 1749, cubrieron las pra deras co n una
capa de 100 metros de residuos, y cerrando el
curso del torrente de Lizerna, formaron los tres
lagos de Derborence, qu e todava existen. El ~e~
nin a, el Dent du Midi, la Dent de Mayeo, el ~ tgh1,
cu brieron con sus escombros vastas extensiOnes
de terrenos cultivados; pero ninguna cal lro~e
de ese gnero ha dejado tan lerrorlfica memona
como la cada de un lienzo del Ro~berg el 2 de
Septiembre de 1806. Aquella montaa! situa?a al
Norte del Righi, en el centro del espacio pen.Insular formado por los lagos de Lug, de Egen Y de
L owey, co nsiste en capas de un congl o~era d?
compacto que descansa en lechos de arcil la, di
luida pot' las aguas de infil tracin. En u na p.oca
desconocid a, el desmoronamiento de u na estnba cin ya babia aplastado el pueblo de Rott~n, pe ro
en 1806 la catstrofe fu todava mlls terrtble. La
estacin que acababa haba sido muy lluviosa, Y
los estratos de arcilla s e hablan conver l .t do gradualmente en una masa fan gosa; a l fin las rocas
superiores, faltas de apoyo, empezaron resbalar

244

NUESTRO PLANETA

246

U7

ELSEO RECLOS

por las pendientes, levantando las tierras ante s


como la proa de un buque levanta el agua del
mar. Sbitamente se produjo el desastre. En un
momento, la enorme masa con bosques, praderas,
aldeas, habitantes, se vino abajo y cay en la llanura; las llamas producidas por el roce de las
rocas unas con otras brotaron chorros de la
montaa entreabierta; el agua de laJ capas profunda~, transformada de pronto en vapor, estall,
y surgieron grandes cantidades de piedra y Jodo
como si las arrojara un volcn. Las encantadoras
campia~ de Goldan (valle de Oro) y cuatro pueblo~, habitados por cerca de mil personas, des a parecieron bajo el amontonamiento de escombros,
qu~d cegado en parte el lago de Lowerz y la ola
furiOsa lanzada por el derrumbamiento contra las
orillas barri todas las casas. La parte desmoronada de la montaa no tenia menos de cuatro kilmetros de largo por 320 metros de ancho y 32 de
espesor; era una masa de ms de 40 millones
de metros cbicos.
Sea cual fuere la importancia geolgica de
esas espantosas caidas de peascos, no son ms
que fenmenos de segundo orden comparados
con los resultados que produce la accin lenta de
l~s agentes atmosfricos, hielos y aguas torrenCiales. Esos so.n los trabajadores infatigables que
con su labor Incesante han ensanchado las primeras rajas abiertas de trecho en trecho en el
espesor de las rocas y han abierto la red de corre-

dores, circos, desfiladeros, clus, valles y caadas,


cuyas innumerables ramificaciones dan tanta variedad la arquitectura de las montaas. Con ese
trabajo, proseguido sin descanso durante los siglos
y los periodos geolgicos, bajan lentamente las
altas cimas y los materiales arrebatados las
pendientes se extienden lo lejos en las llanuras
y en las aguas del mar.

FIN

IN DICE

CAPTULO PRIMERO

La Tierra en el espacio
l. P equefiez de la Tierra comparada con el Sol y las
estrellas. -Grandeza de sus fenmenos.-Forma y
dimensiones del globo terrestre. -11. Movimientos
del planeta: rotacin diurna, revolucin anuaL-Da
sideral y da solar. - Sucesin de di as y estaciones.Diferencia de duracin entre las estacion es de ambos
hemisferios.-Precesin de los equinoccios.-Nutacin.-Perturbaciones planetarias.-Traslacin de la
Tierra h acia la constelacin de Hrcules.
CAPTULO II

Las primeras edades


l. Opiniones diversas sobre la formacin de la Tierra.
-Hiptesis de Laplace: graves obj eciones que provoca.-Teoria del fuego central.-Objeciones.-II. Heladas geolgicas. -Conglomerados, asperones, arcillas, calizas.-Capas fosilferas.-Orden de sucesin
de los seres.-Clasificacin general de los terrenos.Duracin de los perodos geolgicos.-lll. Modificaciones incesantes en la forma de los continentes.-

Pgs.
Tentativas hechas para conocer la antigua distribucin de tierras y climas. -Objeto de la geologa.Dominio de la geografa fsica . .
CAPTULO III

Armonas y contrastes
l. Distribucin regular de continentes.-Ideas de los
pueblos antiguos respecto ella .- Leyendas del Indostan.-Atlas y Chibchacum. -El escudo de Homero.-Estrab6n.-II. Deeigualdad de las tierras y
los mares.-Hemisferio oceanico, hemisferio continentaL -Semicirculo de las tierras.-Distribucin de
las mesetas mas altas y de las mayores cordilleras
alrededar del Ocano ndico y del mar del Sur.-Crculo polar.-Crculo de los lagos y los desiertos.Ecuador de contraccin.-Riberas dispuestas en arcos
de circulo.-III. Divisin de las tierras en mundo
antiguo y moderno.-Doble continente americano.Doble continente de Europa y frica.-Doble continente de Asia y Australia.-IV. Principales analogas entre los continentes; forma piramidal de las
partes del mundo; pendientes y contrapendientes.Cuencas cerradas de cada masa continental.-Peninsulas meridionales de cada grupo de continentes.Hiptesis de los diluvios peridicos.-Disposicin ritmica de las penin sulas.-V. Articulaciones numerosas de los continentes del Norte.-Formas pesadas
de los del Sur.-Desigualdad de los continentes del
mundo antiguo.-Desarrollo de las costas en razn
inversa de la extensin de las tierras. -Con trastes
entre el mundo antiguo v el nuevo. -Ejes transversales entre si de Amrica y el mundo antiguo. - Contraste de los climas en los diversos continentes de
Norte y Sur, Oriente y Occidente.-VI. Armona de

24

las formas ocenicas. -Las dos cuencas del Pacifico.Las dos del Atlntico.-El Ocano ndico.~El Ocano Glacial rtico y el continente Ant.rttco.-J.:os
contrastes; condicin esencial de la vida planetana.

65

CAPTULO IV

Las llanuras
I. Aspecto general de las llanuras.-Llanuras ~~ a.l~
viones fluviales.-Llanuras cultivadas.- Unlformtdad de las llanuras incultas.-Diferencias de aspecto
producidas por los climas y las diversas c~ndiciones
fisicas.-II. Landas francesas.-La Campta.-Brezos de Holanda y del Norte de Alemania.-Puszta
de Hungria.- Estepas de Rusia.- Estepas sal~d.as
del mar Caspio y del Aral.-Tundras.-lll. Semtctrculo de los desiertos, paralelo al de los desiertos Y. estepas.-El Sabara; arenas, rocas, oasis.-L os destertos de Arabia, los Nefud.-Des1ertos del l vn Y del
Indo.-El Cobi.-IV. Llanuras y desiertos del N uevo
Mundo .-Humedad relativa de los continentes amercanos.-Distribucin de pramos y tierras ridas.
-Praderas de Amrica del Norte.-Llanos Y pampas.-V . Desiertos americanos.-La gran cuenca de
Utah.-El desierto del Colorado.-El Atacanos Y la
pampa de Tamarugal.-Depsitos de sal, salitre Y
116
guano.
CAPTULO V

Mesetas y montaas
l. Diferencia entre mesetas y llanuras.-lmportancie.
capital de las mesetas en la economa del globo.Distribucin de las tierras altas en la superficie de

Pgs.

Pgs.
los continentes.-II. Las grandes mesetas del Asia
Central y la puerta del Rindo Kuch.-Mesetas de
Europa: su disposicin simtrica.-Mesetas de las
dos Amricas.-Analogia de la cuenca cerrada de
Bolivia y el pas de Utah.-Mesetas de frica.III. Montanas aisladas.-Masas montalosas.-Cordilleras y sistemas de montafl.as.-Hermosura de las
cimas.-Montes sagrados. -Alegras de los trepadores. -IV . Diversas formas de las montailas.-Pobreza de las lenguas cultas para pintar el aspecto de los
montes.-Riqueza del espailol y del patois de los
Alpes y de los Pirineos.-Numerossimas palabras
que emplean para ello.-V. Desigualdades y depresiones del relieve de las montaas.-Origen de los
valles, alfoces y dems depresiones.-Valles longitudinales.-Valles transversales.- Valles sin u osos de
vertientes paralelas.-Valles en desfiladero y de planos escalonados.-Cluses y caiiones.-Disposicin general de los valles. -Circos. -Ordes de los Pirineos.VI. Escotaduras de las aristas de las montailas.Diversas formas de las gargantas.-Relacin entre
las alturas de las cimas y la de los pasajes.-Ley de
las salic!as.-Pendiente real ideal de las montailas.
-Volumen de las masas.-VII. Hiptesis sobre el
orden general de las cordilleras.-Teorla de E . de
Beaumont acerca de las elevaciones paralelas. -Cordillera de los Pirineos tomada como tipo longitudinal.
- Diversas anomalas de la cordillera.-Barrera etnolgica de los Pirineos.-VIII. Mon tafl.as de Europa
CentraL -Contraste entre los Alpes y el Jura.-El
Jura, tipo de sistema montaoso de eslabones paralelos.-Caos aparente de los Alpes.-Masa central del
San Gotardo.-Masas del Monte Rosa y Monte Blanco. -Los Alpes considerados como frontera entre pueblos. - IX. Las cordilleras del Asia Central. - El
Kuenhm, el Karakorum, el Himalaya -Los Andes

.
S ur ti os de cordillera de bifurde la Amnca dfe~ a'ntopgradual del aire en las pen'
X En nam1
.
cac1 n.-
D 1' ficul tad de las ascens10de
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montaas
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Lmites de altura e as
1
nes.XI A. hatamiento gradual de as
de las montaas.- . e
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durante el transcurso de los Slg os.- emontaas
L
l.d del Felsberg. -A.crrumbamientos y caos.- a ca a
cin lenta de los meteoros.
. . . .

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BIBLIOTECA Cl ENT[FICA
OBRAS PUBLICADAS POR ESTA CASA

Ernesto HJECKEL.-Historia de la Cteacin de los


se1es segn las leyes natu1ales.-Obra ilustrada
0
con grabados.-Dos tomos en 4.
P. LANFREY.-Histo1ia poltica de los Papas.Traduccin, prlogo y continuacin basta Po X,
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por J. Ferrndiz. -Un tomo en 4.
A. RENDA.- El destino de las dinastas. (La herencia morbosa en las Casas Reales).- Un tomG
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comp1enclen todos los conocimientos humanos.Un tomo en 4. 0
David-Federico STRAUSS.-Nueva vida de Jess.
-Traduccin de Jos Ferrndiz. -Dos tomos
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humanidad p1'incipios de o1ganizacin politica.
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