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1.1 La qumica en la antigedad.

1.1.1 Los orgenes de la qumica, El atomismo y los cuatro


elementos.
1.1.2 Los trece elementos iniciales, Nomenclatura antigua
denominacin actual.

1.1.3 Lavoisier. Descubrimientos.-Ley de Conservacin de la Materia- El


Oxigeno La alotropa del carbono
Durante los aos 1775 y 1780, Lavoisier estableci las bases de la qumica como
ciencia cualitativa, al probar que en una reaccin qumica la masa total
permaneca constante. La demostracin de la conservacin de la masa en las
reacciones qumicas significo el final de la teora de flogisto.
En 1803, Dalton planteo su teora atmica. La materia estaba constituida por
pequenhas partculas llamadas tomos. Cada tipo de atomos tiene un peso
definido. Los tomos de elementos diferentes tienen pesos diferentes.

Llamada la ley de las proporciones definidas . Lo que esto dice es que cuando se tiene
tomos
que se van a combinar entre s para formar molculas, siempre se combinan entre s en
una relacin muy especfica.
Ley similar a esto es algo llama la ley de las proporciones mltiples . Esto es un poco
diferente de la ley de las proporciones definidas , ya que en realidad no dice lo que la
relacin exacta ser de una sustancia determinada , sino ms bien lo que dice es que
usted toma los mismos elementos de la tabla peridica y justo combinarlos en
diferentes proporciones y terminar con diferentes compuestos.
As, por ejemplo

Es la propiedad que poseen determinados elementos qumicos de presentarse


bajo estructuras qumicas diferentes, como el carbono, que lo hace como
grafito, diamante y fulereno.
DIAMANTE: es el alotropo mas conocido, cuya dureza y alta dispersin de luz lo
hacen til para aplicaciones de joyera, no se conocen sustancias naturales que
puedan rayar o cortar un diamante. Esta unido covalentemente a otros 4
tomos de carbono dispuestos en un tetraedro, forman una red tridimensional
haciendo tensin en el ngulo cero y esa es la razn por la que el diamante es
muy duro.
GRAFITO: es uno de los alotropos mas comunes, a diferencia del diamante el
grafito es un conductor elctrico y puede ser usado como material de los
electrodos de una lmpara de arco elctrico. Los electrones deslocalizados
son libres de moverse a travs del plano, por esa razn el grafito conduce
electricidad a lo largo de los tomos de carbono y no conduce en ngulos
rectos al plano.

FULERENOS: el primer fulereno se descubri en 1985 y se han vuelto populares


entre los qumicos por su belleza estructural para la sntesis de nuevos
compuestos los cuales se presentan en forma de esfera, elipsoide o cilindro.(Y
sus aplicaciones en la fabricacin de nanotubos, nanotecnologa y polmeros a
despertado inters en toda la comunidad cientfica).
Oxigeno. Antoine-Laurent Lavoisier (1743-1794) present, en la Real Academia de

Ciencias de Francia, sus investigaciones sobre la combustin; reclamando la prioridad


del descubrimiento del oxgeno al identificar su papel fundamental en la combustin.
Aunque el oxgeno fue aislado unos aos antes, independientemente, por Carl Wilhem
Scheele (1742-1786) y Joseph Priestley (1733-1804); estos no interpretaron
correctamente su comportamiento qumico. Debido a sus propiedades paramagnticas.

1.2 La qumica en Mxico.


1.2.1 Sustancias empleadas por los pueblos prehispnicos.
EN EL MEXICO PREHISPNICO
Desde antes de la Conquista, los pobladores del valle de Mxico saban
de la existencia y el aprovechamiento de las sales alcalinas. En tiempo
de secas, estas sales afloraban a la superficie y formaban costras, que
recibieron el nombre de tequixquitl o tequesquite. Sahagn cita que:
"La tierra salitrosa se llama tequixquitlalli, que quiere decir tierra
donde se hace el salitre." El lago de Texcoco contiene 81% de sales,
entre las que sobresale el carbonato de sodio, Na2CO3, con 45%, y el
cloruro de sodio, NaCl, con 34 por ciento.
El comercio del tequesquite se haca en Iztapalapa, nombre que
significa "pueblo donde se recoge la sal" o ixtail. As, en el nombre
Ixtapan de la Sal se hace un uso redundante de dos lenguas.
Al aadir el tequesquite a la comida se condimentaba con sal y se
facilitaba la coccin de las legumbres. Tambin se lo emple como
detergente alcalinizante ligero.
OTRAS SUSTANCIAS CONOCIDAS ANTES DE LA CONQUISTA
La sal comn era apreciada por los antiguos mexicanos. Se dice que su
carencia fue motivo de guerra entre aztecas y tlaxcaltecas.
Entre otras sales conocieron tambin el alumbre, la mica, el yeso y la
calcita, con las que fabricaron colorantes, recubrieron muros y labraron
columnas. Respecto a las piedras preciosas, trabajaron la turquesa, el
jade, el azabache, el ojo de gato, el rub y el mbar. Los dignatarios
aztecas usaban, en forma exclusiva, piedras preciosas verdes de

fluorita (fluoruro de calcio), mineral del que Mxico sigue siendo primer
productor mundial.
El cristal de roca (cuarzo) fue bellamente trabajado en el Mxico
antiguo. En Monte Albn, Oaxaca, se encontraron copas, orejeras y
cuentas de este material. Se piensa tambin que son mixtecas las
calaveras de cristal de roca del Museo del Hombre en Pars y del
Britnico de Londres.

Su cermica era poco tcnica, pero muy artstica. Los olleros de


Tlaxcala, a juicio de Gmara, hacan tan buena loza como la que haba
en Espaa. Un buen nmero de minerales serva para la elaboracin de
colores para pintura, especialmente los xidos de hierro, el negro de
humo y las arcillas mineralizadas. El color rojo que obtenan de la
cochinilla (nocheztli), o sangre de tunas, fue exportado a todo el
mundo por los espaoles y utilizado durante siglos.
El barro y el adobe fueron materiales comunes de edificacin en las
ms antiguas construcciones del valle de Mxico (el cerro del Tepalcate
y la pirmide de Cuicuilco). Los aztecas obtenan una especie
de cemento al mezclar la cal con una arcilla negra. Por otra parte, los
muros de las casas de Moctezuma estaban revestidos con jaspe, una
variedad cristalina del cuarzo, de muy diversos colores.

1.2.2 Principales descubrimientos de la poca colonial.-Investigacin en


LA QUMICA EN LA COLONIA
Cierto es que la llegada de los espaoles alent la produccin en
beneficio de la metrpoli, pero tambin rigi la formacin y desarrollo
de la Nueva Espaa. Por muchos aos se asent aqu el liderazgo en
diversas ramas de la mineraloga.
La primera industria original de nuestro pas se cre en Pachuca en
1555, gracias al genio de Bartolom de Medina. Su proceso de
recuperacin de la plata por amalgamacin con mercurio ha sido
calificado por Bargall como "el mejor legado de Hispanoamrica a la
metalurgia universal". La formacin de la amalgama de los metales
preciosos con el mercurio permite su extraccin en fro, proceso mucho
ms barato que el de la fundicin. Posteriormente, hacia 1758, este
proceso metalrgico fue modificado por el clrigo minero Juan Ordez
y Montalvo, a partir de un mtodo de amalgamacin en caliente,
desarrollado en Per. Irnicamente, una misin alemana intent

introducir esta tcnica en 1786 a Mxico, indicando que acababa de ser


descubierta en Austria por el barn De Born.
Un vasco, Fausto de Elhuyar, se encarg del Real Cuerpo de Minera de
la Nueva Espaa en 1792. Diez aos antes haba descubierto el
elemento qumico llamado hoy tungsteno, al que bautiz como
wolframio (por eso su smbolo qumico es W). Elhuyar fue el primer
profesor de qumica en Mxico. El libro de texto que empleaba era
el Tratado elemental de qumica, (1789) de Antoine Laurent Lavoisier;
el creador de la qumica moderna. Esta obra fue traducida al espaol,
en Mxico en 1797, un ao antes que en Espaa.
Dentro del Real Cuerpo de Minera, Andrs Manuel del Ro destac por
su trabajo de anlisis qumico de minerales mexicanos. En 1801, como
resultado del estudio de un mineral de Zimapn, Del Ro descubri un
elemento qumico ms, al que llam eritronio. Posteriormente lo
convencieron de que haba confundido al eritronio con el cromo (Cr), lo
que result falso. El metal fue redescubierto en 1830 por Sefstrom,
quien lo denomin vanadio (V), como lo conocemos hoy.
En realidad, la primera aportacin americana a la tabla de los
elementos fue el platino (Pt), que era conocido por los indgenas de
Sudamrica y fue presentado al mundo cientfico en 1748. Salvo esta
contribucin prehispnica, el eritronio (vanadio) fue el primer elemento
qumico descubierto en Amrica. Habran de pasar 125 aos para
descubrir el siguiente, en un laboratorio de Estados Unidos.
METALES Y NO-METALES
Hacia mediados del siglo XIX, gracias al hallazgo de un buen nmero
de elementos y a la aceptacin que haba logrado la teora atmica de
Dalton,
surgi
la
llamada clasificacin
peridica
de
los
elementos, realizada por Mendeleiev en 1869.

Figura 5. Tabla peridica corta. Los cuadros en blanco corresponden a los


metales. El mexicano Del Ro descubri el metal de transicin llamado hoy
vanadio. Los no-metales se presentan con pantalla oscura. En la zona
fronteriza (pantalla clara) estn los elementos que presentan propiedades de
ambos conjuntos: los elementos anfotricos.

De acuerdo con la similitud de sus propiedades, los 92 elementos se


arreglan en filas y columnas de la tabla peridica. En la parte izquierda
e inferior de la tabla se encuentran los metales y en la superior
derecha los no-metales. Sus propiedades pueden consultarse en el
cuadro 3.
CUADRO 3. Caractersticas de metales y no-metales.

Propiedades

Metales

No-metales

Propiedades qumicas:
Al reaccionar con agua, sus
Bases
cidos
xidos forman
Sus iones son generalmente
Positivos
Negativos
Propiedades fsicas:
Apariencia
Brillantes
Opacos
Conduccin del calor y la Buenos
Malos
electricidad
conductores
conductores
Pueden
Quebradizos,
Deformaciones y rupturas de los
desformarse sin rompen
slidos
romperse
fcilmente

se

1.2.3 Hallazgos relevantes del siglo XIX. El alcaloide del tabaco. El


primer tratado de qumica.
EL SIGLO XIX EN NUESTRO PAS
Antes del movimiento de independencia, para ser precisos en 1803,
recorri Mxico el ilustre barn alemn Alejandro de Humboldt, quien
describi con lujo de detalle la vida y costumbres del Mxico de aquella
poca. Respecto al comercio del jabn, que fuera introducido al pas con
la llegada de los espaoles, menciona: En Puebla, Mxico y Guadalajara,
la fabricacin de jabn slido es objeto de comercio considerable. La
primera de estas fbricas produce cerca de 200 000 arrobas al ao [ms de
17 000 kilogramos]. En la intendencia de Guadalajara se cuentan por el
valor de 260 000 pesos. Favorece mucho a esta fabricacin la abundancia
de sosa, que se encuentra casi por todas partes en la meseta interior de
Mxico, a 2 000 o 2 500 metros. El tequesquite cubre la superficie del
terreno sobre todo en el mes de octubre, en el valle de Mxico, en las
orillas de los lagos de Texcoco, de Zumpango y de San Cristbal; en los
llanos que rodean a la ciudad de Puebla; en los que se extienden desde
Celaya hasta Guadalajara... Ignoramos si se debe su origen a la
descomposicin de las rocas volcnicas o a la accin lenta de la cal sobre
la sal. En Mxico, por 62 pesos se compran 1 500 arrobas de tierra
tequesquitosa, una tierra arcillosa impregnada de mucho carbonato y de un
poco de sal. Estas 1 500 arrobas, purificadas en las fbricas de jabn, dan
500 arrobas [43 kg.] de carbonato de sodio puro.
Despus de que Iturbide asumiera el poder, se cre la Seccin de
Farmacia dentro del Establecimiento de Ciencias Mdicas. En ella
labor Leopoldo Ro de la Loza, un mexicano ilustre que naci en la
capital de la Repblica en 1807. All obtuvo los ttulos de cirujano y
farmacutico, y el diploma de mdico. Es autor del primer tratado
mexicano de qumica; que lleva el titulo de Introduccin al estudio de
la qumica (1849-1862).
Ro de la Loza fue, por muchos aos, profesor de qumica y estudi los
productos naturales existentes en diversos vegetales mexicanos. En
uno de ellos hall el cido pipitzahoico, descubrimiento que lo hizo
merecedor de un importante premio internacional. Fund la Sociedad
Farmacutica, cuyo principal objetivo fue la edicin de laFarmacopea
Mexicana, que consta de multitud de sustancias y preparaciones
curativas utilizadas en el pas.
En esa misma poca, cuando la qumica orgnica daba sus primeros
balbuceos como ciencia, un mexicano llamado Vicente Ortigosa trabaj
en Europa, donde aisl y analiz el alcaloide del tabaco, la nicotina, al
que le dio la frmula C10 H16 N2, a partir de los resultados del
porcentaje
presente
de
cada
elemento: C=
73.355%, H=

9.6% y N= 17.1%. Los anlisis ms modernos informan la siguiente


composicin: C= 74%, H= 8.7% y N= 17.3%. Vemos que los
resultados de Ortigosa son sumamente buenos para su poca.

Frmula 1. Frmula desarrollada de la nicotina, el alcaloide del tabaco.

A su regreso a Mxico, Ortigosa no continu con su trabajo, lo cual


quiz se debi a una ausencia total de infraestructura para realizar
investigacin.
Gracias a la fundacin del Instituto Mdico Nacional, en 1888, se
ampli la investigacin de las plantas mexicanas y se analiz la
posibilidad de fabricar medicamentos en gran escala.

1.2.4 Estudios en el siglo XX. Reacciones en la capa de ozono.

Reacciones qumicas que daan la capa de ozono


El ozono se crea de las reacciones de la luz solar con los xidos de nitrgeno y dixido de
azufre que contaminan la atmsfera. Se podra decir que hay cientos de fuentes distintas
que producen estos dos tipos de contaminantes, algunas son los vapores de gasolinas, los
solventes qumicos y la combustin de diversos compuestos.
Se forman casi en cualquier sitio, desde las grandes industrias, las estaciones de
gasolina, las pequeas fbricas o las tintoreras. Estos lugares se encuentran
generalmente en zonas donde la temperatura ambiente, la radiacin solar y el trnsito
vehicular facilitan las reacciones para la formacin de ozono.
El ozono es una molcula formada por 3 tomos de oxgeno y es una forma alotrpica
del oxgeno, es un gas de color azul plido y al licuarse forma un lquido azul oscuro.
Qumicamente es muy activo, es un oxidante muy fuerte por lo que se usa como germicida
(mata organismos infecciosos) diluido se usa para esterilizar el agua, purificar el aire y
llevar a cabo reacciones de oxidacin en qumica orgnica. Se descompone rpidamente en
oxgeno a temperaturas mayores a 100 C y a temperatura ambiente en presencia de
catalizadores como el dixido de manganeso, MnO 2 .
Tanto el oxgeno atmico (O) como el ozono (O3) son muy reactivos y al reaccionar con
los hidrocarburos olefnicos producen aldehdos, cetonas y alcoholes. El ozono absorbe las
radiaciones ultravioleta de 300 nanmetros de longitud de onda la cual es mortfera para

los seres vivos. Los rayos ultravioleta tipo B de 280 a 320 nanmetros producen
mutaciones genticas en el ADN (cido desoxirribonucleico) lo que propicia el cncer de
piel, melanoma y cataratas. Adems debilita al sistema inmunolgico de los organismos lo
que los hace propensos a las enfermedades como la gripa, la influenza y el asma, y
disminuye el proceso de fotosntesis de las plantas y por lo tanto la produccin de
alimentos. Se calcula que hay 12 ppm de ozono en la atmsfera lo que indica que debemos
evitar destruirlo con los productos qumicos que lo destruyen.
El ozono ayuda a conservar la vida de 2 maneras:
1) al absorber las radiaciones ultravioleta
2) al contribuir a mantener el equilibrio trmico de la atmsfera.
Debido a su gran reactividad qumica el ozono se usa en ocasiones para combatir el mal
olor de gases de desecho como los producidos en el tratamiento de aguas negras, porque
los oxida formando productos menos mal olientes. Las concentraciones de ozono para
estos tratamientos vara entre 10 y 20 ppm, concentraciones que seran fatales para el
hombre. Para los trabajadores industriales sanos la concentracin mxima permisible de
ozono es de 0.1 ppm en una jornada de 8h.

De forma muy general, se acepta que la qumica es el estudio de las


sustancias, su estructura, su composicin y las transformaciones en
las que intervienen. Ahora bien, por razones histricas se acostumbra
dividir las sustancias en dos grandes grupos: las orgnicas y las
inorgnicas. De esta manera, tradicionalmente se ha hablado de la
existencia de dos qumicas, la orgnica y la inorgnica.
Aunque muchas sustancias orgnicas, como el azcar, el vinagre o el
alcohol, han sido conocidas desde la Antigedad, fueron aisladas por
primera vez en el siglo XVIII. En esa poca, este tipo de compuestos
se obtena por la accin de los seres vivos. Por ejemplo, el cido lctico
fue aislado de la leche por Scheele (1742-1786), quien demostr que
su presencia es la causa de que la leche se agrie. Juan Jacobo
Berzelius propuso que los compuestos orgnicos slo podan obtenerse
por la accin de la fuerza vital y que por lo tanto existan dos tipos de
compuestos en la naturaleza: los materiales inorgnicos, presentes
aun en ausencia de vida, y los orgnicos, reservados para la materia
animada.
Poco le iba a durar el gusto a Berzelius, pues en 1828 el qumico
alemn Federico Whler prepar urea (que se saba era un producto de
desperdicio de los seres vivos) a partir de una sal inorgnica llamada
cianato de amonio.

Frmula 2. Reaccin de Whler. Primera muestra de que no slo dentro de los


organismos vivos pueden realizar transformaciones de substancias
inorgnicas en orgnicas.

A pesar de lo arbitrario de la clasificacin, sta persiste hasta nuestros


das. Hoy se llama qumica orgnica a la relacionada con los
compuestos que contienen carbono (salvo algunas excepciones, como
los xidos de carbono o los carbonatos). Como veremos en el siguiente
capptulo, el carbono es un elemento peculiar. Existen tantos
compuestos de carbono que conviene estudiarlos en paquete. No
obstante, hay que subrayar que la qumica es nica. Los compuestos
orgnicos e inorgnicos tambin reaccionan entre s. Una rama
moderna de la qumica, la organometlica, se encarga del estudio de
un tipo de compuestos que no podramos clasificar dentro de ninguna
de las dos qumicas tradicionales.
LA CREACIN DE LA PRIMERA ESCUELA DE QUMICA
Durante este siglo, la ciencia central ha prosperado notablemente en
Mxico. Sin embargo, su desarrollo no ha sido espectacular, sino ms
bien moderado. Tal vez sea la ms rezagada de las ciencias bsicas.
A principios de siglo, la incipiente industria se reduca a la produccin
cervecera, minera, de azcar, de hilados y tejidos, as como de algunos
productos farmacuticos. El pavoroso dato de un 80% de
analfabetismo en el pas reflejaba el atraso cultural e intelectual
generalizado. La fuga de tcnicos extranjeros, debida al inicio del
movimiento revolucionario y a la primera Guerra Mundial, marcaba la
urgente necesidad de formacin de personal especializado.
Desde luego, poco puede prosperar una ciencia sin la existencia de un
semillero de cientficos y tcnicos. Para la qumica, esta fecha lleg en
septiembre de 1916. Por iniciativa de don Juan Salvador Agraz, a la
mitad del movimiento revolucionario se cre la Escuela Nacional de
Qumica Industrial (hoy Facultad de Qumica), que en febrero de 1917
se incorpor a la UNAM.
La idea de Agraz era "instalar los cursos de peritos qumicos
industriales [...] obreros qumicos y pequeos industriales, y a los
ingenieros qumicos y doctores en qumica". Este ltimo programa no
pudo arrancar sino dcadas despus, pero hay que destacar que Agraz
fue un gran visionario que apreci la necesidad de complementar la
formacin de profesionales con la de investigadores qumicos. sta es
la manera correcta de formar personal tcnico que vaya ms all de la
simple actitud imitativa y dependiente. Fue una desdicha que, por falta
de fondos, el doctorado no haya podido iniciarse entonces.
Hacia 1919 se anexa a la Escuela la carrera de farmacia, que hasta
entonces se realizaba en la Escuela Nacional de Medicina. Pronto se

crearon los laboratorios de anlisis y el de preparacin de productos


qumicos orgnicos e inorgnicos. Adems, se instal una planta de
ter y se levantaron nuevos edificios destinados a las industrias
orgnicas de fermentacin, azcares y almidones, tanantes y
curtientes, y farmacutica.
LOS PRIMEROS BECARIOS
Cuando Jos Vasconcelos ocup la Secretara de Educacin Pblica
surgi la iniciativa de becar a los mejores alumnos para realizar
estudios complementarios en Europa. As, por acuerdo de la
Presidencia, en 1921 se otorgaron las primeras diez becas para
estudiar en diferentes universidades alemanas.
Durante la estancia de estos primeros becarios mexicanos de la
qumica ocurri en Alemania un hecho sin precedentes: la gran
inflacin. Mientras que en febrero de 1922 un dlar se cambiaba por
300 marcos, hacia mediados de 1923 el dlar lleg a valer cuatro
billones de marcos. Y resulta que las becas se pagaban en dlares!
Antes de esta inflacin, con menos de la dcima parte de la beca se
cubran todos los gastos de estancia. Se cuenta que uno de aquellos
becarios, Fernando Orozco (luego director de la Escuela y del Instituto
de Qumica), viva en un ala de un elegantsimo castillo alemn. Qu
contraste con los becarios de dcadas ms tarde!
Hacia 1924 estudiaban becados en Europa un total de 22 estudiantes
mexicanos de qumica. Al ao siguiente, casi todos regresaron al pas
en busca de un lugar donde aplicar los conocimientos adquiridos. Se
encontraron con una ausencia total de la infraestructura necesaria para
realizar investigacin. Algunos se colocaron en industrias, a las que
dieron una importante renovacin; otros participaron de cerca en el
desarrollo de la Escuela que llevaba entonces el nombre de Escuela
Nacional de Ciencias Qumicas y habran de desempear un papel
importante en su consolidacin. Tal vez quien ms sobresali entre
ellos fue el mismo Fernando Orozco que residi durante sus estudios
en aquel castillo. Orozco, doctorado en la Universidad de Hamburgo en
anlisis inorgnico de metales, promovi la actualizacin de los planes
de estudio y fue de los asesores de PEMEX que hicieron posible la
produccin del antidetonante de las gasolinas inmediatamente despus
de la expropiacin, tema en el que profundizamos en el segundo
captulo.
Casi veinte aos despus de que se fund la Escuela de Qumica se
cre el Instituto Politcnico Nacional, y en l la Escuela Superior de
Ingeniera Qumica e Industrias Extractivas.
En 1941 se cre en la UNAM el Instituto de Qumica, con fondos
provenientes de la Casa de Espaa y del Banco de Mxico. El Instituto
vino a llenar el vaco de investigacin qumica que existi durante

muchos aos e hizo realidad el inicio de la formacin de cientficos de


esta rea en Mxico. Su primer director fue don Antonio Madinaveitia,
uno de los refugiados espaoles que Mxico acogi despus de la
guerra civil. Don Antonio particip tambin en el diseo del proceso
que hizo factible el aprovechamiento de las aguas del lago de Texcoco
para la fabricacin de sosa custica y carbonato de sodio. Esta
modernatecnologa del tequesquite se implant en la empresa Sosa
Texcoco en 1942.
Como relatamos ms adelante, la especialidad del Instituto fue la
qumica orgnica. En el ao de 1947 se gradu all el primer doctor
formado en el Instituto. Se trataba de Alberto Sandoval Landzuri,
quien luego lo dirigira por dieciocho aos. Otro egresado conspicuo de
esos aos fue Jos F. Herrn Arellano, quien fund y fue primer
director de la Divisin de Estudios Superiores, hecho por el que la
Escuela Nacional de Ciencias Qumicas se transform en la hoy
Facultad de Qumica de la UNAM
Aunque han sido diversas y muy amplias las aportaciones de la
qumica mexicana en este siglo, a manera de ejemplo relatamos a
continuacin cuatro de ellas.
LOS ANTICONCEPTIVOS ORALES Y LA CORTISONA
En la misma dcada de su fundacin, el Instituto de Qumica habra de
coparticipar en uno de los descubrimientos modernos ms
sobresalientes: la pldora anticonceptiva.
La historia empieza en 1943, cuando el estadounidense Marker
descubre en Mxico un vegetal, llamado "cabeza de negro", con alto
contenido de diosgenina, una sustancia que Marker saba transformar
en progesterona (compuesto de la familia de los esteroides). Esta
hormona es segregada por las mujeres durante el embarazo, lo cual
inhibe la menstruacin. Para industrializar su descubrimiento, Marker
se asoci con dos mexicanos, Somlo y Lehmann, y cre la empresa
Syntex.

Figura 6. "La cabeza de negro" es un vegetal mexicano de raz tuberosa que


sirvi de materia prima para fabricar progesterona en los aos cuarenta.
Anteriormente, un gramo de esta sustancia costaba unos doscientos dlares.
Cinco aos ms tarde, por los trabajos desarrollados en Mxico, costaba slo
dos dlares. (Tomada del libro Una corporacin, una molcula, Syntex,
Mxico, 1964.)

El xito acadmico y comercial que tuvo la produccin de hormonas en


Mxico fue espectacular. Hacia 1959, los cientficos de Syntex haban
publicado ms artculos sobre esteroides que cualquier otra institucin
acadmica o industrial en el mundo. En cuestin de diez aos, nuestro
pas, del que no constaba previamente ninguna contribucin notable en
qumica bsica, se haba transformado en uno de los centros mundiales
de una rama especializada de la qumica orgnica.
Nos visitaron los ms renombrados investigadores del mundo y se
formaron en Mxico importantes grupos de cientficos.
Tal vez la labor ms sobresaliente fue la del hidroclido Jess Romo
Armera, investigador del Instituto de Qumica y de Syntex, quien
particip en diversos proyectos de sntesis a partir de progesterona, los
que culminaron en 1951 con la sntesis de la cortisona, que contiene
tres tomos de oxgeno ms, en posiciones cruciales, que la convierten
en un eficaz antiinflamatorio y antiartrtico.

Frmula 3. Si la posicin de uno o ms tomos difiere de una molcula a otra,


las propiedades de las sustancias pueden variar enormemente. Las frmulas
estn escritas en una especie detaquigrafa qumica en la que se sobrentiende
que en cada vrtice existe un tomo de carbono con los hidrgenos
necesarios. A) Frmula molecular de la progesterona, la hormona del
embarazo. B) Frmula molecular de la cortisona, un potente antiinflamatorio.

Pocos aos ms tarde se produjeron en Mxico los primeros


antiovulatorios orales, que impiden que el vulo abandone el ovario e
interfieren por lo tanto en la gestacin. Cinco aos despus, millones
de mujeres en todo el mundo los estaban utilizando. Actualmente hay
muy diversos tipos de antiovulatorios y sigue estudindose cmo
establecer la inocuidad de su empleo prolongado.
Por otra parte, Syntex fue vendida a una compaa estadounidense y
se transform en una corporacin internacional. Hoy alcanza ventas
anuales por ms de mil millones de dlares. El centro de sus
operaciones administrativas, de mercado y de investigacin se ubic en
Palo Alto, California. En Mxico continu la fabricacin de productos
esteroidales intermedios, mientras que la de productos terminados se
desplaz a Puerto Rico y las Bahamas.
EL INSTITUTO MEXICANO DEL PETRLEO
A raz de la nacionalizacin del petrleo en 1938, las compaas
extranjeras negaron la venta de tetraetilo de plomo (antidetonante de
la gasolina, vase el captulo II).

Pb (C2H5)4

Frmula 4. Tetraetilo de plomo. Aunque mejora el desempeo de las


gasolinas, la presencia de plomo en este compuesto es un agente grave de
contaminacin. La mayora de los metales pesados son txicos para los
humanos.

Despus de un primer intento fallido, los ingenieros qumicos


mexicanos lograron, con la tenacidad que inspiran los bloqueos, echar
a andar una planta de tetraetilo que se instal en el mismo lugar
donde 27 aos ms tarde (1966) se creara el IMP.
Mxico no slo es el quinto productor de petrleo crudo en el mundo,
sino tambin el decimosegundo de productos petroqumicos. Hacia
1982 se encontraba entre los primeros cinco por el nmero de plantas
en desarrollo, situacin que empeor debido a la escasa inversin de
los aos crticos posteriores.
En el Instituto se han diseado cerca de 100 plantas petroqumicas y
de refinacin de petrleo. Sin embargo, no todo ha sido diseo.

El IMP cuenta con ms de 150 patentes con registro internacional,


entre las que destacan las de procesos de hidrodesulfuracin
(eliminacin del contaminante azufre de las gasolinas y el diesel) y de
desmetalizacin selectiva de residuos pesados (conocido como
proceso DEMEX), con plantas que trabajan en el pas y el extranjero.
El aporte del Instituto al desarrollo nacional ha sido muy importante.
En fecha reciente concluy, por ejemplo, el estudio global de la calidad
del aire en la zona metropolitana de la ciudad de Mxico, que permite
simular y valorar el efecto que sobre la contaminacin por azufre,
hidrocarburos, xidos de nitrgeno y ozono, tendra la aplicacin de
diversas medidas de control tales como algunos cambios en la
composicin de gasolinas y disel, el efecto de las fuentes mviles y
fijas, la eliminacin de la refinera de Azcapotzalco, etctera.
EL HIERRO ESPONJA
Tal vez la tecnologa mexicana ms conocida en el extranjero sea la
que desarroll la compaa Hojalata y Lmina (HYLSA) de Monterrey,
respecto al llamado hierro esponja. Sobre dicha tecnologa se informa
en la Encyclopedia of Chemical Technology.
En 1957, un efecto de la guerra de Corea fue la elevacin de los
precios de la chatarra.HYLSA, que produca aeroplanos a partir de
chatarra, hubo de iniciar un programa de investigacin cuyo resultado
fue el proceso de reduccin directa del mineral de hierro. Una
tecnologa tercermundista de primera lnea.
Treinta aos ms tarde, cuando la produccin mundial de hierro
alcanza los mil millones de toneladas, la tecnologa de HYLSA sigue
siendo lder en el campo de obtencin de hierro por reduccin directa.

Figura 7. Aspecto del hierro esponja, mineral de hierro despus de ser


sometido al tratamiento de reduccin directa (cortesa del doctor Gabriel
Gojon, UANL.)

REDUCCIN Y OXIDACIN, PILARES DE LA QUMICA

El trmino oxidacin se aplic originalmente a la ganancia de oxgeno


en un cambio qumico. La formacin de herrumbre a partir de hierro es
una oxidacin, lo mismo que cualquier combustin. Al proceso inverso,
la prdida de oxgeno, se lo llam reduccin.
Posteriormente, ambos trminos fueron ampliados para incluir la
ganancia o prdida de hidrgeno o electrones (vase el cuadro 4).
CUADRO 4. Significado de oxidacin y reduccin

Se oxida la sustancia o el tomo Se reduce la sustancia o el tomo


que
que
Gana oxgeno o pierde hidrgeno o Pierde oxgeno o gana hidrgeno
pierde electrones
o gana electrones

En el proceso del hierro esponja, la proporcin de oxgeno que se


encuentra combinada qumicamente con el hierro en el mineral se va
reduciendo paulatinamente gracias a la accin de una mezcla de
hidrgeno (H2) y monxido de carbono (CO), que se alimenta a800
C. Ambas sustancias toman tomos de oxgeno del mineral (se oxidan)
para formarH2O y CO2. De esta manera, el xido de hierro del
mineral, Fe2 O3 se convierte en Fe3O4, luego en FeO y finalmente en
el elemento Fe. Es decir, el mineral de hierro se reduce (pierde
oxgeno). El resultado es un hierro poroso, esencialmente con la
misma forma y tamao que la partcula del mineral, que es una
magnfica carga para la elaboracin de acero en un horno elctrico,
pues est libre de impurezas metlicas, es fcil de manejar y
transportar y posee una composicin qumica uniforme y precisa.
LA REVOLUCIN VERDE
En Mxico se inici y desarroll el proceso conocido como revolucin
verde, el cual permiti a Norman Borlaug ganar el Premio Nobel de la
Paz de 1970, por sus descubrimientos en el campo de la agricultura.
Este proyecto, con influencia poltica pero esencialmente biolgico y
bioqumico, revolucion la produccin agrcola e influy en la
consolidacin de importantes grupos mexicanos de investigacin, como
el del Centro Internacional para el Mejoramiento del Maz y del Trigo
(CIMMYT), el del Instituto Nacional de Investigaciones Agrcolas ( INIA) y
el del Colegio de Posgraduados de Chapingo.

En veinte aos, la productividad de maz por hectrea pas de 975 a 1


770 kilogramos y la de trigo, de 1 417 a 3 480 kilogramos, lo cual
constituy un aporte que alivi en parte los problemas de escasez de
alimentos y la desnutricin. Debemos tener presente que se hace
necesario un importante apoyo financiero y tecnolgico para lograr la
generalizacin de este sistema en todo el pas, dado que los problemas
del campo siguen siendo muy graves.
Adems de las citadas, son varias las instituciones nacionales que
realizan investigacin de carcter biolgico y bioqumico, orientada al
reino vegetal: la Facultad de Qumica de la UNAM, el Centro de
Investigacin y Estudios Avanzados del IPN de Irapuato y el Centro de
Investigacin Cientfica de Yucatn. Parte de la investigacin se orienta
hacia el mejoramiento de las poblaciones vegetales para obtener
mayor resistencia gentica a las enfermedades y a las plagas, as como
hacia el desarrollo de una mayor tolerancia a la sequa y el
almacenamiento. Todo esto es de gran importancia en un pas en el
que el maz y el frijol son la base de la alimentacin, y donde 80% de
la superficie cultivada depende de la lluvia como nica fuente de
humedad.
UN PROBLEMA GRAVE Y UNA ENORME POTENCIALIDAD
Despus de presentar este panorama de la qumica mexicana, vale la
pena resaltar las razones por las que el desarrollo de la ciencia central
ha sido tan moderado.
Desde luego, la qumica comparte con otras ciencias una problemtica
comn de financiamiento y ausencia de tradicin, heredadas de
nuestra condicin de pas tercermundista. De aqu se deriva
la tragedia de la ciencia mexicana. Sin embargo, esta ciencia presenta
una caracterstica muy peculiar, ya que de ella ha derivado una de las
industrias ms dinmicas de la economa: la industria qumica. Esto
representa una gran ventaja y potencialidad, pero tambin un grave
problema.
Las aplicaciones de la qumica empezaron a darse aun antes de que
sta se estableciera como ciencia. Por ejemplo, la edad de hierro slo
pudo ocurrir mediante el aprendizaje de la transformacin de los
minerales en metales, pero ello tuvo lugar milenios antes del
nacimiento de Lavoisier y Dalton. As, el conocimiento emprico se
adelant grandemente al conocimiento cientfico, el cual es muy
reciente. Con ello, mucha gente se content con el saber hacer sin
importar mucho el saber por qu. Fueron pocos los pases donde se
utiliz la qumica para comprender todos esos hechos y tcnicas
producto de la experiencia acumulada. Muy pronto esos mismos pases
pudieron acoplar la investigacin fundamental con la produccin de
nuevos bienes. Nosotros importamos la manera de hacerlos, pero no
cultivamos ni trasladamos la forma de conocer cmo desarrollar otros.

As, cuando en Mxico se present el fenmeno de la industrializacin,


la qumica particip como una actividad tcnica (ms que cientfica)
modelada por nuestro carcter dependiente. De esta manera, el
ejercicio creativo de la qumica y la ingeniera qumica se restringi a
los espacios acadmicos universitarios, en franca desconexin con la
produccin, ya que sta no necesitaba de creatividad, pues surgi
como una actividad refleja.
Este es el gran reto de la qumica en Mxico: lograr que se realicen
nuevos descubrimientos que luego transiten, en el tiempo necesario,
de la mesa de laboratorio a la instalacin industrial o al campo y de all
se conviertan en beneficio para la poblacin. Es urgente que se deje de
concebir a la qumica como una ciencia "para hacer cosas" y que se
piense en ella "para conocer ms cosas", que luego nos beneficien
ms.
Los pocos ejemplos citados deben repetirse con ms frecuencia. Pero
ello slo se lograr cuando se adquiera total conciencia de la
importancia capital que tiene para un pas el desarrollo de la ciencia y
de sus aplicaciones originales. Otro ser el estado de este pas cuando
tengamos menos cosas que aprender y ms que ensear. Por ahora,
seguimos aprendiendo...

Para ampliar mi formacin cambie de rea durante una estancia posdoctoral en el


departamento de qumica de la Universidad de Cambridge bajo la supervisin del Profesor
David Clary experto en la descripcin terica de la dinmica de colisiones moleculares
mediante mtodos cunticos de dispersin. Nuestro proyecto fue motivado por un problema
abierto de la qumica atmosfrica, el llamado problema de dficit de ozono que se refiere a la
diferencia entre la prediccin de modelos computacionales y mediciones de la concentracin
de ozono en la estratsfera. Como resultado de nuestros clculos de velocidades de
transferencia de energa vibracional pudimos descartar un mecanismo de produccin
autocataltica de ozono propuesto por el grupo de Slanger.

El ozono es uno de los principales componentes de la estratosfera. A altitudes


comprendidas entre 15 y 30 Km puede llegar a concentraciones de hasta 10 ppm;
concentraciones muy elevadas comparadas con las existentes en la superficie terrestre.
Tiene unos mecanismos de formacin y de destruccin que ahora pasamos a describir:
a. Formacin del ozono: El mecanismo de formacin del ozono en la
estratosfera comprende dos etapas:
i.

descomposicin de la molcula de oxgeno:

la ruptura de la molcula de oxgeno necesita de gran cantidad


de energa solar y as se produce la absorcin de radiaciones
solares de alta energa ( < 242 nm) que no llegan a la superficie
terrestre.
ii.

reaccin de los tomos de oxgeno con las molculas de oxgeno:

este proceso se realiza con la presencia de otras molculas M


(generalmente nitrgeno u oxgeno) para disipar la energa
producida en la reaccin.
La radiacin solar es mxima en el Ecuador, por lo tanto es all
donde tiene lugar la mayor parte de la produccin de ozono a
unos 22 Km de altura, donde las condiciones son ptimas.
Producido el ozono se desplaza horizontalmente hacia los polos y
va disminuyendo en altitud. La mayor parte del ozono que se
introduce en la troposfera se destruye parcialmente dado su
fuerte carcter oxidante, quedando en una proporcin mnima
(0'01-0'03 ppm).
El resultado de esta situacin es la formacin de la llamada capa
de ozono que envuelve a todo el planeta, con una concentracin
que depende de la latitud y de las estaciones climticas. Los
mayores niveles de ozono se encuentran en los polos.
b. Descomposicin fotoqumica del ozono: Junto al proceso de formacin
del ozono, tiene lugar tambin su proceso de descomposicin
fotoqumica. El ozono absorbe radiacin ultravioleta descomponindose
de forma inversa a como se form:

este proceso de descomposicin fotoqumica es el que le confiere a la


capa de ozono su papel importantsimo como escudo protector al
absorber las radiaciones ultravioletas que de llegar a la superficie
terrestre causaran importantes efectos perjudiciales. Segn teoras

actuales, el origen de la vida en nuestro planeta no hubiese podido tener


lugar sin esta proteccin ultravioleta, sin esta capa de ozono.
Podemos sintetizar diciendo que se establece un equilibrio entre la
formacin y la destruccin del ozono que tiene como resultado la
absorcin de la radiacin ultravioleta.

Destacado por ser uno de los descubridores de las causas del agujero de ozono antrtico.