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GALILEO Y EL MOVIMIENTO DE CADA LIBRE

Es en tiempo de Galileo (astrnomo y fsico italiano, 15641642) cuando se empiezan a establecer las bases para un
profundo cambio en el modelo del universo. Los
descubrimientos hechos por Galileo en Astronoma ponan en
duda el viejo sistema del mundo, basado en las ideas de
Aristteles (filsofo griego, 384 a.C.-322 a.C.) y Ptolomeo
(astrnomo, matemtico y gegrafo griego, 90-168): el sistema
geocntrico, que mantena la idea de una Tierra en reposo
alrededor de la cual giraban en rbitas circulares la Luna, el Sol
y el resto de los planetas.
A la vez se abra paso un nuevo sistema del mundo,
sobre las ideas de Coprnico (astrnomo polaco, 1473-1543),
que propuso un sistema heliocntrico, en el que el Sol ocupaba el centro del universo. La
Tierra, y el resto de los planetas, se movan tambin en rbitas circulares alrededor del Sol.
Las conclusiones de los estudios de Galileo acerca del movimiento de los graves
diferan tambin mucho de los textos que sobre el mismo asunto haba dejado Aristteles.
ste ltimo pensaba que el movimiento real de un objeto vena determinado por la tendencia
del elemento presente en mayor abundancia. El vapor sube, pues se ha introducido fuego en el
agua que se calienta. Una piedra grande cae ms rpidamente que una pequea porque tiene
ms tierra.
Pensaba Galileo que un nuevo modelo para el sistema del mundo exigira una nueva
manera de abordar el estudio de la naturaleza, una forma diferente a la que haba conducido a
resultados errneos.
Nos vamos a centrar ahora en el problema de la cada de los cuerpos. Se saba antes de
Galileo que los aristotlicos estaban equivocados en sus teoras sobre la cada libre. As, John
the Grammarian (Juan el Gramtico, siglo V-VI) escribi sobre Aristteles y haba realizado
observaciones acerca de la opinin que sobre la cada libre tena Aristteles. Juan pensaba:
Es completamente errnea, y esta opinin nuestra es comprobable por observacin
mejor que recurriendo a ningn argumento verbal. Pues si uno deja caer desde la misma altura
dos pesos, de los cuales uno tiene muchas veces el peso del otro, se observa que la razn de
los tiempos empleados en el movimiento no depende de la razn de los pesos, sino que la
diferencia entre los tiempos es muy pequea.
No obstante, afirma con toda claridad que este hecho experimental se refiere al
movimiento en el seno de un medio; piensa que en un vaco la velocidad de cada sera
proporcional al peso.
Tambin Leonardo da Vinci (1452-1519) escribi mucho acerca de la cada de los
cuerpos, pero nunca deca si consideraba la resistencia del aire o no, aunque tambin
mostraba su desacuerdo con la opinin del filsofo griego. A Leonardo le debemos el primer
enunciado conocido para la ley de la cada libre:

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El cuerpo que se mueve con movimiento natural adquiere en cada estadio de


movimiento estadios de velocidad; tales estadios (de velocidad) se encuentran en la misma
proporcin el ltimo respecto al penltimo como el segundo respecto al primero.
De cualquier manera, es Galileo quien ha pasado a la historia como el descubridor de
los detalles de la descripcin correcta de este movimiento, por ser parte de toda una
revolucin, y haber incluido su desarrollo como parte de un sistema ms general de la
mecnica.
1. Qu impresiones tienes acerca del movimiento de cada libre de los cuerpos? Escrbelas.
A continuacin vas a leer diversos fragmentos del libro de Galileo Consideraciones y
demostraciones matemticas sobre dos nuevas ciencias, publicado en 1638, con el que
intentaremos describir este movimiento. En este libro, el dilogo se mantiene entre tres
personajes: Simplicio, que representa el punto de vista aristotlico; Salviati, representando los
nuevos puntos de vista de Galileo, y Sagredo, el hombre de buena voluntad no comprometido
y de mentalidad abierta, vido de aprender.
Salviati: Dudo grandemente que Aristteles haya comprobado por el experimento, si
es verdad que dos piedras, siendo una de ellas diez veces ms pesada que la otra, al dejarlas
caer en el mismo instante desde una altura de cien codos, diferiran en velocidad de tal
manera, que cuando la ms pesada hubiese llegado a tierra, la otra no habra recorrido en su
cada ms de diez codos...
Simplicio: Su lenguaje parece indicar que l haba ensayado el experimento, ya que
dice: Vemos el ms pesado; la palabra vemos indica que l haba hecho el experimento.
2. Cul era el pensamiento de Aristteles sobre la cada de los cuerpos? Crees que
Aristteles realiz el experimento? Por qu piensa Salviati que no lo hizo?
Sagredo: Pero, Simplicio, yo que no he hecho la experiencia, puedo asegurarte que
una bala de can que pesa cien o doscientas libras o ms no alcanzar el suelo con una
ventaja de un palmo por delante de una bala de mosquete, que pesa slo media libra, si se
lanzan de una altura de 200 codos.
Salviati: Sin ms experimentos es posible probar claramente, por medio de un
argumento corto y concluyente, que un cuerpo pesado no se mueve ms rpido que otro
ligero, siempre que ambos sean del mismo material, o sea, como los mencionados por
Aristteles. Pero, dime, Simplicio, si tu admites que cada cuerpo que cae adquiere una
velocidad definida fija por naturaleza, es decir, una velocidad que no puede aumentarse o
disminuirse, excepto por el uso de la fuerza (violenza) o resistencia.
Simplicio: No hay duda de que un cuerpo, movindose en un medio, tiene una
velocidad fija determinada por la Naturaleza...
Salviati: Entonces, si tenemos dos cuerpos cuyas velocidades naturales sean
diferentes, es claro que, unificando ambos, el ms rpido ser retardado por el ms lento y
ste apresurado por el ms rpido. No ests de acuerdo con esta opinin?
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Simplicio: Es una razn incuestionable.


3. Tras el razonamiento de Salviati, se te ocurre
alguna idea que pueda convencer a Simplicio de la
veracidad o falsedad de su hiptesis?
Salviati: Pues si es cierto, y una piedra
grande se mueve con una velocidad, por ejemplo,
de ocho grados, y otra ms pequea con una
velocidad de cuatro grados, cuando estn unidas el
sistema se mover con una velocidad menor de
ocho; sin embargo, cuando las dos piedras estn
atadas juntamente, forman una piedra mayor que la
que antes se mova con velocidad de ocho. Por
tanto, la piedra ahora ms pesada se mueve con
menos velocidad que la ms ligera; este efecto es
contrario a vuestra hiptesis. Es decir, de tu
hiptesis de que el cuerpo pesado se mueve ms
rpido que el ms ligero, yo deduzco que el cuerpo
ms pesado se mueve ms lentamente.

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Simplicio: Estoy hundido... Esto es, ciertamente, superior a mi comprensin. Yo me


encuentro completamente ofuscado pues me parece que la piedra ms pequea unida a la
mayor le da ms peso, y no consigo explicarme cmo dndole ms peso no deba sumarle
velocidad o, al menos, no disminursela.
4. Ests de acuerdo con Salviati? Crees entonces que la masa influye en la velocidad de
cada de los cuerpos? Disea y realiza una experiencia sencilla que demuestre tu afirmacin.
Simplicio: Tu discusin es, realmente admirable; sin embargo, yo no encuentro fcil
creer que un perdign caiga con la misma velocidad que una bala de can.
5. Crees que es cierta la afirmacin de Simplicio? Por qu?
Salviati: Por qu no decir que un grano de arena, tan rpidamente como una
piedra de molino? Pero, Simplicio, tengo la esperanza de que no seguirs el ejemplo de
muchos otros, que desvan la discusin de un punto principal y dicen que algunas de mis
afirmaciones se apartan de la verdad por un cabello, y por este cabello esconden las faltas de
otras teoras tan gruesas como un cable de navo. Aristteles dice que una esfera de hierro
de cien libras, cayendo desde una altura de cien codos, llega a tierra antes que una bola de
una libra haya cado a lo largo de un solo codo. Yo digo que las dos llegan al mismo
tiempo. Tu encuentras, al hacer la experiencia, que la ms pesada adelanta a la ms ligera
en dos o tres dedos; ahora no puedes esconder detrs de estos dos dedos los noventa y nueve
codos de Aristteles, ni puedes mencionar mi pequeo error, y al mismo tiempo pasar en
silencio el suyo, mucho mayor.
6. Crees que es suficiente un experimento mental como el de Salviati o una experiencia tan
sencilla como la que has realizado para rebatir una hiptesis tan importante como la de
Aristteles?
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7. Qu hubiera dicho Aristteles si se le hubiera indicado que, en ausencia de aire, dos


cuerpos que se dejan caer desde el mismo lugar tardan el mismo tiempo en llegar al suelo?
Galileo pensaba que el movimiento que presentaban los cuerpos en su cada era
uniformemente acelerado o, como l indicaba, con una aceleracin tal como la que tiene
lugar en la Naturaleza. As, dice que un cuerpo est uniformemente acelerado cuando
partiendo del reposo adquiere incrementos iguales de velocidad en iguales intervalos de
tiempo, esto es, si su velocidad va aumentando uniformemente. Quiere decir esto que en cada
segundo de tiempo siempre aumenta la misma cantidad. Por ejemplo, un coche que va a 5
m/s, un segundo despus va a 6 m/s, otro segundo despus a 7 m/s...
8. Indica varios ejemplos de movimientos uniformemente acelerados.
Le bastaba ahora demostrar esta relacin para cuerpos en cada libre. Necesitaba saber
si en cada unidad de tiempo, la velocidad aumentaba siempre en la misma cantidad.
9. Disea una experiencia que permita comprobar la hiptesis de Galileo.
Una de las mayores dificultades con la que se encontr Galileo era la medida del
tiempo, ya que en su poca no se dispona de un buen reloj que pudiera medir los tiempos
cortos caractersticos de los movimientos rpidos como los de nuestra experiencia.
10. Se te ocurre alguna manera de hacerlo? Disea una experiencia para medir cortos
intervalos de tiempo.
11. Realiza el experimento diseado.
12. Con los datos de distancia recorrida y tiempo que tarda en recorrerla, realiza una grfica
donde representes el tiempo en el eje de abscisas y la distancia en el eje de ordenadas.
Obtienes alguna conclusin a partir de ella?
13. Y si representas la distancia recorrida frente al tiempo al cuadrado?
Galileo dedic una porcin considerable del libro a la deduccin de relaciones entre
velocidad, distancia, tiempo y aceleracin. As, encontr que en el movimiento
uniformemente acelerado, partiendo del reposo, la distancia recorrida es proporcional al
cuadrado del tiempo invertido en el descenso.
14. Es entonces el movimiento estudiado uniformemente acelerado?
Realmente los resultados de Galileo no pueden extrapolarse a la cada libre en el
sentido de que la aceleracin de cada sea la misma. Por ello, Galileo no registr un valor
numrico de la aceleracin, ni para su experiencia ni para la cada libre. Un valor
aproximadamente igual al que hoy conocemos (98 m/s2) fue obtenido por primera vez por
Christian Huygens (1629-1695) aos ms tarde.
Todo lo tratado por Galileo no es suficiente para constituir una ciencia completa del
movimiento. Lo importante es que es el comienzo de la misma. As, se expresaba Salviati:
...Los teoremas establecidos en esta breve discusin, si llegan a manos de otros
investigadores conducirn continuamente a nuevos y maravillosos conocimientos. Es
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concebible que, de tal manera, un tratamiento digno puede extenderse gradualmente a todos
los dominios de la Naturaleza.
15. Qu diferencias observas entre la forma de hacer ciencia de Galileo y la forma
desarrollada en la antigua Grecia, ms concretamente de Aristteles?
16. Hay una frase de Galileo que dice: No tiene importancia si de cuando en cuando la
experiencia contradice a la teora bien fundamentada. Qu opinin te merece esta frase?
ACTIVIDAD COMPLEMENTARIA
17. El siguiente texto corresponde a una seleccin de fragmentos de una carta que envi
Galileo a la Seora Cristina de Lorena, gran Duquesa de Toscana, en 1615.
Hace pocos aos, como bien sabe vues tra serena alteza, descubr en los cielos muchas
cosas no vistas antes de nuestra edad. La novedad de tales cosas, as como ciertas
consecuencias que se seguan de ellas, en contradiccin con las nociones fsicas comnmente
sostenidas por filsofos acadmicos, lanzaron contra m a no pocos profesores, como si yo
hubiera puesto estas cosas en el cielo con mis propias manos, para turbar la naturaleza y
trastornar la ciencia, olvidando, en cierto modo, que la multiplicacin de los descubrimientos
concurre al progreso de la investigacin, al desarrollo y la consolidacin de las ciencias, y
no a su debilitamiento o destruccin. Al mostrar mayor aficin por sus propias opiniones que
por la verdad, pretendieron negar y desaprobar las nuevas cosas, que si se hubieran
dedicado a considerarlas con atencin, habran debido pronunciarse por su existencia. A tal
fin lanzaron varios cargos y publicaron algunos escritos llenos de argumentos vanos, y
cometieron el grave error de salpicarlos con pasajes tomados de las Sagradas Escrituras,
que no haban entendido correctamente, y que no corresponden a las cuestiones abordadas...
... Esos adversarios tratan de desprestigiarme por todos los medios posibles. Saben que
mis estudios de astronoma y de filosofa me han llevado a afirmar, con relacin a la
constitucin del mundo, que el Sol, sin cambiar de lugar, permanece situado en el centro de
la revolucin de las rbitas celestes, y que la Tierra gira sobre s misma y se desplaza en
torno al Sol. Advierten, adems, que una posicin semejante, no slo destruye los argumentos
de Ptolomeo y de Aristteles, sino que trae consigo consecuencias que permiten comprender,
ya sean numerosos efectos naturales que de otro modo no se sabra cmo explicar, ya ciertos
descubrimientos astronmicos recientes, los que contradicen radicalmente el sistema de
Ptolomeo y confirman a maravilla el de Coprnico.
... Precisara que se supiera reconocer que el autor jams trata en l cuestiones que
afecten a la religin o a la fe, y que no presenta argumentos que dependan de la autoridad de
la Sagrada Escritura, que finalmente podra haber interpretado mal, sino que se atiene
siempre a conclusiones naturales que ataen a los movimientos celestes, fundadas sobre
demostraciones astronmicas y geomtricas y que proceden de experiencias razonables y de
minuciosas observaciones. Lo cual no significa que Coprnico no haya prestado atencin a
los pasajes de la Sagrada Escritura, pero una vez as demostrada su doctrina, estaba por
cierto persuadido de que en modo alguno poda hallarse en contradiccin con las Escrituras,
desde que se les comprendiera correctamente.
Yo reverencio a esas autoridades y les tengo sumo respeto; considerara sumamente
temerario contradecirlas; pero, al mismo tiempo, no creo que constituya un error hablar
cuando se tienen razones para pensar que algunos, en su propio inters, tratan de utilizarlas
en sentido diferente de aqul en que los interpreta la Santa Iglesia.
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Por ello, con una afirmacin solemne (y pienso que mi sinceridad se manifestar por s
misma), no slo me propongo rechazar los errores en los que hubiera podido caer en el
terreno de las cuestiones tocantes a la religin, sino que declaro, tambin, que no quiero
entablar discusin alguna en esas materias, ni aun en el caso de que pudieran dar lugar a
interpretaciones divergentes; y esto porque, si en esas consideraciones alejadas de mi
profesin personal, llegara a presentarse algo susceptible de inducir a otros a que hicieran
una advertencia til para la Santa Iglesia con respecto al carcter incierto del sistema de
Coprnico, deseo yo que ese punto sea tenido en cuenta, y que saquis de l el partido que las
autoridades consideren conveniente; de otro modo, sean mis escritos desgarrados o
quemados, pues no me propongo con ellos cosechar un fruto que me hiciera traicionar mi
fidelidad por la fe catlica.
Adems de eso, aunque con mis propios odos haya escuchado muchsimas de las cosas
que all afirmo, de buen grado les concedo a quienes las dijeron que quiz no las hayan
dicho, si as les place, y confieso haber podido comprenderlas mal; as pues, no se les
atribuya lo que yo sostengo, sino a quienes compartieran esa opinin.
El motivo, pues, que ellos aducen para condenar la teora de la movilidad de la Tierra y la
estabilidad del Sol es el siguiente: que leyndose en muchos prrafos de las Sagradas
Escrituras que el Sol se mueve y la Tierra se encuentra inmvil, y no pudiendo ellas jams
mentir o errar, de ah se deduce que es errnea y condenable la afirmacin de quien pretende
postular que el Sol sea inmvil y la Tierra se mueva. Contra dicha opinin quisiera yo
objetar que, es y ha sido santsimamente dicho, y establecido con toda prudencia, que en
ningn caso las Sagradas Escrituras pueden estar equivocadas, siempre que sean bien
interpretadas; no creo que nadie pueda negar que muchas veces el puro significado de las
palabras se halla oculto y es muy diferente de su sonido.
Por consiguiente, no es de extraar que alguno al interpretarlas, quedndose dentro de
los estrechos lmites de la pura interpretacin literal, pudiera, equivocndose, hacer
aparecer en las Escrituras no slo contradicciones y postulados sin relacin alguna con los
mencionados, sino tambin herejas y blasfemias: con lo cual tendramos que dar a Dios pies,
manos y odos, y, asimismo, los sentimientos corporales y humanos, tales como ira, pena,
odio, y aun tal vez el olvido de lo pasado y la ignorancia de lo venidero.
As como las citadas proporciones, inspiradas en el Espritu Santo, fueron desarrolladas
en dicha forma por los sagrados profetas en aras a adaptarse mejor a la capacidad del vulgo,
bastante rudo e indisciplinado, del mismo modo es labor de quienes se hallan fuera de las
filas de la plebe, el llegar a profundizar en el verdadero significado y mostrar las razones por
las cuales ellas estn escritas con tales palabras. Este modo de ver ha sido tan tratado y
especificado por todos los telogos, que resulta superfluo dar razn de l.
a) Despus de leer el fragmento de la carta, podras decir qu pretende Galileo con este
escrito?
b) Cul crees que es el tema central que lleva Galileo a la consideracin de la duquesa?
c) Subrayando el texto, identifica algunas frases que consideres de inters de cara a la
defensa que hace Galileo de sus propios descubrimientos.
d) Podras dar una interpretacin de por qu las ideas de Galileo encontraron rechazo en su
tiempo?
e) Crees que es fcil que una nueva teora se abra paso?
f) Indica en qu crees radica el xito de una nueva teora: En que est suficientemente
probada? En que aporte algn beneficio a la humanidad? En qu?
g) Cmo definiras a Galileo desde el punto de vista de su creencia religiosa?
Crees que la ciencia puede entrar a veces en contradiccin con las creencias religiosas?
Puedes poner algn ejemplo?
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