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EL PROCESO DE CIANURACION

La habilidad del cianuro para disolver minerales de oro ha sido conocida


desde el principio del siglo 19, pero no fue comercialmente explotado hasta
finales de 1890. Aun actualmente, la cianuracion en sus varias formas
continua siendo el mtodo dominante para la lixiviacin del oro.
La cianuracion consiste en trminos generales en el tratamiento por
percolacin, agitacin de las arenas, concentrados o residuos de
amalgamacin portadores de valores con una solucin de cianuro. Esta
sustancia tiene la propiedad de disolver el oro y la plata contenidos en el
mineral, sea en forma libre o haciendo parte molecular de los sulfuros,
recuperndose los metales nobles de la solucin por la accin de
precipitantes como zinc en polvo y viruta, carbn activado, aluminio o
electrodeposicin; luego sern purificados por medio de secado, fusin y
afinacin.
El proceso est gobernado por la reaccin:

4 Au+8 NaCn+2 H 2 O+O 2=4 NaAu (CN )2 +4 NaOH


O sea, cuando superficies frescas de oro se exponen a la accin del cianuro
en una solucin acuosa que contenga oxigeno libre, se forma un complejo
anionico y un hidrxido alcalino. Esto es posible debido a que las soluciones
de cianuro alcalino atacan de preferencia los metales valiosos y no se
combinan al menos en cantidad muy apreciable con los elementos
secundarios, no valiosos. Esta propiedad de las soluciones de cianuro se
llama accin selectiva.
1.1 VARIABLES QUE INFLUYEN EN LA DISOLUCION DE VALORES
Los factores principales que influyen son:
1.1.1 La Concentracin de Cianuro. La razn de consumo de cianuro al
oro disuelto es de 2 moles para cianuro a 1 mol para oxgeno. Por lo
tanto, la velocidad de disolucin de oro es la mitad de la velocidad de
consumo de cianuro.
Se ha atribuido la disminucin en la velocidad en concentraciones de
cianuro altas, a la causa obvia, es decir, el incremento del pH de la
solucin.
1.1.2. El consumo de oxgeno. La velocidad de disolucin de oro es el
doble de la velocidad del consumo de oxgeno. Debido a que el oxgeno en
necesario para la disolucin de oro, cualquier reaccin colateral, en la cual
la solucin de cianuro sea despojado en su contenido de oxigeno produce
una disminucin en la velocidad. Es el caso de la pirrotita; en medio alcalino
se descompone para formar hidrxido ferroso,

Fe(OH )2

y azufre. El

hidrxido en presencia de oxigeno se oxida fcilmente a hidrxido frrico,

Fe(OH )3 , lo cual contribuye a la disminucin del oxgeno en la solucin.


1.1.3 Naturaleza Fsica de la Superficie. Existe la evidencia de que la
naturaleza fsica de la superficie del metal provoca reacciones colaterales
durante la disolucin.

1.1.4 Efecto del rea Superficial. Como en el caso de cualquier reaccin


heterognea, la velocidad de disolucin es directamente proporcional al
rea superficial. Hay una relacin lineal entre el tamao de partcula de oro
(10 a 100 micras) y el tiempo requerido para su disolucin.
1.1.5 La rigidez de Agitacin. La velocidad de disolucin de oro y plata
en soluciones de cianuro se incremente con la rapidez de agitacin; sin
embargo, para el caso del oro la velocidad se incrementa nicamente hasta
una cierta rapidez de agitacin (150 RPM), despus de la cual disminuye y
permanece casi constante.
1.1.6 La Presin Parcial del Oxgeno. Como se mencion anteriormente,
el oxgeno es esencial para la disolucin del oro y la plata en soluciones de
cianuro. El aire atmosfrico es el agente oxidante universal utilizado en las
plantas de cianuracion.
A concentraciones de cianuro altas (mayor de 0.1% de NaCN), la velocidad
de disolucin es directamente proporcional a la presin parcial del oxgeno.
A concentracin baja de cianuro (inferior a 0.1%) y presin de oxigeno alta,
la velocidad de disolucin depende nicamente de la concentracin de
cianuro.
1.1.7 Temperatura. Podra esperarse que el incremento de la temperatura
aumentara la velocidad de las reacciones de disolucin, pero disminuir el
contenido de oxgeno en la solucin. Por consiguiente, debe haber una
temperatura ptima para la velocidad mxima de disolucin de oro y plata.
Se ha encontrado que la velocidad mxima ocurre a temperaturas entre 8085

. La descomposicin de cianuro es apreciable arriba de 110

1.1.8 Iones Extraos. La mayor parte del oro se encuentra como metal
nativo, casi todo aleado con diferentes cantidades de plata. Ciertos estn
asociados caractersticamente con; los ms importantes son: pirita, galena,
Glenda, estibina arsenopirita, pirrotina, y calcopirita. En algunos casos se
tiene materia carbonosa asociada con minerales de ganga ms comunes
son: cuarzo, feldespato, mica, arcilla y calcita.
No obstante que los minerales de ganga son insolubles en soluciones de
cianuro algunos minerales metlicos son solubles en alguna medida. La
materia carbonos en minerales de oro, causa dificultades porque adsorbe el
complejo auro cianuro.
Los iones extraos en el proceso de cianuracion pueden tener un efecto
acelerante o retardante; las sales de plomo y las de mercurio en pequeas
cantidades aceleran la disolucin la adicin de las sales de plomo es una
prctica comn dirigida a cancelar el efecto aadido de los sulfuros. En
exceso pueden causar retraso en la velocidad de disolucin de oro
1.1.9 Consumo de cianuro libre en Solucin:
formacin de cianuro complejo.- Algunos minerales de cobre, zinc
y hiero que pueden estar asociados con minerales de oro se disuelven en
solucin de cuianuro disminuyendo su contenido por ejemplo esfalerita
(ZnS):

=Zn(CN ) + S
ZnS +4 CN

formacin de Tiocianato: Cuando la mena contiene minerales


sulfurosos el ion sulfuro liberado reacciona con cianuro y oxgeno para
formar ion tiocianato (CNS-) el cual no reacciona con el oro.
1.1.10 Formacin de una pelcula sobre la superficie del metal
Sulfuros: se conoce bien el efecto retardante del ion sulfuro en
solucin de cianuro. Puede observarse que una cantidad tan pequea como
0.5 ppm retarda la disolucin, al formar una pelcula de sulfuro auroso
insoluble sobre el oro, que protege de la disolucin
Perxidos: El ion calcio no tiene efecto en la disolucin d oro. Sin
embargo a pH mayor de la velocidad de disolucin se reduce notablemente,
y puede deberse a la formacin de perxido de calcio (CaO 2 formado por la
reaccin de calcio con perxido acumulado en solucin)
Xantato: la velocidad de disolucin disminuye con la adicin de una
cantidad tan pequea como 0,4 ppm de etil xantato de potasio (xantato
areo 325 de la Cyanamid). Esto se presenta cuando se utiliza la flotacin,
como antes del proceso de la cianuracion, para concentrar minerales
polimetlicos con los que el otro esta asociado. La superficie del oro toma
un color rojizo.
2. EL MECANISMO DE LA CIANURACION
El proceso de la cianuracion puede llevarse a efecto de 2 maneras:
-

Cianuracion de todo el mineral, bien sea por percolacin o por


agitacin.
Concentracin
y
luego
cianuracion.
La
concentracin
gravimtrica y/o por flotacin del mineral problema, se hace con el
fin de eliminar el material estril, el cianicida, el refractario, etc., y as
lograr un concentrado de alto tenor, que luego de extraerle el otro y
la plata por cianuracion, permita la recuperacin de los sulfuros
polimetlicos (pirita-blenda-galena), en un grado comercial dndole
un mayor valor agregado al proyecto.

2.1 EL SISTEMA DE CIANURACION POR PERCOLACION


El sistema de percolacin es el ms popular en el pas dada la facilidad
de su construccin (adobe, arena, cemento), operabilidad y economa.
Se considera que no hay en actividad unas 500 plantas, de las cuales
existen unas 120 en el Noroeste Antioqueo, especialmente en las
poblaciones de Segovia y Remedios. La capacidad es de unas 30
toneladas de arenas aurferas se lavan, en promedio el proceso dura
hasta 30 das y consta de 3 unidades. El tanque principal, en el cual
las arenas aurferas se lavan, se alcalinizan y se lixivian con cianuro: la
caja de precipitacin, de 4 o 5 compartimientos, donde la solucin
cianurada que porta los valores de oro y plata se pone en contacto con
viruta de zinc, este metal desaloja los valores de la solucin y ocupa su
lugar, dado que se tiene una mayor atraccin qumica por el cianuro que

por el oro y la plata. El precipitado que es una masa pastosa de color


oscuro queda retenida en el interior de los compartimientos (El 60% de
valores en el 1, el 40% repartido en los otros); el tanque de solucin
pobre, el que recibe la solucin que sale por gravedad de la caja de
precipitacin y a travs de una bomba de succin la recircula, es decir,

Planta de cianuracion por percolacion con capacidad de 40 toneladas

va al tanque cianurador para iniciar el ciclo. Este tanque en promedio tiene


una capacidad de 4 a 5 metros cbicos.
ETAPAS QUE DEBEN SEGUIRSE
CIANURACION POR PERCOLACION

PARA

EFECTUAR

UNA

BUENA

Cargar el Tanque con las Arenas Aurferas que se van a cianurar,


dejando en la superficie una rea libre de 30 centmetros de altura,
Es de anotar que si las arenas portan oro en forma libre y grueso, es
necesario extraerlo previamente sea por amalgamacin, en mesa rayada o
vibratoria, etc, por el hecho de que stas particulas no se disuelven
totalmente en la solucin de cianuro o lo hacen al cabo de mucho tiempo.

Lavar las Arenas con agua limpia y reactivos como cal, carbonato de
sodio, soda custica, y otras hasta eliminar la acidez y sales descompuestas
si las hay. Seguir las instrucciones que aparecen en los anlisis de control
para los procesos de cianuracin.
Alcalinizar las Arenas hasta alcanzar un pH = 10, ya sea con cal,
carbonato o hidrxido de sodio.
Alcanzada la alcalinidad, agregar el cianuro de sodio al tanque
percolador de tal modo que su concentracin se mantenga entre 1,2 a 1,4
kilos de cianuro por metro cbico de solucin. Se deja en reposo el mineral
y la solucin alcalina de cianuro, para que percole (filtrar) a travs de los
espacios que dejan los tamaos diferentes de los granos mineralizados y
baje disolviendo los valores, durante un tiempo mnimo de 24 horas.
Despus de este tiempo, dejar salir lentamente la solucin que al pasar Por
las cajas de precipitacin, y al tener un tiempo de contacto suficiente con el
zinc se inicie la depositacin de valores sobre este metal. Al final del
drenaje se abre completamente la llave de descarga, estimulando el ingreso
de aire.
La solucin pasa por gravedad al tanque de solucin pobre. donde una
bomba de succin la recircula.
Al Cabo de 8 a 10 das se considera que est terminando el
proceso de disolucin de valores, Esto se da cuando no haya consumo
de cianuro. es decir. su concentracin permanece constante.
El precipitado es retirado de las cajas de precipitacin, secado,
hornogenizaclo y cribado sobre tamiz No, 30 (para eliminar trozos de zinc
metlico que no reaccion. llamados "cortos").
Fundicin del precipitado en crisol de grafito con flujo en base a
carbonato de sodio. brax y nitro. Hl botn resultante contiene
generalmente entre 20 a 25% por peso de oro y plata, el resto son
impurezas como zinc, plomo.cobre. hierro, etc.