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Sin duda alguna Alexander Fleming pas a la historia como uno de los ms grandes

cientficos por sus importantes aportes a la medicina, que le vali elpremio Nobel, por el
descubrimiento de la penicilina.
Si bien esto es lo que ms recordamos de Fleming, este no fue su nico aporte a la
ciencia. Sino que dedic toda una vida a la investigacin y a la prctica de la medicina,
sobre todo en tiempos de grandes crisis en Europa, como lo fueron las guerras
mundiales.
Los invito entonces a conocer un poco ms sobre la vida de uno de los msgrandes
cientficos: Alexander Fleming.

Infancia y juventud de un genio


Alexander Fleming naci el 6 de agosto de 1881 en Darvel, Ayrshire, una zona
netamente rural de Escocia. Fue el sptimo hijo de ocho hermanos y su familia se
dedicaba a cultivar la tierra y criar animales; cuando era nio jugaba con sus hermanos
en permanente contacto con la naturaleza, de la que, mucho tiempo despus, dijo haber
aprendido muchsimo.
Antes de mudarse a Londres para estudiar en el Instituto Politcnico de Regent Street,
asisti a las escuelas Louden Moor School, Darvel School y Kilmarnock Academy, todas
ubicadas en su ciudad natal.
Alexander y dos de sus hermanos se unieron al rgimen escocs, en el ao 1900, para
participar de la Segunda Guerra de los Boers, entre el Reino Unido y sus colonias en el
sur de frica. Sin embargo ellos nunca tuvieron que ir al frente, mientras que si tuvieron
la oportunidad de entrenarse en natacin y tiro al blanco.

Su carrera profesional
Uno de sus hermanos mayores, Tom, ya se haba mudado antes que l a Londres para
formarse en medicina y ste fue quien anim a Alec, como le decan, a que siguiera sus
mismos pasos.

Trabaj cuatro aos en una compaa martima como administrativo antes de inscribirse
en la Escuela de Medicina de Santa Mara, Universidad de Londres, de la que se
gradu con honores en 1905, como cirujano especializado. Sin embargo l estaba
interesado en formarse en bacteriologa y estaba pensando en abandonar Santa Mara
para incursionar en esta rama de la medicina.
Pero su compromiso con la medicina no era lo nico que una a Alexander Fleming a la
Universidad de Santa Mara, sino que tambin era miembro y uno de los mejores
tiradores del Club de Tiro de dicha Universidad. El capitn del Club de Tiro, hizo todo
para mantener a Fleming en Santa Mara, hasta que lo convenci de que se quedara
ofrecindole trabajar en el Servicio de Inoculacin. Fleming acept y se qued en Santa
Mara por el resto de su carrera.
El qumico y mdico alemn Paul Ehrich, desarroll un nuevo tratamiento para la sfilis,
denominado salvarsan, que quera decir salvar con arsnico o tambin 606, por el
orden de pruebas de este compuesto sinttico. Ehrlich llev este tratamiento a Londres,
donde la nica persona autorizada a suministrarlo era Alexander Fleming, a travs del
dificultoso nuevo mtodo de inyecciones intravenosas.

Mdico de Guerra

THINKSTOCK / GETTY IMAGES

Cuando estall la Primera Guerra Mundial, muchos mdicos bacterilogos fueron


llamados a prestar servicio, en laboratorios de hospitales en el campo de batalla.
Fleming particip de la Primera Guerra Mundial como capitn en el Cuerpo Mdico del
Ejrcito, durante este perodo l vea como los heridos moran constantemente por
infecciones simples, de las cuales podran haberse salvado, de encontrar la sustancia
adecuada.
Como mdico de guerra realiz importantes innovaciones en las tcnicas de curacin,
recordemos que haba sido formado en primera instancia como cirujano. Sin embargo
estos importantes cambios que Fleming realiz, quedaron opacados por sus otros
descubrimientos posteriores.
Las observaciones que Fleming realiz durante la guerra le llevaron a realizar
investigaciones constantes intentando encontrar algo, que fuera similar al salvarsan,
para lograr detener las infecciones.

Su gran descubrimiento: la penicilina


Finalizada la Primera Guerra Mundial, Fleming regresa a su laboratorio en la
Universidad de Santa Mara.
Durante sus investigaciones, buscando encontrar un antisptico que fuera capaz de
detener las infecciones descubri la lisozima, una enzima que tiene efecto antibacterial,
aunque no lo suficientemente fuerte. Esta enzima se encuentra naturalmente en
algunos fluidos corporales, como por ejemplo, las lgrimas.
Sin embargo, no fueron sus investigaciones las que le llevaron a descubrir lapenicilina,
sino un pequeo accidente domstico.
Segn los ancdotas de la poca, parece ser que el laboratorio donde Fleming
trabajaba era un verdadero desastre. En una pileta de lavar encontr platos sucios,
entreverados con varias placas de vidrio, de las que se usan para realizar
observaciones en el microscopio, en las que estaban empezando a crecer las bacterias.
Antes de descartarlas Fleming observ cada una de ellas y not que las bacterias de
estafilococo que haban estado en contacto con el moho que haba crecido en alguno
de los platos, haban sido eliminadas.

THINKSTOCK / ISTOCKPHOTO

Esto le llam muchsimo la atencin, tom muestras del moho y descubri que era
perteneciente a la familia penicillium.
En 1929 public un artculo acadmico con los resultados de sus investigaciones en
el British Journal of Experimental Pathology, pero sin demasiadas repercusiones entre
la comunidad cientfica.
Fue recin luego de la Segunda Guerra Mundial, cuando realmente se tom conciencia
de la importancia que implicara el poder contar con un antibiticotan poderoso como el
que se poda obtener a travs de los hongos penicillium, para poder tratar
las infecciones de los heridos.
Fue entonces cuando Ernst B. Chain y Sir Howard Florey, retomaron y profundizaron las
investigaciones de Fleming llegando a poder elaborar finalmente los medicamentos tan
importantes hoy para nuestra vida.

Reconocimientos

Gracias a sus importantes aportes a la medicina y a la ciencia Alexander Fleming fue


galardonado en reiteradas ocasiones.
Algunos de los reconocimientos ms importantes fueron su nombramiento como Sir, en
el ao 1944. Al ao siguiente recibi uno de los mayores premios a los que puede
aspirar un hombre de ciencia y medicina, el Premio Nobel a la Medicina, el cual
comparti con Ernst B. Chain y Sir Howard Florey.

AUTHOR UNKNOWN

En 1946 recibi la Medalla de Oro de Honor de la Royal College of Surgeons. En 1948


fue condecorado con la Gran Cruz de la orden de Alfonso X, el Sabio.
Sir Alexander Fleming muri el 11 de marzo de 1955, debido a un ataque cardaco. Fue
enterrado con los honores de un hroe nacional en la Catedral de San Pablo de
Londres.

GLYN BAKER

Personalmente considero muy interesante conocer un poco ms sobre la vida de estas


personas, dnde nacieron, cmo vivieron, qu estudiaron, y no quedarnos solamente
con uno o dos descubrimientos. Personas como Fleming son muy inspiradoras, para
otras personas que siguen sus mismos pasos, o simplemente que, como l, se
propusieron alcanzar un objetivo y lo lograron.

Sabas Que...? Alexander


Fleming

Posiblemente sea una de las personas a las que ms


le deba la humanidad, pues gracias a Sir Alexander
Fleming y su descubrimiento sobre la penicilina,
millones de personas en todo el mundo se han
beneficiado y conseguido vencer enfermedades que
hoy en da podran parecer sin importancia como la
gripe o un simple resfriado, siendo incluso mortales en
aquel tiempo. Conoce ms sobre su vida ;-)
Nacimiento
Alexander Fleming naci el 6 de Agosto de 1881 en la
ciudad
escocesa
de
Darvel.
Comienzo
Alexander fue el tercero de cuatro hermanos. Su
infancia no fue sencilla, ya que a los 7 aos su padre
falleci, siendo su hermano mayor y su madre los que
tendran que sacar adelante la familia. Su educacin

fue

ms

bien

sencilla.

Carrera
Gracias a un hermanastro, (ya que su padre se cas
de segundas nupcias con su madre) consigui estudiar
en Londres a partir de los 13 aos de edad,
completando su formacin en el St Mary's Hospital
como
mdico.
Su pasin por el mundo militar le llev a alistarse
varias veces, la primera para combatir en la guerra
contra los Boers (en la que no podra participar) y la
segunda como oficial mdico durante la primera guerra
mundial
en
Francia.
Descubrimiento
Tras volver a Londres, nuevamente al St Mary's
Hospital descubrira la mundialmente famosa penicilina
en 1928. sta fue ms desarrollada como antibitico
por otros celebres cientficos a los que es de justicia
mencionar en este artculo, el australiano Howard
Florey y el refugiado de la Alemania nazi Ernst Chein.
En un principio, la vacuna era escasa, sin embargo,
gracias a unos laboratorios americanos y su inters
econmico en ella, fue comercializada a nivel mundial.
En 1945 obtuvo junto a los otros cientficos
mencionados el mximo galardn, el Premio Nobel de
Medicina y le supuso ejercer de profesor emrito en

bacteriologa por la Universidad de Londres, as como


otros numerosos reconocimientos e investigaciones.
Fallecimiento
El 11 de marzo de 1955 falleci en la capital britnica.
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Para el investigador no existe alegra comparable a la de un


descubrimiento, por pequeo que sea.
El investigador sufre las decepciones, los largos meses pasados en
una direccin equivocada, los fracasos. Pero los fracasos son
tambin tiles, porque, bien analizados, pueden conducir al xito.
No son los vestbulos de mrmol los que proporcionan la grandeza
intelectual, sino el alma y el cerebro del investigador

Fleming tena razn


La proliferacin de bacterias resistentes a los antibiticos amenaza los avances en salud
El primer informe mundial de la OMS las detecta en todos los pases

Infografa: Lo que necesita saber sobre los antibiticos

Los microorganismos centinela


EMILIO DE BENITO 30 ABR 2014 - 19:03 CET31
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Bacterias resistentes a los antibiticos. / GETTY

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Existe el peligro de que un hombre ignorante pueda fcilmente aplicarse una dosis
insuficiente de antibitico, y, al exponer a los microbios a una cantidad no letal del
medicamento, los haga resistentes. Aquella profeca que lanz Alexander Fleming en 1945,
en su discurso al recibir el Premio Nobel por el descubrimiento de la penicilina, se ha
cumplido. No es que haya habido un hombre ignorante. Han sido millones de hombres y
mujeres los que, al medicarse mal cuando tenan una infeccin, han facilitado que las
bacterias y otros microorganismos adquieran resistencias. Y la carrera evolutiva bacterias
que mutan para sobrevivir al antibitico contra seres humanos que desarrollan nuevos
frmacos para actuar contra los nuevos patgenos ha llegado a un punto que ha llevado a
la Organizacin Mundial de la Salud (OMS) a emitir una alerta. El llamamiento es claro: Si no
tomamos medidas importantes para mejorar la prevencin de las infecciones y no cambiamos
nuestra forma de producir, prescribir y utilizar los antibiticos, el mundo sufrir una prdida
progresiva de estos bienes de salud pblica mundial cuyas repercusiones sern
devastadoras, ha dicho Keiji Fukuda, subdirector general de la OMS para Seguridad
Sanitaria. Los datos son muy preocupantes y demuestran la existencia de resistencia a los
antibiticos, especialmente a los utilizados como ltimo recurso, en todas las regiones del
mundo, indica la OMS.

Alexander Fleming, descubridor de la penicilina.

El problema de las resistencias no es nuevo, pero la OMS ha intentado, por primera vez,
ponerle cifras. Para ello ha pedido a los 194 pases que son miembros de la organizacin que
le enven los datos ms recientes que tienen. Y ah ha surgido el primer problema: solo 114
tenan informacin acerca de alguna de las siete bacterias sobre las que se les pregunt, y
nada hace ms difcil tratar un problema que no saber su extensin. Aun as, son muchos los
pases que han contestado, y la conclusin es clara: las formas ms resistentes las peores
estn ya en todo el mundo.
Estamos en un momento de transicin. El problema de las resistencias empieza a trascender
el mbito sanitario, ha dicho Fukuda. Pero el problema es mundial. Lgicamente vara de
regn a regin y segn la enfermedad, y va a afectar ms a los pases en desarrollo o ms
pobres, aadi. Otra organizacin especializada en atencin sanitaria, Mdicos sin Fronteras
(MSF), resalta el impacto en los ms pobres: Asistimos a tasas terribles de resistencia a los
antibiticos dondequiera que miramos, desde los nios y nias ingresados en nuestros
centros nutricionales en Nger a los pacientes de nuestras unidades de ciruga y trauma en
Jordania, seala Jennifer Cohn, directora mdica de la Campaa de Acceso a Medicamentos
Esenciales de MSF.
Tampoco los pacientes son todos iguales. Los inmunodeprimidos, los bebs prematuros o los
nios malnutridos son ms susceptibles ante estos problemas. En ellos, por ejemplo, una
diarrea, que normalmente es autocontenida (la supera el paciente por s solo) puede ser

incluso mortal, ha dicho Carmem Pessoa, de la unidad de Resistencias Antimicrobianas de la


OMS.
Josep Maria Cots, de la Sociedad Espaola de Medicina Familiar y Comunitaria, aade otro
factor de variabilidad. No es lo mismo los microorganismos del mbito hospitalario que los de
la comunidad. De los primeros hay menos casos pero son ms graves; de los segundos es al
revs. Y, en Espaa, en los de la comunidad hemos mejorado, afirma.
El ejemplo ms claro de la proliferacin de los microorganismos resistentes en los ltimos
aos puede ser la bacteria Klebsiella pneumoniae resistente a los carbapenmicos, una de las
ms nuevas familias de antibiticos. Estas superbacterias se detectaron hace poco ms de 10
aos en las UCI de EE UU. Su propagacin ha sido imparable. En el informe de la OMS, que
se ha hecho pblico ayer, 80 pases han notificado casos. Y en proporciones que no son
despreciables.
Por centrarse en la regin europea, el 68,2% de las personas infectadas por klebsiella en
Grecia ya presentaban esta resistencia; en Georgia, el porcentaje es del 57,1%. En Espaa,
afortunadamente, la tasa es del 0,3%, aunque hay hospitales madrileos, entre otros, que han
reportado brotes que no consiguen erradicar desde hace meses. Tanto, que la Comunidad de
Madrid ha puesto en marcha un plan especfico para intentar su control.
Afortunadamente para la poblacin general, esta bacteria es propia de sistemas hospitalarios,
y no suele aparecer en el exterior (la comunidad que deca Cots). Pero para los afectados,
todava pocos, es un importante problema ya que causan infecciones para las que casi no
quedan alternativas. Suelen ser graves, en personas ya debilitadas, y aparecen neumonas
(como su nombre indica) y bacteremias o infecciones generalizadas. Adems, se transmiten
fcilmente, indica la OMS.
Los siete grupos de bacterias-resistencia elegidos por la OMS para este primer estudio
mundial podran considerarse patgenos centinelas, indica Rafael Cantn, vicepresidente de
la Sociedad Espaola de Enfermedades Infecciosas y Microbiologa (Seimc). Se podran
haber elegido otras, pero estas hacen evidente que estn en todas partes, dice.
En concreto, aparte de la Klebsiella pneumoniae resistente a los carbapenmicos, se ha
preguntado por las klebsiellas resistentes a cefalosporinas, las Escherichia coli resistentes a
cefalosporinas y fluoroquinolonas, el Staphylococcus aureus resistente a la meticilina (la
famosa MERS), y, dentro de las bacterias que no son propias de entornos hospitalarios, el
estreptococo neumnico resistente a penicilina, la salmonela y la Shigella resistentes a
fluoroquinolonas y la Neisseria gonorrhea resistente a la cefalosporina. Como se ve, un
combinado capaz de preocupar al menos aprensivo.
Como un aadido, el informe recoge otras cuatro infecciones en las que las resistencias
tambin son un problema: tuberculosis (3,6% de casos no responden al tratamiento estndar;
un porcentaje que sube al 20,2% entre quienes ya la han pasado con anterioridad); y tres no
bacterianas: VIH (entre el 10% y el 17% de los nuevos infectados presentan un virus

insensible a alguno de los antivirales existentes); malaria (con focos de resistencia a la


artemisinina, la medicacin estndar), y gripe (con variantes, como la llamada A, que ya no
responden a una de las dos familias de frmacos existentes). Tambin se menciona un hongo,
el Candida albicans, que coloniza la boca y la garganta de personas bajas de defensas (causa
la candidiasis que afectaba a personas con sida en los noventa) y que tiene un tratamiento
largo, costoso, y al que ha empezado a hacerse resistente.
Traducidas a enfermedades, estos patgenos son suficientes para infectar sistema digestivo,
urinario, vas, sondas, sistemas de respiracin asistida, sangre, pulmones y cualquier herida
superficial. Y de causar muertes, prolongar las estancias hospitalarias o acortar los aos de
vida saludables la medida favorita de la OMS. Por ejemplo, solo a la gonorrea se le
atribuyen la prdida de 440.000 aos de vida saludable. Ello sin contar con otros problemas
asociados, como la infertilidad, ha sealado Fukuda. Y son muchos ms los debidos a
diarreas producidas por la Escherichia coli y salmonela.
Cantn coincide en el diagnstico de la gravedad del problema: Nos podramos quedar sin
alternativas, afirma. Sera como si el mundo diera un salto para atrs en el tiempo y se
volviera a los aos de antes de los antibiticos. El peligro es que podemos llegar a una
situacin preantibiticos, dice el mdico. Hoy da no se entendera un trasplante o una
ciruga sin profilaxis; son clave para la medicina actual. Los antibiticos son un pilar de la
medicina actual, coincide Fukuda.
Esta situacin, sin embargo, an no ha ocurrido. O lo ha hecho solo parcialmente. Fukuda
seala que en el caso de la gonorrea, una enfermedad de la que se infecta un milln de
personas al da, ya hay 10 pases que han detectado formas intratables. Y una embarazada
con esta enfermedad puede suponer que el nio nazca ciego. En otras, como enfermedades
del tracto urinario o la diarrea, nos estamos quedando sin medicamentos por va oral, con lo
que eso complica el tratamiento, ha aadido el responsable de la OMS.
La situacin obliga a que los mdicos se esfuercen. Para los enfermos de estas variantes se
eligen combinaciones de medicamentos, dice Cantn. O se recurre a antibiticos clsicos
con un perfil de seguridad no tan bueno. Tambin hay otras medidas que se pueden tomar,
como extremar el cuidado en el manejo de los pacientes (sobre todo los mas graves en UCI)
con programas multidisciplinares.
Un reciente ensayo dans, publicado en Science Translational Medicine, apuntaba otra
posibilidad para luchar contra las resistencias: ms que combinar medicamentos, se podan
alternar con ciertas pautas. Por ejemplo, el cloranfenicol puede alternarse con la polimixina B.
Sin llegar a eso, y ante un problema que no es nuevo, el mdico espaol pone un ejemplo de
que los planes de lucha contra estas infecciones funcionan: En los ochenta, el 40% o 45% de
los estafilococos en Espaa eran MRSA; ahora, segn el informe de la OMS, son el 22,5%.
Pero la preocupacin est ah. Si las resistencias se extienden an ms, solo se podrn
combatir con antibiticos. Pero nuevos no hay y los que vienen son pocos, dice Cantn.

Mientras los frmacos acuden a nuestra ayuda, a Cantn le parece bien que la OMS lance un
mensaje de alerta. Hay que cambiar las normas sociales como pas con el tabaco para que
la poblacin sepa utilizar bien estos medicamentos, dice. Y eso teniendo en cuenta que el
efecto no va a ser inmediato. Hay un decalaje de unos cinco aos desde que mejora la
prescripcin y disminuyen las resistencias, aade Cots. Pero, para que esto sea posible, es
fundamental que la gente sepa que el mal uso de los antibiticos tiene un efecto secundario:
las resistencias, aade Cantn.
Fleming, hace 70 aos, lo hubiera dicho de otra manera: Hace falta que el hombre no sea tan
ignorante.

Los microorganismos centinela


El informe. La OMS ha presentado un trabajo en el que recoge los datos mundiales sobre resistencias de un
grupo de bacterias con su tratamiento ms avanzado. Esto quiere decir que, ms all, empiezan a ser difciles
de tratar. Tambin ha incluido informacin de tuberculosis (tambin bacteriana), VIH, gripe (vricas),
candidiasis (hongo) y malaria (parsito).

Klebsiella pneumoniae. Esta bacteria habita el sistema digestivo de las personas.


Cuando llega a otras partes del cuerpo es muy peligrosa. Los bebs prematuros, los
inmunodeprimidos o personas con diabetes son especialmente vulnerables. La
variante resistente a los carbapenmicos es muy peligrosa. Puede suponer un
aumento de la mortalidad en los afectados de hasta un 50%, indica la OMS. Un nivel
anterior en cuanto a riesgo estn las resistentes a las cefalosporinas. Requieren
tratamientos intravenosos y muy agresivos. Se dan, sobre todo, en las UCI.

Escherichia coli. Otra bacteria que est en el sistema digestivo. Puede causar
importantes infecciones (una variante fue la del famoso caso en Alemania con varios
muertos que se atribuy, por error, a pepinos espaoles). Produce diarreas,
infecciones urinarias u otras ms generalizadas. En los casos ms graves (resistente
a la tercera generacin de cefalosporinas o a fluoroquinolonas) requiere tratamiento
agresivo intravenoso.

Staphylococcus aureus. Es de las bacterias ms comunes. est, por ejemplo, en la


piel, por lo que puede producir infecciones en heridas o en rganos y tejidos internos
al operar. Tambin puede pasar a la sangre. La variante resistente a la meticilina (uno
de los antibiticos ms potentes), llamada MERS, fue el terror de los quirfanos y UCI
en los ochenta, pero ahora la ha desplazado la klebsiella.

Salmonela. Es la primera casua de intoxicaciones alimentarias del mundo.

Shigella. Est presente en el agua de consumo humano no tratada. produce


importantes diarreas.

Neisseria gonorrhea. Ya hay una variante que no responde a ninguno de los


tratamientos conocidos.