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SEPARACIN DEL TOMO Y SUS ISTOPOS

En el siglo V a.C., los filsofos griegos Leucipo y Demcrito postularon la teora de que
toda la materia est formada por partculas indivisibles. Su concepto del tomo que deriva
del griego tomos, que significa "indivisible" como componente ms pequeo de la
naturaleza, perdur ms de 2,000 aos; despus, en 1919, el tomo fue dividido por
primera vez en la Universidad de Manchester, Inglaterra.
Este logro, que anunci la era nuclear, fue la culminacin de los experimentos realizados
por el fsico Ernest Rutherford, que haba investigado las partculas alfa emitidas por el
elemento radiactivo radio.
Pronto se descubrieron medios ms eficientes para dividir el tomo. En 1928 John
Cockcroft y Ernest Walton, de Cambridge, Inglaterra, sustituyeron las partculas alfa por
protones. Mediante un multiplicador de voltaje, aparato que aumenta la energa elctrica y
que acelera partculas, lograron que los protones chocaran con mayor fuerza. En 1932,
dispararon protones contra tomos de litio y produjeron dos tomos de helio por cada uno
de litio.
En enero de 1939, Otto Hahn y Lise Meitner, de la Universidad McGill, de Toronto,
Canad, concluyeron que al bombardear el uranio con neutrones (del ncleo de los
tomos), los tomos de uranio se dividan casi en dos, produciendo elementos ms
livianos y liberando enormes cantidades de energa. Al dividirse, un tomo produca al
menos dos neutrones, que a su vez podan continuar dividiendo otros tomos. Esto
constituy el principio para crear la bomba atmica y la energa nuclear.
La separacin de un tomo determina se puede llevar a cabo mediante fisin nuclear,
esta es una reaccin en la cual un ncleo pesado, al ser bombardeado con neutrones, se
convierte en inestable y se descompone en dos ncleos, cuyos tamaos son del mismo
orden de magnitud, con gran desprendimiento de energa y la emisin de dos o tres
neutrones.
Estos neutrones, a su vez, pueden ocasionar ms fisiones al interaccionar con nuevos
ncleos fisionables que emitirn nuevos neutrones y as sucesivamente. Este efecto
multiplicador se conoce con el nombre de reaccin en cadena. En una pequea fraccin
de segundo, el nmero de ncleos que se han fisionado libera una energa un milln de
veces mayor que la obtenida al quemar un bloque de carbn o explotar un bloque de
dinamita de la misma masa.
Las reacciones de fisin son muy exoenergticas, y su primera utilizacin histrica se
produjo en la bomba atmica que cay sobre Hiroshima (Japn) al final de la Segunda
Guerra Mundial. Hoy da, la fisin nuclear se emplea con fines civiles (centrales
nucleares), de transporte (propulsin nuclear) y militares (armamento atmico). La primera
reaccin de fisin autosostenida se logr en 1942 en la Universidad de Chicago, merced a
los trabajos del equipo de este centro que diriga el fsico de origen italiano Enrico Fermi
(1901-1954).