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Se denomina energa termoelctrica a la forma de energa que resulta de liberar el agua por

medio de un combustible para mover un alternador y producir energa elctrica.


Desde la antigedad, el ser humano ha necesitado generar energa trmica para cubrir sus
necesidades de abrigo, alimentacin, iluminacin, fabricacin de herramientas, y tambin para
resolver todos aquellos problemas que no puede afrontar con el slo uso de su fuerza fsica,
como accionar medios transparentes, maquinarias, armamento, etc.
La energa termoelctrica puede usar como combustibles productos fsiles
como petrleo, carbn o gas natural (ciclo combinado), tomos de uranio, en el caso de
la energa nuclear, y energa solar para la generacin solar-termoelctrica.
Una central termoelctrica es una instalacin empleada en la generacin de energa
elctrica a partir de la energa liberada en forma de calor, normalmente mediante la
combustin de combustibles fsiles como petrleo, gas o carbn. Este calor es empleado por
un ciclo termodinmico convencional para mover un alternador y producir energa elctrica.
Cuando el calor se obtiene mediante la fisin controlada de ncleos de uranio la central se
llama central nuclear. Este tipo de central no contribuye al efecto invernadero, pero tiene el
problema de los residuos radioactivos que han de ser guardados durante miles de aos y la
posibilidad de accidentes graves.
Centrales termoelctricas de ciclo convencional
Se llaman centrales clsicas o de ciclo convencional a aquellas centrales trmicas que
emplean la combustin del carbn, petrleo (aceite) o gas natural para generar la energa
elctrica. Son consideradas las centrales ms econmicas y rentables, por lo que su
utilizacin est muy extendida en el mundo econmicamente avanzado y en el mundo en vas
de desarrollo, a pesar de que estn siendo criticadas debido a su elevado impacto
medioambiental.

Diagrama de una central trmica de carbn de ciclo convencional


1. Torre de refrigeracin

10.
Vlvula
de gases

2. Bomba hidrulica

11.Turbina de vapor de alta


20. Ventilador de tiro forzado
presin

3. Lnea
transmisin (trifsica)

de

de

control

19. Supercalentador

12. Desgasificador

21. Recalentador

4. Transformador (trifsico)

13. Calentador

22.
Toma
de combustin

5. Generador
elctrico (trifsico)

14. Cinta
transportadora de carbn

23. Economizador

de

aire

6. Turbina de vapor de baja


15. Tolva de carbn
presin

24. Precalentador de aire

7. Bomba de condensacion

16. Pulverizador de carbn

25. Precipitador electrosttico

8. Condensador de superficie

17. Tambor de vapor

26. Ventilador de tiro inducido

9. Turbina de media presin

18. Tolva de cenizas

27. Chimenea de emisiones

Centrales termoelctricas de ciclo combinado[editar]

Combustible

Emisin
kg/kWh

Gas natural

0,685

Gas
(ciclo combinado)

natural

de

CO2

0,545

Fuelleo

0,705

Biomasa (lea, madera)

0,826

Carbn

1,005

Ventajas

Son las centrales ms baratas de construir (teniendo en cuenta el precio


por megavatio instalado), especialmente las de carbn, debido a la simplicidad
(comparativamente hablando) de construccin y la energa generada de forma masiva.
[cita requerida]

Las centrales de ciclo combinado de gas natural son mucho ms eficientes (alcanzan el
50%) que una termoelctrica convencional, aumentando la energa elctrica generada (y
por tanto, las ganancias) con la misma cantidad de combustible, y rebajando las emisiones
citadas ms arriba en un 20%, quedando as en 0,54 kg de CO 2, por kWh producido.

La gran cantidad de energa trmica generada (en las ms eficientes, al menos el 50%
del total de la energa consumida) podra emplearse como energa residual para calefactar
(o incluso refrigerar) edificios mediante una red de distribucin.
Inconvenientes

El uso de combustibles genera emisiones de gases de efecto invernadero y, en algunos


casos, de lluvia cida a la atmsfera, junto a partculas volantes (hollines) en las de
carbn, si no estn bien depurados los humos.

Los combustibles fsiles no son una fuente de energa infinita, por lo tanto su uso est
limitado por la disponibilidad de las reservas y/o por su rentabilidad econmica.

Afectan negativamente a los ecosistemas fluviales cuando la refrigeracin se hace


mediante el agua del ro en cuestin (lo que no es frecuente, pues es ms eficiente hacerla
mediante vaporizacin).

Funcionamiento
En las centrales trmicas convencionales, la energa qumica ligada por el combustible fsil (carbn, gas o
fuelleo) se transforma en energa elctrica. Se trata de un proceso de refinado de energa. El esquema bsico
de funcionamiento de todas las centrales trmicas convencionales es prcticamente el mismo,
independientemente de que utilicen carbn, fueloleo o gas. Las nicas diferencias sustanciales consisten en el
distinto tratamiento previo que sufre el combustible antes de ser inyectado en la caldera y el diseo de
los quemadores de la misma, que vara segn el tipo de combustible empleado.
En el caso de una central trmica de carbn, el combustible se reduce primero a un polvo fino y se bombea
despus dentro del horno por medio de unos chorros de aire precalentados. Si es una central trmica de
fuelleo, el combustible es precalentado para que fluidifique e inyectado posteriormente en quemadores
adecuados a este tipo de derivados del petrleo. Finalmente, si se trata de una central trmica de gas, tenemos
otro tipo de quemadores especficos. En definitiva, la energa liberada durante la combustin en la cmara de
la caldera, independientemente del tipo de combustible, hace evaporarse el agua en los tubos de la
caldera y produce vapor.

El vapor de agua se bombea a alta presin a travs de la caldera, a fin de obtener el mayor rendimiento
posible. Gracias a esta presin en los tubos de la caldera, el vapor de agua puede llegar a alcanzar temperaturas
de hasta 600 C (vapor recalentado).
Este vapor entra a gran presin en la turbina a travs de un sistema de tuberas. La turbina consta de tres
cuerpos; de alta, media y baja presin respectivamente. El objetivo de esta triple disposicin es aprovechar al
mximo la fuerza del vapor, ya que este va perdiendo presin progresivamente. As pues, el vapor de agua
a presin hace girar la turbina, generando energa mecnica. Hemos conseguido transformar la energa trmica
en energa mecnica de rotacin.
El vapor, con el calor residual no aprovechable, pasa de la turbina al condensador. Aqu, a muy baja presin
(vaco) y temperatura (40C), el vapor se convierte de nuevo en agua, la cual es conducida otra vez a la
caldera a fin de reiniciar el ciclo productivo. El calor latente de condensacin del vapor de agua es absorbido
por el agua de refrigeracin, que lo entrega al aire del exterior en las torres de enfriamiento.
La energa mecnica de rotacin que lleva el eje de la turbina es transformada a su vez en energa elctrica por
medio de un generador sncrono acoplado a la turbina.