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La crisis del trabajo abstracto es la crisis del


capitalismo
Ponencia para el coloquio La crisis del trabajo abstracto, Buenos Aires,
del 5 al 7 de noviembre 2007
Norbert Trenkle (Grupo krisis)1
1. El trabajo abstracto es el principio central de organizacin y dominacin de la
sociedad capitalista. Lo afirmamos no slo por el hecho de que la realizacin del capital
depende de la aplicacin de la fuerza de trabajo vivo en el proceso de produccin, sino
por una razn ms fundamental: el trabajo abstracto constituye y confiere la sntesis de
la sociedad capitalista. Puesto que sta, en esencia, es una sociedad productora de
mercancas y, por lo tanto, una sociedad en la cual los seres humanos establecen sus
relaciones sociales a travs de la forma de mercancas y dinero. Pero dado que una
mercanca, considerada desde su aspecto de valor de cambio, no es otra cosa que
portadora de valor o sea de trabajo muerto- la mediacin o transmisin social
conferida a travs de mercancas es idntica a la mediacin o transmisin a travs del
trabajo abstracto. La expresin ms directa y evidente de esto es la obligatoriedad
generalizada de tener que vender la propia fuerza de trabajo para poder sobrevivir. Por
lo tanto uno mismo debe convertirse en mercanca para, a travs de la compra de los
bienes de consumo, tener acceso a la riqueza de la sociedad .
La sntesis o mediacin social a travs de mercancas y trabajo es, en esencia, mediacin
cosificada. Es decir: las relaciones sociales (relaciones entre seres humanos) se
establecen por medio de las cosas (mercancas) y asumen de esta manera una forma
totalmente demencial: En cierta forma, las cosas comunican sobre cmo deben vivir los
seres humanos. O dicho de otro modo: en la sociedad capitalista, los productos del
trabajo humano adquieren vida propia y se presentan ante las personas como
configuracin de coacciones aparentemente ajenas. Para este estado de cosas, Marx
acu la famosa expresin de fetichismo de la mercanca. Opt por esta expresin
concientemente para remitir, por analoga, a las sociedades animistas. En estas
sociedades, las personas son dominadas por sus concepciones mgicas, producto de sus
propios cerebros. Algo muy similar ocurre en la sociedad capitalista, aunque sostenga
sobre s misma haber superado el pensamiento mgico. En ella son los productos
materiales los que se han independizado de las personas, dominndolas como un fetiche
en forma de trabajo y mercanca.
2. La sntesis social a travs del trabajo abstracto conforma, en el capitalismo, el marco
referencial general de todas las relaciones sociales y, determina en el plano de su
dinmica bsica, su trayectoria histrica. Lo cual no significa que todo est determinado
por la lgica del trabajo y de las mercancas en sentido estricto. Pero esa mediacin
cosificada constituye bsicamente la forma de las relaciones sociales, acuando las

jerarquas y relaciones de dominacin social y definiendo tambin las demarcaciones


del universo capitalista, o sea aportando los criterios de inclusin y exclusin.
Por esa razn, la actual crisis del trabajo abstracto sacude a toda la sociedad capitalista
hasta sus cimientos mismos. En esencia, esta crisis es el resultado de una contradiccin
fundamental, una contradiccin que por cierto se puede interpretar como una entre el
trabajo abstracto y el trabajo concreto aunque en un sentido muy diferente a lo que
plantea John Holloway. La categora del trabajo concreto, segn mi anlisis, no es
actividad vital o productiva en un sentido transhistrico, sino el otro lado del trabajo
abstracto, o sea la forma especfica de la actividad productiva bajo el rgimen de la
produccin capitalista. Esto significa por un lado, que el trabajo concreto refleja en
todos sus rasgos la produccin de valor, tanto en su ritmo y sus procesos organizativos
(regidos por el criterio de la eficiencia empresarial) como en sus contenidos (tomemos
el ejemplo del trabajo concreto en una fbrica automotriz). Por el otro lado esto implica,
que una gran cantidad de actividades productivas, vitales y sociales queden excluidas
del universo del trabajo en el capitalismo y marcadas de inferiores, como
especialmente las actividades reproductivas, hogareas y las de carcter afectuoso,
que dentro de la sociedad capitalista han sido adjudicadas y delegadas principalmente
a las mujeres y calificadas como femeninas.
Sin embargo analizar el trabajo concreto de este modo, no significa negar una
contradiccin entre trabajp concreto y el trabajo abstracto. Pero sealamos que esta
contradiccin es de carcter immanente al capitalismo y justamente como tal provoca
la crisis del trabajo abstracto. Por qu?. Porque mientras que la terrible dinmica
capitalista ha sometido a todo el mundo al dictado de la produccin de mercancas y la
valorizacin de capital, ocurre simultneamente que el enorme impulso de
productividad basado en la microelectrnica ha conducido tambin a que haya una
demanda decreciente de la fuerza de trabajo , para la realizacin del capital en los
sectores claves altamente tecnificados. En las dcadas de los 70 y 80, este desarrollo
indujo a muchos socilogos de las metrpolis capitalistas a un optimismo tal, que los
llev a predecir una reduccin generalizada del tiempo de trabajo y una prdida de su
rol como principio organizativo central de la sociedad. En este sentido en todas partes se
hablaba del fin de la sociedad del trabajo.
Sin embargo estos pronsticos no han hecho ms que ridiculizar a sus autores. El
tiempo de trabajo efectivamente se redujo en las metrpolis hasta entrados los aos 80,
pero, desde entonces se ha estado extendiendo de manera constante y persistente al
mismo tiempo que la sociedad se aferraba, en lo poltico e ideolgico, cada vez ms al
trabajo. Este desarrollo no desmiente sin embargo el diagnstico de la crisis del trabajo
abstracto, sino al contrario: es una de sus consecuencias principales. Mientras que a
nivel del trabajo concreto, el incremento de la productividad significa que en una misma
medida de tiempo se pueden producir ms productos, visto desde el aspecto del trabajo
abstracto, esto se traduce en una disminucin del valor de cada mercanca debido al
menor tiempo de trabajo abstracto gastado en ella. Y esto, en la lgica de la produccin
capitalista, implica un problema, puesto que su objetivo no es la produccin de cosas
tiles para cubrir las necesidades de la sociedad, sino la produccin de valor o, dicho
de otro modo, la produccin de plusvalor para la realizacin del capital. Por esa razn
los incrementos de productividad no

conducen precisamente a una mejora generalizada de las condiciones de vida ni a una


ampliacin del tiempo libre disponible, sino a despidos masivos de la fuerza de trabajo,
a una intensificacin de los ritmos de trabajo y a un incremento de los ndices de
explotacin, para garantizar as una valorizacin lucrativa del capital pese a la
disminucin de de valor por mercanca y al aumento del capital fijo (maquinaria,
equipos tcnicos etc.).
Si en el perodo de auge del capitalismo y, en particular en el perodo denominado
fordismo, los asalariados en las metrpolis obtenan un provecho parcial del crecimiento
de la productividad (en forma de aumentos salariales, prestaciones sociales y reduccin
de la jornada laboral), esto se deba principalmente a un constante crecimiento en la
demanda de fuerza de trabajo de los principales sectores industriales; lo cual abri
mrgenes de maniobra tanto para las luchas del movimiento obrero organizado como
para las de otros movimientos sociales, que lograron obtener una relativa mejora en las
condiciones de vida e imponer una cierta regulacin poltica en la dinmica
desenfrenada del capitalismo aunque sin poder desactivar sus imperativos estructurales,
por cierto .
3. La revolucin en las fuerzas productivas que la microelectrnica trajo consigo y su
consiguiente aporte a la globalizacin han destruido esos mrgenes casi por completo.
El alto nivel del equipamiento tecnolgico-organizativo, en los sectores claves de la
produccin para el mercado mundial, ha conducido a que una gran parte de la
humanidad sea superflua o excedente para la valorizacin capitalista, porque ya no se
la necesita como fuerza de trabajo. Una expresin directa de este desarrollo es la
enorme expansin del sector de trabajo precarizado. Puesto que bajo las condiciones de
produccin universalizada de mercancas, la gran mayora de los seres humanos no tiene
otra opcin que venderse de alguna manera y se ven obligados a hacerlo en condiciones
cada vez peores.
En tanto los precarizados y marginalizados sigan estando ligados al circuito globalizado
de la valorizacin, entran en directa competencia con los sectores de la tecnologa de
punta del mercado mundial. Los innumerables cartoneros de Buenos Aires, por ejemplo,
deben competir con los trabajadores de la industria maderera altamente tecnificada y
racionalizada de Suecia y Canad, pases donde esa industria ha logrado reducir a un
mnimo la fuerza de trabajo y proveer mejor materia prima para la produccin de papel.
La inmensa brecha de productividad que existe entre estos sectores, es lo que presiona
los ingresos en el sector precarizado y lleva a una sobreexplotacin extrema, en
condiciones de trabajo incluso esclavo. Cabe sealar que esa brecha en la productividad,
ya no se estrecha como en los perodos de ascenso del capitalismo cuando en las
metrpolis, los sectores no capitalistas de la economa (en particular la agricultura y el
artesanado) fueron transformndose en segmentos de produccin fordista. La brecha
que actualmente existe entre sectores marginalizados y los concentrados de la economa
mundial ya es en s un producto de la generalizacin de la lgica capitalista que produce
estructuralmente exclusin y marginalizacin. Por eso contina ensanchndose.
Este fenmeno ya fue analizado en los aos sesenta y setenta en el contexto de la teora
de la dependencia, tomando como eje los pases de la periferia capitalista (el desarrollo
del subdesarrollo). No obstante, este fenmeno ha asumido dimensiones planetarias en
las condiciones actuales de globalizacin y de la revolucin de las fuerzas productivas
generada por la microelectrnica . Y esto implica que: hoy dia todo avance de la

productividad no aumenta los mrgenes de accin para un incremento general del nivel
de vida material en el capitalismo, sino que conduce a que cada vez ms personas sean
empujadas hacia el sector precarizado y marginalizado. Mientras tanto, sigue creciendo
la diferencia entre las condiciones de produccin y trabajo aqu y los sectores includos
en las tecnologas de punta. De esta manera se arriba a una progresiva devaluacin de la
fuerza de trabajo en el sector precarizado, un proceso que se potencia an ms por la
creciente sobre oferta de la misma a nivel global y la competencia que sta
desencadena. Bajo estas condiciones, el capitalismo ya slo funciona como una
gigantesca mquina de exclusin y marginacin dejando a la gran mayora de la
poblacin mundial como nica perspectiva, la lucha descarnada por la sobrevivencia en
condiciones cada vez ms duras.
Por lo tanto la centralidad del trabajo en la sociedad capitalista de ninguna manera
retrocede por la crisis del trabajo abstracto. Al contrario: a medida que el proceso
avanza, se intensifican las presiones y coacciones que ejerce . Lo que se modifica es el
modo de accin: si en la fase de ascenso del capitalismo prevaleca la tendencia a la
inclusin, ahora el trabajo abstracto se ha convertido en el momento clave de la
dinmica de exclusin masiva
4. Pero, de ningn modo es ste el nico efecto de la crisis del trabajo abstracto. La
depreciacin generalizada de la fuerza de trabajo, generada por el impulso de
productividad de la microelectrnica, socava al mismo tiempo las bases de la
valorizacin del capital . Puesto que, si en los sectores centrales de la produccin de
mercancas cada vez se hace ms superfluo el trabajo abstracto, esto redunda en una
reduccin de la masa de valor que all se produce.
El desarrollo en el avance de las fuerzas productivas provoca, por lo tanto, una situacin
de sobreacumulacin estructural, en la cual, grandes volmenes de capital no
encuentran posibilidades de realizacin en la esfera del capital productivo y por eso
estn tendencialmente amenazados por la desvalorizacin.
Esta sobreacumulacin no puede solucionarse mediante el inmenso incremento del
trabajo precarizado, tampoco por la explotacin extensiva que se hace de l en pases
como China. Aunque grandes masas humanas deban sacrificar todo el tiempo de su vida
y su salud, el valor que se les extrae representa slo una cantidad muy pequea del
volumen global de valor extrado debido a que all la fuerza de trabajo se explota a un
nivel de productividad extremadamente bajo. Es decir: una hora de trabajo en ese nivel
representa solamente un fraccin minima del valor de una hora de trabajo en los
sectores de tecnologa de punta. Tampoco conquistando nuevos sectores de produccin
para la realizacin del capital, hay una salida de la trampa de sobreacumulacin; ya que
las fuerzas productivas postfordistas son fuerzas productivas universales sustentadas en
el acervo del conocimiento de la sociedad en general (el famoso general intellect) .
Por eso, todo nuevo mbito de produccin est siendo organizado y estructurado de
antemano segn las pautas de una racionalizacin global de los procesos de trabajo. Un
ejemplo de esto son los nuevos complejos biotecnolgicos. Pero, la tercera revolucin
industrial ha transformado tambin radicalmente los sectores de administracin,
distribucin, transporte y todos los dems que integran el circuito econmico (cabe
sealar aqu la concomitancia de esto con una racionalizacin del pensamiento,
sentimientos e interrelaciones humanas). En este sentido la actual crisis del trabajo
abstracto reviste una nueva calidad: socava definitivamente la sustancia del valor por

lo tanto tambin los fundamentos de la valorizacin y, en consecuencia, a la sociedad


que sustenta.
Es decir, no estamos simplemente frente a una de las crisis cclicas del capitalismo, sino
ante una crisis fundamental que lleva a la sociedad capitalista indefectiblemente a su
lmite histrico absoluto y que como es sabido conlleva la destruccin de las bases
naturales de la existencia, vctima del insaciable apetito de valorizacin del capital, lo
cual no significa que el capitalismo se derrumbe de un da para el otro. Ms bien se
trata de un largo proceso que puede prolongarse por varas dcadas, con consecuencias
catastrficas para la gran mayora de la poblacin mundial, a menos que se logre romper
con la lgica de valorizacin y su dinmica destructiva .
5. Un indicio evidente de la sobreacumulacin estructural que se est dando desde hace
ms de dos dcadas es el colosal crecimiento del sector financiero. Si bien el capital all
invertido (un volumen que como es sabido supera en mucho el del capital invertido en
la economa real) arroja inmensa rentabilidad, sin embargo sta no es el resultado del
plusvalor obtenido en la produccin de mercancas, sino el de la especulacin y los
crditos que, en gran parte, no se asientan en la economa real. Se trata de lo que Marx
llam capital ficticio o sea, un capital que se multiplica slo formalmente sin que se
haya explotado fuerza de trabajo como es el caso en la produccin de mercancas o
servicios.
Sin embargo, este capital ficticio que se forma constantemente en perodos de
sobreacumulacin, no es nicamente el efecto pasivo de la crisis del trabajo abstracto,
sino que constituye en s mismo un momento activo del proceso de esta crisis y
determina de manera fundamental su desarrollo y su dinmica. Por una parte tiene la
funcin de postergar los efectos de la crisis, porque al capital excedente se que no
puede ser invertido en la economa real le ofrece posibilidades de inversin en el
sector financiero, evitndole una depreciacin inmediata. Adems, una parte del dinero
de la superestructura financiera retorna a la economa real y all estimula la demanda de
mercancas y servicios. As, en todo el mundo, para una gran parte de los gastos de
consumo privados y pblicos se toman hoy en da crditos y, muchas inversiones, en
particular las del sector inmobiliario, son financiadas con los beneficios del mercado
financiero, inversiones que a su vez a menudo son de carcter especulativo puro (un
ejemplo actual es la crisis en el mercado inmobiliario de los Estados Unidos).
Por otra parte, la esfera del capital ficticio acta sobre la economa real agudizando la
crisis. La alta rentabilidad en el sector financiero se convierte en la medida de las
expectativas para las inversiones reales, incrementando as la presin de racionalizar
an ms la produccin. El efecto de esto es una reduccin an mayor de la demanda de
fuerza de trabajo, una mayor compresin del tiempo de trabajo y una reduccin
adicional de los salarios, con lo cual simultneamente se acelera la crisis de
sobreacumulacin. Por lo dems, la enorme flexibilidad y movilidad del capital ficticio
potencia el proceso de la globalizacin. Y finalmente, devaluaciones peridicas
parciales sumergen a muchos estados en crisis profundas, cuyos resultados son una
acelerada destruccin de las estructuras econmicas y sociales con la consiguiente la
marginacin social. Aqu, en Argentina huelga extenderme sobre lo que esto significa en
concreto para las condiciones de vida.

Sin embargo, estas crisis peridicas, an considerando en cada caso la gravedad de sus
efectos, no son ms que muestras de la catstrofe que se avecina cuando el alud del
mercado financiero se desprenda a nivel global.
Que esto suceda, es en ltimo trmino inevitable, puesto que la burbuja del capital
ficticio no puede inflarse indefinidamente.
Cundo suceder, es incierto, ya que la flexibilizacin de los mecanismos del mercado
financiero ha generado grandes mrgenes de accin para compensar provisoriamente los
desequilibrios y postergar las grandes arremetidas devaluatorias.
Sin embargo, cada postergacin incrementa simultneamente el potencial de crisis
acumulado; as por ejemplo la crisis de la New Economy fue resuelta mediante
fuertes bajas de intereses, lo que entre otros efectos condujo a la especulacin en el
mercado inmobiliario en Estados Unidos, cuya crisis a su vez hoy amenaza la economa
mundial. Queda abierto el interrogante, si esta crisis tambin podr ser diferida. Lo
cierto es que: una devaluacin del capital ficticio a nivel global tendr consecuencias
devastadoras en todo el mundo, puesto que necesariamente afectar tanto a la economa
real como tambin a los sistemas sociales y las finanzas estatales y no slo en las
regiones de la periferia del mercado mundial sino tambin en las metrpolis. Pero no
debe cometerse el error de buscar las causas de este impulso de la crisis en el desenfreno
del sector financiero, como lo hacen muchos crticos de la globalizacin. ste es ms
bien l mismo una consecuencia de la crisis del trabajo abstracto que no puede ser
solucionada mediante controles de los mercados financieros u otras medidas polticas,
porque es la resultante de una contradiccin fundamental de la lgica capitalista misma.
6. Sin embargo, decir que la centralidad del trabajo como principio organizativo del
capitalismo se mantiene a pesar de la crisis, no es del todo correcto. Hay que precisar un
poco ms: A medida que el trabajo abstracto se convierte en un principio de exclusin
social, va perdiendo su capacidad de mediacin y sntesis societal. Porque, aunque los
sectores marginalizados y excluidos sigan sometidos a la dominacin del trabajo
abstracto y de la produccin de mercancas, sta tiene otro carcter que la de la era
fordista, donde la explotacin del trabajo en los sectores industriales formaba el centro
de gravitacin. En cierto modo la subsuncin a la lgica mercantil hoy da es incluso
ms intensa que veinte o treinta aos atrs. Esto es muy evidente en las orientaciones
consumistas y las prcticas culturales impregnadas por una industria cultural
globalizada. Pero tambin en la lucha cotidiana por la sobrevivencia: la presin de ganar
dinero se ha ido acentuado gravemente, mientras incluso se incrementa cada vez ms la
monetarizacin de muchas prcticas de autoayuda y autoorganizacin (por ejemplo por
subsidios estatales o por influencia de las ONG). En este sentido la lgica mercantil y
del trabajo abstracto se expande continuamente, pero a la vez comienzan a disolverse
los lmites claros entre el universo constituido por sta lgica y las actividades
anteriormente definidas como no-trabajo.
Sin embargo, esta disolucin de lmites no significa una superacin emancipativa del
trabajo abstracto, sino al contrario, la difusin total del trabajo abstracto en la vida,
configurndose as una mezcla catica de sus efectos de dominacin y exclusin. Uno
de ellos es la multiplicacin de las contradicciones y de las fragmentaciones, lo que a su
vez provoca reacciones muy diversas y heterogneas. Esta heterogenidad y diversidad
no es simplemente positiva, sino que incluye tanto luchas solidarias y reinvicativas,

como la brutalizacin de la competencia individual, la agudizacin de la violencia


sexista y racista, la promulgacin de las identidades nacionalistas y etnicistas o la
expansin de las sectas religiosas y bandas mafiosas. Son justamente estas ltimas
reacciones las que ganan una fuerza alarmante porque contituyen la prolongacin de los
efectos dominantes, excluyentes y destructivos de la lgica capitalista bajo las
condicciones de crisis y, como tales, representan un peligro no menor que la represin
estatal, para todo movimiento emanzipativo.
No son pocos los que, bajo estas circunstancias difciles, suean con una nueva unidad
de clase acorde a los conceptos del marxismo tradicional y el movimiento obrero. Sin
embargo, estos conceptos no slo ya revelaron su carcter de dominacin en el siglo
veinte (contradiccin principal vs. contradicciones secundarias, vanguardia, jerarquas
partidarias etc.), sino adems hoy da ni siquiera tienen una base material, base que sin
duda consista en la funcin del trabajo abstracto como principio de mediacin societal
y en la consiguiente centralidad del conflicto trabajo-capital en la poca del auge
capitalista. De ah se deriv la idea tanto escencialista como metafsica enunciada
especialmente por Lukacs de que la clase trabajadora representa la verdadera totalidad
societal y de que debe asumir la conciencia de esto. Pero pensar la sociedad emancipada
como totalidad significa en ltima instancia pensarla dentro de las categoras de la
sociedad capitalista. Porque sta es la nica sociedad que jams ha pretendido establecer
una totalidad, por ser una sociedad dominada y constituida por un nico principio
universalista: valor y trabajo abstracto.
La crisis actual del capitalismo consiste como ya he recalcado en la destruccin
negativa de esta sntesis totalizadora, porque el trabajo abstracto ya no es capaz de
garantizarla de modo coherente. Pero, ms all de este proceso de crisis es necesario
constatar que, una sociedad de seres humanos libremente asociados no puede nunca
construirse como totalidad, sino como una configuracin social heterogna, relacionada
por una multiplicidad de mediaciones y de formas organizativas. La tarea actual ms
importante para los movimientos emazipativos por lo tanto consiste en crear nuevas
formas de organizacin y de vinculacin que en cierto modo anticipen esta nueva
sociedad. Slo si logramos esto, habr una perspectiva ms all del trabajo abstracto, de
la produccin de mercancas y del estado.
1 El autor es miembro de la redaccin de la revista krisis, publicacin de teora crtica
que existe desde 1986. Textos publicados se encuentran tambin en internet en diversos
idiomas, incluso castellano, en www.krisis.org.