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Combustin

La combustin es una reaccin exotrmica (libera energa calrica) que involucra a un


combustible (slido, lquido o gaseoso).
El proceso obedece a una reaccin de oxidacin, en la cual se necesita la presencia de
un combustible y un agente oxidante. El agente oxidante ms comn lo constituye el
oxgeno atmosfrico que se encuentra presente en el aire en una proporcin del 21%.
Los
combustibles incluyen diversos materiales que debido a sus propiedades qumicas,
pueden
oxidarse para producir compuestos ms estables que los mismos reactivos, como ser
el dixido de carbono, agua y liberacin de calor.
En general, el uso del trmino agente oxidante, oxgeno y aire es indistinto salvo que
se
exprese lo contrario.

Ignicin y proceso de combustin


Se entiende por ignicin al proceso por el cual se inicia la combustin. La ignicin
puede
ser provocada, por ejemplo, cuando se acerca una llama o chispa a la mezcla de aire/
combustible o bien espontnea cuando se alcanza una temperatura lmite, en cuyo
caso
se habla de punto o temperatura de auto ignicin.
Para que el proceso de combustin se convierta en sostenido, las molculas de oxgeno
y combustible deben alcanzar un estado activado que resultan en la formacin de
partculas
altamente reactivas denominadas radicales libres; estas inician reacciones rpidas
en cadena que convierten al combustible y al oxgeno en productos de combustin, con
la consecuente liberacin de energa calrica.
La reaccin en cadena ser sostenida siempre y cuando la velocidad de produccin de
radicales libres iguale o supere a su tasa de eliminacin.
Una vez que ha ocurrido la ignicin, la combustin durar hasta que todo el
combustible
u oxidante se haya consumido, o hasta que la llama se haya extinguido.
Para combustibles lquidos y slidos, la ignicin de la llama ocurre cuando se alcanza
un
estado gaseoso que se logra con el suministro de calor, creando as una fase de vapor
y
aire en la superficie del combustible.
Para los combustibles lquidos esto se manifiesta con la evaporacin y se lo denomina
punto de inflamacin. Los slidos en cambio, debern sufrir a priori una
descomposicin
qumica denominndose a dicho proceso pirolisis. El punto en cual se inicia esta
transformacin
se denomina lmite de pirolisis o temperatura de superficie.
Los factores que influyen sobre la temperatura de ignicin y en el proceso de
combustin
son variados y entre ellos encontramos: velocidad del flujo de aire, tamao y estado
del
combustible, velocidad de calentamiento, etc.

Tringulo y tetraedro del fuego


A los fines de graficar el proceso de combustin en general se recurre al tringulo y
tetraedro

del fuego. El tringulo asocia al fuego con los elementos fsicos que lo componen,
as tenemos representada la vinculacin del fuego con el combustible, el oxgeno y el
calor.

El tetraedro en cambio introduce la variable qumica del proceso de reaccin en cadena


que produce la combustin.

Lmites de inflamabilidad
Los lmites de inflamabilidad definen los rangos de concentraciones en los cuales un
gas
inflamable en presencia del aire y de una fuente de ignicin arder. Cuando la
temperatura
de la mezcla aumenta el rango se ampla y al enfriarse se reduce.

Explosiones y velocidad de propagacin de un incendio


Las explosiones ocurren cuando previamente a la ignicin, se permite la mezcla ntima
entre el combustible y el oxidante dentro de los lmites de inflamabilidad. Como
resultado
de esto se sucede una reaccin de combustin instantnea. En la generalidad de los
incendios sucede que el combustible y el oxidante no se encuentran pre-mezclados con
lo cual la llama comienza con un flujo laminar, es decir con una velocidad predecible de
propagacin que depende de la transferencia de calor al combustible que an no est
ardiendo, del aporte de combustible y de la cantidad de oxgeno disponible.
Al extenderse el incendio, las reacciones de las partculas elementales en las llamas
cobran importancia y se tornan inestables (rgimen turbulento) mostrando un clsico
parpadeo o pulsacin, este tipo de fuego se hace presente cuando la superficie
ardiendo
supera los 50 cm de dimetro. En un incendio con llamas a rgimen turbulento, la
prediccin del comportamiento del mismo se hace errtica y adquieren una
peligrosidad
mayor.

Tipos de combustin de acuerdo a su velocidad de


propagacin
Calor y temperatura

La fsica entiende el calor como una forma de energa que se transfiere de un cuerpo (o
sistema) a otro, vinculadas con el movimiento de tomos, molculas y otras partculas.
Es
importante tener en cuenta que los cuerpos no tienen calor sino energa interna. El
calor
es la transferencia de una parte de dicha energa (la energa trmica). La cuantificacin
de calor se corresponder entonces con unidades energticas como ser el Joule, Watt,
calora, etc.
La temperatura en cambio es una magnitud fsica que expresa el nivel de calor que
tiene
un cuerpo o sistema y su capacidad de recibir o entregar calor.
La forma de medir la temperatura es con termmetros en diversidad de escalas que se
corresponden con grados (Centgrados, Fahrenheit, etc.). El calor viaja siempre de altas
a bajas temperaturas, hasta que ambos cuerpos logran el equilibrio trmico, es decir,
se
sitan a la misma temperatura.

Transferencia del calor

La transferencia del calor est vigente en todas las etapas de un incendio, vale decir
desde
su comienzo hasta su extincin. La transmisin del calor se da a travs de una o la
combinacin de 3 posibles vas:
1- La conduccin:
La transmisin de calor a travs de la conduccin se produce especialmente en los
slidos que se encuentran en contacto con la fuente de calor y est directamente
vinculado con un factor propio del material denominado conductividad trmica.
Un claro ejemplo de esto es una olla sobre una hornalla. La olla metlica comenzar
a calentarse al estar en contacto con el fuego por conduccin. Los metales
tienen mayor conductividad trmica que los lquidos y los gases, es por ello que
los aislantes como la fibra de vidrio incorporan un volumen importante de aire en

su estructura para no transmitir el calor tan fcilmente.


2- La conveccin:
La conveccin implica la transferencia del calor por medio de un fluido circulante
(sea gas o lquido), as por ejemplo una estufa que en principio se calienta por
conduccin (placa slida de la estufa en contacto con el fuego) termina calentando
un ambiente por conveccin dado que el aire al calentarse asciende y as se
entabla la circulacin del fluido antes mencionada.
3- La radiacin:
En la radiacin no se necesita un medio especfico para transmitir el calor ya que
lo hace por medio de ondas electromagnticas. La radiacin trmica de los procesos
de combustin ocurre principalmente en la regin de las ondas infrarrojas. Un
claro ejemplo de la transmisin del calor por radiacin es el sol.

Generacin de calor
Dado que la prevencin, control y extincin de un incendio depende directamente del
control del calor, es til saber cuales son las fuentes de emisin de dicha energa o
tambin
denominadas fuentes de ignicin.
Hay 4 fuentes de ignicin posibles y estas son:
1- Energa qumica:
Obedecen a la produccin de calor a travs de las reacciones de oxidacin de
distintos elementos combustibles.
2- Energa elctrica:
Es la produccin de energa calrica debida a la circulacin de una corriente elctrica a
travs de un conductor.
3- Energa mecnica:
Es el calor producido por la friccin mecnica de las partes involucradas que termina
encendindolas o bien provocando chispas.
4- Energa nuclear:
Se basa en la produccin de calor por la fisin de ncleos atmicos.

Incendio
Desarrollo del incendio
Entendemos por fuego a toda reaccin confinada y bajo control que produce como
principal
componentes llamas y calor, con un determinado fin. El uso principal del fuego en

la vida diaria es la generacin de cierto tipo de energa (calrica, mecnica, etc.).


Cuando
el fuego sale de control comienza el incendio.
El desarrollo de un incendio se puede caracterizar por medio de dos parmetros, que
expresan la gravedad del mismo y su potencial de destruccin; estos son:
La velocidad con la que se quema el combustible y libera energa al medio. Esta
tasa de combustin se denomina tasa de liberacin de calor.
La energa total disponible que dicho combustible puede liberar. Este parmetro
se determina con la denominada carga de fuego.

Tasa de liberacin de calor


La tasa de liberacin de calor es la cantidad de calor liberado por unidad de tiempo.
Este
ndice es funcin de diversos parmetros como ser el poder calorfico del combustible
(material), forma y estado del combustible (trozos grandes o pequeos, lquidos,
gases),
la velocidad con la que se quema el combustible y la fuente de aire disponible para
alimentar
el fuego. Se expresa en unidades de energa por unidad de tiempo (ej. J/s o W/s).
La tasa de liberacin de calor es importante en la etapa de crecimiento de un incendio,
cuando la provisin de aire para la combustin es abundante. En la mayora de los
incendios
el calor liberado lo hace en un 30% por radiacin y un 70% por conveccin.

Carga de combustible
El riesgo potencial o gravedad del incendio se expresa como carga de fuego o carga
de
combustible y se basa en la determinacin de la cantidad de energa que se liberar
si se
fuera a consumir todo el combustible alojado en un recinto. La unidad para expresarlo
es
en kilogramos de combustible por unidad de superficie.

Flashover
El flashover alude a la combustin sbita generalizada de un recinto. La misma
ocurre
cuando la produccin de vapores de combustin se realiza a una velocidad alta. Se
asocia
en general con recintos cerrados en donde la nube de combustin se encuentra a
temperaturas
del orden de los 600 C y la produccin de calor por radiacin de los elementos
que se encuentran en l supera los 20KW/m2.

Clasificacin de los incendios


Los incendios han sido clasificados en cuatro categoras, a saber:
1 Clasificacin por tipo de proceso de combustin:
Esta clasificacin se determina en funcin de dividir al incendio en tres regmenes;
pre-combustin, combustin sin llamas y combustin llameante. Esta clasificacin
no presenta una secuencia lineal de sucesos pudiendo, por ejemplo,
saltarse de la pre-combustin a la combustin con llamas o viceversa.
La pre-combustin es el proceso de calentamiento de los combustibles hasta su
punto de ignicin. La combustin sin llamas, es bsicamente una combustin
incandescente, en la cual la produccin de vapor por parte del combustible, la

provisin de oxgeno o bien las temperaturas involucradas no son suficientes


para la formacin de llamas.
La combustin con llamas se alcanza cuando los parmetros mencionados en
el prrafo anterior son los suficientes como para determinar la presencia de la
misma.
Estas condiciones de combustin pueden co-existir en un mismo incendio, vale
decir que en un recinto podemos tener en distintas secciones material que est
siendo precalentado, incandescente y en llamas.
2 Clasificacin por tasa de crecimiento
Si la tasa de liberacin de calor aumenta con el tiempo estamos ante la presencia
de un incendio en crecimiento, cuando la misma permanece en valores constantes
el incendio se lo clasifica de estacionario o en rgimen. Al decaer la tasa de
liberacin de calor nos encontramos con un incendio en decadencia o extincin.
Tpicamente los incendios en crecimiento disponen de ms combustible que el
necesario para la combustin. En los incendios en rgimen, la produccin de calor
permanece en un rango relativamente constante a lo largo del tiempo, no evidenciando
crecimientos o descensos significativos. Finalmente los incendios en
decadencia obedecen al agotamiento del combustible.
3 Clasificacin basada en la ventilacin
Se basa en la relacin entre el oxgeno y el combustible disponible para realizar
la combustin. En un incendio al aire libre o en la primera etapa de uno confinado,
existe amplia disponibilidad de oxgeno, estando en presencia de un
incendio controlado por el combustible. Si la produccin de gases y de vapores
de combustin supera ampliamente el aire disponible, nos encontramos con un
incendio controlado por la ventilacin.
4 Clasificacin por etapa del incendio
Esta clasificacin es empleada mayormente por los cuerpos de bomberos. Se
determinan 3 etapas. La etapa incipiente o inicial en la cual no hay presencia
de llamas. La segunda etapa denominada de quema libre, se relaciona con una
creciente produccin de calor y de consumo de combustible. La tercer etapa se
caracteriza por la disminucin en el aporte de oxgeno y es denominada combustin
sin llamas.
Si bien estas etapas en general describen una sucesin de hechos en un incendio,
no debe esperarse que el cumplimiento de las mismas sea riguroso, por
ejemplo un incendio en la etapa de combustin sin llamas rpidamente puede
pasar al estado de combustin con llamas por la incorporacin de alguna variable
externa, como ser el aumento del viento en un incendio al aire libre o la
rotura de una ventana en un recinto cerrado.