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Emanuel Acosta 1

Astronoma en otras regiones espectrales

ASTRONOMIA EN OTRAS REGIONES


ESPECTRALES
En cierto sentido, el universo podra compararse con Jano, el Dios
romano de las dos caras, con la salvedad de que el cosmos posee
mltiples semblantes; pero para ver cada una de estas distintas caras
se hace necesario extender nuestra percepcin, ver la luz que la
naturaleza no nos ha concedido
La evolucin ha dotado a los organismos terrestres con un sistema de visin
sensible a una regin muy estrecha del espectro electromagntico, centrada en
la regin de emisin mxima del sol; pero la apariencia de los objetos celestes
es muy diferente dependiendo en que longitudes de onda se observen; cada
una de las regiones espectrales ms importantes nos muestran una visin del
cosmos distinta, y es corriente que los objetos ms destacados en unas
longitudes de onda sean invisibles en otras.
Cada uno de los diversos aspectos del universo proporciona informacin sobre
la constitucin y condiciones fsicas de los astros, informacin que, a menudo,
no se pueden obtener en otras frecuencias. La causa de ellos es que los
mecanismos fsicos que predominan en cada una de las regiones del espectro
son completamente distintos; en los rayos gamma por ejemplo, se observa
procesos de emisin por ncleos atmicos excitados, mientras que en las
ondas de radio la emisin suele ser debida a la aceleracin de los electrones en
el interior de un campo magntico.
Desde la invencin del telescopio en el siglo XVII, los astrnomos han ido
expandiendo su capacidad de observacin del universo, tanto por lo que se
refiere a la mejora de medios pticos de observacin como a la exploracin de
nuevas ventanas espectrales, esto ltimo ya bien entrado el siglo XX. En todos
los casos, sin excepciones hasta el momento, la apertura de una de estas
ventanas al universo ha producido descubrimientos relevantes, en muchas
ocasiones completamente inesperados. Tal es el caso del descubrimiento de los
pulsares o de la radiacin de fondo cosmolgica, que no solo ha tenido
repercusiones en el campo de la astronoma, sino incluso en la visin que la
humanidad tiene de s misma y de sus orgenes.

LAS REGIONES RADIOELECTRICA E INFRARROJA


Todo empez en 1930; aquel ao los laboratorios BELL encargaron al joven
ingeniero de telecomunicaciones Karl Jansky que estudiara el origen de las
interferencias que plagaban las comunicaciones por radio a travs del
Atlntico. Para ello, Jansky construyo una antena muy direccional.

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Rpidamente, descubri que la fuente ms importante de radiointerferencias
eran las tormentas tropicales en el golfo de Mxico
Pero an exista alguna otra fuente de ruido radioelctrico, algo que Jansky no
era capaz de asociar con ningn fenmeno conocido. La pista que lo puso en la
correccin correcta era la periocidad en la aparicin de las interferencias: 23
horas 56 minutos, el periodo de rotacin de la tierra, con la ayuda de un mapa
celeste determino que la aparicin de las interferencias coincida con la salida
por el horizonte de la constelacin de sagitario; sin saberlo Jansky fue el primer
hombre que haba detectado seales procedentes del centro de la galaxia.
Por desgracia, poco despus de su
divulgacin, el trabajo de Jansky fue
olvidado por todo el mundo salvo por el
radioaficionado norteamericano Grote
Reber, que con una antena parablica
construida por el mismo, y un verdadero
arsenal de paciencia, se dedic a hacer
un mapa del cielo en frecuencias de
radio. Este trabajo, efectuado en solitario
y sin ningn tipo de subvencin, lo
convirti en el pionero de la
radioastronoma.
La segunda guerra mundial, con toda su
carga de crueldad y sufrimiento, permiti
realizar unos avances en los campos de
la electrnica y las comunicaciones que
difcilmente habran sucedido en tan
pocos aos en un periodo de paz. Las
necesidades de la guerra obligaron a inventar dispositivos como el radar y a
mejorar Fuentes: http://www.astro.iag.usp.br/~thais/aga414_files/Radio_10.pdf
Sistemas de comunicacin.
Tras la guerra, decenas de toneladas de material electrnico y de
comunicaciones quedaron en disposicin de quienes pudieran darles un uso
razonable. En este caso se encontraron muchos astrnomos que se hicieron
con radares y antena para retomar el trabajo de Jansky y Reber, pero con unos
medios tcnicos muy superiores. As se fundaron observatorios mticos, como
el de Jodrell Bank.
En pocos aos el universo mostro a los cientficos una de sus muchas caras
escondidas; explosiones monstruosas en el sol (ya haban sido detectadas
durante la guerra, pero fueron clasificados como secreto, debido a su impacto
negativo en los sistemas de radar y comunicaciones) la observacin de

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meteoros y la exploracin de la superficie de los planetas por medio de
sistemas de radar, la estructura de la galaxia, el universo extra galctico, la
radiacin de fondo cosmolgica y muchas otras maravillas, fueron estudiadas
en buena parte gracias al uso de la tecnologa blica, lo que demuestra que la
tecnologa no es intrnsecamente mala; solo se puede aplicar esa clasificacin
moral a los usos que se hagan de ella.
La radioastronoma se est mostrando como uno de los campos de
investigacin ms agiles en este inicio de siglo. Sus descubrimientos resultan
de gran relevancia incluso para temas aparentemente tan lejanos de la
astronoma como el problema del origen de la vida en la tierra. Desde los
inicios de la radioastronoma se detect la emisin de las molculas que
componen el medio interestelar; pero pocos podan imaginar lo asombrosa
complejidad de la qumica interestelar, que incluye muchas molculas
orgnicas, entre las cuales se encuentran algunas de las que forman la base de
la qumica de la materia viva de nuestro planeta.
En la actualidad, el observatorio radioastronmico ms importante es, sin duda
alguna, el Very Large Array (VLA, red muy grande), que emplea una tcnica
muy especial, denominada interferometria, mediante la cual se combinan las
seales recibidas por varias antenas separadas. La resolucin de cada una de
las antenas por separado es moderada; pero cuando se usa una combinacin
de varias antenas, la resolucin del sistema es equivalente a la de una antena
de un dimetro mucho mayor, en realidad de un dimetro igual a la separacin
mxima entre las antenas, en el caso de la VLA las antenas estn dispuestas
en forma de Y, y la separacin mxima entre las antenas de los extremos
opuestos es de unos 37 kilmetros.

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Fuentes: http://www.radio-sky.ru/review_telescopes10.php

As se obtienen resoluciones angulares de unas pocas centsimas de segundo


de arco.
La interferometria se ha llevado al lmite por medio de convenios entre
diferentes pases, por los cuales se ha acordado el uso de una combinacin de
radiotelescopios dispuestos en diferentes continentes. El resultado final posee
la misma resolucin angular que una antena de un dimetros similar al de la
tierra, es decir del orden de milsima de segundo de arco. En los ltimos aos
se empieza a superar el lmite impuesto por el tamao de la tierra; para ello se
estn construyendo satlites que transportaran antenas que se sitan en rbita
terrestre, con lo que se incrementa la distancia mxima entre puntos de
observacin. En principio, la misma tcnica de interferometria es aplicable a los
instrumentos pticos. La razn para la cual a un no exista ningn
interfermetro ptico astronmico radica bsicamente en la dificultad de
conocer la separacin entre los telescopios con la elevada precisin requerida
para utilizar los medios interfermetros. Un problema aadido, que en el
espectro radioelctrico no se presenta, es debido a los efectos distorsionadores
de la atmosfera.

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Fuentes: http://sirrah.troja.mff.cuni.cz/~mira/astronomie/Astrofyzika/astrodal/obrtel.html

Esto ha llevado a proponer que el emplazamiento natural para un


interfermetro ptico es el espacio. Aun as, se espera que en el futuro cercano
los telescopios Keck I y II, los mayores telescopios pticos del mundo, acten
como un interfermetro ptico, as como el conjunto de telescopios europeos
VLT, con estos avances, se hizo uso de la segunda de las 3 ventanas
atmosfricas disponibles. La restante la infrarroja, tardo algo ms en ser
empleada. De hecho an hoy es una ventana poco usada; la razn se debe
buscar en su relativa estrechez, junto con los problemas impuestos por la
atmosfera, que afecta intensamente a esta regin. Los telescopios infrarrojos
se sitan en regiones en las que la humedad del aire es muy baja, pues la
molcula de agua es en extremo eficaz absorbiendo la radiacin infrarroja. Las
soluciones buscadas son muy ingeniosas, como situar los telescopios
infrarrojos en la Antrtida o incluso en un avin, el observatorio
aerotransportado KUIPER, de la NASA.
Los problemas asociados a la atmosfera plantearon la posibilidad de enviar al
espacio un satlite especialmente dedicado a la observacin en infrarrojo. En
1983 se lanz el satlite IRAS (Infra Red Astronomical Satellite) que constituyo
un rotundo xito. Consista en un telescopio de 57 cm de dimetro con varios

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detectores infrarrojos; para evitar que la propia emisin infrarroja del
telescopio impidiera las observaciones, todo instrumento estaba refrigerado
por helio liquido hasta una temperatura de 2 o 3 kelvin; el agotamiento de las
reservas de helio impidi mantener el control de la temperatura y la misin
termino tras poco menos de un ao de funcionamiento, durante los pocos
meses que dur la misin, el IRAS pudo hacer la primera observacin de toda la
bveda celeste, as como estudiar con detenimiento regiones de especial
inters. En aos recientes, un nuevo satlite, el ISO (Infrared Space
Observatory) obtuvo tambin resultados espectaculares, el telescopio que
embargaba el ISO era solo un poco mayor de 60 cm de dimetro, pero contaba
con detectores mucho ms refinados que los del IRAS. Su sistema criognico
tambin a base de helio lquido, estaba diseado para poder permitir una vida
til de 18 meses, la cual se super ampliamente.
Por su parte la NASA ha decidido sustituir el observatorio aerotransportado
KUIPER por un nuevo sistema, bautizado SOFIA, que incorpora un telescopio de
mayor abertura. En los prximos aos de espera que empiecen las pruebas de
vuelo.

ASTRONOMIA DE ALTAS ENERGIAS


El resto de regiones del espectro, especficamente la de las altas energas,
ultravioleta, rayos X y gamma, tuvieron que esperar el desarrollo de la
astronutica para empezar sus andaduras pues, como ya sabemos. La
atmosfera es completamente opaca a este tipo de radiacin. La astronutica
otro beneficio de los derivados de la segunda guerra mundial, permiti poner
observatorios astronmicos en el espacio, mas all de los efectos
perturbadores de la atmosfera, especialmente de la absorcin de la radiacin
energtica por las molculas atmosfricas. A partir de 1945, todas las caras del
universo estuvieron a disposicin de la humanidad.
Los primeros experimentos de astronoma en ultravioletas y rayos X se
realizaron por medio de cohetes sonda, al principio meros misiles alemanes V-2
modificados. Aunque los vuelos duraban solo unos pocos minutos, los
astrnomos pudieron observar el sol y otros objetos celestes, demostrando que
hay razones objetivas para empezar proyectos astronmicos ms ambiciosos
en estas regiones espectrales. Fruto de ello, fueron lanzados satlites que
hicieron historia, como Einstein, Uhuru, IUE y Compton. Sus observaciones han
permitido estudiar desde otra perspectiva objetos conocidos y, an ms
interesantes, hallar objetos extraos, inimaginables antes de ser descubiertos.
El satlite ms importante en la regin ultravioleta es, con toda seguridad la
IUE (International Ultraviolet Explorer), que supero ms de 15 aos de vida til
de tres aos prevista en el diseo dela misin. Durante esos casi 19 aos, el
satlite obtuvo espectros de alta resolucin de la emisin ultravioleta de

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multitud de objetos, como supernovas, novas o galaxias activas. Por fin en
1996, La IUE fue desconectada por razones presupuestarias, aunque su
funcionamiento continuaba siendo satisfactorio. En la actualidad dos
telescopios especiales con capacidad para observar en ultravioleta; uno es el
satlite EUVE, que observa la regin de los UV ms energticos; el otro es el
colosal telescopio Hubble.

Fuentes: http://www.iar.unlp.edu.ar/divulgacion/art-difu-21.htm

Hoy en da, la astronoma gamma y X presenta un serio problema debido a la


baja resolucin de los detectores que transportan los satlites. En este campo
de la astronoma, una resolucin angular de medio grado es considerada como
muy satisfactoria. En este estado de cosas, se complica enormemente la
identificacin en otras longitudes de onda de la fuente gamma y X ms

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interesantes. No obstante, los nuevos satlites (como el XMM de la ESA)
poseen resoluciones mucho mejores.
Existe una posibilidad para mejorar la precisin de las posiciones de la fuente
gamma y X, pero solo vale para aquellas que son eclipsadas por la luna.
Determinando el instante exacto del eclipse, es sencillo reducir mucho la
incertidumbre original, pues la posicin de la fuente ha de coincidir con la del
borde de la luna en el instante del eclipse. De hecho, esa misma tcnica se
emple en los orgenes de la radioastronoma, cuando la resolucin de los
telescopios era mucho peor que la actual.
Otros dos problemas asolan la astronoma gamma y X; uno es debido al
pequeo nmero de fotones de estas energas que se reciben, que impone
tiempos de integracin muy largos; el otro es un problema de contaminacin,
aunque en este caso no sea artificial, debido al ruido causado por protones,
electrones y rayos csmicos de alta energa que interactan con los detectores
produciendo seales muy similares a las debidas a la deteccin de un fotn de
alta energa.

Fuentes: http://www-revista.iaa.es/35/leyendo-entre-l%C3%ADneas-i

El dispositivo necesario para discriminar entre los rayos gamma y el ruido


determina un severo incremento en la masa del detector, factor de gran

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importancia en los observatorios espaciales debido a la limitada capacidad de
los cohetes lanzadores.
Actualmente se pude decir que se ha explorado casi todo el espectro
electromagntico. Si acaso, una de las pocas regiones que an no se han
investigado satisfactoriamente es la de la radio de ondas extra largas, con
longitudes de onda de un kilmetro o ms. En esta regin se deben observar
fenmenos asociados a nubes de plasma, aunque, como ha ocurrido con todas
las otras, es muy probable que esta porcin del espectro esconda alguna
sorpresa. Por desgracia, los electrones del viento solar crean una especie de
ionosfera que refleja las ondas de esta regin; los astrnomos tendran que
alejarse mucho del sol antes de poder estudiar cmodamente las radiaciones a
estas longitudes de onda.

BIBLIOGRAFIA
Cornell, J. y Gorenstein, P., Astronomy from space, The MIT Press (1983).
Aunque algo envejecida esta es una Buena referencia para internarse en el
fascinante
mundo de la astronoma desde el espacio, especialmente en
regiones de alta energas.
Falque, J. C. y Humbert-Droz Swezey, A., Gran Atlas del Espacio, S.A. Ebrisa
(1988). Las secciones de astronoma desde el espacio entretienen e informan a
la vez, pero son muy escuetas.
Gimnez Caete, A. y Castro-Tirado, A., Astronoma X, Ed. Equipo Sirius (1998).
Compendio histrico y cientfico, a nivel divulgativo, sobre la exploracin del
universo con rayos X.
Kellermann, K . y Sheets, B., Serendipitous Discoveries in Radio Astronomy, Ed.
National Radio Astronomy Observatory (1983). Es un libro muy recomendable,
con abundantes anecdotas de primera mano sobre los inicios de la
radioastronoma.
Narlikar, J., Fenmenos violentos en el Universo, Alianza Universidad (1987). Un
interesante libro que repasa el universo visto en Altas energas.