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EL SER HUMANO COMO ESPECIE: LA PERSPECTIVA BIOLGICA

Stella Maris Martnez. Ctedra de Biologa

La pregunta qu es el hombre? la hemos formulado desde hace muchsimos aos.


Una base sencilla que puede servir de punto de partida es preguntarse sobre la
naturaleza biolgica del hombre. Desde Darwin en adelante qued claro, basado en
una creciente cantidad de evidencias, que Homo sapiens, nuestra especie, evolucion
desde especies precedentes bajo la influencia directora de la seleccin natural y que
Homo sapiens est emparentado por ancestros comunes con los grandes monos
modernos

Sabemos que la humanidad tiene millones de aos de existencia. Nuestro propio


gnero, Homo, alrededor de 2 a 2,5 y Australopithecus, un gnero anterior, ms de 4.
Durante este largusimo perodo, nos hemos adaptado a ambientes cambiantes y
enfrentado innumerables catstrofes. Los humanos actuales, as como todos los seres
vivos que nos acompaan, podramos considerarnos sobrevivientes de una
interminable serie de adversidades. Sobrevivimos porque la presin de la seleccin
natural favorece las constituciones genticas ms apropiadas para enfrentar los
desafos del ambiente. Hay que tener presente que desde el punto de vista evolutivo,
lo que cuenta para definir que un individuo es exitoso es que deje mayor nmero de
descendientes que otros. De esta forma, esos genes favorables pasan a la siguiente
generacin y con el tiempo llegarn a ser los ms frecuentes en la poblacin. Un
problema importantsimo ligado al xito de los seres humanos debe haber sido
resolver cmo criar a los hijos eficazmente ya que nuestra la infancia es prolongada y
desvalida. Homo sapiens recorri este desfiladero exitosamente y prevalecimos
mientras otras especies prximas se extinguan, entre ellas el enigmtico y avanzado
hombre de Neanderthal.

El camino evolutivo que recorrimos, de acuerdo con las evidencias disponibles, fue
errtico. No parece haber sido una senda derecha y segura hacia algn tipo de
perfeccin. Se dice de la especie humana que es la especie nica: todos los seres
humanos actuales somos Homo sapiens. Singularizados, entre tantos aspectos, por
ser primates de posicin erecta, enteramente bpedos y dotados de un cerebro
complejo y voluminoso. Pero no siempre fue as.

Ahora sabemos que todos los seres vivos, desde las bacterias al ser humano,
pertenecen a una misma gran familia que se ha desarrollado en el curso de la historia
evolutiva del planeta. Al presente se han logrado identificar ms de 2 millones de
especies, pero es un clculo muy conservador. Todos compartimos el mismo cdigo
gentico y las protenas que nos forman estn construidas a partir de los mismos 20
aminocidos.

Existe una jerarqua de organizacin que comienza en lo subatmico, contina a


travs de tomos, molculas, clulas, tejidos, rganos, individuos, poblaciones, hasta
las comunidades y ecosistemas. El fenmeno de la vida en toda su complejidad ocurre
nicamente desde el nivel celular hacia arriba.

Se han encontrado evidencias de bacterias que habran vivido 3.800 millones de aos
atrs. Homo sapiens apareci en Africa hace unos 100.000 o 120.000 aos. Puede
considerarse un recin llegado. Su historia evolutiva se habra iniciado con los
Australopithecus, un gnero de homnido primitivo pero que est dentro de la familia
humana.

Estos antecesores eran bpedos, vivan en tierra y no en los rboles y

empleaban las manos para manipular como lo hacemos nosotros aunque


seguramente con mucha menos habilidad. Sus dientes llegaron a ser tan semejantes a
los nuestros que resultan difciles de distinguir, segn palabras de un anatomista tan
distinguido como George Gaylord Simpson. Su cerebro, sin embargo era pequeo,
unos 500 cm3, ms prximo al de un chimpanc que al de un humano moderno.

Los australopitecos prevalecieron millones de aos y, de hecho, coexistieron con la


primera especie del gnero Homo, Homo habilis, aparentemente el primer constructor
de herramientas de piedra. En los 2 millones de aos siguientes aparecen y se
extinguen varias especies del gnero Homo. Particularmente interesante es Homo
erectus, el primer hombre que sali de Africa y habit Asia, Europa y algunas regiones
de Oceana. Tuvo mucho xito, al menos las poblaciones que sobrevivieron en Asia y
Oceana. El origen de Homo sapiens moderno no parece relacionado con estas
poblaciones, sino que habra evolucionado a partir de una poblacin de Homo erectus
que haba permanecido en Africa. Su salida de Africa se produjo bastante
rpidamente, y se extendi progresivamente por todo el mundo. En este proceso fue
reemplazando a las dems especies de homnido que encontraba, por ejemplo al
Hombre de Neanderthal que muchos consideran una variante europea evolucionada a
partir de otras poblaciones de Homo erectus.

Son signos distintivos de la evolucin humana:

El compartir ancestros primitivos con otros primates actuales,

La adquisicin precoz de la posicin erecta y la bipedestacin. Cambios que


afectaron sin duda aptitudes y hbitos, por ejemplo alimenticios, como bien lo
muestra la disminucin del tamao de los dientes. Slo cuando la evolucin de la
postura humana y de la denticin estuvieron completas empez el gran aumento
del tamao de cerebro.

El gnero humano es precisamente eso, un gnero, que abarca actualmente a una


especie definida y nica, Homo sapiens, a la que todos pertenecemos. Desde el
punto de vista biolgico, esto significa que los individuos de las poblaciones humanas,
aun las ms alejadas y aisladas, pueden aparearse entre s, y de hecho lo hacen si
tienen la oportunidad, produciendo vstagos frtiles. No existe aislamiento
reproductivo entre poblaciones humanas.

Decir que el ser humano es una especie biolgica entre dos millones y que los
estudios de ADN comparado prueban nuestro parentesco con el chimpanc no
significa, en absoluto, que los bilogos ignoren las condiciones nicas de Homo
sapiens. Los otros expertos de esta mesa lo tratarn sin duda con profundidad, pero
deseo establecer que para la Biologa Homo sapiens es una especie nica. Los seres
humanos son bpedos culturales y sociales que poseen lenguaje y con una
extraordinaria capacidad de fabricar instrumentos. El lenguaje humano es un hecho
nico, no slo como forma de comunicacin sino como medio de pensamiento,
memoria, introspeccin, capacidades tan propias del ser humano.

En resumen, para la Biologa el hombre es un animal con rarezas que lo hacen nico
y con muchas cosas comunes a cualquier otro animal: nace, crece, se reproduce y
muere. Tambin come, respira y se moviliza. La naturaleza humana incluye la
naturaleza comn de todos los animales. El problema que se presenta al bilogo, es
resolver cmo y por qu la evolucin orgnica produjo un animal capaz de evolucin
cultural, que posee sentido moral y, que adems, es consciente de ello.

Desde un punto de vista estrictamente biolgico es posible pensar que las tendencias
sociales y el sentido tico humanos representan adquisiciones evolutivas. Estas
caractersticas habran conferido ventaja selectiva a los individuos flexibles con aptitud

para discernir entre diferentes acciones posibles en funcin de los resultados


previsibles y

la consiguiente responsablilidad. Este tipo de adaptacin slo sera

posible en un medio social cooperativo que permita el aprendizaje. Pero esto no


explica

las

complejidades

propias

de dichas

capacidades.

imprescindible recurrir a otros niveles de estudio y comprensin.

Para

ello

ser