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MDULO 0305- EL CAMPO APLICADO DE LOS PROCESOS SOCIOCULTURALES

UNIDAD I.
EL PAPEL DE LA CULTURA Y LA
SOCIEDAD EN LOS INDIVIDUOS

CULTURA Y SOCIEDAD ...............................................................2


El encuentro de las culturas........................................................2
Primeros contactos con otras culturas ....................................2
El concepto de cultura ................................................................3
La especie humana ....................................................................3
Evolucin.................................................................................4
Seres humanos y simios ...........................................................4
Naturaleza y ambiente ..........................................................5
Sociobiologa .......................................................................5
Instintos...................................................................................6
Diversidad cultural ......................................................................7
Identidad cultural y etnocentrismo ..............................................8
Universales culturales.................................................................8
Lenguaje .................................................................................9
Habla y escritura..................................................................9
Semitica y cultura material.....................................................10
Tipos de sociedad premoderna ................................................10

Lectura 1

Giddens,

A.(1995) Sociologa. Cultura y Sociedad.


Madrid: Alianza Universidad Textos. Cap.
2 pp. 63-75

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Giddens, A.(1995) Sociologa. Cultura y Sociedad. Madrid: Alianza Universidad Textos

UNIDAD I. EL PAPEL DE LA CULTURA Y LA SOCIEDAD EN LOS INDIVIDUOS

MDULO 0305- EL CAMPO APLICADO DE LOS PROCESOS SOCIOCULTURALES

CULTURA Y SOCIEDAD
El encuentro de las culturas
Hace alrededor de medio siglo los habitantes de las islas del Pacfico
occidental empezaron a construir elaborados modelos de aeroplanos de
madera de grandes dimensiones. Horas y horas de paciente labor se
emplearon en su construccin, aunque ninguno de ellos haba visto
nunca un avin de cerca. Los modelos no estaban diseados para el
vuelo, eran de una importancia vital para los movimientos religiosos
dirigidos por los profetas locales. Los lderes religiosos proclamaban que
si se celebraban ciertos ritos, el cargamento caera del cielo. El
cargamento consista en los bienes que haban trado los europeos a las
islas para su consumo propio. Entonces desapareceran los blancos y
los ancestros de los nativos retornaran. Los isleos crean que como
resultado de practicar con fe ciertos ritos iba a llegar una nueva era en la
cual disfrutaran de la riqueza material de los intrusos blancos
manteniendo sus modos de vida tradicionales (Worsley, 1970).
Por qu surgieron estos cultos cargo? Se originaron a raz del
enfrentamiento entre las ideas y costumbres tradicionales de los isleos
y los modos de vida introducidos a travs de la influencia occidental. La
riqueza y el poder de los blancos no eran difciles de apreciar, y los
isleos terminaron asumiendo que los misteriosos objetos volantes que
repartan las riquezas de que disfrutaban los intrusos eran la fuente
misma de tal riqueza. Desde el punto de vista de los isleos era lgico
in-tentar controlar los aviones por medios religiosos y rituales. Al mismo
tiempo estaban tratando de proteger y preservar sus propias costumbres
amenazadas por la llegada de los colonizadores.
El conocimiento que los isleos posean de los modelos de
comportamiento y de la tecnologa occidentales era relativamente
escaso; interpretaban las actividades de los europeos en trminos de
sus propias creencias y de su posicin en el mundo. En este sentido, sus
reacciones eran similares en casi todas partes antes de la poca
moderna. Incluso los habitantes de las grandes civilizaciones en el
pasado eran vagamente conscientes de los modos de vida de otros
pueblos. Cuando los exploradores y los mercaderes occidentales
viajaron por mar a zonas remotas del globo en los siglos XVI y XVII
consideraban a aquellos con los que entraron en contacto como
brbaros o salvajes.

Primeros contactos con otras culturas

Los europeos que viajaron a las Amricas en el siglo XV iban


buscando gigantes, amazonas y pigmeos, la Fuente de la Eterna
Juventud, mujeres cuyo cuerpo nunca envejeca y hombres que vivan
cientos de aos. Las imgenes familiares de los mitos europeos
tradicionales les ayudaron a guiarse en los viajes emprendidos. Los
indios americanos eran vistos inicialmente como criaturas salvajes, ms
afines a los animales que a los seres humanos. Paracelso, cientfico del
siglo XVI, represent a Amrica del Norte como un continente poblado
por criaturas que eran mitad hombre, mitad bestia. Ninfas, stiros,
pigmeos y salvajes eran seres sin alma surgidos de la tierra de modo
espontneo. El obispo de Santa Marta, en Colombia, Sudamrica,
describa a los indios locales no como hombres sin alma racional, sino
salvajes de los bosques, razn por la cual no podran poseer nunca
ninguna doctrina cristiana, ninguna virtud ni ningn tipo de aprendizaje
(Pagden, 1982, p. 23).
Por el contrario, los europeos que establecieron contacto con el
Imperio chino durante los siglos XVII y XVIII fueron tratados con desdn
por sus gobernantes. En 1793, el rey Jorge III de Inglaterra envi una
misin comercial a China para pro-mover el intercambio comercial. A los
visitantes brbaros se les permiti establecer varios puestos
comerciales en China, as como beneficiarse de los lujos que el pas
pudiera proporcionarles. Los propios chinos, se les deca a los visitantes,
estaban poco interesados en lo que los europeos pudieran ofrecerles:
Nuestro Imperio Celestial posee todas las cosas en abundancia y no
carece de ningn producto dentro de sus fronteras. No hay, por tanto,
ninguna necesidad de importar las manufacturas de brbaros extranjeros
a cambio de nuestros productos. Una solicitud de permiso para enviar
misioneros occidentales a China encontr la respuesta: La distincin
entre chinos y brbaros es estricta, y la peticin de su embajador de que
sus brbaros obtengan total libertad para expandir su religin no es en
modo alguno razonable (Worsley, 1967, p. 2).
El abismo entre el Oriente y el Occidente era de tales dimensiones
que cada uno tena las creencias ms extraas sobre el otro. Por
ejemplo, incluso en poca tan tarda como finales del siglo XIX era
ampliamente compartida en China la idea de que los extranjeros, y

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particularmente los ingleses, moriran de estreimiento si se viesen


privados de ruibarbo. Hasta hace dos siglos nadie posea la visin
global del mundo que ahora damos por supuesto.
Uno de los primeros y ms dramticos encuentros entre occidentales
y otras culturas ocurri en la tarda fecha de 1818. Una expedicin naval
inglesa que iba en busca de un paso hacia Rusia entre la isla Baffin y
Groelandia, dentro del crculo rtico, tuvo un encuentro fortuito con los
esquimales polares. Hasta ese da los esquimales haban pensado que
eran los nicos habitantes del mundo!
El concepto de cultura
En este captulo trataremos de la unidad y la diversidad de la vida y la
cultura humana. El concepto de cultura, junto al de sociedad, es una de
las nociones ms ampliamente utilizado en sociologa. Cultura se refiere
a los valores que comparten los miembros de un grupo dado, a las
normas que acatan y a los bienes materiales que producen. Los valores
son ideales abstractos, mientras que las normas son principios definidos
o reglas que las personas deben cumplir. Las normas representan el
hazlo y el no lo hagas de la vida social. As, la monogamia ser fiel
a la pareja de un nico matrimonio es un valor prominente en la
mayora de las sociedades occidentales. En otras muchas culturas se
permite que una persona tenga varias esposas o varios maridos
simultneamente. Las normas de comportamiento en el matrimonio
incluyen, por ejemplo, el modo en que se espera que los maridos y las
esposas se comporten para con sus cnyuges. En ciertas sociedades,
se espera que un esposo o una esposa mantengan una estrecha
relacin con sus suegros; en otras, se espera que mantenga una
marcada distancia respecto a ellos.
Cuando utilizamos la palabra cultura en nuestra conversacin
cotidiana muchos piensan en ella como equivalente a los aspectos ms
elevados de la mente arte, literatura, msica y pintura. El empleo que
de ella hacen los socilogos incluye tales actividades, pero tambin
otras. Cultura se refiere a los modos de vida de los miembros de una
sociedad o de los grupos de la sociedad. Incluye el modo de vestir, sus
costumbres matrimoniales y la vida familiar, sus modelos de trabajo, las
ceremonias religiosas y sus pasatiempos. Cubre adems los bienes que
crean y que adquieren significado para ellos arcos y flechas, arados,
fbricas y mquinas, ordenadores, libros, viviendas.

Cultura se distingue conceptualmente de sociedad, pero existen


estrechas conexiones entre ambas nociones. Una sociedad es un
sistema de interrelaciones que conecta a los individuos entre s. Ninguna
cultura podra existir sin sociedad. Pero, por la misma razn, no puede
haber una sociedad carente de cultura. Sin cultura no seramos
humanos en absoluto, en el sentido en que normalmente empleamos
dicho trmino. No tendramos una lengua con la cual expresarnos ni un
sentido de autoconsciencia, y nuestra habilidad para pensar y razonar se
vera notablemente limitada como veremos a lo largo de este captulo
y del captulo 3 (Socializacin y ciclo vital).
El tema central de este captulo y del siguiente es la herencia
biolgica versus la herencia cultural de la humanidad. Las preguntas
relevantes son: Qu es lo que distingue a los seres humanos de los
animales? De dnde proceden nuestras caractersticas tpicamente
humanas? Son preguntas cruciales para la sociologa porque sientan las
bases de todo el campo de estudio. Para responderlas deberemos
analizar tanto lo que los seres humanos tienen en comn como las
diferencias entre las distintas culturas.
Las variaciones culturales entre seres humanos estn ligadas a los
distintos tipos de sociedad, y seguidamente estableceremos una
comparacin entre las principales formas de sociedad que pueden
identificarse tanto en el pasado como en el presente. A lo largo del
presente captulo la atencin se centrar en el modo en que el cambio
social ha afectado el desarrollo cultural humano concretamente desde
los tiempos en que los europeos empezaron a exportar sus modos de
vida alrededor del mundo.
La especie humana
A pesar de los enfrentamientos y los malentendidos que se
produjeron, la creciente intrusin de los occidentales en otras partes del
globo permiti comprender, de forma gradual, lo que los seres humanos
comparten en cuanto especie, as como las variaciones en la cultura
humana (Hirst y Wolley, 1982). Charles Darwin, pastor de la Iglesia de
Inglaterra, public su obra El origen de las especies en 1859, despus de
dos viajes alrededor del mundo a bordo del Beagle de Su Majestad la
Reina. Partiendo de sus detalladas observaciones de las distintas
especies animales, Darwin elabor una visin del desarrollo de los seres

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humanos y de los animales muy distinta de las mantenidas hasta


entonces.
Como hemos visto, no era infrecuente en esa poca que la gente
creyera en seres mitad bestia mitad hombre, pero tras los hallazgos de
Darwin dichas posibilidades quedaron completamente descartadas.
Darwin aspiraba a encontrar una continuidad de desarrollo entre los
animales y los seres humanos. Segn l, nuestras caractersticas
humanas emergieron de un proceso de cambio biolgico que se remonta
a los orgenes de la vida en la Tierra, hace ms de tres mil millones de
aos. La visin que Darwin tena de los humanos y de los animales era
para muchos ms difcil de aceptar incluso que aquella de las criaturas
mitad bestia mitad hombre. Puso en accin una de las teoras ms
debatidas, y tambin ms persuasivas, de la ciencia moderna: la teora
de la evolucin.

Evolucin

Segn Darwin, el desarrollo de la especie humana se produjo como


resultado de un proceso aleatorio. En muchas religiones, incluida la
cristiana, se considera que los animales y los seres han sido creados por
voluntad divina. La teora evolucionista, por contraste, concibe el
desarrollo de las especies animales y humana como desprovisto de
intencionalidad. La evolucin es resultado de lo que Darwin llam
seleccin natural. La idea de la seleccin natural es sencilla. Todos los
seres orgnicos necesitan alimentos y otros recursos, tales como
proteccin frente a las inclemencias del tiempo, para subsistir, pero no
existen suficientes recursos para mantener a todos los tipos de animales
que existen en un momento dado, ya que su prole es ms extensa que
la que el medio es capaz de alimentar. Los mejor adaptados al medio
sobreviven, mientras que otros, menos capaces de soportar sus
adversidades, perecen. Algunos animales son ms inteligentes, ms
rpidos o tienen un mayor alcance visual que otros. En la lucha por la
supervivencia poseen ventaja sobre los menos dotados. Viven ms
tiempo y son capaces de procrear, transmitiendo sus cualidades a las
generaciones siguientes. Han sido elegidos para sobrevivir y reproducirse.
Existe un proceso continuo de seleccin natural debido al mecanismo
biolgico de la mutacin. Una mutacin es un cambio gentico casual

que altera las caractersticas de algunos individuos de una especie. La


mayor parte de las mutaciones son o bien perjudiciales o bien intiles en
trminos de su valor para la supervivencia, pero algunas proporcionan al
animal una ventaja competitiva sobre los dems: los individuos que
poseen los genes mutantes tendern a sobrevivir a expensas de los que
carecen de ellos. Este proceso explica tanto los cambios menores dentro
de una especie como los grandes cambios que llevan a la desaparicin
de especies enteras. Por ejemplo, hace muchos millones de aos
aparecieron reptiles gigantes en diversas regiones del mundo. Su
tamao se convirti en un handicap, mientras que los cambios que
sufrieron otras especies menores les proporcionaron capacidades
adaptativas superiores. Los primeros ancestros de los humanos se
encontraban entre estas especies con una mayor capacidad adaptativa.
Aunque la teora de la adaptacin ha sufrido modificaciones desde la
poca de Darwin, lo esencial del planteamiento darwiniano an sigue
siendo ampliamente aceptado. La teora evolucionista nos permite
adquirir un conocimiento claro sobre el surgimiento de las diferentes
especies y de sus relaciones entre s.

Seres humanos y simios

Hoy da est generalmente admitido el hecho de que la vida tuvo su


origen en los ocanos. Hace unos cuatrocientos millones de aos
aparecieron las primeras criaturas terrestres. Algunas de ellas
evolucionaron hasta convertirse en grandes reptiles, y fueron ms tarde
desplazadas por los mamferos. Los mamferos son criaturas de sangre
caliente que se reproducen mediante intercambio sexual. Aunque los
mamferos eran de un tamao mucho menor que los grandes reptiles,
eran ms inteligentes y ms hbiles. Los mamferos tienen una mayor
capacidad de aprendizaje por medio de la experiencia que otros
animales, y esta capacidad ha alcanzado su mximo desarrollo en la
especie humana. Los seres humanos pertenecen a un grupo de
mamferos superiores, los primates, que tuvieron su origen hace unos
treinta millones de aos.
Nuestros parientes ms cercanos entre las especies animales son el
chimpanc, el gorila y el orangutn. Se dice que, al conocer el contenido
del discurso sobre la evolucin de Darwin, la esposa del obispo de

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Worcester dijo: Descendientes de los monos? Querido, esperemos


que no sea cierto. Pero si fuera cierto, esperemos que la noticia no se
difunda. Como muchos otros desde entonces, la dama malinterpret lo
que la evolucin implica. Los seres humanos no somos descendientes
de los monos; los humanos y los monos han evolucionado a partir de
grupos de especies ancestrales mucho ms primitivas que vivieron hace
muchos millones de aos.
Los antepasados de los seres humanos fueron primates que
caminaban en posicin erguida y que tenan un tamao aproximado al
de los actuales pigmeos. Su cuerpo era probablemente poco peludo,
pero en otros aspectos se parecan ms a los monos que a los
humanos. Otros tipos de homnidos (seres pertenecientes a la familia
humana) existieron entre ese perodo y el surgimiento de la especie
humana como la conocemos hoy. Los seres humanos con una
apariencia idntica a la actual en todos los sentidos aparecieron hace
unos cinco mil aos. Existe una evidencia clara de que el desarrollo
cultural precedi a, y probablemente conform, la evolucin de las
especies humanas. Es prcticamente seguro que el empleo de herramientas y el desarrollo de formas de comunicacin ms o menos
elaboradas, junto con la formacin de comunidades sociales,
desempe un papel central en el proceso evolutivo. Ofreca unos
valores de supervivencia mucho mayores para los ancestros de la
especie humana que para otros animales. Los grupos que los posean
eran capaces de dominar su medio de un modo mucho ms eficaz que
aquellos que carecan de dichos instrumentos. Sin embargo, con el
surgimiento de la especie humana el desarrollo cultural propiamente
dicho se intensific.
Debido a las lneas paralelas de desarrollo, la especie humana y
otros primates comparten una serie de caractersticas. La estructura
fsica del cuerpo humano es similar en casi todos los aspectos a la de
los monos. Al igual que los seres humanos, los monos tienden a vivir en
grupos sociales, poseen cerebros proporcionalmente grandes al tamao
del cuerpo y atraviesan por un perodo en el que las cras dependen de
los adultos.
Sin embargo, los seres humanos difieren apreciablemente de sus
parientes ms cercanos. Los seres humanos tienen una posicin
erguida, mientras que los monos estn encorvados. El pie humano
difiere notablemente de la mano, mientras que en la mayor parte de los
monos ambos se asemejan. El cerebro humano es considerablemente
mayor, en relacin con el cuerpo, que el cerebro de los monos ms

inteligentes. Mientras que el perodo de dependencia infantil entre los


animales superiores es de dos aos o menos, en los seres humanos se
prolonga hasta los siete u ocho aos.

Naturaleza y ambiente
Sociobiologa

Aunque reconocieron la continuidad evolutiva entre los animales y los


humanos, hasta hace poco la mayora de los bilogos tendan a sobre
valorar las cualidades distintivas de la especie humana. Los
sociobilogos que ven un estrecho paralelismo entre el comportamiento
humano y animal han desafiado esta postura. El trmino sociobiologa
proviene de los escritos del norteamericano Edward Wilson (Wilson,
1975, 1978). Se refiere a la aplicacin de principios biolgicos a la
explicacin de las actividades sociales de todos los animales sociales,
incluyendo a los seres humanos. Segn Wilson, muchos aspectos de la
vida social humana se basan en nuestro componente gentico. Por
ejemplo, algunas especies animales han elaborado rituales de cortejo
por los que se llega a la unin sexual y a la reproduccin. El cortejo y el
comportamiento sexual humanos, segn los sociobilogos, implican por
lo general rituales similares, basados asimismo en caractersticas
innatas. En la mayor parte de las especies animales, por poner un
segundo ejemplo, los machos son de mayor tamao y ms agresivos
que las hembras, y tienden a dominar al sexo dbil. Tal vez los
factores genticos expliquen por qu en todas las sociedades humanas
que conocemos los hombres tienden a ocupar posiciones de mayor
autoridad que las mujeres. Un modo en el que los sociobilogos han
intentado aclarar las relaciones entre los setos ha sido a travs del
concepto de estrategia reproductiva. La estrategia reproductiva es un
patrn de comportamiento, adquirido por medio de la seleccin evolutiva,
que favorece las oportunidades de supervivencia de la descendencia. La
inversin en clulas reproductivas del cuerpo de la mujer es mucho
mayor que la del hombre. En consecuencia las mujeres no malgastarn
esa inversin y no sern inducidas a mantener relaciones sexuales con
muchos compaeros; su principal objetivo es el cuidado y la proteccin
de su prole. De otro lado, los hombres tienden a la promiscuidad. Su

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deseo de mantener relaciones sexuales con muchas compaeras es una


slida estrategia desde el punto de vista de las especies; cumplen su
funcin, que es la de maximizar la probabilidad de fecundacin, y continan con otros asuntos. Se ha sugerido que, de esta forma, podemos
explicar las diferencias en el comportamiento y en las actitudes de
hombres y mujeres y dar cuenta de fenmenos tales como la violacin.
Las dudas que han despertado estas ideas han sido ampliamente
debatidas en los ltimos aos (Sahlins, 1976; Kitcher, 1985). Pero an
no se han resuelto. Los cientficos se dividen en dos campos,
dependiendo en cierta medida de su educacin. Los autores que se
inclinan por la perspectiva sociobiolgica se han formado con ms
frecuencia en la biologa que en las ciencias sociales, mientras que la
gran mayora de los socilogos y antroplogos se muestran escpticos
ante las afirmaciones de la sociobiologa. Probablemente su saber
acerca de las bases genticas de la vida humana sea escaso, y lo
mismo ocurra con los bilogos en cuanto a la investigacin sociolgica y
antropolgica. Cada una de las partes encuentra dificultades para
comprender en todas sus dimensiones la fuerza de los argumentos
propuestos por la otra parte.
Algunas de las pasiones que desat en el pasado el trabajo de
Wilson se han calmado, y ahora parece posible realizar una apreciacin
razonable. La sociobiologa es importante pero ms respecto a lo que
ha mostrado de la vida de los animales que por lo que ha demostrado
sobre el comportamiento humano. Combinados con los estudios de los
etlogos (bilogos que llevan a cabo trabajo de campo en grupos
animales, ms que estudiar a los animales en circunstancias artificiales
como zoos o laboratorios), los sociobilogos han sido capaces de
demostrar que muchas especies animales ejercen una considerable
influencia sobre los miembros individua-les de la especie. Por otro lado,
existe escasa evidencia que demuestre que la herencia gentica
controla formas complejas de la actividad humana. Las ideas de los
sociobilogos sobre la vida social humana son, por ello, meramente
especulativas. Por ejemplo, muchos rechazan la interpretacin del
comportamiento sexual humano dada anteriormente. No hay modo
afirman en que pueda ser demostrada. Adems, no todos los hombres
son promiscuos y, si observamos el comportamiento sexual en las
sociedades modernas, en las que las mujeres son mucho ms libres de
escoger sus compromisos sexuales que antes, por trmino medio tienen
tantos asuntos como los hombres. Incluso si la generalizacin fuera
correcta, existen muchos factores psicolgicos, sociales y culturales que

podran explicarla. Por ejemplo, los hombres ostentan mayor poder en la


sociedad; en su bsqueda de muchas compaeras podran estar
llevados por el deseo de ejercer ese poder y mantener a las mujeres
bajo su total control.

<.La evolucin te ha sentado bien, Sid. Ilustracin de Lorenz.


1980 The New Yorker Magazine.

Instintos

La mayor parte de los bilogos y los socilogos comparten la idea de


que los seres humanos no tienen instintos. Tal afirmacin contradice
no slo la hiptesis de la sociobiologa, sino tambin lo que la gran
mayora de la gente corriente cree. No es cierto que existen numerosas
cosas que hacemos de un modo instintivo? Si alguien da un golpe, no
parpadeamos o nos asustamos? De hecho, ste no constituye un
ejemplo de instinto si el trmino instinto se emplea con precisin. Para la
biologa y la sociologa, un instinto es un modelo complejo de
comportamiento de-terminado genticamente. Los rituales de cortejo de
muchos de los animales inferiores son instintivos en el sentido aludido.
El espinoso (un pequeo pez de agua dulce), por ejemplo, tiene un

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complicado sistema de rituales que deben ser cumplidos tanto por el


macho como por la hembra para que se produzca el apareamiento
(Tinbergen, 1974). Cada pez produce una elaborada serie de
movimientos, a los que responde el otro, dando lugar a una compleja
danza de apareamiento. Se trata de una configuracin gentica para
el conjunto de la especie. Un guio o un rpido movimiento con la
cabeza como respuesta espontnea y anticipada a un golpe es un acto
reflejo y no un instinto. Es una respuesta simple, no un modelo
elaborado de comportamiento. Esto no se mira como instintivo en
sentido tcnico.
Los seres humanos nacen con una serie de reflejos bsicos del tipo
de la reaccin de guiar el ojo, la mayor parte de los cuales parecen
tener un valor de supervivencia evolutivo. Los bebs humanos, por
ejemplo, chupan un chupete o cualquier otro objeto similar. Un nio
pequeo alza los brazos en busca de apoyo cuando pierde
repentinamente el equilibrio, y retira la mano bruscamente cuando toca
una superficie muy caliente. Obviamente, cada una de estas reacciones
es til para adaptarse al medio.
Los seres humanos poseen adems una serie de necesidades
biolgicas. Nuestra necesidad de alimento, bebida, sexo y de mantener
ciertos niveles de temperatura corporal poseen una base biolgica. Pero
el modo en que estas necesidades se satisfacen o se manejan varan
enormemente entre y dentro de las distintas culturas.
Por ejemplo, todas las culturas tienden a poseer algn tipo de
comportamiento estandarizado de cortejo. En tanto esto se relaciona con
la naturaleza universal de las necesidades sexuales, su expresin en
diferentes culturas incluyendo el acto sexual en s mismo vara
enormemente. La posicin comn del acto sexual en la cultura
occidental es con la mujer tumbada boca arriba y el hombre encima de
ella. Esta posicin resulta absurda en otras sociedades, en las que ms
probablemente se efectuar el acto yaciendo lateralmente, o con la
mujer encima del hombre, o el hombre contra la espalda de la mujer, o
en otras posiciones. Los modos por los que la gente busca satisfacer sus
necesidades sexuales responden, por tanto, a un aprendizaje cultural y
no a una determinacin biolgica.
Sin embargo, los humanos son capaces de dominar sus necesidades
biolgicas por una serie de medios que no parecen tener paralelo entre
los animales. Los msticos religiosos son capaces de ayunar durante
largos perodos. Los individuos pueden elegir permanecer solteros
durante parte o la totalidad de su vida adulta. Todos los animales,

incluyendo a los seres humanos, muestran una tendencia hacia la


autoconservacin, pero, a diferencia de otros animales, los humanos
pueden actuar deliberadamente en contra de esa tendencia, arriesgando
sus vidas haciendo montaismo u otras arriesgadas hazaas, incluso
suicidndose.
Diversidad cultural
La diversidad de la cultura humana es asombrosa. Los valores y las
normas de comportamiento varan enormemente de una cultura a otra, y
a menudo contrastan notablemente con lo que los habitantes de las
sociedades occidentales consideran normal. Por ejemplo, en
Occidente actualmente se considera que el asesinato deliberado de
bebs y nios constituye uno de los peores crmenes. Pero en la cultura
china tradicional a menudo se estrangulaba a las nias al nacer porque
se consideraban un lastre ms que una ventaja para la familia.
En Occidente comemos ostras y no gatitos o cachorros de perro, pero
stos constituyen autnticas exquisiteces en algunas partes del mundo.
Los judos no comen cerdo, mientras que los hinds comen cerdo, pero
rechazan la carne de vaca. Para los occidentales besarse es una
manifestacin normal del comportamiento sexual, pero en otras muchas
culturas dicha prctica es desconocida o se tacha de desagradable.
Todos estos rasgos distintos del comportamiento san aspectos parciales
de amplias diferencias culturales que distinguen unas sociedades de
otras.
Las sociedades pequeas (como las sociedades de cazadores y
recolectores, que sern tratadas ms adelante en este captulo) tienden
a ser culturalmente uniformes, mientras que las sociedades
industrializadas son culturalmente diversas, e incluyen numerosas
subculturas distintas. En las ciudades modernas, por ejemplo, existen
muchas comunidades subculturales que viven unas de otras. Por
ejemplo, en algunas reas del centro de Londres existen actualmente
muchos agrupamientos subculturales: indios occidentales, pakistanes,
indios, bangladeshianos, italianos, griegos y chinos. Todos ellos pueden
tener sus propios territorios y modos de vida.

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Identidad cultural y etnocentrismo


Toda cultura contiene sus propios modelos de comportamiento, los
cuales resultan extraos para aquellos con otro bagaje cultural.
Podemos tomar como ejemplo a los Onacirema, grupo descrito en una
clebre investigacin de Horace Miner (1956). Miner concentr su
atencin en los elaborados rituales corporales que acompaan a la
ceremonia matrimonial entre los Onacirema, rituales de extraas y
exticas caractersticas. Su descripcin merece ser citada en toda su
extensin:
La creencia fundamental que subyace a todo el sistema parece ser que
el cuerpo humano es feo y que su tendencia natural es hacia el
debilitamiento y la enfermedad. Encarcelado en este cuerpo, la nica
esperanza del hombre es poder apartarse de estas caractersticas mediante el uso de las poderosas influencias del ritual y de la ceremonia.
Cada hogar tiene uno o ms altares dedicados a este fin [...]. El lugar
central del altar lo ocupa una caja o cofre construido en la pared. En este
cofre se guardan numerosos amuletos y pociones mgicas sin los que
ningn nativo cree poder sobrevivir. Estas preparaciones las elaboran
diversos especialistas. Los ms poderosos son los curanderos, cuya
asistencia debe recompensarse con mltiples regalos. Sin embargo, los
curanderos no proporcionan las pociones curativas a sus clientes, sino que
deciden sobre los ingredientes y luego los escriben en una lengua antigua
y secreta. Esta escritura la comprenden nicamente los curanderos y los
herbolarios, quienes, a cambio de otro regalo, proporcionan los amuletos
necesarios [...]
Los Onacirema sienten al mismo tiempo un horror casi patolgico y una
gran fascinacin por la boca, cuya condicin se cree que tiene una
influencia sobrenatural en todas las relaciones sociales. Si no fuera por los
rituales de la boca creen que se les caeran los dientes, que sus encas
sangraran, que las mandbulas se reduciran, que sus amigos les
abandonaran y que sus amantes les rechazaran. Creen tambin que
existe una fuerte relacin entre las caractersticas orales y morales. Por
ejemplo, existe una ablucin ritual de la boca de los nios que se supone
mejora su fibra moral.
El ritual corporal cotidiano general incluye un rito bucal. Adems de ser
sumamente puntillosos con el cuidado de la boca, este rito conlleva una
prctica que resulta repulsiva para el no iniciado. Me contaron que el ritual

consiste en insertar una pequea brocha de pelo de perro en la boca,


junto con ciertos polvos mgicos, y en mover la brocha con una serie de
gestos formales. (Miner, 1956, pp. 503-4.)
Quines son los Onacirema y en qu parte del mundo viven? Usted
mismo podr responder a esta pregunta e identificar la naturaleza de los
rituales corporales descritos, simplemente deletreando Onacirema de
atrs hacia adelante. Prcticamente todas las actividades cotidianas
parecern extraas si son descritas fuera de contexto, en lugar de verse
como parte del modo de vida total de un pueblo. Los rituales de aseo
occidentales no son ms ni menos extraos que las costumbres de
cualquier grupo del Pacfico que se saca los dientes frontales con el fin
de embellecerse, o de ciertas tribus sudamericanas que se introducen
aros en los labios para resultar ms protuberantes, ya que creen que ello
realza su atractivo.
No podemos entender estas prcticas y creencias separadamente de
las culturas ms amplias de las que forman parte. Una cultura ha de
estudiarse a partir de sus propios significados y valores un presupuesto
clave de la sociologa. Los socilogos se esfuerzan por eludir el
etnocentrismo, el cual consiste en juzgar otras culturas con los criterios
propios. Dado que las culturas humanas son tan variadas no resulta
sorprendente que aquellos que provienen de una cultura encuentren
dificultad a la hora de aceptar las ideas o el comportamiento de los
habitantes de otras culturas. El ejemplo del culto cargo que iniciaba
este captulo ilustra la dificultad de una cultura para desenvolverse
dentro de otra distinta. En sociologa, tenemos que asegurarnos de que
nos deshacemos de nuestros antifaces culturales para as poder ver los
modos de vida de otros pueblos sin prejuicios.
Universales culturales
Dentro de la diversidad del comportamiento cultural humano existen
ciertos rasgos comunes. Cuando stos se encuentran en todas, o
prcticamente todas, las sociedades reciben el nombre de universales
culturales. No existe ninguna cultura conocida sin una lengua
gramaticalmente compleja. Todas las culturas poseen alguna forma
reconocible de sistema familiar, en el cual existen valores y normas
asociados al cuidado de los nios. La institucin del matrimonio es un
universal 'cultural, as como tambin lo son los rituales religiosos y los
derechos de propiedad. Adems, todas las culturas tienen alguna forma

Para profundizar en este tipo de contenidos consulte la obra:


Giddens, A.(1995) Sociologa. Cultura y Sociedad. Madrid: Alianza Universidad Textos

UNIDAD I. EL PAPEL DE LA CULTURA Y LA SOCIEDAD EN LOS INDIVIDUOS

MDULO 0305- EL CAMPO APLICADO DE LOS PROCESOS SOCIOCULTURALES

de prohibicin del incesto la proscripcin de relaciones sexuales entre


parientes cercanos, como padre e hija, madre e hijo o hermano y
hermana. Los antroplogos han identificado toda una variedad de
universales culturales incluyendo la existencia del arte, la danza, el
adorno corporal, los juegos, el regalo, la diversin y las reglas de higiene
(Murdock, 1945).
Debido a las numerosas variaciones existentes dentro de cada
categora, puede decirse que hay menos universales de los que parecen
deducirse de la lista anterior. Consideremos, por ejemplo, la prohibicin
del incesto. Lo que se entiende por incesto en diferentes culturas vara
considerablemente. En la mayor parte de los casos se considera incesto
a las relaciones entre miembros de la familia inmediata, Pero para
numerosos pueblos sta incluye a primos y, en algunos casos, a todo
aquel que lleve el mismo apellido. Han existido sociedades en las que
se ha permitido, al menos a una pequea proporcin de la poblacin,
ejercer prcticas incestuosas. Fue el caso, por ejemplo, de la clase
dominante en el antiguo Egipto.

Lenguaje

Nadie discute el hecho de que la posesin del lenguaje -es uno de los
atributos culturales humanos ms distintivos, comn a todas las culturas
(aunque se hablen muchos miles de lenguas diferentes en el mundo).
Los animales se pueden comunicar entre s, pero ninguna especie
animal posee un lenguaje desarrollado. Ciertos primates superiores
pueden desarrollar habilidades lingsticas, pero solamente de un modo
muy rudimentario. A uno de los ms famosos chimpancs que la
sociologa haya conocido, Washoe, se le ense un vocabulario de ms
de cien palabras utilizando el lenguaje de signos para sordos (Gardner y
Gardner, 1969, 1975). Washoe tambin saba construir unas cuantas
frases rudimentarias. Por ejemplo, poda decir Ven abrazo-quiere
perdn perdn, que significa que quera disculparse por haber hecho
algo que no deba.
Los experimentos llevados a cabo con Washoe fueron mucho ms
satisfactorios que los realizados con otros chimpancs, de ah la fama de
Washoe en la literatura sociolgica. Sin embargo, Washoe se mostr
incapaz de retener cualquier regla gramatical y de ensear a otros
chimpancs lo que saba. Incluso despus de varios aos de instruccin

su capacidad lingstica estaba muy por debajo de la de un nio de dos


aos. Todo adulto competente en el empleo de la lengua tiene un
vocabulario de miles de palabras y es capaz de combinarlas segn
reglas de una complejidad tal que los lingistas emplean toda su carrera
intentando encontrar cules son.

Habla y escritura

Todas las sociedades utilizan el habla como vehculo del lenguaje.


Sin embargo, existen sin duda otros modos de transmitir o expresar
el lenguaje; sobre todo, la escritura. La invencin de la escritura marc
un cambio radical en la historia del hombre. Comenz siendo el dibujo
de listas. Se hacan marcas en madera, arcilla o piedra para dejar
constancia de hechos significativos, objetos o personas. Por ejemplo,
una marca, o en ocasiones un dibujo, para representar los campos que
posea una familia o un grupo de ellas (Gelb, 1952). La escritura
comenz siendo un medio de almacenar informacin, ntimamente ligado
a los requisitos administrativos de los antiguos estados y civilizaciones
(este tema ser tratado en detalle ms adelante en este mismo captulo).
Una sociedad que posee escritura puede situarse a s misma en el
tiempo y el espacio. Es posible almacenar los documentos que dan
cuenta del pasado, as como reunir informacin sobre los hechos y las
actividades del presente.
La escritura no es simplemente la plasmacin del habla en papel o en
cualquier otro material duradero. Constituye un fenmeno de inters en
s mismo. Los documentos o textos escritos poseen cualidades en parte
distintas de la palabra hablada. El impacto del habla est siempre y por
definicin limitado al contexto en el cual se pronuncia. Las ideas y las
experiencias se pueden transmitir de. una generacin a otra en culturas
sin escritura, pero slo si se repiten con regularidad y se transmiten
oralmente. Por otro lado, los textos pueden perdurar durante miles de
aos, y a travs de ellos el pasado puede llegar hasta nosotros, en cierto
sentido, directamente. Esto explica por qu la investigacin
documental es tan importante para los historiadores. Interpretando los
textos legados por las generaciones pasadas los historiadores tratan de
reconstruir sus vidas. Los textos bblicos, por ejemplo, constituyen un
documento imprescindible de la historia occidental durante los ltimos

Para profundizar en este tipo de contenidos consulte la obra:


Giddens, A.(1995) Sociologa. Cultura y Sociedad. Madrid: Alianza Universidad Textos

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dos mil aos. An podemos leer y admirar las obras de los grandes
dramaturgos de la antigua Grecia.
Semitica y cultura material

Los smbolos que utilizan el habla y la escritura constituyen la va


principal por la que se construyen y expresan los significados culturales,
pero no son la nica. Tanto los objetos materiales como los distintos
aspectos del comportamiento pueden emplearse para generar
significados. Los estilos de vestir, por ejemplo, ayudan normalmente a
marcar las diferencias entre sexos. En nuestra cultura, hasta hace relativamente poco las mujeres solan vestir falda y los hombres pantalones.
En otras culturas ocurre lo contrario: las mujeres visten pantalones y los
hombres falda.
El anlisis de los sistemas semiticos significados culturales no
verbales abre un campo fascinante para la sociologa y la
antropologa. El anlisis semitico puede resultar muy til al comparar
distintas culturas. El, hecho de que los significados culturales sean
simblicos no permite contrastar el modo en que se estructuran las
diferentes culturas. Por ejemplo, los edificios de las ciudades no son
simplemente lugares en los que la gente vive y trabaja. A menudo
poseen un carcter simblico. En las ciudades tradicionales el templo o
iglesia principal estaba generalmente situado en terreno elevado o
prximo al centro de la ciudad. Simbolizaba la influencia todopoderosa
que se supona a la religin sobre la vida de las personas.
Es obvio que la cultura material no es slo simblica, sino que
tambin es vital para satisfacer las necesidades fsicas en forma de
herramientas o de tecnologa empleada para obtener alimentos,
construir armamento, construir hogares, etc. Las variaciones en la
cultura material aportan los principales medios de clasificacin de los
distintos tipos de sociedades a lo largo de la historia, pues el modo en
que las personas se organizan para satisfacer sus necesidades bsicas
influye en casi todos los dems aspectos de la cultura. Pasamos ahora a
establecer una comparacin entre las diversas formas que adopta- la
sociedad humana.

10

Tipos de sociedad premoderna


Los exploradores, los comerciantes y los misioneros que viajaron
durante la gran poca de los descubrimientos en Europa se encontraron
con gentes muy distintas. Como ha sealado el antroplogo Marvin
Harris: En algunas regiones Australia, el rtico, los cabos del sur de
Sudamrica y frica se encontraron con grupos que an vivan como los
antepasados europeos de la era de piedra olvidados hace mucho tiempo,
esparcidos por enormes territorios, con una movilidad geogrfica constante,
viviendo completamente de la caza de animales y de la recoleccin de
plantas

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Giddens, A.(1995) Sociologa. Cultura y Sociedad. Madrid: Alianza Universidad Textos

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