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SOCIOLOGA III. MTODOS Y TCNICAS DE LA SOCIOLOGIA.

Los mtodos de la S. son los mismos que los de la Ciencia en general (V. MTODO;
METODOLOGA CIENTFICA). Por eso, aun cuando lo discutan quienes no conceden
carcter cientfico a la investigacin social, comparte con aqulla las siguientes notas:
abstraccin, generalizacin, observacin experimental, facticidad o neutralismo tico y
objetividad (Q. Gibson, La lgica de la investigacin social, Madrid 1964).
En efecto, la evolucin de la S. ha ido a la par de las disputas acerca del mtodo que
comenzaron en la filosofa europea a partir de F. Bacon (1561-1626) y de R. Descartes
(1596-1650). A. Comte constituy la S. positiva a partir de consideraciones
metodolgicas, si bien fueron J. Stuart Mill y E. Durkheim, y algo ms tarde M. Weber,
quienes
la
vincularon
a
la
metodologa
cientfica.
1. Historia de los mtodos sociolgicos. E. K. Scheuch distingue tres pocas. La
primera abarca hasta fines de la I Guerra mundial, caracterizndose por investigaciones
independientes, slo reltivamente conectadas con objetivos globales, y por la ausencia de
una actividad investigadora sistemtica, as como de tcnicas especficamente elaboradas.
La segunda, el periodo entre las dos Guerras mundiales, en el cual comienzan a
desarrollarse la investigacin sistemtica y las tcnicas que posteriormente tipifican a la S.,
junto con la investigacin emprica. Latercera, desde 1945, en la cual se refinan y se
desarrollan las tcnicas y se llega a tener conciencia de la lgica de la investigacin.
2. Teora de los mtodos sociolgicos. Tericamente, toda ciencia modifica sus
mtodos y procedimientos tcnicos de acuerdo con la peculiaridad de su objeto; en este
caso, como piensa Sorokin, en conformidad con la naturaleza de los fenmenos
socioculturales y de manera especial con sus componentes de sentido valorativo y
normativo. Al operar con categoras como causalidad, tiempo, espacio, etc., lo hace en un
sentido diferente al de las ciencias naturales. Emplea los mtodos lgico-matemticos y
deductivo-silogsticos, explica con moderacin la visin intuitiva, controlndola con otros
conocimientos y aplica ampliamente la observacin emprica en todas sus formas:
induccin, anlisis estadstico, casos u observacin clnica e incluso el experimento, pero
adaptndolos, naturalmente, a la especificidad de los fenmenos sociales que son
supraorgnicos o culturales. La metodologa sociolgica tiene como punto de partida los
siguientes postulados:Realidad. Existe una realidad objetiva (objeto material), a una de
cuyas dimensiones inteligibles (objeto formal) se refiere su intencin constructiva.
Supnese que existe una realidad exterior, independiente de la mente humana, que la
ciencia sociolgica intenta estudiar en su forma de realidad social (fenmenos
socioculturales). El investigador abstrae ese aspecto de la realidad para interpretarlo
sistemticamente,
o
sea,
dentro
de
una
conexin
de
sentido.
Probabilidad. Se reconoce lo que hay de subjetivo por parte del investigador social y lo
que implica de limitado el mtodo sociolgico, por tanto -frente a las tendencias
absolutistas del hegelianismo, marxismo, etc-, no se concede veracidad absoluta a lo
descrito y explicado. Implica esto un sano escepticismo acerca de las posibilidades del
conocimiento sociolgico: una teora es verdadera en tanto en cuanto, segn Popper,
resulta falsable, es decir, cuando a pesar de que otra teora la contradice, muestra, sin
embargo,
su
utilidad
como
medio
para
ampliar
nuestro
conocimiento.
Sistema. Como deca Aristteles, la ciencia es siempre ciencia de lo general; no existe
ciencia de lo particular. De ah que el conocimiento de los fenmenos socioculturales no
puede consistir en una mera acumulacin de datos como pretende el empirismo (v.)
extremo, sino que exige el propsito de generalizar los resultados metdicos ordenndolos

armnicamente en un sistema. Sobre esto disputan los socilogos, pues algunos no creen
que resulte posible por el momento una teora general. R. K. Merton ha propuesto una va
media notable por su prudente intencin que, tomada literalmente, es contraria al espritu
cientfico. No obstante, alcanza en este momento notable predicamento entre los
socilogos. Se trata de las teoras de alcance medio (theories of middle range). Partiendo
del supuesto de que actualmente resulta tan infecundo construir grandes teoras como
acumular datos empricos, propone la elaboracin de algunas teoras que ocupan un lugar
entre las hiptesis de trabajo de escaso alcance, pero necesarias, que surgen
abundantemente durante la investigacin cotidiana y los esfuerzos sistemticos por
desarrollar una teora unificada que explique todas las uniformidades observadas de
conducta social, organizacin social y cambio social. Se puede objetar que de hecho
pertenece a la naturaleza de la ciencia que por una hiptesis que prospera constituyen un
nmero interminable las que resultan invlidas e ineficaces, pero, sobre todo, que no
existen teoras de alcance o rango medio: se trata de meras hiptesis a las cuales un
exceso de prudencia confiere el rango de teoras provisionales o, inversamente, las
considera
bastante
probables.
Causalidad. Segn este postulado, para establecer teoras explicativas de la conducta
humana se requiere establecer conexiones causales (v. CAUSA). La causalidad constituye
un principio objetivo de referencia metodolgica obligada. No es que toda la realidad social
se rija causalmente o que slo existan relaciones causa-efecto, ms an en la realidad
social opera la libertad. Pero en la ciencia se buscan las conexiones necesarias, gracias a
las cuales las ciencias humanas, cuyo principio orgnico fundamental es el de la
indeterminacin (libertad) de los individuos, pueden constituirse. La causalidad permite
situar la indeterminacin dentro de mdulos comprensibles y establecer conexiones de
sentido.
Coherencia. Este postulado permite comprobar el grado de aceptacin que merece una
generalizacin descriptiva y explicativa. Al someter cualquier hiptesis a comprobacin se
determina su consistencia lgica y su adecuacin causal. La consistencia se rige por las
normas de la validez lgica para evitar contradicciones entre hiptesis pertenecientes al
mismo sistema. La adecuacin implica la comprobacin emprica de las consecuencias
despus
de
establecer
la
consistencia.
3. El mtodo hipottico deductivo. Es el que emplea la S. basndose en esos
postulados; coincide con el deductivo inverso que expusiera J. Stuart Mill y que, en parte,
propuso E. Durkheim. Este mtodo consiste en el conjunto de procedimientos mediante los
cuales el investigador establece generalizaciones causales coordinando las tcnicas de
observacin, inferencia y comprobacin. Lgicamente se descompone en los siguientes
niveles o fases metdicas:a) Observacin y clasificacin de datos referentes al tema que
se investiga. La S., en cuanto ciencia, es emprica, ya que tiene que tomar en cuenta datos
materiales (empricos). Los hechos observados mediante la aplicacin de las tcnicas
adecuadas se clasifican en virtud de semejanzas significativas, aunque siempre puede
ocurrir que el investigador interprete esos datos demasiado subjetivamente.
b) Formulacin de las hiptesis. Los hechos individuales se presentan ordenados,
clasificados; resulta posible as una visin de conjunto al perfilarse los paralelismos, las
conexiones, las discrepancias, etc. Se da como una suerte de explicacin elemental, o, en
realidad, cuestionable, del fenmeno, pues, mientras no sea posible atribuir relaciones
causales, slo tiene valor de apariencia. Puestas stas, queda establecida la hiptesis que
explica -aun cuando no definitivamente todava- los fenmenos observados. Segn
algunos, tambin es misin de la ciencia sociolgica predecir hechos futuros, apoyndose
en que eso sucede en las ciencias naturales y tomndolas a stas errneamente como
modelo. Se cae as en el sociologismo (v.), y se confunde la prediccin con la conjetura de

que, en las mismas condiciones, es previsible que se repita determinado fenmeno. Se


olvida que se trata aqu de una afirmacin intemporal apoyada en una referencia al
pasado, y que, por tanto, su recurrencia -si se repetir o no en el futuro- no puede saberse,
y el hecho de la libertad. De ah que MacIver y Rose slo hablen de expectativas fundadas,
pues resulta indudable que establecidos determinados supuestos quepa esperar que
mientras no se alteren, las cosas marcharn en la direccin deseada. Pero esperar no
equivale
a
predecir.
c) Comprobacin de hiptesis. Una hiptesis es todavauna suposicin. Para que se
convierta en teora es necesario comprobarla, o sea, probar su conexin con la realidad.
Aqu la S., como toda ciencia del hombre, adolece de una dificultad: al estar constituido su
objeto por materia humana, slo muy restringidamente, y en casos muy limitados, resulta
posible acudir al testimonio decisivo e irrefutable de la experimentacin. Mas simplemente
el hecho de saberse parte de un experimento modifica la actitud humana y, a veces, lo
invalida. De ah que -con las excepciones (relativas) del sociodrama y otras experiencias
realizadas con grupos artificiales- la capacidad de comprensin del investigador sea
decisiva. Pero en esto slo le pueden guiar un buen adiestramiento y mucha experiencia.
El socilogo gana mucho en ese punto recurriendo a la comparacin y a la historia.
K. R. Popper propone otro mtodo de comprobacin que considera no slo
complementario, sino decisivo: establecer una o varias hiptesis contradictorias de la
primera con la misma correccin, de manera que constituyan, a su vez, teoras; si
efectivamente se pueden establecer teoras correctas contrarias, stas falsan la primera
y confirman su validez cientfica en la medida en que ampla nuestro conocimiento de la
realidad, advir. tindonos de paso que el hallazgo no constituye una verdad inamovible,
sino una simple teora cientfica. Las hiptesis secundarias, a su vez, son falsadas por la
primera y consideradas como cientficas en el mismo supuesto. Ahora bien, a efectos
sistemticos slo se integrarn aquellas que armonicen con los supuestos bsicos del
mismo sistema. Puede suceder que resulte ms til una hiptesis que no encaje en ste:
en tal caso se debern modificar los supuestos del sistema; constituye una incorreccin,
que puede tener graves consecuencias, conferir a la nueva teora un carcter simplemente
complementario.
d) Generalizacin. Consiste en integrar conceptualmente las hiptesis elevadas a
teoras mediante la comprobacin. Se trata de establecer unas leyes a las cuales se
ajusten todas transversalmente y en profundidad. Sobre el significado que tiene la palabra
ley en los estudios sociolgicos, v. ir; digamos aqu solamente que la S. utiliza tanto la
deduccin como la induccin, combinndolas. A partir de inducciones abstrae los
elementos formales que le interesa examinar, constata esa induccin y, mediante
inferencia, generaliza los datos obtenidos estableciendo regularidades de sucesin y
coexistencia. Para decidir acerca de las posibles fuentes de errores se emplean los
criterios de la validez y de la formalidad. Esta consiste en el empleo correcto de los
medios. Aqulla puede ser lgica o emprica. La validez lgica significa que la definicin
operacional puede ser considerada como expresin correcta del concepto que la teora
quiere probar; la segunda se refiere a que el hecho establecido mediante la revisin de la
teora debe poder ser medio y su posibilidad predicha. Lo cual no equivale a decir que la
validez de una prediccin pueda ser mayor que la de su formalidad.
4. Tcnicas. La S. participa de todas las tcnicas que emplean las distintas ciencias
sociales particulares, adems de las que ha elaborado por su cuenta. Las de aqullas,
naturalmente, son reelaboradas para adaptarlas a las especficas necesidades de la
Sociologa. Knig y Scheuch enumeran las siguientes tcnicas sociolgicas de
investigacin; un,is, propias de esta ciencia, y otras adaptadas a ella: entrevista;

observacin; experimento; anlisis de contenido; escalas; grficos; sociometra (v.);


casustica, o estudio de casos aislados; muestreo; experimentos de grupo (F. Pollock, Th.
W. Adorno); encuestas (aplicacin de la entrevista a amplios sectores de poblacin) como
instrumento principal de los sondeos de la opinin; investigacin de actitudes, mediante la
tcnica del panel y el anlisis de situaciones (L. Carr). De manera ms sistemticamente
abarcadora, M. Duverger distingue dos grandes sectores: el de las tcnicas de observacin
documental y el del anlisis sistemtico. De esta manera conecta el empirismo simple y la
mera bsqueda y observacin de hechos que prescinde en su propio nivel de toda
sistematizacin o comparacin, con la teorizacin propia del saber cientfico.
Otra clasificacin distingue entre las tcnicas de observacin indirecta mediante el
anlisis de documentos en los cuales han dejado huella los hechos sociales (escritos,
filmes, fotografas, grabaciones, etc.) y las de observacin directa de la realidad social por
el mismo investigador mediante encuestas, entrevistas, cuestionarios, etc. Dentro de ellas
hay que distinguir entre el estudio llevado a cabo en grandes comunidades que se analizan
segn muestras representativas cuya eleccin constituye una operacin preliminar
fundamental, y el realizado en pequeas comunidades e incluso individuos, lo cual permite
ganar en profundidad en la misma medida en que se pierde en extensin. No obstante, a
veces,
son
difusos
los
lmites
entre
ambas
categoras.
a. La observacin documental o indirecta comprende los escritos de todas clases, los
ficheros, archivos pblicos y privados, la prensa, las estadsticas, la documentacin
iconogrfica y la fontica, as como la llamada documentacin tcnica, o sea, los objetos
que el hombre utiliza, desde enseres muebles hasta los inmuebles, todos los cuales
pueden constituir un motivo de anlisis material (el objeto en s mismo) o de anlisis
tecnolgico (su uso prctico) o bien de anlisis simblico que investigue los significados y
los valores que los hombres les atribuyen. Todos estos documentos pueden ser analizados
mediante las tcnicas clsicas, es decir, anlisis interno examinando su base racional y su
carcter subjetivo, o bien anlisis externo, reponiendo el documento en el contexto que
proceda a fin de precisar su grado de veracidad y su resonancia o el efecto que pretenda
causar. Por lo dems, no existe un anlisis de documentos peculiar de las ciencias sociales
y, por tanto, de la S., emplendose, en consecuencia, procedimientos anlogos a los del
anlisis histrico ms o menos adaptados y completados con la peculiaridad de que, en S.,
no es necesario plantearse la cuestin de veracidad del documento: basta que sea
autntico. En cambio, es esencial reponer los documentos de esta naturaleza en el
conjunto del proceso de comunicacin social del cual constituyen un elemento. Lazarsfeld
resume el mtodo sociolgico elaborado en Estados Unidos para analizar documentos de
este tipo, diciendo que los problemas a resolver son del tipo quin dice qu, a quin, con
qu resultado?, pero distinguiendo el resultado deseado del conseguido. Hay que
mencionar aqu una serie de tcnicas complementarias particulares subordinadas al
anlisis de la ndole material: anlisis jurdico, psicolgico, estadstico. Al lado de los
modelos clsicos existen los cuantitativos, que no pueden pretender sustituir a aqullos,
sino completarlos. Su inconveniente consiste en que desarticulan los textos desdeando la
construccin interior, la disposicin de las ideas y los vnculos entre ellas, etc. Al anlisis
racional y orgnico contraponen un anlisis mecnico que suele ser superficial, por lo
menos por el momento. Duverger enumera como mtodos cuantitativos el semntico y el
anlisis de contenido, que es una forma simplificada y esquematizada del semntico
cuantitativo. Mientras ste se atiene ms al estilo del texto,aqul se fija en las ideas que
expresa. Se trata en realidad de un mtodo de estudio de comunicaciones sociales (v.
COMUNICACIN
SOCIAL).
b. La observacin directa extensiva. La tcnica ms empleada es la de los sondeos: se
estudia una parte previamente escogida de una comunidad y las conclusiones se

generalizan al conjunto. La dificultad radica en que la muestra sea verdaderamente


representativa. Comprende tres fases: el muestreo o seleccin de las muestras
(determinacin de la colectividad a interrogar), encuesta (v.) propiamente dicha (el
interrogatorio de esa muestra comunitaria) y la interpretacin de los resultados y sus
consecuencias. La determinacin de la muestra puede hacerse siguiendo el mtodo de las
cuotas: se elabora primero un modelo reducido determinando las categoras sociales en
funcin de la encuesta que se quiere efectuar, cuyo concepto hay que definir previamente
de manera muy clara y completa. Se reduce todo lo posible la proporcin de personas
integradas en cada categora. Estas categoras se refieren a la persona o a la familia, a la
profesin, al domicilio, a la regin, a la localidad, etc., combinndose despus. Las
ventajas del sistema de cuotas son la simplicidad y la rapidez, pero presenta muy graves
defectos.
Es posible emplear tambin mtodos probabilistas, como el sorteo, para determinar las
cuotas. En este caso la representatividad de la muestra se basa en la ley de los grandes
nmeros y en el clculo de probabilidades. A su vez, el sorteo puede llevarse a cabo
utilizando los censos o registros de la colectividad o, si esto no fuera posible, mediante
sondeos de superficie utilizando mapas o fotografas para determinar reas de unidades
homogneas entre las cuales se sortean las reas muestra. Cabe tambin el sondeo por
racimos. De hecho se trata de diferentes procedimientos cuya caracterstica comn es
que, en vez de sortear cada uno de los elementos, se sortean grupos de stos. Una cuarta
forma de seleccionar la muestra es el sorteo de varios grados: despus de obtener los
racimos, dentro de cada uno de ellos se sortean las unidades que deben ser interrogadas.
Finalmente, los sondeos de varias fases, combinando varios sondeos efectuados sobre
fracciones variables de la colectividad. Diferente del sondeo por cuotas es el sondeo
estratificado, que introduce un factor no probabilista en los sondeos al azar. La idea base
es que cada categora o estrato debe ser lo ms homognea posible, emplendose
frecuentemente para la eleccin criterios estadsticos, geogrficos, etc. Aparte de esta
determinacin de la muestra al llevar a cabo la encuesta, existen ya modelos previamente
elaborados.
c. La observacin directa intensiva. Se sirve de tres tcnicas fundamentales: las
entrevistas, los tests y la medicin de las actitudes y la participacin.
La entrevista es procedimiento comn a la observacin intensiva y a la extensiva.
Debido al frecuente uso periodstico de la misma, los socilogos no le han prestado
seguramente toda la atencin que merece. Segn el fin que persiguen, las entrevistas
pueden ser de opinin o de personalidad para conocer los puntos de vista y las actitudes
de la persona interrogada, y documentales. En stas no se les interroga sobre lo que
hacen, sino acerca de lo que saben. Asimismo se distingue entre entrevistas de lderes (de
opinin o documental) y del hombre de la calle u hombre comn. Existen tcnicas
particulares de entrevistas, como las repetidas en diversos intervalos de tiempo (paneles),
las cuales descansan en dos ideas: la repeticin de las mismas cuestiones a intervalos y
entre las mismas personas (muestra homognea). Las entrevistas en profundidad apuntan
a la personalidad global del individuo interrogado. Pueden ser sueltas o nicas, del modelo
convergente ideado por Merton, o del clnico y multiplicadas, clasificables stas en
entrevistas-memorias,
de
detenidos
y
presos
y
psicoanlisis.
El mtodo del test resulta sumamente orientador. Debe reunir una serie de
cualidades: fidelidad, validez y sensibilidad. Pueden ser de aptitudes y de conocimientos o
de personalidad (tests objetivos o de proyeccin, como el Rohrschach; v. TESTS
PSICOLGICOS). El test se emplea mucho, sobre todo en Psicologa social; tambin en
seleccin de personal (Y. SOCIOLOGA INDUSTRIAL Y DEL TRABAJO).

Finalmente, el mtodo de participacin consiste en examinar el grupo en s mismo,


como colectividad. En cierto modo equivale a una observacin global o de conjunto.
Implica que el observador intervenga en la vida del grupo adoptando a veces una actividad
pasiva, otras activa. La participacin puede ser individual o por equipos restringidos. Cabe
distinguir entre la observacin reportaje (estudio de reuniones, manifestaciones y
asambleas, o bien estudio de la estructura y comportamiento de las colectividades) y la
observacin antropolgica. Tambin es posible un mtodo de observacin colectiva.
d. El anlisis sistemtico. No basta describir la realidad mediante alguna de las
tcnicas expuestas; hay que explicarla ordenadamente. De ah tres posibles niveles: el de
descripcin, el de clasificacin y el de explicacin o establecimiento de leyes. Conocidos
los hechos, se establecen las hiptesis que renen elementos conocidos del problema de
modo completo y sistemtico, comparndolos con otros. De ah que, en la fase de
comprobacin de la hiptesis, resulte preciso acudir a nuevas tcnicas: en primer lugar la
experimentacin, aunque, dada la dificultad de realizar una experimentacin en las
ciencias humanas, hay que sustituirla muchas veces por la comparacin, mtodo del cual
constituyen formas perfeccionadas las tcnicas matemticas y grficas. La
experimentacin, pues, consiste en una observacin provocada y dirigida. Al desarrollarse
el fenmeno se introducen uno o varios factores artificiales comparando su resultado con el
que se obtendra en su ausencia. En S., las tcnicas ms prximas a las experiencias de
laboratorio son la creacin de grupos artificiales (sobre un grupo nico o varios) y, de modo
especial, el sociodrama (v.). Se han intentado asimismo experimentos sobre el terreno,
bien de forma pasiva (provocada o posterior a los hechos), bien activa: directa sobre
grupos especficos o sobre grupos ordinarios e indirecta (tcnica de los casos aberrantes).
El mtodo comparativo distingue la comparacin prxima, establecida entre tipos de
estructura anloga y a partir de los cuales intenta formular la previsin, y la remota, la cual,
en realidad, constituye una violacin de las reglas del mtodo comparativo. Aplicaciones
importantes son los llamados estudios de reas, la S. electoral, la elaboracin de
decisiones y otra serie de tcnicas de estudios de comunidades, de organizaciones, de
casos concretos, etc. Este mtodo comparativo tiene gran aplicacin en el plano histrico y
en el de la macrosociologa para comparar sociedades globales especialmente. Adems,
esta comparacin histrica permite la comprensin profunda del sentido (el mtodo
Verstehen preconizado por M. Weber) de las instituciones, estructuras, cte., actuales. No
obstante, esto excede ya al campo estricto de la S. y requiere la apelacin a la Historia, por
lo que ms bien el estudio del mtodo histrico comparativo y de la comprehensin
corresponde a la teora sociolgica general como una ms entre las ciencias de la
conducta
humana.
Las tcnicas matemticas pueden ser empleadas para cuantificar hechos
materialmente innumerables (demogrficos, cte.) y, por tanto, slo aproximadamente
mensurables. En ambos casos se trata de expresar matemticamente los fenmenos. Otro
aspecto importante de aplicacin de estas tcnicas lo constituye el anlisis matemtico, el
cual abarca tres subclases principales: el anlisis de las asociaciones y de las
correlaciones, basado en la nocin de unin estocstica, el anlisis factorial y la
investigacin
operativa
o
ciencia
de
la
decisin.
Finalmente las tcnicas grficas consisten en representar mediante figuras los
fenmenos sociales a fin de compararlas cmodamente. Deben ser simples y precisas.
Hay grficos matemticos como diagramas, que utilizan un sistema de coordenadas,
diagramas que utilizan superficies, sectores o franjas y figuras que representan ms de dos
variables con numerosas subdivisiones. Para la representacin de series de frecuencias
existen algunas modalidades algo distintas y grficos no matemticos, como mapas y
figuras
imaginarias.