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Anlisis de Parmetros de Calidad Medioambiental

ITF-Especialidad en Explotaciones Forestales. Curso 2007-2008


Departamento de Qumica y Ciencia de los Materiales

TEMA 6.- ANLISIS DE ESPECIACIN EN MUESTRAS


MEDIOAMBIENTALES

1. Introduccin
2. Especies qumicas presentes en el medio ambiente
3. Factores que afectan a la especiacin de metales
4. Importancia de los estudios de especiacin de elementos traza
5. Especiacin de elementos
5.1. Especiacin de aluminio
5.2. Especiacin de arsnico
5.3. Especiacin de mercurio
5.4. Especiacin de selenio

1. INTRODUCCIN
La distribucin, movilidad, toxicidad, bioacumulacin y biodegradabilidad de
los elementos depende no slo de su concentracin, sino tambin de la forma
qumica en la que stos se encuentran. Los anlisis de especiacin de
elementos

traza

son

imprescindibles

en

el

estudio

de

muestras

medioambientales. Segn la IUPAC, la especiacin es el proceso por el cual


se conocen las formas atmicas o moleculares de un analito. Esta definicin
incluye tanto especies orgnicas como inorgnicas (diferentes estados de
oxidacin).
En una definicin ms completa, la especiacin debe hacer referencia a la
cuantificacin de las diferentes formas en las que se encuentra el analito, y no
solamente a la identificacin de las mismas. Los anlisis de especiacin estn
relacionados con la determinacin de metales y metaloides.
En algunos casos se incluye en la definicin de especiacin, al anlisis en
el que se determina un elemento en varias fracciones obtenidas a partir de un
suelo o sedimento. Sin embargo esta definicin no es aceptada en general.
2. ESPECIES QUMICAS PRESENTES EN EL MEDIO AMBIENTE
Los elementos pueden estar presentes en el medio ambiente en una gran
variedad de formas fsico-qumicas. Algunos elementos traza como el mercurio,
plomo, selenio y arsnico presentan numerosas especies voltiles. Sin
embargo, la mayora de elementos se presentan como especies solubles en
agua o fluidos biolgicos, en coloides, unidos o formando parte de una matriz
slida (por ejemplo, en las partculas atmosfricas o del agua, suelo y
sedimentos, tejidos biolgicos, etc.).
Las especies de elementos traza solubles son generalmente iones
hidratados y complejos orgnicos e inorgnicos. La naturaleza y concentracin
de ligandos orgnicos e inorgnicos en los distintos compartimentos del medio
ambiente vara enormemente. Los ligandos inorgnicos que se encuentran
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generalmente en las aguas naturales son cloruro, fluoruro, sulfato, carbonato e


hidroxilo. Los complejos que se forman con estos ligandos son muy lbiles. Sin
embargo, los aniones se encuentran generalmente a una concentracin muy
elevada (tres rdenes de magnitud ms que los elementos traza), por lo que la
formacin de complejos no puede tener en cuenta nicamente la constante de
formacin del complejo.
Los

ligandos

orgnicos

son

especies

como

aminocidos,

cidos

carboxlicos, azcares, etc. as como otros compuestos de estructura


desconocida. Las molculas orgnicas pequeas, de estructura definida,
juegan un papel importante en el control sobre la concentracin de los
elementos traza.
Los ligandos heterogneos, es decir ligandos con muchos puntos de unin
(quelatos) que son muy importantes y por ello muy estudiados.
Los elementos traza tambin pueden encontrarse en las aguas naturales
adsorbidos en partculas o coloides como por ejemplo en silicatos no
arcillosos (cuarzo), arcillas (montmorillonita), carbonatos (calcita), xidos de Fe
y Mn (magnetita), fosfatos y sulfuros. La superficie de los minerales arcillosos
tienen una carga predominantemente negativa por lo que pueden adsorber
cationes metlicos en el rango de pH normal del de la mayora de los
ecosistemas naturales. La distribucin de ligansos orgnicos e inorgnicos en
este caso es menos importante ya que las partculas inorgnicas se encuentran
generalmente con materia orgnica adsorbida.
Las especies metlicas pueden retenerse en material slido por diferentes
mecanismos, por ejemplo en suelos o sedimentos.
Los metales se encuentran en una gran variedad de formas qumicas en la
materia viva. Pueden estar presentes en molculas de bajo peso molecular o
macromolculas y el metal puede estar unido fuertemente o formando una
estructura lbil. La mayora de las especies de elementos traza, por ejemplo las
metaloencimas, se forman en los seres vivos, y estn sujetas a numerosos
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mecanismos de transformacin de las formas qumicas de los elementos que


se ingieren.
La mayora de las especies de elementos traza estudiadas pueden
clasificarse en tres grupos. Histricamente, los primeros estudios de
especiacin

estaban

relacionadas

con

las

especies

redox,

ya

que

frecuentemente, un elemento puede ser txico en un determinado estado de


oxidacin mientras que en otro es inocuo o incluso esencial. El segundo grupo
incluye organoelementos simples, unidos a grupos alquilo y arilo. El ltimo
grupo lo constituyen las metalomolculas de elevado peso molecular que
tienen un inters especial en los sistemas biolgicos.
Especies de inters en los anlisis de especiacin
COMPUESTOS DE ELEVADO

SISTEMAS REDOX

ESPECIES ALQUILADAS

Se (IV)/Se(VI)

Metil-Hg, Ge, Sn, Pb, As, Sb, Se

Metaloporfirinas*

As(III)/As(V)

Etil-Pb, As, Sb, Se

Metalorpotenas

Sb(III)/Sb(V)

Butil-Sn

Metalodrogas

Cr(III)/Cr(VI)

Ciclohexil-Sn

Metaloenzimas

Fe(II)/Fe(III)

Octil-Sn

PESO MLECULAR

*Las porfirinas son pigmentos que se encuentran tanto en la vida animal como en la
vegetal y estn involucradas en la formacin de muchas sustancias importantes en el
cuerpo, incluyendo la hemoglobina, la cual trasporta oxgeno en la sangre.

3. FACTORES QUE AFECTAN A LA ESPECIACIN DE METALES


Los factores que determinan la especie qumica existente de un elemento
determinado en el medio ambiente son la fuerza inica, el pH y pE (potencial
redox).
El potencial redox determina el estado de oxidacin de los elementos. En
aguas naturales bien oxigenadas, los elementos suelen encontrarse en el
estado de oxidacin ms alto, ya que el potencial redox del O2/H2O es ms alto
que el de cualquier otro par redox. En condiciones de anoxia como por ejemplo
en el agua intersticial en sedimentos, aguas profundas, etc. la situacin es
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diferente. En esta situacin, puede tener lugar, mediante la accin de los


microorganismos, la conversin de sulfato en sulfuros como por ejemplo HgS y
CdS que precipitan y se reduce de este manera la biodisponiblidad y por tanto
la toxicidad. En realidad, los nicos elementos que se unen a ligandos
inorgnicos y son solubles son Ni y Co.
De la misma forma que el potencial redox, el pH y la fuerza inica del
medio influyen en la existencia de unas especies u otras.
4. IMPORTANCIA DE LOS ESTUDIOS DE ESPECIACIN DE ELEMENTOS
TRAZA
Los estudios de especiacin en matrices medioambientales se realizan
generalmente con dos propsitos. El primero de ellos es estudiar el transporte y
ciclos biogeoqumicos del elemento y el segundo, predecir su impacto
biolgico.
La especiacin qumica juega un papel muy importante en el control de la
toxicidad y biodisponibilidad para los seres vivos. Algunos elementos como el
arsnico y el cromo son mucho ms txicos en su estado de oxidacin ms
alto, mientras que otros como el hierro o el manganeso son ms txicos en su
estado reducido. El mercurio es mucho ms txico cuando se encuentre como
metilmercurio que en su forma inorgnica, sin embargo para el arsnico se da
la situacin contraria. La mayora de los complejos estables y metales unidos a
coloides no son txicos. La excepcin a esta regla son los complejos solubles
en grasa ya que son capaces de atravesar las membranas celulares.
En la qumica y tecnologa del agua, la especiacin influye no solamente en
la toxicidad, biodisponibilidad y movilidad, sino tambin en la eutrofizacin,
floculacin y adsorbibilidad. Sin embargo estos factores estn siempre
relacionados con alguno de los anteriores.
5. ESPECIACIN DE ELEMENTOS

En esta seccin se describe la especiacin de algunos elementos de los


ms representativos en los diferentes compartimentos del medio ambiente.
5.1. ESPECIACIN DE ALUMINIO
La toxicidad del aluminio ha sido muy estudiada y actualmente es uno de
los elementos que ms interesan desde el punto de vista de la especiacin. En
las muestras biolgicas el aluminio se encuentra nicamente con valencia +3.
Las formas de este elemento unido a ligandos orgnicos son mucho menos
txicas que cuando se encuentra unido a ligandos inorgnicos. Las especies de
inters medioambiental del aluminio son: Al3+, Al(OH)2+, Al(OH)4- y Al(OH)2+.
El aluminio es uno de los metales ms ampliamente usados y tambin uno
de los ms frecuentemente encontrados en los compuestos de la corteza
terrestre. Debido a este hecho, el aluminio es comnmente conocido como un
compuesto inocuo. El aluminio puede entrar en el organismo a travs de la
ingesta, respiracin o contacto drmico. La toma de concentraciones
significativas de aluminio puede causar un efecto serio en la salud como dao
al sistema nervioso central, demencia, prdida de la memoria, etc. El aluminio
tambin puede causar problemas en los riones de los pacientes, cuando entra
en el cuerpo durante el proceso de dilisis.
En el medio ambiente el aluminio produce problemas de acidificacin. El
aluminio puede acumularse en las plantas y causar problemas de salud a
animales que consumen esas plantas. Se ha observado que la cscara de los
huevos de aves son mucho ms finas cuando existe contaminacin de este
elemento en el medio donde habitan.
Algunos estudios han demostrado que el aluminio se encuentra en la nieve
formando acuo-complejos o complejos simples con ligandos inorgnicos. En los
ros se encuentra generalmente unido a macromolculas o en sustancias
coloidales.

Debido a que la fraccin txica del aluminio corresponde a su in libre y


sus acuo-complejos, los mtodos analticos se han encaminado a la
discriminacin de estos complejos de aluminio de complejos con sulfato y
fluoruro y tambin con la materia orgnica. Para ello se han estudiado
numerosos reactivos coloreados que reaccionan con las distintas especies
txicas de aluminio para su posterior determinacin por espectrofotometra,
como por ejemplo el aluminn o hidroxiquinona. Sin embargo, a pesar de que
los reactivos que se han probado no reaccionan con los complejos de fluoruro,
si que lo hacen con los complejos de aluminio con sulfato y con materia
orgnica, teniendo lugar por tanto errores importantes en la medida de estas
especies txicas de aluminio mediante espectrofotometra.
La determinacin de especies de aluminio en aguas naturales se ha llevado
a cabo tambin mediante cromatografa inica y cromatografa en columna de
intercambio inico (Chelex-100). El inconveniente es la coelucin de las
especies de aluminio con otras indeseables o la obstruccin de los
componentes del cromatgrafo debido a la presencia de cidos hmicos u
otras sustancias en las muestras.
Tambin se han desarrollado estudios de especiacin de aluminio en
humanos. En estos estudios generalmente se emplea la ultrafiltracin, dilisis,
filtracin con geles, HPLC, etc. Las especies que se estudian en este tipo de
muestras son la fraccin separada por ultrafiltracin, protenas de aluminio,
especies de bajo peso molecular de aluminio y complejos de aluminio con
Deferoxamina (DFO) que es un frmaco utilizado para solucionar problemas de
exceso de Al. Mediante estudios de este tipo, se ha confirmado que la
transferrina es la nica protena que se encuentra unida al Al en el hombre. La
especiacin de compuestos de aluminio de bajo peso molecular en plasma se
est abordando en la actualidad ya que se ha comprobado que determinados
ligandos, por ejemplo el citrato, pueden producir efectos antagonistas en la
toxicidad del Al en los humanos.
5.2. ESPECIACIN DE ARSNICO

El arsnico se encuentra ampliamente distribuido en el medio ambiente en


forma orgnica e inorgnica. Los compuestos de arsnico en las aguas
aireadas y suelos son generalmente inorgnicos (principalmente arsenito, As3+)
mientras que en la biomasa son orgnicos. Las formas metiladas como
dimetilarsnico (DMA) y monometilarsnico (MMA) son las especies de
arsnico ms comunes de entre las orgnicas. Sin embargo, en organismos
marinos, la arsenobetana es la ms frecuente. La toxicidad de este elemento
depende de su forma qumica. Las especies ms txicas son las inorgnicas,
arsenito (As3+) y arseniato (As5+), por ejemplo AsH3 es muy txico y (H3AsO3)
es unas 60 veces ms txico que el As5+ (H3AsO4). Las formas metiladas como
MMA, DMA y TMAO (xido de trimetilarsnico) son menos txicas (100 veces
menos aproximadamente que las inorgnicas). La arsenocolina (AsC),
arsenobetana (AsB) y el in tetrametilarsonio (TMAs) no son txicos. La
posible toxicidad de muchos arsenoazcares no se ha demostrado hasta la
actualidad.
En la siguiente figura se muestran las especies de arsnico comentadas
anteriormente:

En la siguiente figura se muestran las especies de arsnico que tienen


lugar en disolucin en funcin del pH y el potencial redox:

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Tericamente el arsnico puede existir en un medio acutico en cuatro


estados de oxidacin diferentes (+5, +3, 0, -3). La forma AsH3 solo se origina
en condiciones muy bajas de pE, mientras que la forma metlica As0 es difcil
de encontrar. La arsina es poco soluble en agua y se forma en condiciones
fuertemente reductoras, poco frecuentes en el medio ambiente. En condiciones
reductoras suaves predomina la forma arsenito, HAsO2 mientras que en aguas
bien oxigenadas y a elevados pH, la forma arseniato es la ms comn, HAs042-.
La oxidacin de arsenito a arseniato es lenta a los valores de pH de las aguas
naturales, pero se produce ms rpidamente en condiciones de pH extremas.
El As3+ es un cido fuerte y forma preferentemente xidos (As203), mientras
que el As5+ se comporta como un cido dbil reaccionando con los sulfuros
para formar precipitados de baja solubilidad, a valores de pH y pE para los
cuales los sulfuros son estables (pH<5.5 y pE = 0 V).
La qumica medioambiental del arsnico es compleja, pudiendo originar
numerosas

especies

organometlicas

citadas

anteriormente,

que

son

transformadas por los organismos vivos que lo incorporan a diversas rutas


metablicas. As, el arsnico inorgnico es reducido y biometilado por hongos,
bacterias, algas y mamferos, incluido el hombre, originndose compuestos de
mono-, dimetil- y trimetilarsnico. Por otro lado, el arsnico se bioacumula en la
cadena alimentaria marina debido a la conversin del arsnico inorgnico en
especies no txicas, como arsenoazcares, arsenobetana y arsenocolina.
La semejanza qumica con el fsforo y la posibilidad de unirse al azufre de
los compuestos de arsnico, contribuyen de forma notable a su conocida
toxicidad. Los efectos adversos para la salud que el arsnico puede provocar
son cancer de piel, hiperpigmentacin, queratosis y cncer de pulmn.
En cuanto a los usos antropognicos del arsnico pueden citarse varios
como: aditivo alimentario de animales de granja, herbicidas, insecticidas,
fungicidas, pigmentos y colorantes, industria del vidrio y la cermica, industria
electrnica y de semiconductores, conservantes de la madera e industria
farmacutica.

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Mtodos analticos de especiacin


La mayora de los procedimientos analticos propuestos para la especiacin
de arsnico se basan en el empleo de tcnicas acopladas basadas en la
cromatografa de gases o de lquidos y tcnicas espectroscpicas sensibles
(ETAAS, ICP-AES, ICP-MS, AFS). No obstante suele ser necesario introducir
una etapa de derivatizacin precolumna o postcolumna con objeto de mejorar
la sensibilidad. Esta etapa puede consistir en un proceso de generacin de
hidruros (HG) como se estudi en el Tema 2 o una etapa de oxidacin
(fotooxidacin, digestin con microondas) para poder cuantificar la presencia
de especies de arsnico que no generen hidruros (AsB, AsC, arsenoazucares).
La generacin de hidruros (HG) es quizs la etapa de derivatizacin ms
empleada en la determinacin de arsnico, ya que aumenta la sensibilidad y
elimina una gran parte de las interferencias de la matriz de la muestra, por el
cambio de fase que representa la formacin del hidruro. Antes de la
implantacin de tcnicas separativas cromatogrficas, se empleaba la
generacin de hidruros selectiva para poder diferenciar entre As (III) y As(V).
Tambin se ha empleado la HG en combinacin con una trampa fra para
preconcentrar la muestra.
La HG tiene su origen en la reaccin de March, en la que se usa un
sistema metal/cido, generalmente Zn/HCl para producir hidrgeno naciente
capaz de reducir del analito hasta hidruro:
Zn + 2 H+ Zn2+ + 2 H
Otra tcnica, ms extendida en la actualidad, se basa en el empleo del
sistema BH4-/cido, utilizando borohidruro en fase slida o, con mayor
frecuencia, en disolucin, lo que facilita su manejo y almacenamiento. La
reaccin que tiene lugar entre el borohidruro y el cido es la siguiente:
BH4- + 3 H20 + H+ H3BO3 + 8 H
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A valores de pH < 1, la descomposicin del borohidruro tiene lugar en


microsegundos, de manera que el hidrgeno naciente reduce al analito
(As(III),As (V), MMA, DMA) hasta formar las arsinas correspondientes (AsH3,
MeAsH2, Me2AsH).
Normalmente se emplean disoluciones de borohidruro sdico o potsico,
estabilizadas en medio alcalino con hidrxido sdico y potsico, para graduar la
descomposicin del borohidruro, siendo conveniente filtrar las disoluciones
para prolongar su estabilidad.
Los primeros estudios para distinguir diversas especies de arsnico -As (III)
y As (V)- mediante el uso de hidruros aprovecharon la respuesta diferencia de
estos compuestos, al llevar a cabo la reaccin a diversos valores de pH. Se
realizaron experiencias en un reactor que contena la muestra y por el que
circulaba un flujo de argn. Al inyectar en el reactor una disolucin de NaBH4
se generaba la arsina, siendo detectada por AAS. En este estudio se lleg a la
conclusin de que en el intervalo de pH de 0 a 5, la generaci de la arsina a
partir de As (III) es esencialmente independiente del pH, mientras que la
generaci6n desde As (V) disminuye continuamente al aumentar el pH hasta un
valor de pH por encima de 3.5, a partir del cual deja de generarse
apreciablemente. Similares experiencias confirmaron estos resultados en un
rango de pH de 0 y 10, proponiendo un valor de pH 6 para determinar
selectivamente As (III) frente al As (V).
Generalmente se acoplan sistemas de preconcentracin (trampas fras) a
los reactores donde se generan los hidruros. Estas trampas consisten en un
tubo de vidrio en forma de U conteniendo un relleno de bolas de vidrio. La U de
vidrio se enfra con nitrgeno lquido, de manera que la arsina licuada queda
retenida en la U. A continuacin se deja que la U alcance la temperatura
ambiente, con lo que se consigue la volatilizacin de la arsina, al mismo tiempo
que se pasa una corriente de nitrgeno por ella para arrastrar las especies
hasta un detector AAS.

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Los mtodos de separacin cromatogrfica ms utilizados se basan en el


empleo de columnas de intercambio inico y de pares inicos.
La cromatografa de pares inicos para especies de arsnico utiliza
diversos contraiones, generalmente disoluciones acuosas de sales de aminas
cuaternarias o alquilsulfonatos, que se adicionan en la fase mvil de manera
que el par inico formado con el arsnico puede interaccionar con el relleno
hidrofbico de una columna de fase reversa C18. Con la cromatografa de
pares inicos se pueden separar tanto especies moleculares cargadas como no
cargadas.
La cromatografa de intercambio inico para compuestos de arsnico se
basa fundamentalmente en el empleo de columnas de intercambio aninico
fuerte.
Frecuentemente, las especies de arsnico son separadas en el
cromatgrafo lquido, generndose en continuo los hidruros por adicin de
disoluciones de borohidruro y cido mediante un dispositivo de flujo. La
deteccin se realiza por atomizacin del analito en un detector AAS equipado
con un tubo de cuarzo, en forma de T, que puede ser calentado exteriormente
mediante una llama de aire-acetileno o mediante una resistencia elctrica.
Tambin se suelen emplear otras tcnicas espectroscpicas como el
ICP/OES, ICP-MS o AFS (fluorescencia atmica).
5.3. ESPECIACIN DE MERCURIO
Las especies de mercurio presentes en el medio ambiente se muestran en
la siguiente figura:

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MeHg

MeEtH

EtHg

Et2H

Me2H

Ph2H

En trminos generales, las especies organomercuriales son ms txicas


que el mercurio inorgnico. La toxicidad creciente de los compuestos alquilados
comparados con las formas inorgnicas y la elemental del mercurio, se debe a
la naturaleza lipoflica de muchos de estos compuestos, que permite su paso a
travs de las barreras cerebrales y su unin a grupos sulfhidrilos. Adems los
compuestos organomercuriales se asocian a las clulas de la sangre y son
transportadas al resto del organismo. La vida media de los compuestos
organomercuriales es de 70 das aproximadamente frente a los 6 das del
mercurio inorgnico. No obstante, algunos rganos retienen el metilmercurio
durante mucho ms tiempo (por ejemplo 150 das en el cerebro).
La accin txica del mercurio deriva por un lado de la inhibicin que
produce en los grupos sulfhidrilo de numerosas enzimas, y por otro, de la
desnaturalizacin y precipitacin de las protenas, en especial las sintetizadas
por las neuronas.
Por otro lado, disminuye la produccin energtica celular y la actividad
mitocondrial, sin duda por inhibicin de la sntesis de protenas que integran las
estructuras de las mitocondrias. El mercurio disminuye el transporte activo de
azucares, aminocidos y precursores de los cidos nucleicos, provocando la

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muerte celular. Las clulas ms sensibles serian las neuronas del cerebro y
cerebelo.

En la siguiente figura se muestra el ciclo del mercurio en el medioambiente:

Tcnicas analticas de especiacin de mercurio


La mayora de los anlisis de mercurio se llevan ahora a cabo empleando
tcnicas espectroscpicas debido a su elevada sensibilidad. En todas las
tcnicas atmicas la muestra debe ser atomizada para una llama o un horno,
sin embargo, como el mercurio existe como vapor monoatmico a temperatura
ambiente su atomizacin es ms simple que la de otros elementos. Basta
reducir el mercurio inorgnico para formar mercurio elemental, que es
arrastrado de la fase liquida a fase vapor con un gas inerte que lo conduce
hasta la unidad de medida. Este vapor fro (CV) (Tema 2) formado se ha
convertido en el mtodo mas ampliamente utilizado para el anlisis de
mercurio, ya que proporciona tericamente un 100 % de introduccin de la
muestra, comparado con el 2-10 % de eficiencia que se alcanza en las
muestras nebulizadas, lo que origina un claro aumento de sensibilidad.
Los reductores normalmente utilizados para generar el vapor fro son el
SnCl2 y el NaBH4. El Hg0 es arrastrado por una corriente gaseosa junto a agua

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y otros compuestos voltiles, por lo que debe secarse antes del anlisis para
evitar interferencias. Para ello la corriente gaseosa que contiene el mercurio se
hace pasar por una membrana higroscpica. Como los tomos de mercurio
estn ya en forma de vapor, no se precisa atomizacin en la llama. Sin
embargo, el gas debe retenerse en el camino ptico del equipo con objeto de
medir mejor la absorcin. Para ello, suele utilizarse un tubo de cuarzo en "T"
que se coloca en el quemador del instrumento.
Las tcnicas de emisin atmica tambin se han utilizado para la
determinacin de mercurio. En general, la espectrometra de emisin de llama
es menos sensible que la espectrometra de absorcin atmica que debe
sumarse a las importantes interferencias espectrales. La espectrometra de
fluorescencia atmica, constituye una tcnica complementaria a las tcnicas de
emisin que se emplea con frecuencia para la determinacin de mercurio que
permite una gran sensibilidad y selectividad. De la misma forma, el ICP-MS
proporciona una tcnica de deteccin muy sensible y selectiva para la
especiacin de mercurio.
En los estudios de especiacin, es necesario utilizar una tcnica separativa
y por ello las tcnicas cromatogrficas, tanto de gases como de lquidos se
emplean frecuentemente para separar las distintas especies de mercurio. Los
mtodos de especiacin de mercurio hasta ahora contemplan el uso de la
cromatografa de gases con detector de captura de electrones (GC-ECD), de
fluorescencia atmica (GC-AFS), de masas (GC-MS), ICP-MS, etc.
5.4. ESPECIACIN DE SELENIO
El selenio tiene las siguientes valencias (-2, 0, +2, +4, +6). Las fuentes
naturales ms frecuentes de selenio en el medio ambiente son los depsitos de
sulfuros metlicos (Cu, Zn, Ag, Hg) que junto con algunos minerales de selenio,
como berzelianita (Cu4Se), tiemanita (HgSe) y naumanita (Ag2Se), contienen
mas del 24 % del selenio. El origen antropognico se debe a su utilizacin en la
industria del vidrio, agricultura y en la combustin de carbones y fuel-oil.

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En el medio ambiente, el selenio inorgnico puede existir como seleniuro (2), selenio elemental (0), selenito (+4) o seleniato (+6). Las formas orgnicas
de selenio (-2) generalmente se encuentran como selenoaminocidos,
compuestos metilados y selenoprotenas.
El Se(-2) se combina con hidrgeno, formando SeH2 gaseoso, y con la
mayora de los metales divalentes, para dar seleniuros insolubles, y tambin se
encuentra en diversos compuestos organoselnicos. El Se(+4) y Se(+6) se
encuentran como los oxoaniones selenito (H2Se03) y seleniato (H2Se04), que se
comportan como un cido dbil y fuerte, respectivamente. Los selenitos forman
precipitados insolubles con alcalinoterreos y otros metales, mientras que los
seleniatos presentan una gran solubilidad.
El selenio inorgnico se puede transformar en compuestos orgnicos
mediante procesos de biometilacion. Dentro de los compuestos orgnicos de
selenio se encuentran tanto especies voltiles, como dimetilseleniuro,
dimetildiseleniuro, y dietilseleniuro, solubles en agua como trimetilselenonio, y
selenoaminoacidos, como selenometionina, selenoetionina, selenocisteina y
selenocisteina.
El

selenio

puede

distribuirse

en

los

diversos

compartimentos

medioambientales en diferentes formas qumicas y niveles de concentracin


dependiendo de factores como el compartimiento ambiental, pH, solubilidad,
condiciones de xido-reduccin, temperatura, presencia de determinadas
materias minerales y la accin biolgica.
La siguiente figura muestra las transformaciones biogeoqumicas del
selenio en aguas marinas:

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En general, los organismos marinos poseen mayores concentraciones de


selenio que los animales terrestres. En el ciclo biogeoqumico del selenio en el
medioambiente marino intervienen las formas inorgnicas de este elemento y
compuestos rganometlicos como dimetilseleniuro y selenoaminocidos.
El selenio es un elemento esencial que se incorpora en la dieta a travs de
muchos alimentos. Asimismo, este elemento forma parte de encimas como por
ejemplo la glutatin peroxidasa (GSH-Px) que cataliza la reduccin de una
amplia variedad de perxidos orgnicos y del agua oxigenada, a los
correspondientes alcoholes y agua. Estos radicales pueden formarse como
consecuencia del metabolismo de sustancias txicas, etanol, y medicamentos
(antibiticos). Existen evidencias de que muchas de las enfermedades y
problemas asociados a la deficiencia de selenio estn causadas por la
disminucin de los niveles de esta enzima. Es evidente que la vitamina E y
otras enzimas, como la catalasa, la superxido dismutasa y la glutatin
transferasa, constituyen la parte esencial del mecanismo de defensa celular
frente al perxido de hidrgeno y a radicales libres, como alcoxi, peroxi e
hidroxilo. Esta proteccin es particularmente importante en la conservacin de
las membranas celulares, cuya integridad y correcto funcionamiento es
fundamental para mantener en orden los sistemas y procesos biolgicos en
organismos superiores. Parece que, tanto el envejecimiento de los organismos,
como la aparicin de tumores cancerosos, podran estar relacionados con los
efectos degenerativos causados por los radicales libres.

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En el organismo humano el selenio se encuentra presente en forma de


diferentes

biomolculas

cuyas

principales

unidades

bsicas

son

la

selenometionina y la selenocistina.
A pesar de los posibles efectos beneficiosos del selenio comentados
anteriormente, este elemento tambin puede producir efectos txicos debido a
exposiciones elevadas, dependiendo de varios factores, como su forma
qumica, el ser vivo al que afecta, as como su edad y sexo y la va de
absorcin del compuesto. El intervalo que existe entre niveles beneficiosos y
txicos es muy estrecho.
La toxicidad de selenio a elevadas concentraciones se debe a su afinidad
por los grupos SH por lo que afecta a numerosas protenas y encimas que
intervienen en el metabolismo. El selenio acta sustituyendo al azufre en estas
biomolculas y por ejemplo, la actividad de la cistena y la metionina, se ve
afectada cuando el selenio (en niveles muy superiores a los normales)
sustituye al azufre. Estos cambios se producen con mayor facilidad cuanto ms
soluble y, por tanto, absorbible es el compuesto responsable.
Cuando el selenio elemental se absorbe oralmente no se ha apreciado
toxicidad, pero cuando el selenio esta en forma de vapor o como polvo fino en
suspensin causa irritacin en el tracto gastrointestinal. Entre las especies de
selenio mas probables de producir este tipo de desordenes clnicos se
encuentran: SeO2, SeOCI2, H2Se y SeF6 todas ellas voltiles y producidas
industrialmente.
La determinacin del contenido total de selenio de una muestra
proporciona una informacin incompleta acerca de su biodisponibilidad y su
efecto esencial o txico. Es la forma qumica en la que se encuentra el
elemento en la muestra la que determina su absorcin, transporte,
metabolismo, bioacumulacin, toxicidad, etc. Esto implica la necesidad de
realizar estudios de especiacin en una gran variedad de muestras biolgicas,
medioambientales o de alimentos, para la identificacin de sus formas fsicoqumicas individuales y su concentracin, que justificara el contenido total de
selenio.
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As, la especiacin tiene un papel importante en los siguientes aspectos:

Determinacin

de

la

toxicidad

ecotoxicidad

de

los

elementos

seleccionados.

Control de calidad en productos alimenticios.

Control de medicinas y productos farmacuticos.

Control de procesos tecnolgicos.

Investigacin del impacto de las instalaciones tecnolgicas en el

medioambiente.

Estudio de la exposicin en el trabajo.

Anlisis clnico.

Tcnicas analticas
Al realizar estudios de especiacin hay que tener presente los niveles bajos
de concentracin y la complejidad de la matriz. Por tanto, son necesarias
metodologas analticas muy sensibles y selectivas que permitan la
identificacin y determinacin de cada una de las especies qumicas
individuales presentes en la muestra. Adems, hay que asegurar la integridad
de las especies a lo largo de cada una de las etapas del proceso analtico.
La naturaleza fsico-qumica de las diferentes especies de selenio, sus
niveles de concentracin, la naturaleza de las muestras, y el tipo de
informacin deseada condicionan la metodologa a emplear. Se puede
establecer una clasificacin de dichas metodologas para la especiacin de
selenio atendiendo a las tcnicas utilizadas para la separacin de las distintas
especies: cromatografa de gases, cromatografa liquida y ms recientemente
electroforesis capilar.
La volatilidad de las especies de selenio determina la tcnica de separacin
empleada previa a la deteccin.

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La cromatografa de gases es una tcnica de separacin para analitos


voltiles aunque se puede utilizar para compuestos no voltiles siempre que se
derivaticen previamente. En la especiacin de selenio, se suele emplear para
los compuestos orgnicos voltiles como el Se(VI).
Los sistemas de deteccin ms ampliamente usados con el GC son el de
captura de electrones (ECD), el detector de espectrometra de masas (MS), el
fotomtrico de llama (FPD) y el de plasma acoplado inductivamente-masas
(ICP-MS).
La cromatografa Iquida es una tcnica de separacin para analitos no
voltiles. Entre los mecanismos de separacin se encuentran intercambio
inico, pares inicos, micelar, exclusin por tamao y quiral.
La cromatografa de intercambio inico se utiliza para la separacin de
iones inorgnicos y orgnicos. Este tipo de cromatografa puede usarse para
separar Se(IV), Se(VI), SeCys, SeMet y TMSe.
Por ltimo, tambin se han utilizado columnas de intercambio cationico ya
que permiten la separacin de compuestos orgnicos de selenio en forma
cationica, sirviendo fundamentalmente de confirmacin de la presencia de las
especies de selenio (TMSe+, SeCys, Se(IV), SeMet y Se(VI)) .
En la cromatografa de exclusin de tamaos la columna acta como tamiz
para separar las molculas en base a su tamao fsico. Normalmente las
molculas ms pequeas son retenidas y las ms grandes pasan por la
columna en menor tiempo. Este tipo de separacin es ideal para compuestos
de pesos moleculares altos como protenas, polmetros y ppticos.
La fase estacionaria quiral se utiliza para la separacin de los enantiomeros
de los selenoaminocidos, para la separacin de especies quirales. Este tipo
de cromatografa es muy interesante en los estudios de especiacin
(especiacin quiral) de selenio ya que permite por ejemplo la separacin de los
de dos especies tan parecidas entre s como son los enantiomeros cuya nica
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diferencia es la actividad ptica. A pesar de la similitud entre los enantimeros,


se sabe que stos presentan diferentes propiedades, as la forma L de la
selenometionina es bioasimilable por el organismo mientras que la D no lo es.

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