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Pruebas de Flotacin

Pruebas de Flotacin
Planificacin de un test
Los estudios ms simples de flotabilidad de un mineral involucran por lo
menos 25 variables claramente identificables. Un estudio completo sobre la procesabilidad de
un mineral requerir considerar al menos 100 variables. El conocimiento de la interaccin
entre estas variables es difuso, por ello el cuidado en realizar el diseo de experimentos es
esencial. Un experimento para optimizar la recuperacin, en el cual el nico cambio
estudiado es la dosis del colector es una prdida de tiempo, porque la variable estudiada no
es independiente de otras variables que se mantienen constantes. El problema clave en el
diseo de todas las buenas experiencias de flotacin, es verificar que todas las interacciones
importantes entre las variables estn correctamente identificadas.
La tabla 1 identifica las variables ms tpicas, cada designacin comprender
un grupo, ms que a una variable individual, por lo tanto cada tem puede involucrar 5 o 10
variables a controlar; por lo tanto, lo que parece una pequea lista de variables puede llegar a
agrupar sobre 100 variables independientes. La manipulacin de este gran nmero de
variables potenciales, requiere un cuidadoso diseo de experimentos, para reducir el nmero
de tests que permitan obtener resultados no ambiguos y detectar interaccin de variables.
La interaccin ms simple entre variables y a menudo no considerada, es la
existente entre espumante y colector. En la prctica es imposible obtener datos para escalar
el efecto del espumante de cualquier tipo de mquina de flotacin de laboratorio. En plantas
con muchos aos de operacin usualmente no se verifica peridicamente las dosis del
colector y espumante, de tal manera que es usual encontrar plantas que operan con dosis
excesivas de colector y espumante; este exceso no es solamente costoso, sino tambin
implica que se trabaje con resultados inferiores a la recuperacin ptima.

APUNTES DE FLOTACIN


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Pruebas de Flotacin
Tabla N 1
Variables a estudiar en pruebas de flotacin
Diseminacin del mineral en el depsito
Condiciones de chancado y molienda (liberacin)
Antigedad. (edad) (tipo de contacto en el aire)
Porcentaje de slidos en la pulpa
Punto de adicin de los reactivos
Tiempo de acondicionamiento
Modelo y tipo de mquina de flotacin
Flujo de aire
Velocidad del impulsor
Tiempo de residencia de la pulpa
Temperatura de la pulpa
Altura del concentrador (disponibilidad de oxgeno)
Tipo de colector
Cantidad de colector
Tipo de espumante
Cantidad de espumante
pH de la pulpa
Tipo de modificador (cal, soda custica, etc.)
Cantidad de modificador
Tipo de activador
Cantidad de activador
Tipo de depresor
Cantidad de depresor
Dureza del agua
Presencia de cationes de metales pesados en solucin
Habilidad del operador

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Desarrollo de un esquema de concentracin para una nueva mina.


El nmero de muestras necesarias para cubrir variabilidad del depsito
mineral debe considerar:
Dureza del mineral, abrasividad e ndice de molienda
pH natural del depsito
Contenido de agua (ground water)
Mtodos de explotacin (mining)
Mtodos aplicables de concentracin
gravedad
lixiviacin
flotacin
combinacin de los anteriores
Determinacin del circuito ptimo de tratamiento
Secuencia optima de liberacin
Ej. remolienda y ubicacin en el circuito
Alternativas de agua de proceso
Posibilidades de recuperar subproductos (ej. Au, Ag, Mo)
Disposicin de colas
Si se trata de pruebas de flotacin agregar variables de la tabla N 1
Las variables ms fciles de cambiar y que afectan directamente la salida del
concentrador y por lo tanto su performance econmico son: los reactivos, dilucin de la pulpa,
el aumento o disminucin de la alimentacin al circuito de molienda lo cual deriva en
molienda ms gruesa o ms fina.
En general, cuando una planta est en operacin se presiona al metalurgista
para que aumente tonelaje, sin sacrificar la recuperacin. Este est normalmente
monitoreando en forma rutinaria el reemplazo de la combinacin de reactivos existentes.

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Diseo experimental
Al planificar un programa experimental se deben realizar las siguientes 5
etapas.
1. Una definicin clara de los objetivos del programa experimental y de las hiptesis que
sern usadas para analizar los resultados.
2. Un diseo experimental que cuantificar las hiptesis y proveer datos para alcanzar
los objetivos planteados.
3. La realizacin de las pruebas experimentales y coleccin de datos.
4. El anlisis de los datos obtenidos.
5. La formulacin de conclusiones y recomendaciones.
Se deber indicar que variables se mantendrn constantes y cuales se
variarn.
Aquellas que no puedan controlarse se identificarn claramente. Cuando sea
posible determinar a priori, se indicar que variables son dependientes y cualquier posible
interaccin(es). Se recomienda listarlas explcitamente.
Un mtodo semi-emprico para disear un experimento de flotacin se
ejemplifica a continuacin.
Un concentrador de cobre que inicialmente obtena recuperaciones de cobre de alrededor
de 90% comenz a tratar un mineral ms refractario y la recuperacin cay a 80%. Se le
pidi al metalurgista determinar si era posible mejorar la recuperacin, cambiando las
dosis de espumante y colector o bien si se requeran nuevos reactivos.
Lo usual como primer paso, es que la mayora de los metalurgistas realicen
una serie de pruebas standard de flotacin a dosis constante de espumante, variando la
dosis del colector. Si la muestra se enva a un laboratorio externo, el primer paso es
determinar la molienda standard y el tiempo de flotacin para la serie de tests. Esto se hace
realizando series de pruebas de flotacin, para determinar que tiempo de molienda en el
molino de bolas entrega la misma recuperacin rougher que en la planta.
Las pruebas se hacen para un tiempo de molienda standard y el tiempo de flotacin se hace
igual al tiempo de residencia en el rougher de la planta o bien a una fraccin arbitraria de
ste.

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Para analizar visualmente los resultados de las interacciones se grafican los


datos en gr/ton de espumante o los gr/ton de colector, con la recuperacin como respuesta.
Los datos de la fig. 1 ilustran los resultados de experimentos realizados en
una mina de cobre chilena que operaba con 50 - 65 g/ton de colector y alrededor de 40 g/ton
de espumante (poliglicol ter). Se demostr luego de aos de trabajo en laboratorio, que sin
cambiar los reactivos se poda mejorar notablemente la recuperacin rebajando la dosis de
colector a 20 g/t y la de espumante a un 60% de este valor.

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Como puede verse los datos iniciales no daban indicaciones de los resultados
que eventualmente podran obtenerse en largos programas de pruebas. El resultado ptimo
de este concentrado se obtuvo con dosis de colector y espumante de 20 g/t y 12 g/t
respectivamente. Por el contrario, los experimentos preliminares sugeran que el
concentrador operaba a recuperacin ptima con 60 g/t de colector y que si fuese necesario
un cambio convendra aumentar la dosis de espumante a 50 g/t.
Como sabemos que invariablemente hay interaccin entre el espumante y el
colector en este tipo de test, la forma ms significativa es graficar estos dos sets de datos
con la recuperacin como respuesta principal. Esto se muestra en la fig. 69 (a). Un examen
visual es ambiguo y si hay alguna tendencia visible ella da la idea de un pequeo incremento
de espumante. Sin embargo si desde el inicio se hubiese hecho un diseo factorial se
habran obtenido los datos de la fig. 69 (b).
Nota: Slo se muestran algunos resultados, no la totalidad. Se realizaron 30
experimentos de flotacin en vez de los 12 de la figura 68, se concluy que se podran
obtener resultados iguales o mejores con menos de la mitad de la dosis de colector.

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An cuando ste es un diseo factorial de 2 variables que define
adecuadamente las interacciones, se requiere ms experimentos que un diseo ms
sofisticado.
Las siguientes son algunas reglas generales en el diseo de experimentos
que pueden proveer informacin ms eficiente:
1. Simetra, en el layout experimental significa los clculos considerablemente, as
como ayuda a visualizar las respuestas.
2. El nmero de niveles usado en el diseo experimental fija la forma de la curva de
respuesta que puede ser detectada.
a)
b)
c)

Dos niveles detectan solamente tendencias.


Tres niveles pueden detectar la existencia de una curva pero no su
forma.
Ms de tres niveles progresivamente refinan la forma de la curva de
respuesta.

Examinando el factorial de la figura 69, es obvio que el experimento puede ser


simplificado usando una celda unitaria repetitiva basada en un grupo experimental de las
cuatro esquinas de un cuadrado. Esto reduce el factorial a experimentos de dos variables y
dos niveles, que slo pueden detectar respuestas lineales, aadiendo el punto central lo
convierte a un diseo de tres niveles dando considerablemente ms informacin. Este tipo de
diseo, las esquinas y el centro de un cuadrado es un layout popular para diseos de dos
variables, como los extremos de un cubo ms un punto central, donde las tendencias pueden
verse claramente por inspeccin visual.
En la figura 70, el diseo del cuadrado con un punto central se aplica al
ejemplo. El diseo inicial consiste en un cuadrado con un punto central. Las condiciones
existentes en la planta corresponden a la zona izquierda superior del primer cuadrado
(achurado)

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Procedimiento para las pruebas


El tipo, tamao e inversin en un laboratorio de pruebas minerales y la
especificacin del equipo requerido y el staff vara de acuerdo al objetivo que se plantee y
difiere gradualmente si el trabajo a realizar es:
1. Monitoreo de la performance del concentrado y su optimizacin.
2. Proveedor de servicio tcnico: seleccin de reactivos o formulacin.
3. Verificacin de la procesabilidad de una nueva mena.
4. Desarrollo industrial de nuevos reactivos, o
5. Desarrollo del proceso de beneficio de minerales para una nueva mina.

Las unidades standard que deben encontrarse en un laboratorio de flotacin


incluyen:
Servicios para muestrear y preparar muestras
Equipamiento para chancado, molienda y determinacin de moliendabilidad
Microscopio y disponibilidad de evaluacin mineralgica
Laboratorio de flotacin equipado
Capacidad para procesar datos y disear experimentos.
Otros servicios que se pueden obtener en forma independiente son:
Servicios de qumica analtica
Determinacin de la caracterizacin fsica y qumica
Los laboratorios de concentracin usualmente disponen adems de:
Equipos para realizar concentracin (separacin) gravitacional, electrosttica

magntica
Equipo para concentrar oro: amalgamacin, cianuracin, precipitacin con zinc,
recuperacin con carbn en pulpa, etc.
Laboratorio de lixiviacin capaz de operar con agitacin, percolacin, lixiviacin en
pilas, etc.

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En Chile, existe el CIMM construido en 1989 con una donacin de Bruselas.
Sus instalaciones permiten manejar cientos de toneladas de muestra y una lnea completa de
chancado, molienda, harneo y procesamiento de un tamao y diseo que permite confiar en
la certeza de los datos para el scale-up y para el diseo detallado de la operacin en planta.
Dispone en su punto ms alto, de acceso para camiones de gran tonelaje,
que descargan a una planta de chancado capaz de procesar varios cientos de toneladas/da,
y un circuito de harneo para las etapas de chancado secundario y terciario. El equipamiento
de molienda consiste en molinos de barras, bolas y autgenos. Para flotar hay celdas
individuales y una unidad piloto capaz de procesar 1 ton/hr de mineral y celdas que permiten
arreglar el circuito con limpieza y repaso. Hay estanques de concreto que reciben las colas y
permiten estudiar el efecto de procesar mineral con agua usada (water reclaim) o el efecto de
los reactivos de flotacin que se recirculan. Tambin dispone de columnas de flotacin y
distintos tipos de burbujeadores.
La unidad de lixiviacin dispone de estanques de percolacin y tambin de
amalgamacin para oro. Adems existen laboratorios analticos y una seccin de estudios
mineralgicos.
Equipamiento del laboratorio de flotacin.
Adems de disponer de espacio para recepcin del mineral y de reas para
cuarteo y chancado, se debe contar con:
1. Preparacin de muestra: Facilidades para pesado y almacenamiento. Mquina para
sellado de muestras con calor y un freezer.
2. Uno o ms molinos de bolas de acero inoxidable y una mesa de rodillos de velocidad
variable. El molino generalmente es artesanal de un dimetro de 6 a 12" y de L = 10 18". El mecanismo de operacin, usualmente es activado por un motor elctrico y est
activado con un buen timer.
3. Mquina de flotacin de laboratorio con celdas de capacidad de 500 - 1000 y 2000 g.
de muestra (usualmente celda transparente). Adems el rea debe contar con aire,
electricidad, agua, un timer de gran dimetro y ojal agua destilada.
4. Fuente de vaco para filtrar concentrados y colas.
5. Un buen horno.

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Celdas de Flotacin
Usualmente hay 3 o 4 de uso comn. Son todas del tipo agitacin mecnica y
velocidad variable.
Las celdas subaireadas, tienen pocas posibilidades de controlar el flujo de aire
a la zona de agitacin, otras celdas requieren fuente externa de aire para generar las
burbujas.
La mayora de los laboratorios disponen de celdas de vidrio o acero inoxidable
intercambiables para pruebas de 500 - 1000 o 2000 g. Los volmenes efectivos de la celda
son alrededor de 1,5 - 3 y 6 litros. Los tests ms usuales se hacen con densidades de pulpa
de 30 - 35% slidos.
En muchos casos es posible intercambiar impulsores de manera que para un
scale-up, se mantenga una geometra razonablemente constante para distintos tipos de
celdas industriales de flotacin.
Para celdas sub-aireadas o aire forzado se puede medir el flujo de aire con un
rotmetro, generalmente se ajusta la velocidad del rotor a una velocidad mayor que la
industrial porque la agitacin en la celda de laboratorio es ms pobre y pueden decantar
partculas gruesas; es por ello que se prefieren las celdas transparentes de vidrio o plstico
para monitorear el slido.
En algunos laboratorios, las celdas se equipan con paletas mecnicas y en
algunos casos con medidores de nivel de pulpa automticos. Los laboratorios que se
especializan en flotacin de sulfuros no los usan y estn en contra de la remocin mecnica y
del nivel automtico porque reduce la cantidad de informacin que se obtiene en cada
flotacin.
Un buen operador es capaz de, al observar el color de la espuma, estimar
aproximadamente la velocidad de flotacin de cada sulfuro y puede recomendar y confirmar
experimentalmente cuando la adicin en etapas de reactivos podra mejorar la flotacin y
determinar aproximadamente en que punto del banco rougher podra agregarse reactivo.

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Instrumentacin
pH metro que pueda mantenerse o sumergirse en la espuma.
Timer de D = 10 - 12" con segundero
Balanza analtica
Puede existir medicin en lnea del potencial redox y un equipo de absorcin atmica
(un lujo que se justifica slo si se realiza en investigacin)
Equipo de harneo
Agua
Se puede experimentar con agua de-ionizada pero lo usual es trabajar con
agua corriente (tap water). Si el agua de proceso o reciclada es problema, debe trabajarse
obligadamente con ella y almacenarse en cantidad suficiente para las pruebas.

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Adicin de reactivos
Los reactivos solubles en agua como xantatos debern prepararse
diariamente (el concentrado se descompone alrededor de 1% por da y algunos productos
de su descomposicin son depresantes).
Las soluciones de sales inorgnicas se usan generalmente diluidas.
La cal se agrega al molino en suspensin standard.
Algunos textos recomiendan que los solventes orgnicos no miscibles se
disuelvan en alcohol u otro solvente orgnico para mejorar la exactitud de su adicin en el
laboratorio. Esto en definitiva no se recomienda, porque todos los alcoholes y algunos
solventes orgnicos tienen propiedades espumantes y las interacciones colector-espumante
cambian significativamente las caractersticas de la flotacin. Estos fenmenos, no
necesariamente son escalables a partir de los resultados de laboratorio. Un ejemplo de los
drsticos efectos de los aditivos orgnicos se vio en El Teniente. Por 15 aos usaron una
mezcla de gasolina con plomo y MIBC, con el colector tradicional xantgeno formato. Este
cambio en la operacin, se efectu porque se reduca el consumo de colector a la mitad, sin
afectar la recuperacin de cobre y aument la recuperacin de molibdeno. Los cambios de
mineral revirtieron este efecto y El Teniente volvi a usar nuevamente una cantidad
considerablemente reducida de diethil xanthogen formate puro.
Los compuestos orgnicos insolubles tales como los alquil tionocarbamatos,
xantgeno formatos o steres alquil xnticos, se pueden usar puros agregando con una
aguja hipodrmica u otro mtodo que produzca gotas calibradas. En laboratorios en los
cuales se usan colectores aceitosos en forma rutinaria, se ha encontrado conveniente
fabricar gotarios de medida, fundiendo y alargando tubos Pyrex de dimetro pequeo. Con un
poco de prctica se puede ajustar el dimetro del gotario de modo que el peso de la gota
producida por diferentes colectores sea el mismo. Los gotarios etiquetados equipados con
gomas standard se mantienen en soportes para tubos de ensayo. El hecho de que el mismo
nmero de gotas entregue la misma dosis para diferentes colectores reduce el error
experimental durante las pruebas.
El punto de adicin de cada colector depende de la prctica industrial usual,
pero en su mayora los reactivos aceitosos se agregan al molino previo a la molienda y/o a
la etapa de acondicionamiento. El uso de una etapa de acondicionamiento y la adicin de
reactivo en este punto, responde a la preferencia usual del concentrador, a menos que sea
una variable en estudio. Esta se simula en el laboratorio operando inicialmente la celda sin
aire.

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Seleccin del tcnico de flotacin


En los concentradores de cobre lo usual es obtener una muestra de mineral
de cobre bien diseminado, entrenar al tcnico en el proceso de flotacin standard por un da
ms o menos y despus hacerlo efectuar 100 pruebas en duplicado con muestras de 5001000 grs. Un tcnico competente con un ayudante debera hacer 10 test completos de
flotacin por da.
El candidato se supone preparado, cuando sus test cumplen la norma de
laboratorio y sus ltimas 20 o 30 colas chequean en forma consistente dentro de 0.015%
de cobre entre flotacin, con un grado de concentrado razonable.
Los datos obtenidos en forma manual, dan considerablemente ms
informacin que una mquina automtica que depende del paleteo automtico; por ejemplo
la forma que debe agregarse el espumante para obtener una espuma estable y los cambios
en el tipo del color de la espuma pueden dar claves importantes para determinar la velocidad
de flotacin de minerales secundarios, lo cual es importante para evaluar el scale up.

Comparacin de performance de mquina de flotacin de laboratorio, modelos


comerciales

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Muestreo y preparacin de la muestra


Normalmente la parte ms difcil de realizar en pruebas de concentracin es
obtener una muestra representativa durable del mineral a estudiar. El trabajo ms completo
de este tipo se encuentra en el Taggarts Handbook of Mineral Dressing (seccin 19). La
SME Mineral Processing Handbook (seccin 30), actualiza la descripcin de los equipos
mecnicos de muestreo y es un buen complemento de la informacin de Taggart.

Tamao de la muestra
La cantidad requerida para obtener una muestra representativa de una
seccin particular de un depsito, es usualmente subestimada por el cliente, por tanto el
laboratorio debe especificar claramente el procedimiento para obtener la muestra y su
tamao. Afortunadamente el tamao de muestra que se requiere estadsticamente es mayor
que el requerido para anlisis de rutina y tests de concentracin.
Taggart recomienda que el tamao mnimo de muestra representativa se
puede representar aproximadamente por la siguiente ecuacin, tamao de muestra y tamao
de la partcula ms grande (D)

m = kdn
los parmetros k y n estn en la siguiente lista:
Tamao de muestra
D

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: libras
: pulgadas

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N
1
2
3
4
5
6

k
30.000
3.000
1.000
9
1.100
3.500

n
2
2
2
1.5
2.13
1.8

Tipo de mineral
oro
plata
mineral, ley distribuida uniformemente
metal base, alta ley
baja ley, altamente variable
ley de valor promedio, variable

En la figura 84 se grafica en papel logartmico el tamao de muestra


expresado en kilos o toneladas y el tamao de partcula en milmetros.
log m = n log (kd)
log m = n log k + n log d

La base terica para esta definicin de tamao mnimo de muestra, supone


que hay disponible una muestra infinitamente grande, uniforme, con una anisotropa en
pequea escala. En la prctica estas indicaciones no definen un depsito mineral ms bien
son los del tamao de un embarque de mena, s y slo s el mineral es de un tamao
uniforme y la propiedad que se va a medir es el contenido del componente principal. An en
estas condiciones ideales el tamao mnimo de muestra ser representativo si el
procedimiento para recoger la muestra fue al azar y sistemticamente no prejuiciada
(unbiased).
Para obtener muestras confiables de minerales valiosos como oro, Taggart
describe plantas de muestreo cuyos costos de construccin son comparables a la inversin
requerida para una planta de chancado full size. El diseo incluye aparatos de muestreo
continuo colocados en diferentes puntos de transporte a diferentes tamaos, slo para
obtener puntos representativos para anlisis. l menciona un caso en los aos 30 en los
cuales a pesar de estas restricciones los anlisis de oro favorecan al comprador o al
vendedor, dependiendo de cual de las partes haca el muestreo.
Si no es realmente posible obtener muestras totalmente representativas de
una corriente homognea de un circuito de chancado, obviamente no hay una base prctica
para asumir que un depsito mineral pueda ser muestreado en algn modo que pudiera ser
considerado representativo de la procesabilidad a esperarse durante la vida til de una mina.
Ni siquiera un business planner (no tcnico) subestimara este punto cuando el mineral
proviniera de un depsito en forma de veta o tuviese una capa superior alterada producto de
la exposicin al aire con enriquecimiento secundario cubriendo un mineral primario. Pero an
en el caso de minerales porfricos de baja ley es fcil dejar de considerar la potencial falta de
confiabilidad de las muestras, porque an grandes depsitos de mineral diseminados de baja

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ley estn lejos de ser mineralgicamente uniformes, usualmente tienen un tubo central estril
y una distribucin radial no uniforme de subproductos tales como Au, Ag, Mo y As.
El patrn utilizado para colectar muestras para calcular reservas de un
depsito mineral, est determinadas por la necesidad de informacin geolgica sobre su
formacin y se evalan tridimensionalmente, utilizando leyes de corte arbitrarias (cut-off
grades) para obtener un dato de reservas que sea significativo para decisiones de
inversiones. En la evaluacin preliminar de la procesabilidad de un mineral en particular, una
aproximacin similar debe adoptarse al obtener y evaluar muestras de mineral para
evaluacin de procesabilidad. As, la seleccin de muestras para probar tratabilidad debe
ser hecha con el equipo de gelogos, porque los cambios de mineraloga afectarn la
eficiencia del proceso de recuperacin y deberan ser tomados en cuenta al planificar el
programa experimental que ser la base para el diseo del concentrador. Ms an, el staff
minero deber ser incluido en las etapas preliminares al planificar los tests metalrgicos,
particularmente en minas grandes en las cuales es prctica rutinaria mezclar minerales de
diferentes fuentes de la mina para optimizar procesabilidad. As debiera haber una
comunicacin fluida y sistemtica entre los gelogos, los mineros y los metalurgistas.
An cuando las muestras ms representativas de cuerpo mineralizado se
obtienen de una gran muestra chancada a un tamao de partcula pequeo y uniforme y
cuarteado sistemticamente, el material finamente molido es no ideal para un estudio
extensivo de flotacin, ya que la muestra debera tener un mnimo de chancado previo para
asegurar que el material testeado en cualquier da, tiene lo ms cerca posible las mismas
caractersticas superficiales (freshly generated surface history) que la del mineral que ser
alimentado como cabeza a las celdas de flotacin en el futuro concentrador. As, para
propsitos metalrgicos, es importante elegir un tamao de partcula en la muestra (primary
sample particle size) que no altere los resultados por prdidas de finos de alta ley durante el
cuarteo y transporte, as como a proveer de un mnimo de superficies no alteradas (old
mineral surfaces). Para mantener muestras estables, los laboratorios usualmente mantienen
sus muestras en atmsferas inertes a temperaturas tan bajas como sea posible,
particularmente cuando se trata de sulfuros.

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Un laboratorio mantuvo almacenadas muestras de una mina en particular, por
un ao o ms, sin que stas cambiasen sus caractersticas de flotacin. Las muestras al
llegar al laboratorio, se chancaron a tamao de 1/2, se cuarte en muestras de igual tamao
y se guard en bolsas de plstico selladas a temperatura de freezer. En cambio fue imposible
obtener muestras no alteradas de una mina en una ubicacin hmeda (Bounganville) donde
el tiempo de transporte era de varias semanas, se intent sin xito mantenerlas inalteradas.
Los depsitos de nquel tambin son proclives a alteracin y tienen tiempos
de almacenamiento muy limitado. Connor et al (1990) realizaron un estudio que es un modelo
de diseo experimental y evaluacin. ste provee evidencia en la durabilidad de la pirita y
arsenopirita, en un estudio de 18 meses efectuado en un depsito de oro de Trans Vaal Este.
Ellos indicaron:
La reproducibilidad de los procedimientos de flotacin ha sido excelente. En
todos los tests se estudi el efecto del parmetro investigado, comparado con el
de un test standard (current standard run). Esto llev al descubrimiento de la
importancia del envejecimiento en la recuperacin de arsenopirita. Se investig
mtodos para envejecer artificialmente el mineral.

Muestreo de concentradores en operacin


Muestrear minerales de un concentrador en operacin es ms fcil, porque
hay un nmero de puntos donde las corrientes tienen aparatos de muestreo automtico ya
instalados, para propsitos analticos. Para elegir donde obtener una muestra de flotacin, la
fuente deber ser la corriente continua de mineral seco ms gruesa.
A causa del proceso de envejecimiento el punto de origen seleccionado
deber, tambin minimizar el tiempo requerido para obtener un compsito que sea
representativo de un perodo particular en el rea minera a explotar. Tambin puede
investigarse la procesabilidad de mineral que ser concentrado en el futuro. Hay que obtener
una muestra la que ser chancada a no menos de + 1/2 almacenada en bolsas plsticas
hermticas purgadas con nitrgeno y colocada en un frezeer. Un freezer casero usualmente
es lo ms barato y es adecuado para almacenar muestras por un ao o ms.
El muestreo de una planta es generalmente ms fcil y representativo, si se
corta peridicamente muestras de la correa que transporta el material seco al molino de
barras o bolas, o de la correa que sale de las chancadoras de cono secundario o terciario, a
menos que el circuito no tenga by passes (finos de un grizzly) o recicle el sobre tamao.

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El perodo standard escogido para hacer un compsito depender de la frecuencia de


fluctuacin en las caractersticas del mineral y los objetivos del test. Para casos especiales
una muestra de descarga de pulpa de molino puede ser adecuada, aunque normalmente es
prohibido a causa del envejecimiento de la superficie mineral, bajo condiciones normales de
la pulpa es imposible de evitar y afecta significativamente la flotabilidad. No es inusual instalar
el equipamiento de laboratorio de flotacin en el edificio del concentrador cerca del ltimo
molino de bolas o de la descarga del acondicionador.
Las superficies minerales frescas fracturadas, en contacto con agua cambian
sus caractersticas en segundos, despus sufren un segundo envejecimiento menos rpido,
que tambin es incontrolable, as es que los resultados de pruebas efectuadas a pulpas
deben ser cuidadosamente evaluadas.
Debido a la gran cantidad de informacin requerida para el diseo del
concentrador y sus condiciones de operacin, as como de la informacin de background
metalrgica y mineralgica del depsito mineral, stas son vastamente diferentes en cada
caso. Deben tomarse en cuenta estos factores para fijar el tamao mnimo de muestra que
ser representativo, no slo para completar el programa de pruebas, sino tambin para tener
un duplicado de reserva, para confirmar los resultados si fuese necesario para terceras
partes por ej: bancos o entes financieros que necesiten confirmar informacin.
En resumen, los objetivos de las pruebas de un laboratorio de flotacin,
generalmente son para determinar:
1.

La procesabilidad de un mineral en particular con reactivos convencionales.

2.

La factibilidad del mineral para ser procesado en un concentrador ya existente y


las condiciones de operacin para la puesta en marcha.

3.

Los reactivos y condiciones requeridas para resultados metalrgicos ptimos


cuando las caractersticas del mineral han cambiado o se espera que cambien a
medida que se avanza en el frente de la mina.

4.

Optimizacin de una operacin existente o el circuito de un proceso, y/o la


determinacin de los mritos relativos de un set de nuevos reactivos en
comparacin con los reactivos existentes en uso en un reactor especfico.

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Pruebas de Flotacin

Para alcanzar estos objetivos, se toman muestras representativas de mineral


o de varios minerales que sern procesados en el futuro y se protegen apropiadamente de
alteracin. El tamao mnimo de muestra requerido rara vez es menor de 5 a 10 ton. Si se
requiere flotacin extensiva. Si se trata de una inversin importante en una mina de oro en la
cual se tiene un mineral finamente diseminado la norma es tomar muestras representativas,
en el rango de 200 - 1000 ton de mineral.
Si el mineral a tratarse est almacenado en un stock pile o proviene de
relaves (waste) hay modelos estadsticos de muestreo como los de Taggart o Gy en el cual
se relaciona el tamao de la muestra representativa con el tamao de partcula del metal
diseminado y el tamao promedio del "blasted ore" al tamao de muestra requerido.
Una muestra representativa de arenilla puede ser varias ordenes de magnitud
menor que si el mineral est en forma de pedazos de 10".
Tratamiento preliminar de la muestra y caracterizacin
La evaluacin y ensayo de las muestras a realizar previos a la flotacin,
dependen de la familiaridad del operador con la operacin minera en particular y el alcance
del estudio a realizar. En todos los casos, la muestra se chequea para ver uniformidad de
tamaos y la existencia de finos en gran cantidad. Si prevalecen los finos, estos deben
analizarse en forma separada para chequear si su contenido metlico es sustancialmente
diferente en composicin al resto del mineral. De ser as, debera revisarse el mtodo de
muestreo usado en la mina y asegurarse con el gelogo que la muestra no ha perdido finos y
es realmente representativa del depsito mineral a testear. Si las muestras vienen hmedas
y no son representativas deben rechazarse y reemplazarse por otras nuevas y secas. Si en
cambio el depsito mineral o los relaves son naturalmente hmedo no deberan secarse en
tanto el trabajo pueda efectuarse prontamente y las muestras se mantengan selladas para
mantener su contenido de humedad. De otro modo un test de flotacin puede hacerse con
una muestra representativa que se ha dividido en dos porciones y una porcin se haya
secado a la ms baja temperatura posible mediante algn mtodo usual. Si los test de
flotacin indican que las muestras secas no dan resultados duplicables o sean iguales a los
efectuados en muestras hmedas la nica alternativa para hacer pruebas diferidas es
congelar las muestras cuarteadas en batchs cerrados. Cuando se prueban minerales
mojados en forma natural, se necesitan pruebas standard para replicar y monitorear
envejecimiento de la superficie, durante el perodo de pruebas metalrgicas.
Lo usual al recibir una muestra normal es harnear y el material de ms de
media pulgada se chanca separadamente en un molino de mandbula. La fraccin de -1/2" se
harnea para remover el material de -1/4", el sobretamao se reduce a 1/4" en un molino de
rodillos. La muestra completa se homogeniza y se divide en muestras de 10 Kg usando
equipos standard. Un rotary splitter (spiming rifle) es conveniente para esta etapa. Las
muestras de 10 Kg se sellan en bolsas plsticas, si el tiempo de almacenamiento es largo se
colocan en freezer.

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Pruebas de Flotacin

Las muestras desconocidas de un programa de exploracin o de terceros se


muestrean cuidadosamente y una muestra representativa se enva para anlisis qumico
completo, los elementos exactos dependern de la naturaleza del mineral. Adems, se
determinarn propiedades fsicas: densidad, dureza, abrasividad, ndice de molienda, etc.
Tambin se efecta anlisis mineralgico en muestras al azar para evaluar la uniformidad
cristalogrfica del mineral. El informe debera cuantificar los minerales identificados y dar una
estimacin de la diseminacin. En esta etapa se tiene una idea del tamao que da una buena
liberacin, lo cual se estima por una seleccin juiciosa de muestras metalogrficas. Para la
mayora de los concentrados de cobre el anlisis de cabeza debera incluir cobre total y cobre
no sulfurado ya que ste necesita un tratamiento distinto, conviene considerar la posibilidad
de sulfidizar previo a la flotacin.

Rutinas habituales en pruebas de flotacin


El procedimiento utilizado en pruebas de flotacin, debe tomar en cuenta la
inestabilidad de la superficie de los sulfuros metlicos y los efectos de posible envejecimiento
que pueden ocurrir con todos los minerales, as, se debe seguir una secuencia y un ritmo
estricto. A menos que el concentrador est en ubicaciones inusuales de altura o latitud
extrema, todos los tests se realizan a la temperatura ambiente del laboratorio. Se recomienda
que se registre la temperatura de la pulpa para cada test y que se efecten duplicados en la
maana y en la tarde, una serie larga de tests puede involucrar un aumento sistemtico de la
temperatura durante el da, lo cual puede afectar en forma importante las recuperaciones.
1. El abastecimiento para un da, debera prepararse moliendo en molino de rodillos a
-10 mallas y luego homogenizado y pesado con exactitud en muestras que se
envasan para cada flotacin. Lo usual es trabajar con batch de 500 - 1000 o 2000 g.
2. Se carga el molino de bolas. Usualmente la carga es 10 Kg de bolas distribuidas en
tamaos de 2 a 1 1/2". Algunos operadores trabajan con una carga variada para
evitar el desgaste en el molino real. Si esto ayuda o no a obtener la distribucin de
tamao de la planta es cuestin de opinin. En cualquier caso, cualquiera sea el
procedimiento elegido, deber ceirse a l estrictamente. Se agrega el mineral y agua
hasta tener un porcentaje de slido entre 50 y 70%. A continuacin, si es el caso, se
agrega cal para control de pH y aproximadamente la mitad de colector a utilizar en l
si este es un aceite insoluble. Se fija el tiempo en el timer y se muele por el tiempo
previamente determinado, usualmente 10 min.

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Pruebas de Flotacin

3. Los tests de flotacin los realiza usualmente un flotador y un ayudante. Se coordinan


los tiempos de flotacin con los de molienda, de modo que al terminar una molienda
la celda de flotacin est limpia y disponible. La carga del molino usualmente se
descarga a una malla gruesa equipada con un embudo de un dimetro mayor que el
del molino y que encaje bien con la celda de flotacin. La malla retiene las bolas y
estas se lavan con agua para retirar el remanente de mineral. Usualmente se trabaja
en el concentrador con densidades de pulpa de 25-40% slidos. Durante las pruebas
la densidad de la pulpa vara durante el tiempo del test y debera ser algo mayor que
la usada en el concentrador al inicio de la flotacin.
4. Se coloca la celda en su lugar, se baja el agitador a su posicin. El tiempo entre el fin
de la molienda y el inicio del movimiento del agitador de la celda debiera ser
constante y confirmado durante cada serie de tests de flotacin.
5. La secuencia exacta a continuacin depender del mineral y del diseo experimental.
Usualmente hay un corto acondicionamiento para ajustar pH y agregar reactivos. Este
debe registrarse cuidadosamente as como adiciones posteriores de reactivos. Los
setting de la mquina tales como: velocidad de agitacin, flujo de aire y otros deberan
estandarizarse y registrarse. Las medidas de consumo de potencia durante el curso
de la flotacin pueden ser valiosas, pero no esenciales.
6. Cuando ya se ha iniciado la aireacin, es fundamental la secuencia y ritmo de
paleteo, es el secreto de resultados de flotacin reproducibles. El procedimiento no es
el mismo para cada operador, pero s debe ser siempre consistente. Si hay un cambio
significativo en la densidad de la pulpa, el flujo de aire se puede ajustar
peridicamente con una vlvula, as se estandariza el flujo de aire con un rotmetro.
Dependiendo de la velocidad de flotacin de las distintas especies contenidas en el
mineral, el tiempo de paleteo puede ser por ejemplo, una secuencia de una paleteada
cada 15 segundos por los primeros 2 a 4 minutos seguido por intervalos de 30
segundos por un periodo similar y continuando con una secuencia de cada 60
segundos.
El nivel de la pulpa y de la espuma se mantiene constante, as como el lavado del eje
del agitador se puede efectuar con un tubo de goma con un clip sujeto al estanque de
agua a un nivel superior. Este lavado se debe hacer por intervalos fijos por cada 60
segundos. El espumante se agrega segn necesidad durante todo el test. Un
problema comn es la sobre espumacin. Esta se prev controlando y limitando la
cantidad de espumante que se agregar en cada adicin o en algunos casos variando
el tiempo en la cual se agregar el colector.
7. Normalmente el concentrado se colecta por iguales perodos de tiempo, separando
cada batch. El proceso de coleccin cubre perodos ms cortos en los inicios. Durante
todo el perodo de la flotacin debe anotarse el color del concentrado. Esto puede ser
clave sobre la velocidad de flotacin de diversas especies.
8. El tiempo que debe flotarse un mineral, depender del diseo de la planta y de la
cintica del sistema. Usualmente los test fluctan entre los 10 y 20 minutos c/u, pero
puede ser de ms de una hora si se desea estudiar la recuperacin lmite de
c/especie.

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9. Generalmente las muestras de concentrado se llevan a filtros Buchner a vaco. Lo


mismo ocurre con las colas. Las muestras se secan a baja temperatura y se pesan.
Los datos se registran en hojas standard impresas y sirven para que el operador
registre todos los datos a intervalos fijos de tiempo.
Con un equipo de 2 personas con experiencia, se pueden realizar hasta 10
test de flotacin por da.
En tests en que se chequear limpieza de concentrado o la eficiencia de
separacin de subproductos como molibdeno, por ejemplo, se requiere comenzar con
muestras de 2 Kg y limpiar en celdas pequeas para 100-200 grs de mineral.

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