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Viewpoint: perspectives on modern

mining
2008: issue 4
a publication of Caterpillar Global Mining / 2008:issue4

A publication of Caterpillar Global Mining

La recuperacin de Sudbury: La arborizacin de un paisaje lunar


La comunidad y la industria se juntan para preservar el medio ambiente

Sudbury, Ontario, Canad, es un destino turstico, con grandes atractivos como Science North y su famoso
centro de ciencias y el IMAX Theatre, muchos lagos y paisajes naturales hermosos.
Se la conoce como una de las zonas ms soleadas de Ontario, con aire puro e iniciativas ambientales
reconocidas mundialmente. Fue mencionada por las Naciones Unidas por su programa de recuperacin de
tierras y gan varios premios nacionales e internacionales.
Sin embargo, Sudbury era completamente distinta hace tan slo 35 aos, cuando un grupo de profesores
trasladados, empleados municipales, gerentes de empresas mineras y habitantes de la zona pusieron manos a
la obra para encontrar la manera de preservarla.
Aos de explotacin minera, forestal, quema de pastizales, emisiones de los hornos de fundicin y erosin del
suelo tuvieron un serio efecto, al destruir casi toda la vegetacin de la zona y contaminar los lagos y arroyos. Ya
que no haba rboles en los terrenos estriles, no haba hojas para formar el mantillo que protege el suelo. Por
lo tanto, el terreno estril sufra heladas en invierno y muchsimo calor en verano.
Se compar al paisaje de Sudbury con la superficie de la luna. Los caricaturistas editoriales hacan chistes sobre
cmo los pjaros tenan que llevar sus vianditas de rbol en rbol porque haba tan pocos.
Y a finales de la dcada del setenta, la comunidad, la universidad y las empresas mineras decidieron hacer algo
al respecto.
QU PAS EN SUDBURY

El paisaje de Sudbury hoy es el resultado de varios factores ambientales que interactuaron durante casi un siglo.
El deterioro de la flora empez con la tala, la quema de pastizales y las placas de tostacin irresponsables, pero
las dcadas de fumigacin intensa de los hornos de fundicin causaron los mayores estragos. La contaminacin
del suelo por las emanaciones de cidos y metales txicos de los hornos de fundicin provocaron condiciones
que hacan improbable que la recuperacin natural fuera rpida.
Mientras que la quema y la tala son los culpables de parte del deterioro del medio ambiente, la minera es
responsable de la mayor parte. Durante el ltimo siglo, Sudbury ha producido cobre y nquel, y muchos otros
metales. En la actualidad, las 18 minas activas de la zona producen ms de 50.000 toneladas mtricas (55.000

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toneladas cortas) de minerales todos los das. Las reservas son importantes y todava se siguen encontrando
nuevos depsitos, lo que indica que la minera ser una actividad posible durante las dcadas venideras.
Aunque la minera hizo estragos en la zona, la mayor parte del deterioro se le atribuye a la fundicin. Las
disposiciones que hoy existen para preservar el medio ambiente no las tenamos en ese entonces, dice el
Dr. David Pearson, uno de los principales comunicadores cientficos de Canad, profesor de Geologa de la
Laurentian University y el director fundador de Science North. Haba una contaminacin generalizada a causa
de las emanaciones de las fundidoras, adems de escorrenta cida de las rocas estriles. El dao repercuti en
ms de 80.000 hectreas (198.000 acres) y en 17.000 lagos de la regin.
Pearson explica que las gotitas metlicas de las fundidoras eran arrastradas a montones por la velocidad con
la que se elevaba el gas de dixido de azufre. Las gotitas se congelaron en polvo metlico que el viento llev
al suelo, lo que produjo que el suelo quedara muy contaminado por el metal. A su vez, la acidez del suelo
moviliz los metales y los transform en txicos para las plantas. Debido a que el suelo ya no poda mantener
el pasto o los arbustos, las capas superficiales que sostenan las materias orgnicas eran arrastradas por el agua,
ya que nada las mantena en su lugar. Las laderas y las zonas montaosas de la regin perdieron casi treinta
centmetros de tierra.
UNA CIUDAD MINERA

Dos empresas mineras importantes estuvieron a cargo de la mayor parte de la explotacin en Sudbury: Inco
(hoy, Vale Inco) y Falconbridge (hoy, Xstrata).
Vale Inco y Sudbury crecieron juntas, dice el vocero de Vale Inco Cory McPhee, Director de Comunicaciones
y Relaciones Pblicas. En una poca, fuimos Madre Inco, y la comunidad dependa de nosotros para todo. No
siempre fue una relacin amistosa. Fue producto de la dependencia, y a la empresa se la consideraba arrogante
a veces.
En su mejor momento, Vale Inco contaba con 20.000 empleados en las minas y plantas procesadoras. A fines
de la dcada del setenta y principios de la del ochenta, tanto la empresa como la comunidad se vieron afectadas
por la cada de los mercados mundiales de nquel que tuvo como consecuencia despidos, cierres y conflictos
obreros prolongados que tensaron la relacin.
La empresa afront una cantidad de problemas constantes que pusieron en peligro su relacin con la
comunidad, dice McPhee. Entre ellos, las emisiones atmosfricas de azufre que daaron el medio ambiente
y destruyeron la vegetacin y acidificaron los lagos; las fugas de dixido de azufre a la comunidad aledaa; los
ruidos de explosiones y las vibraciones en las casas de las familias; y los ruidos operativos y el polvo.
McPhee dijo que la empresa por fin se dio cuenta de algo muy importante: de que Vale Inco y la comunidad
tenan que trabajar mancomunadamente. Nosotros aprovechamos los minerales y la comunidad tambin los
aprovech. Al final, nos dimos cuenta de que podamos aprovecharlos an ms si ramos socios.
LA MEJORA DEL RENDIMIENTO Y LA DISMINUCIN DE LAS EMISIONES

Las disposiciones gubernamentales y los nuevos mtodos de eliminacin del azufre de las emanaciones nocivas
de los minerales y de las fundiciones disminuyeron de manera significativa las emisiones. Se disminuyeron las
emisiones tanto en las fundidoras de Copper Cliff (Vale Inco) como de Falconbridge (Xstrata), en algunos casos
hasta en un 90 por ciento.
Desde un principio, nos dimos cuenta de que mejorar nuestras comunicaciones y responsabilidad social
slo nos dara resultado hasta cierto punto, explica McPhee. Sabamos que tenamos que mejorar nuestro
funcionamiento: disminuir las emisiones, solucionar el impacto de nuestras operaciones a la fecha y mejorar
las explosiones.
A principios de la dcada del setenta, Vale Inco construy la Superstack, una chimenea de 380 metros de altura (1.247
pies de altura) que cost US$ 25 millones, para proteger la ciudad de las emisiones de los hornos de fundicin.

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En 1994, la empresa realiz un proyecto de disminucin del dixido de azufre de US$ 600 millones, que
redujo de manera significativa las emisiones y mejor la calidad del aire en la zona de Sudbury. Las tareas
para disminuir las emisiones siguen hasta el da de hoy, con una inversin de casi mil millones de dlares
estadounidenses desde 1980. La empresa disminuy las emisiones en Sudbury en ms de un 90 por ciento. En
octubre de 2006, se logr una disminucin del 34 por ciento gracias al uso de una nueva tecnologa de fregado
en la planta de tostacin de la empresa. Se planean otras reducciones importantes antes del 2015.
La esencia de nuestras iniciativas de disminucin de las emisiones es capturar y convertir el dixido de azufre,
que de lo contrario se emitira, y transformarlo en productos comerciales, dice McPhee. Lo hacemos por
cuestiones ambientales, pero tambin podemos vender el cido sulfrico y el dixido de azufre lquido que
queda como resultado.
Las disminuciones de las emisiones prepararon el terreno para otras actividades de recuperacin, incluso
tcnicas de avanzada como siembra area de grandes extensiones de terrenos estriles inaccesibles por los
mtodos tradicionales de tratamiento. La empresa tambin lanz y coste en colaboracin con Xstrata un
estudio del suelo de US$ 10 millones que analiza el impacto a la salud y al medio ambiente tras aos de
depsitos metlicos. Entre los dems socios del estudio estuvieron la Ciudad del Gran Sudbury, la Unidad
Sanitaria de Sudbury y su Distrito, el Ministerio de Medio Ambiente de Ontario y la delegacin Inuit y
Primeras Naciones de Health Canada.
Vale Inco tambin mejor sus tareas de explosin. Acordamos no realizar explosiones antes ni despus de un
horario determinado, dice McPhee. Y pusimos en marcha un sistema telefnico que automticamente llama a los
habitantes antes de una explosin por encima de un tamao determinado. Los habitantes nos dijeron que saber lo
que estaba pasando marc la gran diferencia. No fue una solucin tcnica; fue una solucin para la comunidad.
EN EL MOMENTO JUSTO

Mientras las empresas mineras estaban tratando de ser mejores habitantes de Sudbury, estaba en camino un
proyecto para empezar a cambiar el paisaje estril de la comunidad.
La nueva Municipalidad Regional de Sudbury cre un Comit Tcnico de Plantacin de rboles, que en 1978
cambi su nombre a Comit Asesor Tcnico de Mejora Vegetativa (Vegetation Enhancement Technical Advisory
Committee, VETAC). La organizacin est comprometida a la recuperacin y proteccin del aire, las tierras y el
agua de Sudbury.
Al mismo tiempo, las tareas conjuntas entre el Ministerio de Recursos Naturales y la Laurentian University ya
estaban en marcha para desarrollar la tecnologa necesaria para rearborizar el paisaje de Sudbury.
Como parte de sus iniciativas de recuperacin, Vale Inco intent plantar semillas de pasto, con la intencin de que
germinaran, pero las races se iban a secar apenas entraran en contacto con el suelo contaminado. Tras aos de
experimentacin, los investigadores laurencianos, dirigidos por el difunto Keith Winterhalder, profesor de la
universidad y ex presidente de VETAC, descubrieron que la aplicacin de caliza terrestre poda desintoxicar el
suelo. Tambin descubrieron que si se poda formar un manto de pasto escaso en una ladera rocosa tratada con
caliza y fertilizante, las semillas de los pocos rboles que haba en la zona iban a esparcirse, germinar y crecer.
Este proyecto fue una unin de experiencia investigativa de la universidad y de participacin municipal, dice
Pearson. Para la universidad, fue tanto un proyecto de investigacin como un servicio pblico. El personal del
gobierno municipal tambin estaba ansioso por empezar el trabajo. Eran conscientes de la imagen de la ciudad
y queran cambiarla.
La tecnologa no es muy complicada, dice Pearson. Primero, se distribuye la caliza por el suelo para
controlar la acidez. Y despus se agrega el fertilizante que otorga los nutrientes que las plantas necesitan.
En los primeros cuatro a cinco aos de investigacin, Keith Winterhalder y sus colegas descubrieron cules
eran las mezclas efectivas de caliza y fertilizante, qu tipo de pasto iba a formar un manto, qu rboles iban a
sobrevivir y cmo plantarlos mejor.

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Aunque el proceso no es complicado, es muy laborioso. Todo se tena que hacer a mano, con ejrcitos de
personas que llevaban bolsas de caliza, dice Pearson. Y despus de que eso estaba listo, tenan que caminar el
terreno con bolsas de semillas de pasto y fertilizante.
El ambientalista recin contratado Bill Lautenbach se encontr por casualidad con la investigacin de
Winterhalder justo cuando la comunidad se enteraba de que las empresas mineras iban a despedir a miles
de empleados. Lautenbach encabez un grupo de trabajo para crear oportunidades laborales a corto plazo,
y gracias a una cantidad de subsidios locales y nacionales, la ciudad pudo darles un trabajo a algunos de los
desempleados en el proyecto de rearborizacin.
Saba sobre VETAC, dice Lautenbach. As que trat de recaudar fondos para unas tareas a corto plazo para
ayudar a las iniciativas de VETAC, y ellos estuvieron de acuerdo. A travs de los aos, hemos recibido muchos
tipos de subvenciones y subsidios para que este proyecto siga en marcha.
LA ARBORIZACIN DE SUDBURY

Entre 1978 y 2007, la Arborizacin de Sudbury vio cmo se abonaron con cal y se sembraron 3.300 hectreas
(8.100 acres) y cmo se plantaron ms de 8,8 millones de rboles y 43.427 arbustos. Es una de las iniciativas de
rearborizacin ms grandes del mundo. Se calcul que VETAC, la industria y la comunidad plantaron un total
de 15 millones de rboles en los ltimos 30 aos.
VETAC provee plantines, equipos de sembrado y orientacin a grupos, clubes y escuelas. Tambin, les entrega
miles de plantines de pinos a los vecinos todos los aos para que los planten en las casas. Muchos de esos
plantines provinieron de Vale Inco, que planta 100.000 rboles por ao bajo tierra en la mina de Creighton, en
la que las temperaturas rondan los 20 a 24 grados centgrados (68 a 75 grados Fahrenheit) todo el ao.
Por supuesto que VETAC recibi ayuda, dice Pearson. Los gobiernos provinciales y nacional aportaron los fondos.
Y sin la inversin de cientos de millones de dlares en nuevas tecnologas por parte de las empresas mineras, las
que disminuyeron drsticamente las emisiones de azufre, todos los esfuerzos de VETAC habran sido en vano.
COSECHAR LOS FRUTOS

Para sus primeras iniciativas de rearborizacin, VETAC eligi zonas de Sudbury que eran muy visibles: cerca de
escuelas, el centro de la ciudad o por los corredores que llevaban a la comunidad. No pas mucho tiempo hasta
que se notaron las mejoras y hasta que los vecinos se sintieron ms estimulados para aumentar los esfuerzos.
Todos saban que iba a ser un proceso lento, muy lento, y estbamos comprometidos a largo plazo, dice Pearson.
Solo podamos hacer unas docenas de acres a la vez. Pero incluso desde un principio, hubo muchas mejoras.
Lautenbach dice que los cambios eran profundos y sutiles al mismo tiempo. Parece un cambio gradual para
los que crecieron aqu, pero para los que hace un tiempo que no vienen es notable. El cambio atrae gente hacia
Sudbury. Hoy es otro lugar.
POR QU FUNCION

Aunque el aspecto tcnico de la iniciativa de rearborizacin fue importante, el lado social tuvo la misma
importancia para el xito del programa. La participacin de la comunidad es lo que ha sostenido el programa,
dice Pearson. Alrededor del 25 por ciento de los rboles fueron plantados por grupos comunitarios: Boy
Scouts, escuelas, Lions y Rotary Clubs. Algunos grupos se ofrecieron como voluntarios varias veces.
Muchos de los que participaron en las iniciativas de rearborizacin sealan a la gente como la razn del xito.
Algunos de los primeros integrantes de VETAC, entre ellos Lautenbach y el botnico-ecologista laurenciano
Peter Beckett, todava siguen participando en la actualidad.
Esta continuidad de las personas, su determinacin y el reconocimiento de que todos iban a participar ha
ayudado a que este proyecto tenga xito, dice Pearson.

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Beckett est de acuerdo. Esta gente quera que las cosas se hicieran, dice. Despus de 35 aos, todava hay
alrededor de 20 personas que estuvieron all desde el principio. Y las empresas mineras tambin son parte.
Pearson tambin seala como una clave del xito que nunca se haya acusado a nadie. Nadie tuvo la culpa,
dice. El comit no quiso poner obstculos al tratar de averiguar de quin fue la culpa o quin la pagara. Le
pidieron ayuda al gobierno municipal y solicitaron algunos fondos para que el proyecto siguiera en marcha.
Las empresas mineras estaban gastando mucho dinero para resolver sus problemas, as que echar culpas no
significaba ninguna ventaja.
EL FUTURO DE LAS INICIATIVAS DE REARBORIZACIN

Aunque ya se hizo mucho, todava queda mucho ms por hacer. Pearson calcula que se complet slo el 30 o el
40 por ciento de todo el terreno que hay que revegetar. Todos los aos se llevan a cabo tareas a pequea escala.
La gran pregunta es cundo estarn terminadas?, dice Beckett. Pero no sabemos. Estamos tratando
de recuperar un bosque. Hay zonas de Sudbury que fueron recuperadas hace ms de 30 aos, y todava no
sabemos. Cunto hacemos nosotros mismos? Y, cunto dejamos en manos de la naturaleza?
Son preguntas importantes para los ecologistas y para las empresas mineras, que tienen la responsabilidad de
regresar las tierras que deterioran lo ms cerca posible al estado en que se encontraban antes de la actividad minera.
En el mundo ecolgico, cuando causamos una alteracin, es posible que lleve de 100 a 200 aos tener un
bosque nuevo, agrega Beckett. Estamos tratando de que las cosas sean ms rpidas. Superamos algunos
de los impedimentos cruciales. Recuperamos el suelo para que la naturaleza contine el trabajo. Estamos en
proceso de evaluar los lugares para ver si podemos realizar una proyeccin de cmo estn yendo las cosas.
Beckett dice que los bosques de Sudbury fueron reestructurados. Hay rboles, insectos y pjaros. Pero todava
nos faltan muchas especies. No tenemos el conjunto completo de plantas y animales. No tenemos todos los
rboles ni todas las especies terrestres an.
Una nueva preocupacin ecolgica tambin repercutir en las condiciones de Sudbury: el cambio climtico. La
temperatura anual ha aumentado un grado desde 1970, dice Pearson. Eso aumenta la evaporacin, por lo que
es probable que tengamos un terreno ms rido. Debido a la erosin, el suelo no es tan profundo en Sudbury, y
los rboles son jvenes. Nos preocupa que la sequa dae las zonas revegetadas.
Beckett dice que es posible que el cambio climtico modifique las pocas de sembrado, as como los tipos de rboles
que se eligen. Ahora podemos plantar rboles en otoo cuando sola hacer demasiado fro. Pero la siembra de
primavera se ve afectada por los veranos ms calurosos y secos, as que muchos de los rboles que solamos plantar
en primavera no estn sobreviviendo, dice. Seguiremos investigando para ver qu tan bien les est yendo a las
zonas, agrega Beckett. Adems, siempre estamos buscando otras maneras de mejorar la recuperacin.

Un canto a las ciencias y a la minera en el museo de Sudbury


La comunidad de Sudbury, Ontario, Canad, tiene una rica historia en las ciencias, desde la tecnologa minera,
pasando por la geologa hasta la botnica. Las propuestas para un museo en Sudbury empezaron a mediados de la
dcada del cincuenta y siguieron hasta fines de la dcada del setenta, cuando el presidente y el vicepresidente de la
empresa minera Vale Inco aceptaron financiar un estudio para analizar la idea de un centro de ciencias en Sudbury.
En enero de 1981, Vale Inco don US$ 5 millones al proyecto, la donacin ms importante de una sola empresa
a un proyecto comunitario de la historia canadiense en aquel entonces. Falconbridge Ltd. don US$ 1 milln,
la donacin ms grande de su historia. Y la Provincia de Ontario comprometi US$ 10 millones al proyecto, lo
que allan el camino para empezar la construccin en el nuevo museo, llamado Science North.

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Science North abri sus puertas en 1984 y hoy cuenta con seis atracciones: el centro de ciencias, el IMAX
Theatre, la galera de las mariposas, el simulador de movimiento, el hall especial de exposiciones y Dynamic
Earth, la casa del Big Nickel.
El centro de ciencias ostenta exposiciones, teatros y laboratorios cientficos. El centro est diagramado alrededor
de los laboratorios, cada uno dirigido por un cientfico en planta permanente, conocido como un Bluecoat,
cuya funcin es involucrar a los visitantes en las actividades cientficas dentro de los laboratorios. Los
laboratorios estudian astronoma, biologa, fsica, robtica, informtica, fisiologa humana y mucho ms.
En 2003, Science North inaugur Dynamic Earth, una atraccin minera y geolgica que combina experiencias
sobre y debajo de la superficie. El precipicio de siete pisos de Vale Inco lleva a un tour minero subterrneo,
en el que los visitantes ven la transformacin de la industria minera a travs de los ltimos 100 aos. Entre
las otras atracciones estn el Rockhound Lab, en el que los visitantes pueden cambiar sus propias rocas y
minerales por muestras de laboratorio; la Explora Mine que fue renovada hace poco, una versin en escala de
una mina de verdad, y el Mining Command Center, que cuenta con un nuevo simulador de entrenamiento
de la excavadora Caterpillar; y la Xstrata Nickel Gallery, un recorrido que lleva a los visitantes por el proceso
externo de tratamiento de minerales.

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